Hoàn Tử Cung Đáng Giá - Chiết.

Chiết

Thành viên
Tham gia
14/7/2021
Bài viết
40
db34e42dc883520684b0a05beeddc7b6.jpg

Tác phẩm: Tử Cung Đáng Giá.
Tóm tắt:
Giả An Hạ, đứa bé được sinh ra trong một gia đình giàu có. Nhưng chẳng may, bị bọn bắt cóc trà trộn vào viện và mang đi. Kể từ đó số mệnh của đứa bé bắt đầu thay đổi.

Cuộc trao đổi mua bán qua biên giới không thuận lợi. Khiến cho Giả Ánh, người đã bắt cóc đứa bé, bất đắc dĩ phải nhận và làm mẹ đơn thân.

Nhưng bà ta vốn đâu có tính người, và làm đủ mọi nghề để sinh sống miễn là nó kiếm ra được tiền. Như buôn người, làm gái, lừa đảo...

Người như thế, sao có thể nguyện nuôi nấng một đứa trẻ vừa mới lọt lòng, cho đến khi trưởng thành được đây? Nên Giả An Hạ, đã trải qua một tuổi thơ vô cùng cơ cực và chịu nhiều tổn thương.

Vết thương ấy ngày một lớn dần theo thời gian, chẳng thể chữa lành và bù đắp, mà chỉ góp phần mang đến thêm nhiều vết tích man rợ khác.

Đỉnh điểm là vào năm mười lăm tuổi, đã bị gã dượng cưỡng bức và mang thai. Chẳng ai đứng ra bảo vệ và lên tiếng, còn phải tự mình đến viện để phá bỏ.

Khi Giả Ánh chuẩn bị mang đứa bé ngày xưa đó, tiếp tục cho một cuộc buôn bán thứ hai thì chẳng may, lần này đứa bé đó đã trưởng thành và kịp thời chạy thoát thân.

Giả An Hạ mười tám tuổi, mang nhiều vết thương lòng và những suy nghĩ chẳng giống ai. Cộng thêm việc mặc cảm, tự ti về bản thân.

Để rồi lần đầu tiên đặt chân vào đời, đã bắt đầu lựa chọn một hướng đi, mãi chẳng bao giờ thoát thân ra được nữa.

Bệnh viện, kim tiêm, thuốc và máu. Nó nhưng một vòng lặp xoay đều trong quãng thời sống ngắn ngủi của cô. Nơi mà cô cho rằng chẳng khác gì địa ngục sống.
 
Phần 1.

Thị trấn K ngày 25 tháng 2 năm 1997.


Cách trung tâm thị trấn mười hai ki-lô-mét, xuôi theo con đường uốn lượn đầy cỏ dại mọc xanh um, là các dãy núi cao lớn trập trùng nằm sát rìa với nhiều hình dáng kỳ lạ, mang phong thái cô độc, nhưng cực kỳ uy nghiêm.


Mây làm gối, mảnh sương lạnh làm chăn, vì thời tiết mà quanh năm đâm ra lười biếng suốt ngày ủ dột. Khoác lên mình chiếc áo phủ dày bởi thảm thực vật xanh tốt tinh tươm, nhưng vẫn chẳng hề vui vẻ muôn đời muốn được sống ẩn mình.


Đâu đó tiếng chim hót cất lên gọi bầy, tiếng vượn hú hí, và vài âm thanh mơ hồ khác chẳng thể phân biệt rõ do con vật nào, hay do con người tạo nên. Chỉ biết, đây là dàn đồng thanh chẳng thể thiếu được trong mỗi buổi sớm mai, làm lòng người bỗng chốc xao động bồi hồi.


Tận mắt nghe và nhìn thấy khung cảnh bao la vô tận, được phủ một màu xanh thăm thẳm bởi cây cối. Dàn đồng thanh văng vẳng từ sâu trong núi rừng, mẹ thiên nhiên chẳng hề khoa trương, mà âm thầm lặng lẽ muốn gột rửa tâm hồn, của mỗi con người khi vô tình đặt chân vào nơi đây.


Bằng những thanh âm khó đoán huyền bí mà thuần khiết. Không gian quá trong lành, từng đợt hô hấp thật vô lý, lại làm cho con người ta cảm thấy nghẹn ngào đến ngột thở. Chẳng còn lời lẽ hoa mỹ nào, để có thể lột tả hết được, những gì mà ta đang nhìn thấy. Ngoài mặc cho cảm xúc bị chìm nghỉm trong thênh thang.


Bên dưới chân núi, các ngôi nhà cấp bốn được dựng lên bằng gỗ chắc chắn và kiên cố. Ở nơi mặt trời còn lười để mắt đến, nên cuộc sống cũng không thể tránh khỏi đôi phần cô quạnh. Quanh năm được bao bọc bởi lớp sương mù, như cái kén trắng tinh sạch sẽ, mà âm thầm sống qua ngày.


Con người ở nơi đây, thị trấn nhỏ hoang sơ mộc mạc, cần cù, giỏi chịu đựng cái rét lạnh của mùa đông, mang theo những cơn mưa bất chợt suồn sã. Nơi chỉ phân biệt được rõ rệt hai mùa, là mùa mưa và mùa đông, thay phiên nhau cho hết một năm dài đằng đẵng ủ ê.


Năm giờ sáng, bốn bề vốn đang lặng thinh bỗng nhiên bị dao động bởi những tạp âm. Từng tốp hai, tốp ba người vừa đi vừa nói chuyện cười rôm rả. Khoảng chừng mấy chục người, không phân biệt được rõ tuổi tác, vì trên mình mang áo ấm dày cộm trùm khăn kín mít.


Đầu đội nón cói rộng vành, vai mang gùi tre quai đeo bằng vải bố. Nối đuôi nhau thành hàng dài, đi trên con dốc mòn sỏi đá, dẫn đến đồi chè lúc ẩn lúc hiện trong sương mù.


Đằng sau là hai người đàn ông nhiếp ảnh gia, tóc vàng mắt xanh thân hình cao lớn. Máy ảnh nằm trước ngực, đeo túi chéo to đùng, mặc đồ mùa hè tùy hứng, chẳng áo ấm quàng khăn. Lật đật đuổi theo hỏi đường lên núi, để bắt đầu cuộc săn mây.


Gần đường cái, có một ngôi nhà nhìn chỉnh chu hơn hẳn, so với những ngôi nhà bên cạnh. Được dựng hàng rào và sân láng xi trông rất sạch sẽ.


Trên gác mái của ngôi nhà, có cô bé tóc xoăn da trắng, đang vùi mình trong chăn ấm ngủ say. Bên cạnh để bàn học nhỏ, ở dưới đặt thùng cát tông bỏ đi, được tái chế thành hộp đựng đồ lặt vặt. Phía cuối góc hai cây gỗ cắm sâu dưới sàn, bắt qua sợi dây trở thành nơi treo quần áo. Tổng thể đơn sơ chẳng có nhiều đồ đạc.


Chỉ trong chốc lát, tiếng gà gáy nối phiên nhau từ nhà nọ sang nhà kia, mãi chưa thấy hồi dứt. Thì tiếng chó sủa xen lẫn vào, cùng với chuỗi âm thanh "đinh đang" xa gần vọng đến, ngày một rõ ràng hơn. Đôi tai nhỏ nhắn, không có lỗ khuyên kiêu kì dương lên. Hàng mi dài khẽ động liền mở mắt, nhanh chóng bật dậy như cái lò xo.


Đẩy ra thanh gạt cửa sổ, rồi dùng nó chống cửa lên. Bé thấy ở đằng xa, mấy bóng trắng đang nối đuôi nhau đi về hướng nhà mình. Đôi mắt cố gắng mở thật to, để phân biệt ra dáng người. Khi đã biết đó là ai, thì miệng bé bắt đầu cười toe toét, ánh mắt lấp lánh vẫn kiên trì dõi theo.


Làn gió sớm, mang theo hơi sương lạnh thổi vụt qua, làm mái tóc tơ mềm bay tán loạn. Bé rụt cổ, vội vã đóng sập cửa lại giọng non nớt nói:


"ôi! Lạnh quá".


Lật đật tìm kiếm trong thùng giấy đôi vớ nâu mang vào, khoác thêm áo và lấy khăn trùm kín mặt. Cô bé mở hộc lấy hộp bánh, và lọ dầu cù là do trộm được trong phòng của mẹ, rồi chậm chạp bước xuống cầu thang không ánh đèn.


"Tách" công tắc rùa dễ dàng được bật, nhờ con người và sự trợ giúp của chiếc ghế đẩu. Ánh sáng vàng vọt, tựa nắng ấm chiều tà từ bóng đèn sợi đốt, đang cố gắng hết sức mình, để xua đi không gian lạnh lẽo. Bé tiếp tục kéo lê cái ghế vào nhà bếp, thành thạo vịn thành đứng lên, lấy xuống một cái nồi con, hai tay ôm đồm vui vẻ chạy ra ngoài.


Giàn rạng đông phủ kín hàng rào xung quanh, màu vàng cam nổi bần bật dù trời còn chạng vạng. Bé ngồi trên bậc cầu thang, nhìn mấy búp hoa quỳnh trắng vẫn chưa chịu nở, khẽ đung đưa trong gió. Liền cảm thấy chẳng có gì thú vị, nên chống cằm nhìn ra phía ngoài cổng, qua các kẽ hở.


Âm thanh "đinh đang" ngày một gần hơn, nhưng vì bầy dê, khó cưỡng lại đám cỏ non xanh bên vệ đường, phủ thêm lớp sương mai càng thêm ngon nghẻ, mà tạm thời dừng chân ăn đến quên trời quên đất.


Bé sốt sắng và không thể chờ đợi thêm, đành bỏ mặc lời hứa ngoan ngoan ngồi đợi như mọi lần, mà lao mình vào màn sương lạnh giá chạy ra ngoài. Vừa chạy vừa gọi thật to:


"Bà ơi... bà ơi!"


Bà lão dáng người mập mạp, to khỏe, mang váy dài cùng áo choàng thổ cẩm, đội nón cói rộng vành cột dây dưới cổ. Đẩy ra khăn che, lộ khuôn mặt đầy nếp nhăn và những vệt đồi mồi. Tuy thiếu đi hàng chân mày, nhưng vẫn không thể nào che giấu được nụ cười phúc hậu.


Khi nghe thấy giọng trẻ con gọi mình, bà liền lấy cặp kính gắn dây lòng thòng trước ngực đeo lên. Bé gái nhỏ mang áo bông màu hồng dài gần chạm gối, khăn len cùng màu phủ kín đầu. Để lộ vầng trán cao và vài sợi tóc xoăn tung tăng theo gió.


"An Hạ đấy à! Sao không ở trong nhà đợi bà, chạy ra đây làm gì trời lạnh lắm! Chậm thôi... chậm thôi kẻo ngã".


Bé gái nhỏ bảy tuổi nằm ngủ một mình trên gác mái, đó chính là Giả An Hạ.


An Hạ mang trên mình đôi mắt, khiến bà mỗi lúc nhìn vào, đều muôn trùng cảm khái trong lòng. Cô bé chẳng hề giống mẹ, vì có đôi mắt to tròn, và hàng mi dài như bức màn rũ xuống, muốn tạm thời cất giấu hết đường nhân sinh. Còn cả một má lúm nằm ngay ở bên phải...


Từ đầu đến cuối, đều chẳng thể tìm ra được điểm liên kết nào giữa hai mẹ con An Hạ, ngoài việc họ sống chung trong một ngôi nhà. Có lẽ con bé giống người bố vô danh kia, bà nghĩ.


An Hạ sống cùng với người mẹ trẻ đẹp, và không biết mặt cha mình. Chuyện xảy ra cũng lâu lắm rồi, tính theo số tuổi hiện tại của An Hạ thì đã trôi qua chừng sáu năm về trước.


Vào một đêm mưa, trời khuya rét mướt. Tiếng gõ cửa dồn dập, kéo theo tiếng chó sủa không ngừng. Một cô gái trẻ từ phương xa đến, lúc đó chỉ mới mười tám tuổi. Bọc đứa con dầm dề khát sữa trong tấm chăn mỏng, xin bà ở lánh tạm qua đêm.


Miệng nhỏ, người nhỏ mà tiếng khóc như thấu tận trời cao. Cả người đều tím tái vì lạnh, chẳng biết bị bỏ đói đã bao lâu. Tiếng khóc, làm người nghe phải nẫu hết cả ruột gan. Vài người hàng xóm, bị tiếng ồn làm thức giấc, cũng phải lật đật cầm đèn chạy qua xem.


Cả đống người vây xung xoanh quanh một đứa trẻ. Chồng bà thì làm nóng sữa dê, còn lại thì thay phiên nhau dỗ dành, dùng lửa sưởi ấm, dùng thìa bón từng chút sữa.


Cho đến khi đứa bé ợ hơi ngoan ngoãn chịu ngủ, thì quay qua, mẹ nó đã lủi đi mất. Gần một năm sau, mẹ nó mới chịu quay về nhận con. Sau đó nhờ chồng bà đưa lên trấn, làm giấy tờ định cư luôn ở lại đây, rồi mua đất dựng nhà.


"Bà khỏe hơn chưa? Cháu nghe ông bảo bà bị đau lưng không thể ngồi dậy được". Giọng nói non nớt, nhưng điệu bộ y như người lớn, làm dòng hồi tưởng trong đầu bà bay đi.


"Bà đã đỡ hơn nhiều rồi, không sao... không sao cả, bệnh vặt của người già ấy mà..." Bà mỉm cười từ ái vuốt ve đầu tóc nhỏ, vì chạy nhanh mà khăn rơi xuống, làm sương đọng ướt hết một mảng trước trán.


Một năm nuôi nấng, bà và chồng mình vốn đã xem An Hạ như con cháu ruột thịt, dù biết chẳng cùng huyết thống.


Mẹ con bé luôn đi xa, để mặc đứa nhỏ ở nhà. Bà cũng từng đón về nhà mình vài ba lần, nhưng kết quả, khi mẹ nó trở về không nhìn thấy con đâu, liền chạy đến nhà bà mắng vốn. Chẳng hề nể nang hay xem trọng. Thôi vậy, nguyên nhân là gì thì bà cũng mặc kệ, chỉ còn biết quan tâm từ xa.


Đổ sữa dê mới nấu vào nồi con, bà cẩn thận lấy từ trong túi ra bọc giấy, gói đựng mấy cái bánh dày nhân đậu đỏ để trên nắp. Nhìn cô bé đang chơi với đám dê bà gọi:


"An Hạ! Vào nhà ăn sáng còn chuẩn bị đi học kẻo muộn nào cháu".


"Vâng ạ!" Từ trong đám cỏ dại cao gần bằng đầu mình, An Hạ thoăn thoắt vạch cỏ chạy ra, khiến vạt áo và đôi vớ dính đầy bông cỏ.


"Nhớ hâm lại sữa cho nóng rồi hãy uống nhé!" Dặn dò xong bà lững thững lùa đám dê đi hướng vào trong trấn.


An Hạ luyến tiếc không muốn để bà đi, ánh mắt xìu xuống thấy hộp bánh và lọ dầu, còn nằm nguyên trên tảng đá lớn, bên cạnh là nồi sữa và bọc giấy thấm dầu. Mới sực nhớ, vội cuốn cuồn đuổi theo,0 cũng may bà vẫn chưa đi xa lắm.


Con đường rải nhựa quanh co, sớm đem đàn dê mất hút. Chỉ còn tiếng kêu dài văng vẳng dọc núi rừng. Một Con ngựa đen tuyền cước bộ chậm chạp, trên lưng chở mấy bao tải nghiêng đầu hí vang. Bỗng dừng lại, nhìn đứa bé đứng im không dám cử động.


Người đàn ông thấy vậy dùng sức níu dây kéo đi, nó có vẻ không cam lòng nhưng mà phải nghe theo. An Hạ được cứu, mau chóng ôm nồi sữa chạy tọt vào nhà với dáng vẻ sợ chết khiếp.


Xe đạp trèo dốc, lâu lâu vang lên tiếng "cọc cà cọc cạch", nhưng không sao bởi vì bé rất là yêu thích nó. Chiếc xe đạp, do ông Ben lượm nhặt từng bộ phận rời rạc, do người ta vứt bỏ trên bãi rác lớn, lúc đi chăn dê thì nhặt mang về nhà tự mình lắp ráp.


Chính nhờ đôi bàn tay khéo léo, mà nó đã được hồi sinh thêm một lần nữa. Ông dùng giấy nhám, chà kĩ càng lớp hoen gỉ, rồi mới sơn lên lớp sơn màu hồng mới cóng. Giỏ mây ở đằng trước, cũng do một tay ông thức đêm để đan. Còn có cả nắp che đề phòng lúc trời mưa đột ngột.


Bé từ trường trở về, nhìn thấy cổng gỗ hằng ngày vẫn nên phải đóng chặt, thế nhưng hôm nay bị ai đó mở ra, ổ khóa và sợi xích đã gỉ sét treo lủng lẳng. Bé biết mẹ cũng đã trở về, vội dắt xe chạy ào vào sân dựng trước thành chắn mái hiên, rồi "lúc la lúc lắc" thân mình vui vẻ, mà bước lên ba bậc cầu thang.


Mùi thức ăn ngon làm chiếc mũi con "khịt khịt", chân luống cuống tháo giày, mặc cho một chiếc vì vội vã mà rơi xuống đất.


Chạy ùa vào bếp, quen thuộc đẩy ghế mà đứng lên. Mở nắp nồi, nhìn thấy món thịt hầm rau củ mới nấu đầy ụ còn bốc hơi.


Đôi mắt tỏa sáng ngó ngiêng xung quanh, chắc chắn rằng sẽ không bị phát hiện, liền quên hết những lần ăn đòn trước đó, mà lén bốc một miếng khoai tây cho vào miệng. Còn liếm sạch mỡ dính trên hai đầu ngón tay, má căn phồng chuyển động, mới nhanh nhẹn nhảy xuống ghế.


Nắp lu hở một góc, vì gạo cũng đã được đổ đầy sắp tràn ra ngoài. Bé yên tâm vô cùng, vì mấy ngày sắp tới chẳng còn lo bị đói nữa.


Mấy ngày gần đây, thức ăn và gạo đều hết, nên bữa sáng do ông bà Ben mang đến, bé phải chia làm hai phần, để dành lại một phần cho buổi tối. Tan học thì theo bạn Ú đi chăn trâu, và cùng nhau hái rau rừng.


Hôm qua, còn may mắn bắt gặp ổ trứng gà nằm trong hốc cây. Chẳng biết do gà nhà của ai đi lạc, hay gà rừng đẻ. Không lấy thì cũng bị lũ chuột ăn mất, thế là hai đứa đành chia nhau, bé bốn quả, còn bạn sáu quả vì có công lớn phát hiện.


Việc nhặt trứng cũng đâu phải là đơn giản đâu, mà cần cả quá trình thực hành và trải nghiệm. Lúc hai bạn năm tuổi, vì chưa phân biệt được, mà ôm hết ổ trứng rắn mang về nhà. Cả hai còn cho rằng đây là trứng của vịt trời, cũng may nhờ bà Ben phát hiện kịp thời, nên sau này hai bạn không còn bị nhầm lẫn nữa.


Quay lại hiện tại, bé chạy đi tìm hết một lượt từ trong ra ngoài. Ngôi nhà trống vắng, chẳng nghe thấy được gì ngoài tiếng gió hiu hiu thổi. Dẫu bị hắt hủi và thường xuyên bị ăn đòn vô cớ, nhưng dù có như thế nào thì đó vẫn là mẹ của bé. An Hạ vẫn như bao nhiêu đứa trẻ khác, chưa bao giờ ngừng khao khát tình yêu của mẹ.


Mỗi lần đi xa về, mẹ thường rất mệt mỏi mà ở suốt trong phòng, bây giờ có lẽ đã ngủ say. Đứng suy nghĩ hồi lâu, nhớ đến những trận đòn lúc trước, vì không nghe lời vì tự ý vào phòng. Cuối cùng bé vẫn lựa chọn cẩn thận mở cửa, và chỉ lén nhìn một chút.


Nhưng khi rón rén mở cửa phòng, mẹ thì chẳng thấy đâu, mà chỉ thấy người đàn ông để mình trần đang hút thuốc quay đầu lại nhìn. An Hạ sợ hãi không kịp đóng cửa, ba chân bốn cẳng chạy lên gác, tháo móc khóa đóng sập cửa căn phòng nhỏ như bao lần.


Những đôi mắt tràn đầy ác ý, cùng vầng trán, nổi lên vài vạch kẻ sọc nằm ở giữa hai chân mày, không hề vương chút tình cảm nào của con người, và tất cả bọn họ đều đáng sợ như nhau.


Bé từng nhìn thấy đủ mọi loại người ra vào trong căn phòng ấy, căn phòng luôn luôn ngập tràn mùi thuốc lá như đã sớm bị ngấm sâu vào các thớ gỗ.


Mấy lời đồn thổi từ những người hàng xóm bé đều thường xuyên nghe được. Họ nói mẹ bé là đồ chuyên đi ngủ lang, người đàn bà hư hỏng mất nết, đại loại như thế. Họ xem việc trẻ nhỏ không biết gì, mà vô tư bàn luận, kể cho nhau nghe mỗi khi vô tình bắt gặp An Hạ.


Nhưng bằng một cách nào đó, ngoài sự mong đợi kém may mắn, bé hoàn toàn hiểu hết dựa vào thực lực non nớt của một đứa trẻ bảy tuổi, dù không hoàn toàn chỉnh chu.


Cổng và cửa nhà chẳng bao giờ khóa, chỉ trừ khi mẹ đi xa. Vì thế, việc chứng kiến những người đàn ông lạ mặt, tự nhiên ra vào nhà mình, là một điều rất hiển nhiên. Bé rất muốn hỏi, và khuyên mẹ đừng làm công việc này nữa, nhưng lại sợ bị ăn đòn vô cớ.


Tiền đi học, tiền mua sách vở, mua gạo, mua thức ăn đều do một tay mẹ lo lắng hết. Dù không thích, nhưng bé chỉ còn biết thuận theo, ngồi trên gác chờ đợi người đàn ông kia ra khỏi nhà mình.


Bé ngồi đợi suýt chút nữa thì ngủ gật, vừa đói vừa khát. Khi sắp ngủ quên luôn, thì bỗng nghe thấy tiếng mẹ gọi, dù sợ nhưng vẫn mở cửa đi xuống.


"Tao đã nói biết bao nhiều lần rồi mày có nhớ không hả? Đừng bao giờ lại gần phòng tao nghe rõ chưa?..."


Người mẹ trẻ hung giữ mắng chửi, dùng ngón tay điểm lên trán bé, móng dài sơn đỏ khiến bé đau mà tự động thụt lùi. Đôi mắt xếch dữ dằn, tóc duỗi thẳng dài đến eo. Mặt tô trát son phấn, nhìn già dặn hơn so với tuổi hai lăm của mình.


Hai khuôn mặt lớn nhỏ nhìn nhau, chẳng thể tìm ra được dù chỉ một điểm giống, để mà liên tưởng đến quan hệ máu mủ huyết thống.


Người đàn ông ở bên ngoài mất kiên nhẫn mới đi vào thúc giục. Móc trong túi ra xấp tiền dày cộm, rút vài tờ tiền lẻ dúi vào tay cho bé An Hạ, giữ chặt không cho bé từ chối.


"Đúng là ranh con, nuôi chỉ tổ tốn thêm tiền bạc chẳng được cái tích sự gì. Ngoan ngoãn mà ở nhà, mai tao lại về". Người mẹ trẻ liếc xéo nói.


Người kia choàng tay ôm lấy eo mẹ bé, hai người vừa trò chuyện vừa đi ra ngoài. Mùi thuốc lá vẫn còn tản bay xung quanh nồng nặc, An Hạ không ngừng hua tay đánh tan làn khói trắng cuối cùng, trước khi nó chuẩn bị xông thẳng vào mũi rồi chạy lên phòng mình.


Nhìn ra ngoài cửa sổ, thấy hai người lên xe ô tô đậu ven đường, rồi xe nhanh chóng mất hút hướng vào thành phố.


Đầu tóc xoăn nhỏ bé, chống cằm nhìn con đường uốn lượn tự đưa ra suy luận của mình. Nếu xách theo túi đựng quần áo, thì mai chưa chắc mẹ đã về.


Lúc này bé mới yên tâm hơn, vuốt thẳng mấy tờ tiền mới được cho, bỏ chung với số tiền cũ giấu trong hộc bàn đã dành dụm được hơn một năm. Xong việc liền xuống dưới lấp kín bụng đói.


Xe lăn bánh chưa bao lâu, liền xuất hiện cái bóng nhỏ đứng lấp ló ngoài cổng. Đầu tóc ngắn cũn với hàng mái ngố cắt hơi quá tay, ngó nghiêng xung quanh đề phòng.


Lát sau thấy bên trong yên ắng, mới can đảm đẩy cửa đi vào nhà. Đôi mắt tinh nghịch, cơ thể múp míp và cao hơn so với An Hạ, mang áo thun vừa cỡ, nhưng chỉ cần hơi vươn tay thì sẽ để lộ ra chiếc bụng bự trắng phau.


"An Hạ..." Ú gọi khẽ. Miệng còn tặng kèm thêm nụ cười tươi rói, với hai lúm đồng điếu xinh xẻo lấy lòng.


An hạ giật mình quay lại định lườm bạn, nhưng nhìn thấy khuôn mặt đó và bát cơm trên tay thì không thể giận nổi, nên chỉ đành nói:


"Mẹ đi rồi, bọn mình có thể nói chuyện lớn tiếng".


Mỗi lần mẹ của An Hạ đi xa về, thường mua rất nhiều đồ ngon. Bạn Ú hay được cho bánh kẹo, nên hôm nay đi học về nghe tin liền chạy qua như lẽ thường tình. Mang thêm cả cơm qua ăn ké thức ăn, nhưng chưa được mấy miếng thì bị mẹ phát hiện gọi về. Giọng chửi cao vút đầy giận giữ như sắp cháy nhà đến nơi vậy.


"Con Ú đâu... con Ú đâu rồi! Mày về nhà thì biết tay với tao... đã dặn biết bao nhiêu lần là không được qua cái nhà bên đó... mà sơ hở tí là biến mất tăm..."


Bạn Ú vẫn ung dung xem đây là chuyện như cơm bữa. Bàn tay dính đầy dầu mỡ, múc thêm hai thìa thức ăn to đầy vào bát mình, rồi mới đứng dậy ôm bát trở về nhà. Kết quả vừa bước chân qua khỏi cổng, ngoài phạm vi "cái nhà đó" như lời của mẹ mắng, thì bị hiên ngang xách tai lôi về.


"Ăn nhanh còn đi chăn trâu, bộ mày hết người chơi hay sao mà suốt ngày cứ dính lấy con nhỏ đó hả? Tương lai nó cũng sẽ giống như mẹ nó thôi, mày không nghe lời chơi với nó riết rồi hư thân cho mà xem..."


Bé Ú im ỉm nghe tai này lọt qua tai kia, vét sạch miếng cuối cùng, rồi ợ một cái rõ to. Bây giờ được nằm ngủ thì còn gì bằng, nhưng không thể bỏ quên nhiệm vụ cao cả được. Lựa trong rổ, hai khúc củ mài to nhất mới luộc cho vào túi vải, y như người lớn "đùm đùm bị bị" thật kỹ trước khi lên nương.


Mẹ Ú rời ghế đứng dậy vươn thân mình mỏi nhừ, tay hết vỗ lại đấm khắp cả người vì ngồi may đồ suốt từ sáng. Đôi tai thính nghe thấy tiếng trâu rống quen thuộc, chẳng phải đã đi lâu lắm rồi sao, bèn vội chạy ra chuồng kiểm tra thì mới vỡ lẽ.


Nhìn thấy hai bóng nhỏ mới đi chưa được bao xa, theo đằng sau là con trâu lười biếng gặm cỏ, bà chỉ còn biết ngán ngẫm lắc đầu nghĩ "thôi mặc kệ chúng vậy".


Việc khao khát tình yêu của mẹ, đôi khi chỉ xuất phát từ bản tính thông thường của những đứa trẻ, và bé An Hạ không phải là ngoại lệ. Việc muốn gần gũi với người thân thiết nhất là lẽ thường tình.


Nhưng nếu không được đáp lại, thì bé chẳng cảm thấy buồn, vì đã có ông bà Ben và bạn Ú. Trong suy nghĩ non nớt và dần dần trưởng thành, định nghĩa về mẹ của bé cũng ngày càng đơn giản bớt ràng buộc hơn.


Mẹ về lu gạo sẽ đầy, mẹ về mới có thức ăn ngon. Bé dường như định nghĩa từ "mẹ", chỉ còn mang hàm ý đơn giản là được no bụng, mà chẳng mấy bận tâm việc mẹ vừa trở về liền đi ngay, và nhìn nhau chưa đầy một phút sau thời gian xa cách.


Đứa trẻ con nào mà chẳng sợ ngủ một mình, đêm đêm phải phải chiếm được chỗ ở giữa cha và mẹ thì mới vui vẻ yên tâm ngủ. Nhưng trái ngược với An Hạ, không có mẹ ở nhà bé sẽ yên tâm và ngủ ngon hơn, vì nửa đêm buồn tè cũng không cần phải nhịn.


Lúc bốn năm tuổi, vì vô tình chứng kiến thấy mẹ và người đàn ông xóm dưới ngủ với nhau, mà bé bị đẩy lên trên gác mái. Dù vẫn nghe được những âm thanh đó, nhưng bé không còn cảm thấy sợ nữa. Vì trên này rất cao rất an toàn.


Cái gì lâu dần cũng sẽ thành thói quen. Lần đầu An Hạ được cho tiền còn bỡ ngỡ sợ hãi, nhưng bị mẹ thúc đẩy nên những lần sau đều như chuyện hiển nhiên.


Công việc của mẹ chẳng kể đến giờ giấc, khiến bé nhiều lần đang ngủ ngon bị tiếng ồn vô cớ gọi dậy. Xong việc họ sẽ leo lên cầu thang gõ cửa, chuồi mấy tờ tiền lẻ qua khe hở, hoặc đôi khi bé An Hạ còn nhận được mấy tờ tiền mệnh giá cao hơn, từ những người chuyên chở gỗ lậu đến nghỉ ngơi.


Mỗi lần mẹ chuẩn bị đi xa, bé lại có chút hào hứng, vì khoảng thời gian ngắn sắp tới, không cần phải nghe thấy những tiếng ồn gây ám ảnh, chúng như bị đóng gói trong túi xách của mẹ mà mang đi theo cùng.


Bàn học nằm ngay ngắn, chữ viết lại thẳng hàng, và một giấc ngủ say cho đến khi trời sáng. Sau cùng thì được đánh thức bởi tiếng chuông từ bầy dê.


Từ ngây ngô không biết tại sao mình bị xa lánh, cho đến khi nhận ra công việc mẹ đang làm. Từ đứa trẻ lủi thủi chơi một mình, biết mang bánh ra dụ dỗ bạn để có người chơi cùng.


Nhưng hết bánh thì lũ trẻ vâng lời mẹ nó răm rắp, cuối cùng chỉ còn đứa đầu nấm bụng bự vẫn quyết chí ở lại. Ngay từ lúc đó Mai Anh, cũng chính là Ú người bạn tốt đầu tiên và cũng là duy nhất mà An Hạ nguyện sẽ đối xử tốt mãi mãi.


Ngồi dưới tán cây ăn củ mài và canh chừng trâu cho bạn. "Tí tách" trời bỗng rải vài giọt mưa kèm nổi gió, An Hạ cất nửa củ đang ăn dở, vội chạy xuống khe suối.


"Ú ơi!... Ú... trời sắp mưa rồi về nhanh thôi!" Nhìn thấy bạn vẫn còn tiếc rẻ, bắt thêm mấy con ốc mới chịu leo lên, bé giơ tay ra định giúp, nhưng giúp thế nào, mà cuối cùng hai đứa đều bị ngã xuống nước ướt hết cả quần áo.


"Tại bạn mập quá đấy!" An Hạ lồm cồm bò dậy, vắt hết nước nơi áo quần, bị gió thổi lạnh mà run cầm cập, quay sang trách bạn.


"Trẻ con múp míp một chút mới dễ thương, mẹ mình nói vậy! Tại bạn ốm quá thôi!" Bạn Ú tự tin trả lời.


Hai đứa trẻ không ngừng đỗ lỗi cho nhau, nhưng vẫn cùng nhau dắt trâu về. Mới đi được nửa đường thì trời bắt đầu đổ mưa to. Con trâu bị lôi kéo đến dưới lán che cũ kĩ, chẳng biết do ai dựng lên, rộng đủ chứa mười người trưởng thành.


Đứng một hồi, hai đứa trùng hợp gặp người đàn ông xóm dưới, người mà An Hạ đã nhìn thấy nhẵn mặt, cũng chạy tạt vào trú. Trên cổ đeo sợi dây xích bằng vàng mặt dây là cái nanh hổ, vòng tay với nhẫn mà người đàn ông đang đeo cũng từ nanh vuốt mà ra.


Nghe nói nhà rất giàu có, vì làm các công việc bất hợp pháp. Công an đã từng nhiều lần ghé đến hỏi thăm. Đầu tóc trọc lóc, tuổi chừng bốn mươi, phát hiện ra là An Hạ nên cười hề hề định bắt chuyện. Hai đứa trẻ vẻ mặt ghét bỏ, ngầm hiểu ý liền dắt trâu bỏ chạy mặc kệ trời vẫn đang mưa.


Con đường dài heo hút như chỉ có mỗi hai đứa trẻ. Mặc cơn mưa ầm ầm xối xả ngày càng nặng hạt, nện vào người đau ê ẩm và mặt ngứa rát. Gió thổi tạt, mắt cũng chẳng thể mở to, nhưng An Hạ và bạn Ú lại đều đang rất vui vẻ, tận hưởng khoảnh khắc tuổi thơ quý giá này.


Người chạy người đuổi, tiếng cười đùa giòn giã chẳng hề thua kém tiếng mưa. Chú trâu non bỗng dưng bị cô chủ nhỏ bỏ rơi, vội vã rống giận đuổi theo vì sợ mất dấu. Âm thanh núi rừng biến mất chỉ còn lại tiếng mưa dai dẳng rền rĩ.


"Cho bạn một nửa, mang vào nhà kiếm đồ đựng, lát treo giỏ nơi hàng rào cho mình". Đưa giỏ cho bạn, Ú dắt trâu chạy nhanh về chuồng vì cả hai đều đang rất lạnh.


"Này..." Bé chưa kịp trả lời, thì bạn đã dắt trâu chạy đi mất.


Nhìn giỏ đựng, ốc to nhỏ không đều nhau, lẫn lộn thêm vài con chẳng rõ tên gọi muốn bò ra ngoài. An Hạ đâu biết nấu, mà mẹ cũng vắng nhà. Thôi vậy! Bé lắc mạnh giỏ, để mấy con ốc từ bỏ tìm đường trốn thoát, rồi kiễng chân treo sọt bên hông hàng rào, còn mình cũng run cầm cập chạy vào nhà tắm táp.


Trời nhanh tối hơn mọi ngày, dù mưa sớm tạnh, chỉ còn lay bay trong gió như bụi mù. Ống tròn bằng gốm của nhà kế bên nhả khói, màu xám đục vì đang dùng nhựa cây nhóm lửa, mùi khét lẹt khó ngửi len lỏi vào không gian ẩm ương lạnh lẽo.


Đầu nhỏ vươn ra ngoài cửa sổ, mái tóc ướt nhẹp nhờ gió thổi mà đã khô. Bốn bề vốn đang trong lành vì mới được mẹ thiên nhiên gột rửa, bỗng vì mùi khói nồng đượm trộn lẫn, mà tạo ra một làn hơi thở quen thuộc gây bao thương nhớ.


Ở nhà ông bà Ben có tận hai bếp lửa, một cái dùng cho việc nấu ăn và một cái đặt ngay giữa nhà chỉ để nấu nước và sưởi ấm. Lúc còn chưa đi học, An Hạ luôn lén ở lại đó, đêm đêm quây quần với ông bà bên bếp lửa.


Nhìn giá đỡ treo ấm nước, bị chia làm hai màu rõ rệt, phần dưới khói lửa hun biến thành màu đen nhọ xấu xí. Nhưng bé thấy bà, nhiều lần lấy tàn tro bẩn để chùi sạch đáy ấm. Nhưng chẳng bao lâu, nó sẽ lại trở về với hình dạng cũ nhem nhuốc, và bà sẽ lại tiếp tục chùi rửa đến sạch bong như một điều vô nghĩa.


Gối đầu lên chân bà, nghe bà hát ru mình bằng thứ tiếng chẳng rõ, nhưng hiệu quả ru ngủ lại rất thần kỳ. Ông cũng ngồi say sưa nghe, lâu lâu chêm thêm vài lõi ngô vào bếp, đợi ấm nước lá sôi để ngâm chân.


Hai người vẫn thường giao tiếp với nhau bằng ngôn ngữ ấy, dù không phải là dân tộc thiểu số. Chỉ có lác đác vài hộ dân người Tày ở xóm dưới, còn tất cả xóm trên, và xóm An Hạ ở đều là người Kinh.


Gạt bỏ những người xa lánh bé, thì những người tốt bụng giống như ông bà đều rất hiếm gặp. Ngọn lửa uyển chuyển đổi màu viền vàng thành xanh lam, cùng với đó là âm thanh nổ lách tách, bắn ra tia sáng nhỏ rơi xuống sàn gỗ liền biến mất.


Nhà bé làm gì có bếp nằm dưới sàn, nếu có bé đã nhóm lửa lên mà ngồi sưởi, chứ đâu cần ở trên đây ngắm nhìn khung cảnh khói chiều lan tỏa.


Nhưng khung cảnh thật sự sẽ rất đỗi bình yên, nếu như tiếng côn trùng ngừng kêu và tiếng ếch nhái thôi "ồm ộp". Dù mặt đất rõ ràng chẳng có gì cả, ngoài các vũng nước mưa đọng lại hay, các lỗ trũng do nước từ mái nhà tí tách rơi xuống mà tạo thành.


Gió mạnh từ đâu thổi về, đánh tan hết làn khói chiều lởn vởn, góc chân trời như lọ mực bị đổ, màu đen loang lổ dần lan rộng. An Hạ hơi sợ muốn đóng cửa sổ, thanh chống vừa nâng lên, mất lực đỡ chắc chắn, tạo cơ hội cho gió mạnh bắt nạt sức lực yếu ớt của đứa trẻ.


Không thể chống đỡ, bé thả tay mặc gió đóng "rầm" cửa, như muốn phá nát luôn nó. Gài thanh chắn cẩn thận, bé lấy khăn lau mặt vì bị mưa tạt ướt, rồi nhảy phóc lên gi.ường trùm chăn nằm im thin thít. Chuyện thường xuyên xảy ra khi ở nhà một mình, nên An Hạ tự tin bản thân luôn dày dặn kinh nghiệm.


Từng giọt tí tách lướt qua như phím đàn, khúc dạo đầu mở màng gây hứng thú. Khán giả trên khán đài như nín thở, hồi hộp chờ xem bản bản nhạc nào sẽ được trình diễn trong đêm nay.


Nhưng có một vị khán giả nhỏ tuổi, vì mệt mỏi mà chẳng thể chờ đợi cho đến khi tiết mục diễn ra. Mặc cho bản nhạc đang tiến vào đoạn cao trào, dàn hợp xướng khí thế, và vị nhạc trưởng ai ai cũng phải kính sợ đang hăng say chỉ huy.


Vị khán giả nhỏ vẫn mặc cho âm thanh ngoài kia đang rền vang, chân mang vớ hồng hất chăn qua một bên mà vẫn ngủ ngon lành. Nói mớ mấy câu chẳng tròn chữ, chóp chép miệng như đang ăn gì đó, rồi tiếp tục say sưa ngủ.


"Sao nhà tối om thế kia không biết". Bạn Ú đứng trước mái hiên nhìn qua. Suy nghĩ gì đó liền chạy vào ôm cổ cha từ phía sau nói nhỏ.


Nồi canh chua ốc sôi sùng sục vừa nhấc xuống, Ú nhìn cha lấy cà mèn múc vào gần đầy ngăn dưới, bên trên còn cho thêm măng xào thịt mà hào hứng vui vẻ. Nhìn đứa con gái duy nhất của mình vui vẻ như thế, thì bất cứ người cha nào cũng sẽ mủi lòng mà đáp ứng yêu cầu nhỏ nhặt, nhưng lớn lao đối với một đứa trẻ.


Biết yêu thương bạn là tốt, điều đó chẳng hề sai. Người cha càng thêm hãnh diện, cõng đứa con gái trên lưng, mang áo mưa tay xách cà mèn, hăng hái đưa con qua nhà bạn nhỏ An Hạ.


Mùa Đông năm 2000.


Mỗi sáng An Hạ vẫn thường lật đật thức dậy, bởi tiếng chuông mơ hồ đúng giờ giấc. Bé ngồi trước cửa sổ chờ đợi, đợi cho đến lúc trời sáng hẳn. Sự kiên nhẫn ấy diễn ra trong suốt một năm trời ròng rã. Dù biết bà Ben đã mất, ông cũng được con cháu đón lên trấn ở, nhưng bé vẫn không thể nào từ bỏ thói quen ấy.


Khi mà tiếng chuông như đinh ốc, xoáy sâu vào tiềm thức nhỏ bé, nhưng chứa đựng thứ tình cảm so với người lớn, chỉ có thể hơn chứ không hề kém cạnh.


Dù thời gian vẫn đang bận bịu mài mòn những ký ức cũ, song tại một góc nhỏ trong ngôi nhà quạnh quẽ, thứ tình cảm thân thương, nồng đượm ấy, vẫn ngày càng lớn dần. Chúng phủ lên lớp lông dày và nặng, để giúp thân hình nhỏ bé cảm thấy yên lòng và cảm thấy an toàn hơn.


Người từng cưu mang hai mẹ con mất đi, nhưng Giả Ánh, mẹ của An Hạ chẳng từng đến thắp nổi một nén hương. Miệng người còn hơn cả con dao sắc lẻm, họ túm tụm thay phiên nhau chì chiết nhân phẩm của một người, như tòa án đạo đức thứ thiệt. Chuyện mới kéo thêm chuyện cũ, chủ đề càng thêm phần mới mẻ chưa bao giờ đi vào hồi kết.


Hôm nay bạn Ú chở An Hạ bằng xe của mình về nhà, do xe bạn bị hỏng nên gởi lại ở trường. Hai đứa vẫn ngây thơ, đùa giỡn như trong ký ức xưa, từng đoạn đường bỏ xa vẫn còn âm thanh tiếng cười vang vọng.


Chỉ cần nghe thấy vậy, cũng đủ khiến cho tâm tư của một người đang gánh nặng với đời, cũng phải tạm thời buông xuôi mối nhọc lòng mà thở dài suy nghĩ.


Nhưng tràng hú inh ỏi của xe Công an, tự dưng đánh bay sạch sẽ nơi vốn mang tiếng hoang sơ yên tĩnh. Từ xa chạy đến, và nhanh chóng vụt qua hai đứa. Phản ứng thông thường của bất kỳ đứa trẻ con nào, khi nhìn thấy điều mới lạ đều là tò mò và phấn khích.


Hai bạn nhỏ đây cũng chẳng hề thua kém ai, sửng sốt nhìn theo bóng xe nhanh chóng biến mất, vội vàng chuyển chủ đề.


"Này! Xe chạy vào hướng xóm mình đấy!" Ú cố rướn người nhìn theo, cho đến khi chiếc xe bị cây cối rậm rạp che mất.


"Có chuyện gì thế nhỉ?"


"Sao mình biết được chứ, chạy nhanh về xem thử".


Thế rồi hai đứa trở nên im lặng, chỉ chú ý vào con đường trở về nhà, với trí tưởng tượng đang bay xa.


Lần đầu, hai đứa trẻ xóm núi được nhìn thấy xe Công an ngoài đời thực, vừa lạ, vừa hào hứng, muốn lại gần xem thử trông như thế nào? Có giống như ở trên tivi không?


Nhưng đợi đến lúc hai đứa trở về, mồ hôi chảy dọc sườn má, thì đã chẳng còn thấy người và xe đâu nữa. Chỉ còn đám đông tụ tập đứng trước cổng nhà An Hạ chỉ trỏ, bàn luận.


Ông trưởng xóm hô lên khi nhìn thấy An Hạ:


"A... con bé đi học về rồi đây này! Để hỏi thử xem mẹ nó bây giờ đang ở đâu?"


An Hạ bất ngờ khi bị gọi tên, nhìn đám đông tiến sát lại gần, mọi ánh mắt hóng chuyện nửa trừng nửa nhíu chờ mong. Bé thụt lùi ôm lấy cặp sách của bạn, vì chẳng hiểu chuyện gì đang diễn ra.


Một người đàn bà nhanh chân hơn, vào kéo đứa con ngốc nghếch của mình rời khỏi đám đông, để mặc đứa còn lại bơ vơ trong vòng vây rộng lớn như sắp bị nuốt chửng.


"Mẹ cháu bây giờ đang ở đâu vậy? Khi nào thì về nhà cháu có biết không?" Ông trưởng xóm hơi khòm lưng, tay chống gậy hỏi.


Mấy người khác vội nói chen vào:


"Công an còn phải về tận đây tìm, thì nó làm sao mà biết được".


"Đúng! Đúng đó, nó còn nhỏ chẳng biết cái gì đâu".


Người người đưa ra suy đoán cá nhân gây ầm ĩ. An Hạ hơi sợ, tay nắm thân gậy, muốn đứng gần ông lão có dáng vẻ thân thuộc nhất trong đây.


"Mẹ bảo hôm nay mẹ về". An Hạ lí nhí trả lời như chỉ để cho hai người nghe thấy.


"Sao cháu biết hôm nay mẹ sẽ về?" Người trưởng xóm vẫn từ tốn hỏi.


"Vì hôm nay vừa đủ một tuần". Bé biết gì liền nói nấy mà chẳng hề giấu diếm, nhưng tay vẫn bám chặt vào thân gậy tìm kiếm nơi an toàn.


"Vậy sao?" Ông hơi do dự nhìn xuống bàn tay đang nắm lấy gậy đỡ của mình suy nghĩ, đứa trẻ chắc đang bàng hoàng và sợ hãi lắm, thật tội nghiệp. Nhưng chuyện này không thể giấu được, nên ông đành phải nói:


"Là thế này! Có mấy chú Công an đến tìm mẹ cháu để hỏi chút chuyện, ngay cả ông và mọi người cũng đều chẳng biết nguyên do. Nếu mẹ về cháu phải báo ngay cho ông nhé!"


"..."


Xóm nhỏ bỗng dưng nhốn nháo hẳn lên, dù bị người quyền uy nhất ở đây giải tán ai về nhà nấy. Nhưng làm sao có thể ngăn được bản năng nguyên thủy. Lòng liền rạo rực không yên, chạy qua nhà nhau để nói tiếp chuyện còn đang dang dở, rồi tự cho là mình đúng mà suy diễn ra hàng đống lý do.


Nào là cướp của, nào là buôn thuốc phiện, tệ hơn thì dính vào mạng người. Hai ba cái đầu chụm lại, thì chuyện trời ơi đất hỡi nào cũng có thể nghĩ ra, và họ thật sự thoả mãn càng nói càng hăng.


Cả xóm trên xóm dưới, chưa đến giờ cơm trưa thì đều đã hay tin về Giả Ánh. Người đàn bà mang tiếng lẳng lơ, là tội phạm đang bị truy nã. Dù chưa biết được thực hư, nhưng mấy người đàn bà khác trong xóm, mặc kệ chồng con, rất hả hê khi có người gặp họa.


Chỉ ước mọc thêm một cái miệng nữa để mà nói cho bằng hết. Ngoài miệng một câu tội đứa nhỏ, hai câu thì thương xót, nhưng mấy ai trong số họ thật tâm lo lắng cho An Hạ.


Khoảng chín giờ tối, An Hạ nghe thấy tiếng mở cổng. Bé biết dạo gần đây vì công việc, mà mẹ và người đàn ông kia thường xuyên xảy ra tranh cãi. Ngay bây giờ vẫn là giọng chửi đầy thô tục, nhưng âm thanh giảm xuống mức thấp nhất so với mọi lần, chỉ vừa đủ cho người trong nhà nghe thấy.


Cuối cùng vì không thể xả hết cơn bực dọc, mà giậm mạnh chân rời đi. Bé vẫn nhớ lời căn dặn của ông trưởng xóm, nên đợi ngôi nhà một lần nữa chìm vào im lặng, thì mới rón rén bước xuống dưới.


Đôi giày rằn ri quân đội, chễm chệ nằm trên kệ giày dép, bây giờ đã bị ném xuống sàn. Bé nghe thấy tiếng khóc, cùng rất nhiều đồ vật của người đàn ông, bị ném ra ngoài từ cửa phòng mẹ.


"Mình có nên kể lại với mẹ chuyện hôm nay không?" Bé nghĩ. Cho đến khi đếm được bảy búp quỳnh đã nở hết thì lựa chọn chạy đi báo. So với khuôn mặt hung dữ, cứ hở là mắng chửi, thì lời ngon tiếng ngọt của ông trưởng xóm đã thành công mua chuộc được đứa trẻ.


Đường dây buôn bán người sang biên giới TQ bị triệt phá, nạn nhân thì đủ mọi lứa tuổi, đủ mọi thành phần. Người lớn, trẻ em, trẻ chưa thành niên, hay thậm chí còn đang quấn tã.


Mẹ của An Hạ, từ năm mười hai, mười ba tuổi đã bỏ nhà theo người tình, cũng là người đàn ông hiện tại. Sau này gặp phải bọn người xấu, đưa lối dẫn bước, ngay lần đầu tiên đã thành công dụ dỗ một người bạn đồng hương đem lừa bán sang biên giới.


Kết quả không phải vất vả lao động, nhưng kiếm được số tiền lớn ngoài cả mong đợi nên bắt đầu thay đổi tâm tướng từ đó. Xuất phát điểm từ đứa trẻ thiếu hiểu biết, lại sớm bị cám dỗ bởi vật chất và đồng tiền, nhiễm hết các thói hư tật xấu liền không thể trở về như xưa.


Tâm hồn dần đen tối, trái tim lạnh lẽo vô tri bởi sức nặng đồng tiền, sớm bị chi phối thao túng, mà chấp nhận trở thành mẹ mìn trẻ tuổi ranh ma nhất.


Mười sáu năm hành nghề, chỗ đứng càng thêm vững chãi, hàng trăm vụ qua tay trót lọt nhờ sự hỗ trợ của đồng bọn và người tình. Kiếm được vô số những đồng tiền dựa trên nỗi đau của các gia đình nạn nhân, dù muộn màng nhưng trời xanh vẫn là thấu tỏ, chấm dứt con đường làm ăn phi pháp, mất nhân tính này.


Người từng là tình nhân, cũng là đồng phạm luôn sát vai kề cận, giờ ham sống sợ chết, ôm tiền một mình cao chạy xa bay.


"Đợi tao về rồi mày sẽ biết tay". Đây là câu nói mà Giả Ánh dặn dò con gái khi leo lên xe theo Công an về đồn.


Bằng chứng thuyết phục, và nạn nhân trốn được về đứng ra làm nhân chứng, để buộc tội Giả Ánh, hòng muốn tống khứ mẹ bé vào tù để trả giá. Nhưng bằng một thế lực quen biết trong đường dây chống đỡ, mà mẹ bé được thả sau mười hai giờ đồng hồ bị bắt và chỉ cần đóng phạt.


Cái giá đáng phải nhận được miễn trừ, như thể An Hạ sẽ lại là người chịu tội thay. Ba bốn ngày liên tiếp, ngôi nhà luôn ầm ĩ, bởi tiếng quát mắng đòn roi. An Hạ bị đánh đến thê thảm, tiếng kêu khóc lúc đầu còn dữ dội, nhưng sau dần càng yếu ớt.


Bạn Ú mỗi lần nghe thấy tiếng khóc của bạn, đều chạy ra sân nhìn qua, nhưng đều bị mẹ xách tai lôi lại vào nhà. Mấy hôm nay An Hạ nghỉ học, cô giáo ở trên lớp luôn hỏi thăm từ Ú. Ngoài trả lời bạn bị ốm, thì chẳng tìm được lý do nào hợp lý hơn, Ú rất buồn và thương bạn mà chẳng biết phải làm sao.


Sau khi tỉnh dậy giấc chập chiều, Giả Ánh lên gác túm đầu đứa bé đang rúc mình trong chăn, và tiếp tục màn tra tấn thể xác lẫn tâm hồn.


Đôi mắt bé lem nhem sưng húp, những vệt bầm tím rải đều khắp nơi trên cơ thể. Tay nhỏ, giữ lấy bàn tay lớn đang túm chặt tóc mình, chân đuổi theo bước hai ba bậc thành một đi xuống dưới. Miệng vẫn không ngừng cầu xin, thế nhưng lòng dạ sắt đá sao có thể mủi lòng.


Mu bàn tay, vì đỡ đòn roi mà bị đánh trúng đã bầm tím nhức nhối. Mặc kệ bên ngoài trời đang rét buốt, mặc cho tiếng van xin, khiến người bình thường nghe phải nhói lòng. An Hạ mười tuổi, chẳng thể tránh được kiếp nạn, như cây bút máy rỉ mực, dùng tay lau vội định quệt lên tóc, nhưng sơ ý lại dây vào áo để rồi mãi mãi nằm ở đó...
 
Phần 2.

Chai nước trên bàn đã uống cạn, bóp méo nằm khô khốc từ lâu. Căn phòng trống hoắc, với màu sơn u tối tiện lợi che đi các vết bẩn. Cửa sổ như chưa bao giờ được mở, rèm che kéo nửa vời, đủ ánh sáng để nhìn thấy những nơi cần phải thấy.



Vụn bánh mì, và các vỏ bao đồ ăn sẵn vứt loạn xạ. Nơi lâu ngày không người ở, vốn đã tích tụ nhiều vi khuẩn độc hại, nay lại chứa thêm một người, mang hơi thở chẳng tinh khiết lành mạnh. Càng làm cho không khí ngột ngạt hơn. Chỉ cần ở lâu thêm mấy ngày nữa, nhất định sẽ sinh bệnh mà chẳng biết lý do.



Trên gi.ường, An Hạ ôm lấy th.ân thể bầm tím nằm co ro. Trong đầu, lúc thì mảng mơ hồ trắng xóa, lúc thì hiện lên khuôn mặt già nua, và hai người mang tiếng cha mẹ nhưng vô cùng ác nghiệt.



Bọn họ xúm vào cấu xé cô, như miếng mồi ngon còn dính máu nóng hầm hập. Dây dưa, chập chờn chưa chịu dứt. Cái bóng lớn đè nặng, khiến cô không thể thở nổi, tất cả bọn họ đều là ác quỷ đội lốt con người.



Một đứa trẻ luôn thiếu thốn tình cảm, ghẻ lạnh, thì tổ ấm gia đình so với đồ chơi, bánh kẹo, còn quan trọng hơn gấp bội. Vì không còn sự lựa chọn nào khác, mà phải đi theo mẹ chuyển đến ngôi nhà mới của gã, người không cùng huyết thống nhưng vẫn bị bắt gọi là cha.



Đôi giày mới, ba lô mới, hay những bộ váy hoa đắt tiền. Ngay cả trong mơ, cô cũng chưa từng nghĩ sẽ được mẹ mua cho. Gã diễn vỡ kịch tình cha con cảm động, thể hiện tình yêu thương con gái vô bờ bến.



Gã quan tâm, chiều chuộng đứa trẻ, người vốn dĩ thiếu thốn tình cảm. Nay một lần nữa chịu mở lòng, và thật sự ỷ lại vào cha mẹ. Đây là sự thành công ngoài mong đợi, vì ngay chính cả gã, cũng không thể tin được, mình dễ dàng chiếm được lòng tin của đứa trẻ khó tính.

Ba năm trôi qua, khi lắng đọng ngọt ngào của mùi sữa cuối cùng cũng bay đi mất, dần thế chỗ cho ngưỡng cửa dậy th.ì đầy cám dỗ. Cô bé trưởng thành phổng phao thấy rõ, và tâm sinh lý bắt đầu công cuộc mổ xẻ về bức chân dung cuộc đời.


Người cùng chung sống dưới một mái nhà, thời gian lâu dài sự đề phòng trước đó đã sớm chẳng còn. Nhưng khi cô chịu buông bỏ, thử chấp nhận, thì ngược lại mối nguy hiểm lại quay qua rình rập.


Cái danh xưng là dượng mà cô vẫn gọi, bỗng trở thành dượng đúng nghĩa, chẳng cùng chảy chung một dòng máu.


Ranh giới mong manh giữa thiện ác, chỉ như bức màng mỏng, chỉ cần dùng tay vén lên sẽ mặt đối mặt ngay lập tức. Khi tâm lý biến thái ngày một bệnh hoạn, không thể nào che đậy, bằng cách dùng sự cố gắng bao năm qua, và thứ tình cảm rẻ tiền thì sẽ như thế nào?


Gã cha dượng nhẫn nhịn ngày một nghẹn ứ, vì tích tụ quá lâu. Gã nôn nóng tháo bỏ từ từ lớp mặt nạ, vẽ lên kế hoạch để thỏa mãn bản thân lâu dài. Cuối cùng cũng thành công, tống khứ được người mẹ đi du lịch, và ở nhà chuốc thuốc nhiều lần xâm hại cô.


Mọi chuyện sẽ chẳng dễ dàng dừng lại ở đó, nếu như An Hạ không mang thai. Tất cả vỡ lỡ, bao nhiêu trách móc, uất hận, nhẫn tâm đổ dồn hết lên đầu cô bé mười lăm tuổi.


Cô bó mình vào một góc chịu đựng, vì không thể biện minh. Chỉ cần đợi mẹ đánh mệt, chửi mệt thì sẽ dừng thôi. Đó là kinh nghiệm và ký ức ăn sâu vào máu thịt, nếu phản ứng sẽ bị đuổi ra ngoài và lại gặp kẻ biến thái như năm cô mười tuổi.


Nhưng bây giờ, ngay khi cả đang ở trong nhà, dường như cũng chẳng còn cảm thấy an toàn nữa.


Năm đó chỉ vì tin lời ông trưởng xóm dụ dỗ, mà đứa bé bị mẹ nhẫn tâm đánh đập đuổi ra khỏi nhà. Sống chung một xóm, nên chẳng ai lạ lùng gì tính khí thất thường của người mẹ trẻ. Nếu thật sự quan tâm đến đứa nhỏ, thì chắc hẳn đã phải ý tứ hơn.


Đều là âm mưu và suy tính từ trước, mà đứa trẻ vẫn hồn nhiên nghe theo. Đói khát làm hoa mắt, mấy búp hoa quỳnh chưa nở đã bị ngắt ăn hết sạch. Cơ thể lảo đảo đi về hướng nhà ông bà Ben, với mong ước được nhìn thấy ánh lửa thắp sáng bên trong.


Nhưng cuối cùng chỉ thấy sân rộng mọc đầy cỏ, quang cảnh xung quanh càng đặc biệt nhấn mạnh thêm ba chữ "nhà bỏ hoang". Đập bỏ sạch sẽ hy vọng cuối của bé.


Nhưng bé nào hay biết, vẫn luôn có một đôi mắt luôn dõi theo mình từ lúc rời khỏi nhà. Trên chiếc ghế bập bênh, lão nằm lim dim hưởng thụ, bé mỏi tay nhưng chưa thể dừng cho đến khi nào lão đồng ý, nên quay mặt nhìn vào bếp lửa.


Bé nhận lấy cái bánh, khi chỉ kịp lau vội tay vào áo. Độ ngọt làm đứa bé tỉnh táo hơn, nhưng vẫn chưa hề nhận ra công việc mình mới làm, để đổi được nó. Uống thêm cốc nước, bé yên tâm tựa đầu lên vách tường loang lổ khói mà ngủ, chẳng bận tâm sợ dây bẩn quần áo.


Nhận lấy cái bánh rẻ tiền, từ ông trưởng xóm trong đêm đói rét. Tình yêu thương đáng kinh tởm của gã, và là miếng thịt thừa xấu xí, mà người mẹ đang dùng chỉ siết chặt để tách bỏ.


Dưới bầu trời nơi cô sống, tách biệt hẳn với thế giới bên ngoài, vì nhuốm một màu ảm đạm, u ám.


"Vẫn còn chưa chịu dừng lại sao?"


Cô hét lên, và tác dụng của nó khiến đồ đạc, sách vở đều bị ném hết ra cửa sổ.


Xem trò đủ, lúc này gã mới giả vờ khuyên ngăn, lại dúi mớ tiền thì thầm vào tai cô, bảo rằng hãy nhanh chóng đi phá bỏ.


Tại sao? Cô không thể chết đi nhẹ nhàng, như ý muốn của mẹ lúc còn ở trong bụng như lời người ta nói. Mà phải sống sót sinh ra, và chịu cảnh đày đọa như địa ngục sống.


Hai chân An Hạ mở rộng, nằm dưới ánh đèn mơ màng, như sắp bước vào cửa tử. Hai tay thì siết chặt thành gi.ường lạnh buốt, dụng cụ kim loại va chạm vào nhau, và cảm giác đau đớn xoáy sâu vào tâm trí, buộc người phải ghi nhớ.


Vậy nên, ngoài đau đớn đang hiện hữu muốn hành hạ thân xác, cô chẳng còn cảm nhận được điều gì tốt đẹp ở trên cuộc đời này, để đánh lạc hướng nỗi đau. Bác sĩ hút hết dòng máu đỏ, như rút luôn cả linh hồn. Sức lực nhỏ bé cũng theo đó dần cạn kiệt cô mơ màng ngất đi.


An Hạ từng hình dung, từng suy nghĩ ra cái chết nào dành cho mình, để có thể giảm bớt đi sự đau đớn. Đứng trên tòa nhà cao tầng, xé bỏ đống váy mà gã ta mua cho, để làm dây thắt cổ treo qua ô thoáng cửa.


Hay rạch tay, nhưng mười lần đều như một, lá gan vẫn rất nhỏ bé. Dù cầm dao lam sắt lẻm vẫn không thể đè xuống mạnh và sâu hơn, để cắt lìa linh hồn khỏi thể xác.


Chính vì sự tìm kiếm khởi đầu, đã trở thành thói quen cho những hành vi tự ngược đãi bản thân về sau. Để thỏa mãn, mê muội trong đau đớn. Hai cổ tay thay phiên nhau lĩnh án, những đường cắt vừa đủ để máu chảy ra và nhanh khô.


Vài đường cắt, rồi dần dần lan rộng lên đến khuỷu tay. Những vết thương chưa lành chồng chéo lên nhau, hòa cùng thuốc đỏ nhìn thật đẹp, cô đã nghĩ vậy.


Cảm xúc hưng phấn tê tái, khi thuốc khử trùng chảy vào miệng vết thương. Liều thuốc an thần, giúp cô nhanh chóng chìm vào giấc ngủ, không mụ mị, không phải sợ ai.


Vì muốn rời khỏi nơi địa ngục này, mà cô chỉ còn biết lao vào học hành. Khi nhận được thông báo đậu đại học, còn được cả học bổng. Cô vui mừng đến nỗi chột dạ như kẻ xấu, trong lòng lúc nào cũng hoảng hốt không yên, vì sợ kế hoạch bỏ trốn bị phát hiện.


Đừng hòng chặt đứt con đường sống duy nhất, mà nuôi nhốt cô trong vũng bùn dơ bẩn, được hưởng lợi ích còn tùy tiện nhào nặn.


Nhưng gã nhạy bén, đa nghi, như thể biết trong lòng An Hạ đang nghĩ gì. Vừa qua tuổi mười tám mấy ngày, liền muốn mang An Hạ bán cho một lão già người TQ làm vợ. Thế nên việc bỏ trốn mới xảy ra sớm hơn dự định. Căn phòng khóa trái cửa, sặc mùi thuốc lá của gã vừa mới ra ngoài.


Khoác lên mình chiếc váy bó sát ngắn củn cỡn, cô đứng ngồi không yên. Ở đây là tầng năm, nên muốn chạy trốn chỉ có thể chờ đến khi gã mở cửa.


Trên bàn ăn, chỉ mình mẹ cô giao tiếp được với lão. Bà đã đăng ký lớp học cơ bản, trong vòng một tháng cho cô để tiện việc giao tiếp sau này. Còn đâu đó thì tự linh hoạt, sống lâu thì tự khắc hòa nhập thôi bà ta nói vậy.


Tàn tiệc, khi nghĩ sắp có thể ra về, thì gã và mẹ lại thật sự quyết định để cô ở lại cho lão ta. Hai người vui vẻ rời đi, mà chẳng hề quan tâm đến đứa con của mình, đang bị ông ta "lôi lôi kéo kéo" vào căn phòng lúc trước. Nếu bây giờ không bỏ trốn, thì còn đợi đến chừng nào. Cô chống cự nhưng chẳng hề dễ dàng như suy nghĩ.


Lão ta già, nhưng đủ sức để bóp chết một đứa con gái mới lớn yếu ớt. Những lúc chơi vơi trong ngõ cụt, hay đối diện với tình huống nguy nan, thì thường sẽ xảy ra những chuyện ngoài ý muốn giống như bây giờ. Gạt tàn đã bay đi đâu mất, chỉ còn ông ta ôm đầu ngã gục xuống gi.ường.


Cô không thể suy nghĩ gì thêm, hay do dự mà lén trở về nhà, nhưng chẳng có ai cả. Chắc hai người họ đang vui vẻ ở sòng bạc, với số tiền vừa bán con gái của mình xong.


Cô vội vàng gom ít đồ đạc, vẫy xe xin quá giang rời Thị trấn K ngay trong đêm, với số tiền lấy trộm được trong ví của lão. Chôn vùi hết tất cả vào quê hương tăm tối, muốn được sống và làm một con người bình thường đúng nghĩa ở một nơi khác không ai biết về mình.


Thành phố S trời mưa.

Bầu trời gầm rú, tiếng gió rít gào, cố gắng len lỏi qua khe cửa sổ chưa đóng chặt vang lên thanh âm dọa người. Cây cối xao động tạo nên dàn hợp âm nối tiếp nhau "sàn sạt". Chúng kéo dài cả con đường như bất tận, thấm đẫm ăn sâu vào gốc rễ.


Chẳng một ai bận tâm, hay thương tiếc, nhìn đám lá yếu ớt thay nhau rơi xuống như rạ. Nhanh thôi, sau khi trời quang mây tạnh, mưa ngừng trút, hiện thực sống của cô sẽ lại một lần nữa hiện ra ngay trước mắt. Hoan cảnh, và tiêu điều.


Dù vậy, miễn rời xa được hai người họ, cô có thể bất chấp tất cả vì chẳng còn gì để mất.


Chật vật cả tuần vì những chuyện vừa xảy ra, còn phải suy nghĩ tìm đường mưu sinh để duy trì cuộc sống. Một công việc dễ dàng kiếm ra thật nhiều tiền, trong thời gian ngắn nhất.


Sắp nhập học, nên cần phải sắm sửa nhiều thứ, dù được nhận học bổng toàn phần, nhưng còn việc ăn uống, nơi ở, chi tiêu sinh hoạt...


Trinh tiết, danh dự, và đời người, thực ra chỉ là một giấc mộng dài đằng đẵng vô thường. Trinh tiết thì An Hạ chẳng còn nữa, nhưng còn danh dự và chặng đường dài ở phía trước. Dù không thể tốt hơn, nhưng cũng không thể nào tệ hơn, những gì đã chịu đựng trải qua ngần ấy năm.


Để tìm một công việc, kiếm ra tiền trong thời gian ngắn nhất, đâu phải chuyện dễ dàng gì. An Hạ dính liền với vị trí cố định trong quán net suốt cả ngày để tìm việc. Cho đến khi bấm nhầm vào trang web bẩn, thì hàng loạt các công việc chưa từng nghe, chưa từng thấy lần lượt hiện ra.


Bán máu, bán thận, bán gan... các bộ phận trên cơ thể, tất cả đều đáng giá. Cô đăm chiêu hồi lâu, và bắt đầu hoài nghi về cuộc sống về con người, và hoài nghi cả cuộc sống hiện tại của bản thân.


Phải chăng mình đã không còn sự lựa chọn nào khác. Phải chăng đây chỉ là ác mộng, mà cô thì vẫn chưa thể nào tìm được lối thoát.


Trở về căn nhà nghỉ rẻ tiền, An Hạ lại một lần nữa tự đày đọa mình trong mớ suy nghĩ tiêu cực, mà mãi chẳng thấy hồi kết, mà chỉ muốn buông tay bất lực.


Cô không muốn nghỉ học, không muốn bỏ phí suất học bổng may mắn này. Nếu như đợi đến năm sau, đi làm và dành dụm đủ tiền để trang trải, thì chắc gì lại may mắn thêm lần nữa, nếu thế chẳng phải tốn kém thêm tiền học phí hay sao?


Chỉ có con đường học hành, mới sớm đưa cô ra khỏi thế giới đang dần mục ruỗng bên trong tâm hồn. Và ngoài việc học hành ra, thì chẳng còn cơ hội nào để làm lại từ đầu, để có thể ưỡn ngực tự hào về bản thân.


Ngày hôm sau, An Hạ quyết định kiên nhẫn tìm kiếm thêm lần nữa. Càng xem, càng đọc, cô càng thêm tin chắc rằng, những gì mà mình đã từng trải qua, chưa phải là hồi kết, nếu như tiếp tục sống ở Thành phố S đông người hỗn tạp.


Đúng là việc gì cũng có, chỉ cần bạn thừa hưởng một lá gan vĩ đại và trái tim sắt đá. Kể cả bán thân như công việc mẹ cô đã từng làm.


An Hạ nhanh chóng làm quen, và bỏ qua các mục quảng cáo, với việc nhẹ lương cao. Thế nhưng một đường link ngắn gọn, kém thu hút lại đập vào mắt, với dòng chữ khó hiểu.


Trong buổi chiều, nơi quán net đông đúc lộn xộn, chỉ cách nhà nghỉ hai phút đi bộ. An Hạ lựa cho mình góc khuất để ngồi, tránh tầm mắt mọi người qua lại làm phiền.


Quạt gió cũ kĩ phát ra tiếng kêu "rì rì" chậm chạp quay, tiếng gõ bàn phím mạnh bạo, hay giọng mắng chửi nhau khi thua một ván game cá cược. Bình thường, cô sẽ bị ảnh hưởng với ngoại cảnh xung quanhmà rời đi sớm, nếu như tiếp tục nghe thấy những câu từ tục tĩu như thế.


Nhưng ngay bây giờ, cô lại tập trung nhìn vào màn hình máy tính nhỏ, với sự tập trung cao độ. Tất cả mọi thứ xung quanh, đều chẳng hề ảnh hưởng đến. Có lẽ đây là con đường sống cuối cùng dành cho mình An Hạ nghĩ.


Không hề chần chừ do dự nữa, An Hạ lấy điện thoại từ túi áo khoác ra, và lưu vài dãy số từ trên xuống dưới. Đây chỉ xem như phương án dự phòng, nếu như không thể tìm được công việc...


Cô thầm cầu nguyện, hy vọng họ sẽ nhanh chóng quên mình. Đừng để sự cố gắng của bản thân trở thành vô ích.


Phòng khám nhỏ đông nghịt người, từ ngoài cửa cho đến bên trong. Đa số đều là những cặp vợ chồng lớn tuổi.
Tấm bảng hiệu với các dòng chữ in hoa màu xanh lá, cô ấn tượng với hai chữ "hiếm muộn". Chẳng còn chỗ trống nên chỉ có thể đứng đợi ở bên ngoài.


Gần hai giờ đồng hồ trôi qua, cô ta đến muộn và dẫn thêm hai người khác cỡ khoảng tuổi cô. Vào bên trong, mỗi người được phát một cuốn sổ khám, sau khi điền vài thông tin cơ bản thì lại tiếp tục ngồi chờ đợi.


Gần đến lượt, họ bảo cô đi vệ sinh và thay váy để chuẩn bị khám. Gian phòng chật hẹp đặt hai gi.ường, chia đôi bằng vách ngăn di động nhỏ lỏng lẻo. Bên siêu âm chuẩn đoán, bên tiêm thuốc, cắt chỉ...


Nhìn từng người nằm lên bàn, dạng chân ra trong chiếc váy rộng thùng thình, cô chẳng lấy làm lạ, ngại ngùng hay sợ sệt. Mọi người ngồi sẵn trong phòng đợi, cửa không hề đóng, nép vào nhau trò chuyện cười rôm rả.


Những câu từ tục tĩu trong lúc siêu âm và sau khi kết thúc, nhìn ông chẳng hề mang phong thái của một người bác sĩ, ngoài màu trắng của áo blouse ra. Nhưng tại sao, lại có thể khiến cho đám đông hùa vào cười ngặt nghẽo. Như chính bản thân mới là người thực sự bất ổn ở đây.


Đến lượt, An Hạ được gọi tên. Cô mở rộng hai chân, để cây siêu âm đi vào âm đạo. Không kiềm được suy nghĩ, mà để mặc cảm xúc chìm nổi. Bề ngoài bình tĩnh là thế, nhưng sâu tận bên trong trái tim vẫn vô thức đập nhanh hơn. Màn hình phía trước như tivi phóng đại, theo từng chuyển động của tay ông ta.


Kết quả khám với số lượng hai mươi tư nang noãn, cô được nhận hiến trứng (ht) với điều kiện, là phải chuyển đến chỗ cô ta ở trong vòng nửa tháng, để tiêm thuốc và tái khám theo dõi.


Vì Liệu trình thuốc đắt đỏ, nếu giữa chừng trốn mất, cô ta phải chịu trách nhiệm bồi thường cho bên phía gia đình.


Đơn độc nơi con đường xa lạ, bụng lại đau râm ran vì đợt hành kinh. Tiếp theo nên làm gì nên đi đâu? Dòng người qua lại tấp nập sau cơn mưa, có một người vẫn đứng chôn chân tại chỗ. Sau hồi như mặc niệm.


Nên về thôi, An Hạ đã quyết định như thế. Đương lúc bắt xe, thì nhìn thấy phía đối diện có quán nước, mới sực nhớ bên dưới bụng đang đau. Một ly ca cao nóng trên đường trở về nhà nghỉ.


Thật mệt mỏi, và nghĩ rằng mình sẽ ngủ thật ngon nhưng không hề. Vì ly ca cao buổi chiều, và phía bên dưới, cứ như ông ta chưa rút cây siêu âm ra vậy. Vừa thốn, vừa âm ỉ.


Cả đêm thức trắng dù thật tâm nhắm mắt. Dạo gần đây những lúc lo lắng hay gặp ác mộng, cô lại lặng lẽ niệm A Di Đà như tiếng máy phát ra từ nhà bà hàng xóm cũ.


Tháng 9 năm 2008


Thành phố phố S mấy ngày nay, vẫn luôn bị mưa bao trùm lấy, ủ dột thiếu sức sống. Vì trùng hợp đúng lúc mùa mưa bão, hay ông trời cũng thấu hiểu nỗi lòng cô thiếu nữ. Trên bậc thang ở một khu chung cư cũ, An Hạ ngồi đọc bản tin của trường mình sắp nhập học để tìm kiếm nơi ở phù hợp.


Chẳng mấy chốc cô ta từ thang máy đi ra. Mang bộ đồ pijama màu đen, tóc dài ngang vai mới nhuộm màu vàng chói, suýt nữa thì cô đã không nhận ra, cho đến khi được hỏi.


Cả hai cùng lên tầng mười bảy, âm báo thẻ từ được xác nhận. Cánh cửa mở ra, vài đôi mắt đổ dồn về phía mình, cô đâu biết ở đây sẽ có nhiều người như vậy.


An Hạ gật đầu chào, xem như lịch sự rồi ngồi xuống ghế, mắt vô tình liếc qua hai người đang mang thai. Dù sao đến được nơi đây, cô cũng biết trước những gì cần phải biết. Nhưng suy nghĩ và thực tế chứng kiến vẫn khiến người ngỡ ngàng.


Cô ta lấy túi nhỏ từ trong tủ lạnh ra, và loay hoay mãi ở dưới bếp. Lát sau mang lên ống tiêm đã sẵn thuốc, bảo cô vạch áo và tiêm vào bụng trước tất cả mọi người.


Tại sao không làm các xét nghiệm liên quan trước khi tiêm thuốc chứ, bọn họ không sợ cô bị bệnh sao? Cho dù là người mù mờ thiếu kiến thức, thì điều cơ bản như thế vẫn phải biết. Nhưng vì số tiền hai mươi triệu đồng kia, nên cô hiểu giới hạn của mình nằm ở đâu.


Không được quyền lên tiếng, thắc mắc, hay đi sâu vào những vấn đề chẳng liên quan. Cô ôm thắc mắc mà không dám hỏi ai trong phòng, kể cả cô ta.


Họ ngồi kể đủ thứ chuyện về việc canh niêm mạc, bị hủy chu kỳ, người thì quá mập không làm được, ngay cả cô ta cũng mới thất bại ca thụ tinh nhân tạo (IUI). Người thì ngồi riêng một góc gọi điện về cho gia đình, thậm chí trong số đó bố mẹ, hoặc chồng của họ đã biết việc mà con gái, vợ mình đang làm.


Vừa rời khỏi nơi đáy xã hội chưa bao lâu, thì một hiện thực mới mẻ tàn khốc khác làm An Hạ thêm mở rộng tầm mắt, đầy trăn trở. Cô đứng dậy hỏi nơi nghỉ ngơi vì chẳng thể tiếp tục lắng nghe.


Bên trong phòng trơ trọi, ngoài nhà vệ sinh thì chỉ độc duy nhất chiếc gi.ường sắt trải tấm đệm mỏng. Cửa sổ kính không rèm che, và một quạt đứng, cánh phủ đầy bụi.


Cởi áo khoác làm gối đầu, cô nằm tạm lên gi.ường cố gắng tiếp thu, và lượt bỏ bớt những chuyện vừa nghe được. Ngay cả người mẹ sinh ra, còn có thể tiếp tay cho gã làm điều xấu với con mình, thì đám người tứ phương thật giả ở đây chỉ nên nhìn, nghe và giữ ở trong lòng.


Nhưng An Hạ quên rằng, mục đích chung của tất cả bọn họ và cô, đều xuất phát từ một chữ "tiền". Nhắc đến tiền, và lợi ích cá nhân, cô sẽ theo bản năng mà đề phòng. Chẳng thà đừng tin ai, còn hơn bị rơi vào cạm bẫy thêm lần nữa.


Sức mạnh đáng sợ của đồng tiền, vì rất cần nó mà cô đang phải ở đây. Cô hận mẹ và muốn giết chết gã, nhưng trái lại là chỉ dám tự dằn vặt hành hạ bản thân. Chữ "tiền" quá nặng, nhìn xem những gì nó đã gây ra cho cuộc sống của cô, và bây giờ mặc dù đã biết nhưng cô vẫn chấp nhận dấn thân vào...


"Ra ăn trưa nào!" Một giọng nói đặc biệt nhẹ, gõ cửa gọi An Hạ.


"..."


An Hạ ngủ quên mất. Nghe thấy tiếng gõ cửa, liền vội vàng thức dậy thay bộ đồ trên người, rửa mặt liền ra ngoài. Phòng thật yên ắng, tất cả đều đã đi hết, bàn ăn chỉ có hai người.


Là một chị gái với mái tóc đen búi cao, mang váy lụa màu be dài, khuôn mặt nhỏ nhắn, nước da trắng trẻo. Không hiểu sao vừa nhìn thấy người này, cô cảm giác rất yên tâm và đáng tin cậy. Sự đề phòng người lạ giảm mạnh vì nét dịu dàng hiếm thấy, mà ngỏ ý bắt chuyện.


"Chị tên gì? Chị đến đây lâu chưa?" An Hạ hỏi.


"Chị tên Nhi, ở đây được một tháng rồi". Gắp thức ăn bỏ vào bát cô chị trả lời.


"Chị làm gì?"


"Chị là người mang, đang đợi bả tìm kiếm gia đình".


Có lẽ vì hợp nhau, nên sau bữa ăn cô và chị tiếp tục trò chuyện. Chị kể, nhà mình ở Thành phố P, gần bãi biển nổi tiếng nằm trong khu du lịch. Gia đình mở một quán ăn nhỏ, và dãy phòng trọ cho thuê. Học đại học ra, cũng đi làm được mấy năm thì bay sang TQ mang thai hộ (mth), lần đó chị mang thai đôi.


Ngoài nhận được số tiền như thỏa thuận, khi sinh xong cặp vợ chồng người TQ còn bồi dưỡng thêm cho chị rất nhiều tiền, nhưng bị người chăm sóc cũng là người TQ ăn chặn.


Vì xa xứ và nể tình thời gian qua bà đã chăm sóc và đối xử tốt với mình, nên chị không quan tâm đến số tiền được cho thêm kia, mà về nước.


Chị cũng từng hiến trứng (ht) một lần tại bệnh viện quốc tế H, nhưng vì môi giới lật lọng mà không nhận được thù lao. Và gần đây nhất thì chị có bay qua TL, nhưng do ảnh hưởng từ vết mổ cũ lúc sinh, nên không thể làm được, mới về nước. Đang lúc tìm kiếm trên mạng thì gặp bả.


Bả trong lời chị kể là chủ ở đây, hiện đang làm việc tại một bệnh viện lớn không rõ được chức vụ. Chuyên nhận làm hồ sơ và gặp gỡ các gia đình có nhu cầu cần người hiến, người mang thai hộ (mth).


Còn cô ta thực ra cũng giống với An Hạ, từng đến đây ở và hiến trứng (ht) một lần. Nên giờ ở lại làm quản lý, kiêm luôn tìm kiếm người cho bả.


Tìm được người làm thành công, trung bình một người cô ta sẽ được trả năm triệu đồng. Riêng tiền quản lý mấy phòng ở đây, và chân chạy vặt, thì mỗi tháng cô ta đã nhận thêm được mười triệu đồng.


Bả chỉ đạo và làm việc qua điện thoại, ngoại trừ cô ta đã từng gặp mặt, thì mọi người ở đây chỉ cần biết có tiền mà không cần quan tâm đến chủ mình là ai.


Ngoài giờ ăn và tiêm thuốc cho An Hạ, thì cô ta mới xuất hiện. Còn lại đều ở trong phòng nói chuyện điện thoại xuyên suốt, hoặc ra ngoài đến tối mới trở về. Chị và cô, hai người nhanh chóng trở nên thân thiết.


Buổi tối có thể xuống dưới dạo bộ, ghé sân vui chơi, ngắm nhìn cuộc sống của những con người bình thường. Các ông bố bà mẹ cho con ăn, người lớn tuổi tập thể dục, hay mấy cậu bé tập bóng rổ. Đám con nít nhỏ hơn, thì nhốn nháo chơi đùa trên cầu trượt, khiến không khí trở nên náo nhiệt vui vẻ.


Thức ăn cô ta mua chất đầy tủ lạnh, hàng ngày chị phụ trách nấu, còn cô sẽ là người dọn rửa.


Một tuần sống chung, lần đầu tiên được bước chân vào phòng chị. An Hạ rất bất ngờ, bởi vì bên trong được sắm sửa đầy đủ tất cả mọi thứ. Có rèm che cửa sổ, chăn ga gối nệm, và dãy áo quần hàng hiệu treo trên giá.


Ngăn tủ để túi xách mỹ phẩm, ở dưới xếp mấy đôi giày cao gót, chồng sách cao đặt kế bên đèn ngủ... chỉ là nơi ở tạm thời, mà còn đầy đủ hơn cả phòng của cô lúc còn ở nhà.


Chị bảo mấy cái này đều là do chị mua hết, từ rèm cửa, đèn ngủ, giá treo đồ, chăn gối, tủ đựng đồ. Lúc đến đây chỉ có mỗi gi.ường và cái quạt đứng thôi. Giống y đúc phòng mà cô đang ở.


Chị cũng chẳng giấu việc mình có chút tiền gởi ngân hàng, và cho người thân mượn nợ. Chị sống một mình nên rất thoải mái. Biết cô gặp khó khăn, nên càng quan tâm nhiều hơn, mua gì ăn cũng đều chia cho cô một nửa.


Nhiều lần, cô rất muốn hỏi tại vì sao chị lại bước chân vào con đường này. Nhưng bởi vì đoạn thời gian gặp gỡ ngắn ngủi, chẳng chung sống lâu dài, nên bản thân đành tự suy ngẫm và lý giải theo góc độ cá nhân.


Dù sao, chị cũng gần như chia sẻ hết tất cả mọi chuyện liên quan. Riêng góc tối bí mật, nơi chỉ lưu giữ những điều sâu kín nhất mãi mãi cho riêng mình, là chẳng thể bật mí vì cấm kị. Cô nên biết điều mà dừng lại đúng lúc thì hơn.


Buổi tối ngày tiêm mũi thứ tám. Cô ta dẫn về một đôi vợ chồng trẻ, và giới thiệu An Hạ với họ. Người vợ soi xét, nhìn từ trên mặt xuống dưới chân, rồi từ chân lên đến mặt có vẻ ưng ý mới bắt đầu hỏi thăm.


"Chiều cao và cân nặng của em là bao nhiêu?"


"Em cao 1m64 cân nặng là bốn mươi lăm". Trước lúc đến siêu âm, cô từng gởi hình cá nhân và liệt kê hết về chiều cao, cân nặng, học vấn, nhóm máu. Có lẽ họ chỉ muốn kiểm tra lại, cô nghĩ.


"Quê em ở đâu, nhà có bao nhiêu anh chị em?"


Vì không muốn nhắc đến gia cảnh thảm hại của mình và sợ họ sẽ đổi ý. Cô hơi rụt rè hỏi:


"Em muốn giữ bí mật có được không?"


"Ồ... được chứ, em đang học ở trường nào vậy?" Người vợ vẫn hỏi tiếp.


"Em sắp nhập học trường Kinh tế ở đây, em có mang theo giấy báo, chị muốn xem không?" Cô sợ họ không tin mình.


"Ủa... sao cô bảo em ấy học năm hai, bé như thế thì liệu có làm được không?" Người vợ quay qua hỏi cô ta.


"Nang trứng nó nhiều lắm, phải trẻ khỏe thì trứng mới chất lượng, dù sao cũng đã tiêm rồi. Cao ráo xinh gái như thế, đố anh chị tìm được ai hơn nó đấy". Cô ta đã nói sai sự thật, mà còn cứng miệng củng cố lòng tin của đôi vợ chồng trẻ.


Lúc ra về An Hạ tiễn hai vợ chồng xuống dưới sảnh, đợi hai người đi cô mới lên. Nhưng chưa được mấy bước, người vợ bỗng quay lại gọi cô, mở ví rút ra bốn tờ năm trăm ngàn nhét vào tay. Trao đổi số điện thoại, và dặn dò cô nhớ mua thức ăn bồi bổ.


Buổi sáng hôm sau, tiêm xong cho An Hạ mũi thứ chín, cô ta đưa chị ra ngoài để gặp gia đình chuẩn bị ghép ca. Hai người rời đi chưa bao lâu, thì bụng cô bắt đầu đau dữ dội.


Cô vừa ôm vừa xoa bụng, cứ nghĩ chỉ một lát sẽ hết, nhưng đã hơn một giờ đồng hồ trôi qua, vẫn chưa thấy đỡ mà còn buồn nôn hơn. Khi nôn đến lần thứ ba, thì người bắt đầu bủn rủn lạnh toát. Chân mất hết sức lực khụy xuống chẳng thể đứng dậy, tầm nhìn bắt đầu chao đảo.


Cảm giác đau đớn, cơ thể nặng nhọc không thể điều khiển. Suy nghĩ mơ hồ, và linh hồn như muốn thoát xác treo lơ lửng. An Hạ nghĩ rằng, ngày hôm nằm trên bàn để phá bỏ thai, đã là giới hạn chịu đựng cực điểm của một người, và chỉ được một lần duy nhất trải nghiệm. Thế nhưng tại sao, ngay bây giờ cô lại phải chịu đựng tiếp nỗi đau ngày hôm đó.


Chống đỡ ngồi dậy, mọi thứ xung quanh đang xoay tròn. Dạ dày thì rỗng tuếch, co thắt chẳng thể ngồi thẳng người. Bụng dưới vẫn quằn quại dữ dội, càng nhân đôi sự đau đớn tủi thân.


Cô không muốn khóc, không hề muốn mình có vẻ yếu đuối, nhưng nước mắt cứ tự động chảy ra. Lết được đến gi.ường, tay cô run rẩy tìm số gọi điện cho cô ta, nhưng gọi liên tiếp mấy cuộc vẫn chẳng ai nghe máy.


Chỉ còn duy nhất một số, gọi xong thì An Hạ liền ngất đi. Khi tỉnh dậy đã thấy mình nằm trong bệnh viện.


Chưa kịp hỏi nguyên nhân mình bị làm sao, thì cô ta đã buông lời trách móc chửi bới.


"Mày đừng có mơ mà nhận được đủ tiền, sao mày dám gọi cho vợ chồng họ? Mày muốn làm gì? Muốn moi thêm tiền từ họ sao? Mới tí tuổi đầu... đồ ranh con..."


Cô căn bản không có cơ hội giải thích vì cô ta nói xong liền xách túi bỏ đi ngay.


"..."


Cô ta vừa ra khỏi cửa, thì chị kéo vali của cô đi vào đặt sát mé đầu gi.ường. Thấy cô chuẩn bị ngồi dậy chị liền nhanh tay ấn người nằm xuống.


"Đừng ngồi dậy cứ nằm nghỉ ngơi cho khỏe, còn buồn nôn không?" Chị hỏi.


"Em bị sao vậy chị?" An Hạ lo lắng khi nghe cô ta đe dọa.


"Không sao đâu, mọi chuyện đều đã ổn. Em cứ yên tâm ở lại đây chờ đến ngày chọc hút trứng. Đồ đạc, chị xếp gọn gàng cho rồi đấy! Mặc kệ con nhỏ đó..."


Cô ta tự ý lượt bỏ các xét nghiệm và tái khám định kỳ, mặc dù đã nhận tiền chi trả phía gia đình. Còn tiêm thuốc quá liều nên dẫn đến cô bị quá kích buồng trứng.


Những việc làm xấu xa mới đây, vô tình mở cánh cửa, đào lại thêm cả chuyện cũ trong quá khứ. Cô ta đang phải tìm cách cứu vãn tình thế, và buông lời đe dọa, muốn cho cô cũng chẳng được yên thân.


Ngày thứ mười ba, An Hạ được đẩy vào bên trong phòng kín, chuẩn bị hoàn thành giai đoạn cuối cùng. Sau khi bác sĩ gây mê, cô không những không thiếp đi, mà còn cảm nhận được cả quá trình, câc vật dụng lần lượt đi vào âm đạo.


Đồ vật cứng cáp, lạnh lẽo, cứ đi sâu dần vào trong chưa thấy điểm dừng. Cuối cùng đâm xuyên qua d.a thịt, cô thấy rất nhói, và muốn bảo với bác sĩ rằng mình không thoải mái cho lắm, nhưng mà không thể mở miệng được. Phải mang theo nỗi khó chịu bất tận đó, lịm dần đi khi thuốc bắt đầu phát huy tác dụng.


Đến lúc tỉnh dậy, đã thấy mình nằm trong phòng bệnh cũ, còn bên cạnh là đôi vợ chồng trẻ và chị. Cảm nhận đầu tiên là vùng kín ê ẩm, khô dính. Bụng dưới trướng và đau.


Họ hỏi cô cảm thấy như thế nào? Đau nhiều không? Hay muốn ăn gì để họ đi mua. Đây là lần đầu tiên trong cuộc đời, An Hạ nghe được ai đó hỏi mình có đau không? Muốn ăn gì không?


Dù xuất phát từ lợi ích đôi bên, hay sự quan tâm chỉ vì nghĩa vụ cho xong việc. Thì tâm hồn thiếu nữ mong manh, đã sớm bị đôi vợ chồng trẻ làm cho cảm động. Mà cởi bỏ lớp áo ngụy trang yếu đuối, trong một phút ngắn ngủi. Để hưởng thụ thứ hiếm có khó tìm này.


Nắm chặt phong bì dày cộm trong tay, An Hạ thao thức trắng đêm không ngủ chỉ vì sợ mất. Ngoài số tiền được nhận, người vợ còn lén chồng cho cô thêm năm triệu. Nắm chặt phong bì, cô không còn cảm thấy đau nữa, dù phát hiện máu ở bên dưới chảy ra rất nhiều.


Ngày xuất viện, cô rủ chị đi ăn để cảm ơn, vì mấy ngày qua đã chăm sóc còn giặt đồ cho mình. Nhưng đến lúc thanh toán, thì vẫn không có cơ hội được trả.


Từng sinh sống và làm việc ở đây, khi biết cô đang tìm phòng trọ chị liền đi theo giúp đỡ. Cả hai rong ruổi cả ngày trời, cuối cùng cũng tìm được nơi gần trường, gần trạm xe buýt và giá cả hợp lý.


Đóng vai là người thân, chị còn giúp cô giảm bớt được ít tiền trọ từ bà chủ, trong thời gian tìm người ở ghép. Chị còn sắm sửa trước một số thứ quan trọng, để tránh lúc cô đi mua bị đôn giá. Lo lắng, dặn dò rất nhiều trước khi rời đi.


"Lúc ngủ nhớ khóa cửa cẩn thận, cần gì thì cứ gọi cho chị nhé!"


"Vâng! Chị về cẩn thận... đến nơi hãy gọi báo cho em biết".
Cô nói với theo khi nhìn chị lên xe.


Xe lăn bánh, chị còn đưa tay ra cửa sổ vẫy, ý bảo cô nhanh vào phòng. Rồi sau đó tất cả đều mất hút trong bóng tối.
 
Phần 3.

Ngày hôm nay cô chính thức trở thành tân sinh viên, thủ khoa trường đại học Kinh tế Thành phố S khóa ba mươi. Mang trên mình áo đồng phục có in logo của trường, đeo ba lô mới mua lên vai, cô rời phòng sớm đi bộ đến trạm xe buýt.

Cô thủ khoa nên An Hạ nhanh chóng nổi tiếng khắp toàn trường, kể cả với đàn anh đàn chị khóa trên.

Mới nhập học chưa đầy hai tháng, đã nhận được rất nhiều lời mời tham gia hội nhóm, và được các bạn nam hoan nghênh tiếp cận.

Đấy là vì tất cả bọn họ, đều chưa biết hết về gia cảnh, và con người thật, đằng sau lớp vỏ bọc hoàn hảo của An Hạ, nên mới tỏ ra yêu thích như thế. Cô hiểu, và chẳng hề bận tâm, hay thực sự hùa theo hưởng ứng, và tự xem như đó là món quà cho bản thân.

Một cô gái, tuy hội tụ đủ mọi yếu tố về nhìn nhận lẫn tri thức. Nhưng vẫn không thể nào sống tự tin, lạc quan lên được. Bởi vì quá khứ và hiện thực đè nặng, luôn ép cô phải nhìn nó và vác nó trên vai, theo từng bước đi trên đường đời.

Mái tóc đen và xoăn nhẹ tự nhiên, vô tình hơi thái quá. Làm cô luôn bị hiểu lầm mỗi khi họ nhìn thấy, họ còn hỏi rằng, cô "uốn tóc ở đâu mà đẹp thế".

Lúc nhỏ tuy thường xuyên bị bỏ đói, nhưng cơ thể cô rất bụ bẫm đáng yêu. Nhưng đến tuổi dậy th.ì, cơ thể bắt đầu cao lên và nhỏ nhắn hơn. Các bộ phận thiếu nữ phát triển đầy đặn, không hề phô trương. Dáng người nhìn mong manh, nhưng không hề yếu đuối.

Làn da trắng nhợt nhạt vì ở trong nhà lâu ngày. Đôi mắt to tròn đen láy, hàng mi dài rậm vẫn thế, chưa bao giờ chịu vươn lên, mà cứ mãi rũ xuống. Chỉ nhìn vào mỗi đôi mắt thôi, là đã thấy vạn nỗi buồn chất chứa.

Những lời tán gẫu tế nhị trong giờ giải lao, của đám thiếu nữ chưa trải đời, gây hứng thú không hề nhẹ đối với An Hạ. Cô luôn vờ đọc sách, nhưng đôi tai vẫn lắng nghe hết trọn câu chuyện.
Từ việc không nên mang áo nhỏ khi đi ngủ, hay vẫn đi tắm biển được khi đến chu kỳ kinh nguyệt, nếu như dùng loại băng vệ sinh nhét vào trong.

Nhờ vậy, mà cô biết thêm rất nhiều thứ mà mẹ chưa bao giờ chỉ dạy. Người mà... ngay đến cả chu kỳ kinh nguyệt đầu tiên của con gái mình là khi nào còn chẳng hay biết.
Rồi một hôm, cô đột ngột bị lôi vào cuộc trò chuyện. Mà câu hỏi đầu tiên, là về kích cỡ áo nhỏ mình đang mang. Câu chuyện càng đi quá xa, khi nói xấu về một bạn A ngay chính trong lớp.

Kể từ đó cho trở về sau, An Hạ dừng hứng thú, và luôn tránh xa những câu chuyện vụn vặt, chẳng có chủ đề cố định, mà mình từng đã thích nghe. Cô trốn vào một góc, thật sự chăm chỉ ôn bài, vì tất cả đều không tốt đẹp như đã từng nghĩ.

Đám con gái mà cô từng nghĩ trong sáng thuần khiết, làm mỗi lần bản thân nhìn vào đều cảm thấy ganh tỵ muốn đỏ mắt. Thật ra rất xấu xa và đáng sợ.

Bọn họ khen vòng một của cô, còn đi bình phẩm thân hình cô bạn A. Tự cho bản thân hay ho hiểu biết, mà đoán già non, bêu rếu người ta đã ngủ với đàn ông nên thân hình mới được như thế.
Vậy còn An Hạ? Chẳng khác nào họ vừa mới khen chưa dứt lời, thì lại đùng một cái nhảy qua chê bai, và nói xấu về cơ thể cô luôn hay sao? Thật nực cười.

Nhờ được nhắc nhở, mà hiện tại mỗi ngày vào phòng tắm, thời gian ở trong đó của cô lại lâu hơn mấy phút, lúc ra làn da cả người như sắp được nướng chín.

Thời gian học, thời gian đi làm gần như kín lịch. Nhiều lúc cô còn nghĩ, mình có thể chịu đựng được như thế thêm bao lâu... vì chưa gì đã cảm thấy nản, và muốn buông xuôi hết tất cả.

Áp lực học tập và công việc ngoài giờ ngày một lớn. Cộng thêm sự thật, về đám bạn cùng lứa vô lo vô nghĩ, và xấu xa, khiến cho sự lạnh lùng thờ ơ của cô đều thể hiện ra hết cả bên ngoài.

Khiến cho tình đầu mới chớm nở của các bạn nam dần hạ nhiệt, ngọn lửa chẳng còn hừng hực cháy. Và chấp nhận xem cô là đóa hoa xinh đẹp chỉ để ngắm nhìn từ xa.
Nhưng đâu đó vẫn còn một đôi mắt vẫn luôn kiên trì dõi theo. Chỉ cần vô tình nhìn thấy cô, cũng đã đủ khiến cậu đỏ mặt và lồng ngực lại nổi trống khua chiên.

Cậu là Trần Phong, lớp trưởng của phòng đối diện. Trong đám bạn nam cùng lứa, cậu cao hơn hẳn người ta một cái đầu. Yêu thể thao, nhiệt tình với bạn bè, nét cười luôn ẩn hiện trên khuôn mặt, tóc húi cua nghiêm chỉnh sạch sẽ, cả người tràn đầy khí thế thanh xuân.

Cậu đã lén để ý cô, lúc chụp hình làm thẻ sinh viên ngày nhập học. Đôi mắt buồn biết nói, bên má phải vì bị ép mà gượng cười, có một lúm đồng tiền sâu hút. Mấy ngày sau cậu mới phát hiện, cả hai trùng hợp được xếp chung vào lớp tự chọn.

Vì cô luôn lựa ngồi ở hàng ghế cuối, nên cậu chẳng bao giờ thấy. Đến lúc thầy nhờ phát tài liệu mới nhận ra, kể từ đó, cậu chuyển luôn xuống hàng ghế cuối cố định sau lưng An Hạ.

Chị Nhi mang thai thành công, nên đã được chuyển qua chung cư khác ở. Cô muốn ghé thăm, nhưng chị không đồng ý. Có lẽ vì bất tiện vấn đề khác chẳng tiện nói ra, dẫu thế hai người vẫn giữ liên lạc, hỏi thăm nhau thường xuyên.

Trước đó vì hoàn cảnh và điều kiện không cho phép, nên An Hạ vẫn luôn nghĩ đến việc tìm kiếm bạn ở cùng, để san sẻ bớt tiền trọ. Nhưng sau thời gian thích nghi dần với cuộc sống nơi thành thị, và chứng kiến được rất nhiều điều thị phi. Hay chỉ cần nhìn ngay trong khu nơi đang sống, vẫn thường xuyên xảy ra các tranh cãi nội bộ dù sống chung với nhau.

Cảm thấy những việc mà mình từng chứng kiến, ảnh hưởng ít nhiều đến lựa chọn thà sống tự do một mình, còn hơn gánh thêm những phiền phức vô nghĩa. Nhưng nếu không vì số tiền lớn đã kiếm được kia, và công việc bán thời gian xem như ổn định, thì cô nghĩ mình chẳng mạnh miệng được như vậy đâu.

Có hôm đi làm trở về, lúc đó đã tối muộn. Vì đang ở trung tâm thành phố, nên việc chấp hành giờ giới nghiêm luôn luôn được đề cao. Dù là hàng ăn uống đông đúc, tiệm net, hay quán nước tấp nập những người trẻ tuổi. Thì chẳng mấy chốc, khi gần sát hai mươi hai giờ đều lục đục đứng lên chuẩn bị ra về hết.

Dù cho đến giờ phải về, nhưng chưa bao giờ cô được về đúng giờ cả. Không thể giống như khách rời đi một cách nhẹ nhàng chậm rãi, mà phải tăng tốc nhanh chân, dọn rửa phần ly cuối cùng. Lau bàn, dọn rác, lau sạch sàn từ trong nơi pha chế cho đến toàn bộ tiệm, và lau sạch bong tường kính.

Thế đấy, đâu phải đến giờ là có thể về như giờ giấc đăng tuyển. Ngày nào làm đêm, cô thường phải ngủ rất muộn, có khi là mười hai giờ, hoặc gần một giờ sáng. Nếu còn ôn bài, thì chỉ còn ngủ được vỏn vẹn hai, ba giờ đồng hồ. Cứ như vừa mới nhắm mắt thì trời đã liền sáng.

Hôm ấy, thường ngày trở về cổng đều đã khóa, vì mọi người đã ngủ hết. Hôm nay cũng vậy, khi định tra chìa khóa vào ổ thì phát hiện cổng chẳng hề khóa.

Cô hơi sợ mà đẩy nhè nhẹ cánh cửa sắt, cố gắng giảm bớt tiếng động.
Ngay từ xa, nhìn thấy bóng lưng ai đó đang loay hoay trước cửa phòng mình. Đinh ninh rằng là bọn trộm cắp, và chuẩn bị hô hoán lên, thì người ta đã quay mặt về phía mình. Vì nhận ra đây là người quen, nên trái tim vốn đang đập "bang bang" bỗng dưng bình tĩnh trở lại.
"Làm cái gì đấy!" Vừa tiến đến gần An Hạ vừa hỏi vừa phán xét.

Người kia nghe thấy, chân vốn đang đưa ra gạt chống xe đạp, bờ vai căng cứng cong lên giật mình hoảng hốt. Túi đồ treo trên tay lái và chiếc xe chưa kịp gạt chân bỗng đổ rầm xuống sân, gây nên tiếng động lớn.

An Hạ cũng vì hành động bất ngờ xảy ra, mà phản ứng nhiệt tình không kém. Sau khi che lấy đôi tai, thì ngoảnh đầu nhìn hết một lượt các cách cửa, vẫn ỉm im đóng mới yên tâm trở về vấn đề trọng tâm.

Cả hai nhìn xuống túi đồ bị xe đè bẹp dí, từ bên trong dòng nước lênh láng chảy ra ngoài.

Trần Phong thường ngày thuộc kiểu người tự tin, quyết đoán, vì dễ dàng giải quyết các vấn đề nội bộ trong lớp, và rất được lòng bạn bè. Nhưng bây giờ, tình huống hiện tại lại không thể áp dụng được các ưu điểm trên.
Đã bị người ta bắt quả tang, nên chỉ biết đứng im, thậm chí còn chẳng dám ngẩng đầu lên. Nhìn nước đã chảy hết, lan rộng đến mép giày người bên kia, cậu đợi mãi nhưng không thấy phản ứng gì, mới chậm rãi ngẩng đầu lén nhìn cô.

Bốn mắt chạm nhau, cậu sững sờ mặt nóng bừng như đứng trước đống lửa lớn, trái tim gặp được người quen vô thức đập "bình bịch". Tay chân luống ca luống cuống, vội dắt chiếc xe đạp chạy nhanh ra ngoài nhưng phát hiện cổng đã khóa.

Nhìn người bỏ chạy, cô mới nghĩ ai là người nên sợ hãi đây? Nhặt cốc nước và hộp bánh lên, An Hạ mở cửa đi vào phòng. Để xem cậu ta đứng đó cho đến khi nào.
Rửa sạch cốc nước màu trắng, có vẽ thêm hình trái tim úp lên kệ. Xé hộp giấy ướt nhẹp với nhiều họa tiết, lấy bánh bỏ vào tủ lạnh mini. Làm xong việc nhưng vẫn chưa thấy cậu quay lại, cô đành phải đi ra ngoài.

Xe dựng một góc, người ngồi một góc. Cô không hề phát hiện khóe miệng mình đang mỉm cười nhẹ. Trần Phong phân vân suy nghĩ, vì không biết nên làm như thế nào, hay cứ tiếp tục ngồi ở đây đợi ai đó trở về. Nghe tiếng bước chân có người ra ngoài, chưa kịp vui mừng thì thoắt cái, cậu đã vội thay đổi sắt mặt, nhanh chóng đứng dậy.
...

"Cám ơn! Đi về cẩn thận". An Hạ nhìn bóng lưng cậu khoảng ba giây liền khóa cổng.

Như tiếp thêm được sức mạnh, và sự cỗ vũ. Người mới nãy còn ngại ngùng bỗng chuyển qua tự tin hơn, mà nhìn qua song sắt nói vọng theo.

"An Hạ tôi thích cậu".

Làm sao mà không biết được cơ chứ, người vẫn luôn dõi theo mình, lộ liễu và ngây thơ. Dù kẻ ngu ngốc chẳng nhạy bén, cũng dễ dàng nhận ra. Huống hồ gì bản thân hoàn toàn khác biệt với bạn bè đồng trang lứa, vì hoàn cảnh nuôi dạy mà trở nên cảnh giác đề phòng.

Sống trong lo lắng bất an, thì thường rất nhạy cảm, tinh ý, dễ dàng nhận ra điều khác thường. Nhược điểm là đôi khi quá đa nghi, mà khiến bản thân dễ dàng rơi vào trạng thái trầm cảm.

Bảng điểm xuất sắt, vẻ ngoài ưu tú, là con út của một gia đình giàu có, hiện tại còn đang làm lớp trưởng. Đi học thì có người đưa rước, đến trường thì được bạn bè vây xung quanh.

Cô không muốn ganh tỵ với ai nữa, từ bé cho đến lớn bao nhiêu đấy là quá đủ. Chẳng thay đổi được sự thật, cuộc đời cũng chẳng vì ganh tỵ mà khá khẩm hơn, huống hồ cậu ta tốt bụng như vậy.

Mỗi lần Trần Phong chơi bóng rổ, đám con gái trong lớp từ trên cao nhìn xuống, lại được dịp hò hét rung trời. Làm An Hạ chẳng thể nào tập trung ôn bài, tranh thủ thời gian quý báu ở trên lớp, để buổi tối có thể làm thêm giờ và về muộn hơn.

Rõ ràng vầng hào quang lúc nào cũng ở vây xung quanh người cậu, còn cô dù cố gắng như thế, đậu thủ khoa cũng chỉ như không khí vô hình.
Sức nặng của dòng chữ ấn định, cùng con dấu mộc trên mặt giấy đã hết thời hạn bị bỏ xó từ lâu. Hiện tại cô chẳng khác nào là một sinh viên nhỏ bé nghèo hèn, đúng kỳ hạn thì được nhận ít trợ cấp.

Nhìn thấy cậu mang đồ đến cho mình, mới đầu cô hơi bất ngờ, vì lần đầu tiên có người dám tìm đến đây. Mấy thứ quà cáp vô danh ở trên lớp, cô cũng hay được nhận, nhưng cứ ở mãi trong hộc bàn và tự biến mất.

An Hạ rất quý trọng thức ăn đồ uống. Những ai từng bị bỏ đói, thì may ra mới hiểu cảm giác mà lúc nhỏ cô từng trải qua. Nếu là vòng tay, hoa hòe gì đó thì ngay lập tức bảo cậu mang về. Nhưng khi nhìn thấy nước uống và hộp bánh ngọt, cô đã cảm thấy xót xa, chuyện quá khứ như ùa về.

Chỉ với miếng bánh cỏn con rẻ tiền, đến khi hiểu chuyện, thì mới biết mình đã từng làm chuyện kinh tởm gì. Lệ phí rẻ mạt lúc đó, là thứ ngon nhất mà cô bây giờ nghĩ chẳng bao giờ có thể nếm trải lại được, dù hiện tại đã nếm qua những thứ còn ngon hơn.

Những lúc như bây giờ sự giày vò đó như muốn giết chết cô qua từng giây, từng phút. Phải chịu đựng đến không thở nổi, khi mớ hỗn độn dơ bẩn của chính bản thân muốn phản chủ.

Lạm dụng thuốc ngủ là một cách nhanh chóng mà hữu hiệu, nhưng chỉ đôi khi. Còn thực ra nó chẳng giúp ích được gì cho cô cả. Bốn viên thuốc ngủ vẫn khiến đôi mắt mở to trong bóng tối, đờ đẫn rời rạc.

Nam Mô A Di Đà...

Nam Mô A Di Đà Phật...

An Hạ đã niệm như thế
không biết bao nhiêu lần. Vì đức tin ư? Sao cũng được, dẫu vẫn còn một nơi để mà gởi gắm. Suy cho cùng, th.ân thể này thật mâu thuẫn, dù bị rút khô đi nhựa sống, hay đối mặt với cửa tử, bản năng vẫn tha thiết, mong chờ vị thần linh nào đó sẽ cứu giúp.

Tin hay không tin đều vô ích, cứ làm vậy thôi. Con người mà, ai cũng sợ hãi khi mình bị bỏ rơi. Dù miệng nói không cần, nhưng đứa trẻ bên trong biết, đấy là lời nói dối.

Những khó khăn ban đầu được giải quyết và dần dần đi vào ổn định. Trạng thái bế tắc, lo lắng dần bị xao lãng bởi công việc và học hành. Thấm thoắt vậy mà đã hai năm trôi qua.
Hai năm sau.

"Sao về muộn thế?" Bà chủ đi thu tiền phòng cũng phải lựa đúng giờ giấc, vì ban ngày hiếm khi có ai ở phòng.
"Vâng! Do hôm nay khách đông quá". An Hạ trả lời, vừa mở túi lấy tiền đóng.

Chờ cô ký tên xong, bà mới dặn dò vài câu, bảo con gái đi làm buổi tối về nên cẩn thận, rồi mới qua phòng khác.

Tra khóa mở cửa, An Hạ đi vào phòng nhỏ của mình, nơi mà đa số những người đang sống cùng ở đây điều chỉ xem như tạm bợ. Nhưng đối với người tứ cố vô thân như cô, thì nó đã sớm trở thành một ngôi nhà an toàn mỗi khi trở về.

Đồ đạc ban đầu chỉ lẻ tẻ vài thứ, nhưng giờ đã đầy đủ tiện nghi hơn. Có bếp, có tủ lạnh, có lò nướng bánh, đều mua cũ nhưng vẫn dùng rất tốt.
Dạo gần đây An Hạ đang học làm bánh, cuối cùng thì cũng tìm ra được cách đấu tranh và tiêu diệt lại nỗi ám ảnh. Dù thời gian không cho phép, nên lò nước mới chỉ sử dụng được vài ba lần.

Sau khi tắm rửa, sấy khô tóc, cô ngả mình xuống nệm thỏa mãn, vì đứng suốt tám tiếng đồng hồ. Bây giờ mới có thời gian suy xét chuyện lúc sáng học nhóm. Cô bạn kia kể, mình hiện đang đi làm thêm ở nhà hàng X, được khách bo cho rất nhiều tiền.

Số tiền khách cho thêm, để dành đến cuối tháng còn nhiều hơn cả một tháng lương. Nhờ vậy mà có tiền gởi về quê phụ giúp cho bố mẹ, nên muốn rủ An Hạ đi làm cùng. Thật sự mệt mỏi, sắp đi vào giấc ngủ vẫn chưa thể đưa ra được câu trả lời.

Thế nhưng vài ngày sau, khi có người đã quên mất, thì cô bạn Diễm Ngọc bên cạnh lại nhắc đến thêm lần nữa. Vẫn không ngừng rủ rê cô đến nhà hàng X làm việc chung. Một người tinh mắt như Diễm Ngọc, dễ dàng nhận ra An Hạ đang cần nhất điều gì, thế nên cô bạn tin rằng mục đích chung của cả hai đều giống nhau.

Diễm ngọc rất có thiện cảm với An Hạ, từ vẻ bề ngoài lẫn tính cách. Không bè phái, không bao đồng, hết giờ học thì đến quán cà phê phụ việc. Cô bạn cảm thấy rất phung phí, khi cứ mãi làm việc ở đó, vì đáng lẽ An Hạ có thể nhận được điều kiện tốt hơn, nếu biết nắm bắt lợi thế của bản thân.

Nhìn đồ đạc cá nhân của Diễm Ngọc đang dùng, từ đôi giày, áo khoác cho đến điện thoại trên tay. Tất cả đều là hàng đắt tiền. Lần này thì An Hạ thật sự xiêu lòng, từ việc bưng bê nước, rửa cốc, còn xa nơi ở. Liền xin nghỉ, vào làm nhà hàng X cùng Diễm Ngọc.

Ngày đầu tiên khi nhận đồng phục, dù có chút nghi ngờ với công việc mà mình sắp phải làm.

Nhưng vì sự giúp đỡ nhiệt tình của Diễm Ngọc, và hoàn cảnh khó khăn giống nhau, nên sự nghi ngờ liền nhanh chóng biến mất.
Nếu không ổn nữa thì mình sẽ tìm công việc khác, cô nghĩ.

Ngày đi làm đầu tiên, cô bạn tặng cho An Hạ đôi giày cao gót.

"Ở đây đi làm phải mang giày cao gót, đôi này mình mới mua và chỉ mang đúng một lần. Kích cỡ chân chúng ta bằng nhau mà, tặng bạn. Sau này đi làm có tiền thì hẵng mua sau". Vừa trang điểm cho An Hạ Diễm Ngọc vừa nói.

Áo thun trắng ôm khít lấy cơ thể, chân váy đen ngắn xẻ tà, tóc búi cao còn phải trang điểm. An Hạ di chuyển khó khăn theo cô bạn ra bên ngoài, dù đây không phải lần đầu mang giày cao gót.

Tiếng nhạc mở xập xình sôi động, đèn hoa thì rực rỡ giăng đầy khắp nơi. Đủ loại cây xanh với hình thù đặc biệt, để thẳng một hàng dài dọc lan can.

Các dãy bàn, người ngồi đã chật kín chỗ. Đa số đều là đàn ông, họ khoác lên mình những bộ cánh sang trọng, hoàn hảo che đậy bản chất. Vì gần như chỉ nhìn ở bên ngoài ai ai cũng đều như ai. Nhưng những thói quen ăn sâu vào trong tiềm thức, thì không thể thay đổi được.

Tay gác lên thành ghế, miệng thì phì phèo điếu thuốc, ngả ngớn nhìn cô nhân viên đứng phục bằng ánh mắt trần trụi, như muốn xé nát đi bộ đồ. Rồi buông lời trêu ghẹo, khiến cả đám hồ hởi hưởng ứng.

Đã là thói quen, thì cho dù trát bao nhiêu thứ đắt đỏ lên trên người, thì chỉ cần mở miệng tất cả đều phô bày hết ra bên ngoài.

Khói thuốc lá phì phèo chưa bao giờ ngừng, và đủ loại mùi thức ăn đang chín, tỏa hương lẫn vào nhau. Lại thêm mỗi người một loại mùi nước hoa vô cùng đặc sắc, chỉ cần vô tình lướt ngang qua nhau thì sẽ bị hứng trọn đến sặc mũi.

Thức ăn nướng chín chưa kịp dùng hết bị cháy sém, chai bia sủi bọt tràn hơi ra ngoài, tất cả đang tạo nên một thứ mùi hỗn tạp quen thuộc, khai màn tiệc cho buổi tối ăn chơi sa đoạ, của những kẻ dùng tiền mua vui.

"An Hạ lại đây". Cô bạn ở phía bàn bên kia gọi lớn, để cố át tiếng nhạc.

An Hạ vẫn chưa kịp thích ứng, nên chỉ biết quan sát xung quanh chờ lệnh. Nghe thấy có người gọi, thì liền nhanh nhẹn đi đến.

Trên bàn dài mười mấy người, có vài ánh mắt hướng lại phía cô.

"Đây là bạn của em, cô ấy mới vào làm hôm nay, nên tính tình còn nhát lắm, nên mấy anh đừng dọa cô ấy sợ nhé!" Xong màng giới thiệu qua loa, Diễm Ngọc bỏ An Hạ đứng giữa đám đàn ông đang nhìn mình chằm chằm. Một người trong số đó hỏi.

"Em biết khui bia không?"

Trông bề ngoài, người này có vẻ đứng đắn hơn những kẻ còn lại.

"Vâng! Em biết".

Nắp chai đầu tiên rơi xuống, không khi náo nhiệt bắt đầu. Ngoài điều chỉnh lửa, bỏ thêm thức ăn vào nồi lẩu đang sôi, rót bia, hoặc bị bắt uống vài ngụm thì mọi thứ còn lại đều ổn.

Khui đến thùng thứ ba thì tay đã sắp rụng rời, nhưng miễn là mọi chuyền đừng đi quá xa. Với như hiện tại, cô tự tin rằng, mình vẫn có thể kiểm soát tốt.

Trên ban công, người người đắm chìm trong hơi men kh.oái lạc, mà mặc kệ bên dưới là dòng xe cộ tất bật inh ỏi. Ai cũng điều bận rộn hưởng thụ thế giới nhỏ của mình, chẳng rảnh hơi đâu, mà quan tâm đến những góc khuất đen tối đang hiện diện.

Gần mười giờ, khách trong nhà hàng lác đác còn lại mấy người. Cô phụ người nhân viên dọn dẹp thức ăn thừa trên bàn, nhiều món mới gọi thêm ra còn chưa kịp đụng đến, nghe nói lát có thể xin mang về.

"Này An Hạ, để đó cho bọn nó dọn. Công việc của bọn mình là chỉ cần đứng tiếp khách thôi". Cô bạn giật lấy đĩa thức ăn ra khỏi tay An Hạ.

"Tôi muốn lấy chút thức ăn thừa để mang về có được không?" Cô hơi ngại hỏi.

"Tưởng chuyện gì, bạn xuống dưới bếp xin là được mà, đừng lấy ở đây bẩn lắm, theo mình". Cô bạn kéo tay An Hạ đi.

Ở trong phòng thay đồ.
"Thế nào? Mình nói đúng chứ? Hôm nay bạn được bao nhiêu?" Diễm Ngọc hỏi
"Mình được bốn trăm ngàn". Cô trả lời.

"Thế à! Vui không?" Cô bạn đùa, dùng khuỷu tay huých vào hông cô.

"Không... chẳng hề vui chút nào". Cô nhìn thẳng vào mắt Diễm Ngọc nghiêm túc trả lời, rồi bỏ về trước.

"Sao thế? Này An Hạ... ngày mai đi làm nữa không đó? Cô bạn kiên trì gọi với theo.
Cuối cùng cô vẫn phải kiếm tiền bằng cách này. Không sai, làm ở đây rất nhanh dư giả để gởi về cho gia đình như lời bạn cô từng nói. Chỉ mới một hôm, mà cô đã được khách cho bằng tiền đi làm một tuần lúc phục vụ quán nước...

"An Hạ!" Người đàn ông ban nãy trong nhà hàng, được đánh giá có dáng vẻ đứng đắn nhất gọi cô.

Đứng tựa bên xe ô tô màu bạc, tay cầm điếu thuốc đang cháy dở ngừng hút. Nhìn An Hạ, rồi ném điếu thuốc xuống mặt đường giậm chân lên dập tắt. Có lẽ đã đứng chờ ở đây rất lâu.

An Hạ nhanh chóng nhận ra được, vì người chú này là người duy nhất không cho mình rót bia, còn gọi cô ngồi xuống ăn thay vì đứng đợi chờ sai bảo.

Đôi lúc còn cản giúp mấy người bạn nhậu, có ý định mời cô uống. Từ trên lề đường, cô băng qua chỗ người nọ đứng.

"Chú muốn hỏi gì?" Lúc làm việc bị bắt buộc phải xưng hô theo khách, còn bây giờ đang ở bên ngoài, cô cảm thấy xưng "anh" rất không lễ phép.

"Sao lại gọi chú? Cứ gọi là anh thôi". Ông chú cười nói.

"Chú có lẽ còn lớn tuổi hơn mẹ tôi". An Hạ ngập ngừng.

Ông chú nghe vậy thì chẳng ép buộc nữa, nhưng vẫn xưng hô theo cách của mình.
"Anh tên Thành, đây là công ty anh". Nói đoạn liền móc ví từ trong túi lấy ra danh thiếp đưa cho cô.

Nhìn lướt qua danh thiếp An Hạ ngẩng đầu nhìn ông chú với đôi mắt đầy hoài nghi.
"Em ở đâu? Lên xe anh đưa về". Ông chú nói tiếp.

Cứ nghĩ rằng đã làm gì sai, nhưng cuối cùng chỉ nói vỏn vẹn như thế. Cô liền thở phào nhẹ nhõm.

"Tôi ở gần đây, chỉ đi bộ xíu thôi là đến. Cảm ơn chú rất nhiều. Nếu không cần hỏi gì thêm nữa, thì tôi cần phải về rồi".

Cô nghĩ, mình nên nhanh chóng kết thúc cuộc trò chuyện chẳng rõ đầu đuôi. Nhanh trở về nghỉ ngơi, vì đôi chân mang giày cao gót đứng mấy giờ liền.

"Cứ lên xe anh chở về, anh không làm gì em đâu đừng sợ".

Ông chú nói xong thì thuận tay mở cửa. Còn nghĩ rằng mình sắp bị ép kéo lên xe, nên thủ thế dịch ra xa chuẩn bị chạy. Nhưng trái ngược chỉ thấy ông chú đứng chờ.

Nhìn thấy phản ứng chỉ chực muốn chạy, ông chú liền bật cười. Cuối cùng đành lấy ví, rút ra hai tờ năm trăm ngàn nhét vào tay cô nói:

"Đây là anh cho, xem như quà làm quen". Sau đó hài lòng lên xe rời đi.

Dùng cái cớ cho tiền, nhưng lại miết nhẹ tay An Hạ đầy ẩn ý, mới là điều ông chú muốn nói. Thay vì từ chối, thay vì bỏ chạy. Nhưng không, cô vẫn cam tâm nhận lấy, và hứa hẹn với chính bản thân mình, là chỉ nhận duy nhất lần này thôi.

Chỉ với một buổi tối đi làm, mà cô đã có thể kiếm được số tiền nhọc nhằn bưng bê cả tháng trời. Không làm gì cả, cũng không cần phải trao đổi lợi ích.

Dù ẩn ý là gì, thì quyền lựa chọn vẫn luôn thuộc về bản thân, thế nên cô tự tin rằng mình có thể giải quyết tốt mọi vấn đề mà không để lại hậu quả đáng tiếc giống như trong quá khứ. Cứ mãi miết suy nghĩ, cho đến khi trở về phòng lúc nào không hay.
Một giọng nói quen thuộc, vội kéo cô về với thực tại, thay vì mãi ở trong cuộc đối thoại ngắn gọn lúc ban nãy, và cả số tiền khủng kiếm được vào ngày hôm nay.

"Sao bây giờ cậu mới về? Tôi đến quán nước cậu làm đợi nhưng họ bảo cậu đã xin nghỉ". Trần Phong nhìn vào gương xe, ngay khi thấy An Hạ từ xa liền mở cửa tức tốc chạy đến, hơi tức giận hỏi.

"Sao bây giờ cậu vẫn còn ở đây?"Nhìn đồng hồ đã mười một giờ hơn An Hạ liền trách.
"Tại sao lại không thể? Trong khi cậu bây giờ cũng mới về đến phòng, cậu đã đi đâu vậy? Đừng làm tôi lo lắng".

Trần Phong tìm lấy tay cô
nắm chặt không chịu buông.
Tay của cậu rất ấm, làm cô không nỡ hất ra. Tình yêu dịu dàng, ngây ngô, cộng thêm đôi phần cố chấp của cậu, đã khiến cho một người chẳng còn thiết tha, hay bận tâm phải tan chảy rung động.

An Hạ từng rất ghét những người như cậu, những người sinh ra vốn đã thừa hưởng cuộc sống đủ đầy. Thế nên nụ cười của họ mới luôn rạng rỡ, chẳng chút gò bó, hay đan xen sự gượng gạo.

Không thể không thừa nhận, khoảng thời gian qua vì ở quá gần nhau, mà cô cũng sớm bị ảnh hưởng phần nào. Bắt đầu mơ mộng về cuộc sống tươi đẹp, cứ như bị cậu thao túng. Hoàn toàn biến thành một con người khác, một người với xuất thân gia đình bình thường, giản dị. Nhưng khi ở một mình thì đâu lại vào đấy.

Vì đôi lần lỡ nhận sự ngọt ngào mà cậu mang đến, lỡ nếm phải thế nên bây giờ chẳng thể nào từ chối. Điều đó lại như hiện thực phản ánh về con người cô, vẫn tràn đầy h.am m.uốn tốt đẹp về cuộc sống, dù cho có cố gắng phủ nhận đến đâu.

Cô từng thử nhiều lần muốn tách khỏi, muốn rời xa Trần Phong nhưng đều thất bại. Bởi vì chỉ khi thật sự ở bên cậu, cô mới cảm thấy rằng mình đang sống và đang tồn tại.

Dẫu biết bản thân chẳng hề xứng đáng, xấu xa và thấp kém. Vì khi đứng trước mặt cậu, mà vẫn có thể ung dung diễn vai một người trong trắng thuần khiết. Thật đáng sợ biết bao nhiêu, nếu như tất cả mọi chuyện bị phát hiện, và phơi bày ra giữa ánh sáng.

Nhưng An Hạ từng hy vọng, mình sẽ là người chấm dứt mối quan hệ, trước khi nó bị bại lộ. Hiện tại, chỉ xin được sưởi ấm thêm một đoạn thời gian ngắn ngủi nữa mà thôi.
"Tôi không sao, chỉ muốn tìm công việc mới lương cao hơn một chút. Cậu về đi, hôm nay tôi hơi mệt, thế nhé!" Lặng lẽ rút tay ra khỏi sự bao bọc, cô đi vào để mặc cậu trông đợi đứng nhìn theo.

Sau khi sấy khô tóc, cô lấy ví trong túi lôi tiền ra nằm ngắm nghía. Ngày mai mình sẽ làm bánh, làm thật nhiều. Ngắm đến khi đôi mắt lim dim, cuối cùng cũng chịu đi ngủ.

Định bụng hôm nay sẽ ngủ thật ngon, nhưng nằm xuống chưa bao lâu lại cựa quậy trở mình, mới cảm thấy sau gót chân hơi bỏng rát. Tay vươn xuống kiểm tra, phát hiện thấy ươn ướt, liền lật đật ngồi dậy mò công tắc bật đèn.
Phần da phồng rộp lên do ma sát với giày như bong bóng.

Vì tác động mạnh mà vỡ ra, còn sót lại lớp da hồng đỏ mỏng dính. Cô lục lọi tìm vài thứ quen thuộc luôn nằm sẵn một vị trí cố định, rồi tự mình xử lý xem như chuyện thường tình, nhỏ nhặt, chẳng đáng bận tâm mà tắt đèn đi ngủ.

th.ân thể mệt nhọc, cùng cơn buồn ngủ đè nặng lên mí mắt, nhanh chóng thôi miên và cuốn lấy con người chìm vào cõi phiêu du. Hơi thở đều đặn trút bỏ hết mọi căng thẳng, mệt nhọc. Trong căn phòng trọ nhỏ cô yên tâm say giấc.

Bầu trời chớp nhoáng, xuất hiện các nét vẽ cứng nhắc chi chít nhau. Rực sáng trên nền đen sâu thăm thẳm, hun hút. Báo hiệu trước cho công việc đáng tự hào của quy luật tự nhiên. Và rồi một tiếng sấm nổ vang dội, làm chấn động cả thành phố đang ngủ.

Thành công khiến một cô gái hoảng sợ, theo phản xạ vội vàn kéo chăn lên trùm kín mình.

Sau tiếng sấm vài giọt mưa nặng hạt bắt đầu rơi, mưa ầm ầm xối xả ngày càng dữ dội. Thành phố chẳng mấy chốc chìm nghỉm trong cơn mưa trắng xóa, thấm đẫm dáng vẻ tịch liêu.

Màn hình điện thoại phát sáng trong đêm tối, cô vươn tay với lấy từ trên bàn học. Mở ra chỉ thấy vỏn vẹn bốn chữ từ Trần Phong gởi đến.
"Mở cửa cho tôi".

Đừng nói là từ lúc đi làm về gặp nhau cho đến tận bây giờ, cậu ấy vẫn còn đứng ở ngoài kia... điên thật...

Cô tung chăn ngồi dậy, bật đèn lên, lục tìm trong balo lấy ra ô gấp nhỏ. Khoác thêm áo, mới vội vàng mở cửa đi xử lý cái người điên khùng kia. Nhưng cửa vừa mở, đã nhìn thấy có người đứng chắn ở trước mặt. Mấy giây ngắn ngủi bị hù cũng đủ khiến làm cho An Hạ khóc thét.

"Cậu sắp thành công giết chết tôi rồi đấy có biết không hả?" Cô ôm trống ngực vang dội, ngồi xuống bực tức nói.
Trần Phong cả người ướt sũng, chẳng hiểu vì sao cô lại phản ứng như vậy, trong khi mình đã nhắn tin báo từ trước.

"Sao còn chưa vào? Cậu nói tôi mở cửa cho cậu mà?" An Hạ nhìn người vẫn đứng bên ngoài, bị gió lạnh và mưa thổi tạt đôi chút lảo đảo.

Trần phòng nghe lời cởi giày và vớ ướt nhẹp để ở ngoài, chuẩn bị đóng cửa, thì cô đã tiến đến ngăn lại xách lấy đôi giày vào theo rồi mới đóng sập cửa.

"Cậu gan lắm, còn dám vượt tường trèo cổng". Nhìn người vẫn đứng nguyên xi một chỗ, áo quần nhỏ nước đọng thành vũng lớn trên nền gạch sứ cô mắng.

"Tôi xin lỗi, do mấy ngày nay hai chúng ta ít có thời gian ở bên nhau nên tôi rất nhớ cậu, muốn gặp cậu". Trần Phong bộc bạch, chẳng ngại mà thừa nhận.

"Rồi sao? Bây giờ muộn thế này còn chưa chịu về nhà là vì muốn ngủ với tôi?" Mở hộc tủ lấy ra khăn của mình đã giặt sạch, cô ném qua.

"Không phải... không phải như cậu nghĩ đâu". Trần Phong lắc đầu kiên quyết phủ nhận.

"Cậu vào phòng tắm cởi đồ treo lên cho ráo, khi nào ra thì gọi để tôi tắt đèn, nhanh đi đi kẻo cảm lạnh".

Nhìn bóng lưng của cậu dù bị mưa làm ướt đẫm, nhưng vẫn không thể nào che giấu đi sự trưởng thành theo ngày tháng. Cô nhìn theo hơi thất thần, vì từ bao giờ mà cậu lại cao hơn trước, bờ vai cũng dài và rộng hơn.
Trong lòng chợt cảm nhận sâu sắc một điều, như đây chính là định mệnh an bài. Muốn cô đừng nên tiếp tục lừa dối một người tốt, mà định sẵn ngay hôm nay khi trời đêm giông bão trả hết món nợ tình.

"An Hạ..." Trần Phong gọi khẽ.

"Tôi ở đây". An Hạ lên tiếng để cậu nghe thấy mà di chuyển về phía mình. Bảo cậu lấy chăn ủ ấm, trong phòng chẳng có bộ áo quần nào vừa người, cho thân hình cao lớn trước mặt mang đỡ.

Nương nhờ đèn từ điện thoại, cô sấy khô đầu tóc cứng cáp đã dài ra, không còn để kiểu cũ với dáng vẻ ngốc nghếch ấy nữa. Xem như lần cuối hầu hạ trả ơn cậu, vì hai năm nay đã không ngừng canh cửa giữ phòng, và cho cô đoạn thời gian mơ mộng đẹp đẽ.

"Trần Phong... có muốn ngủ với tôi không?" Cô nói.
Hai con người ngồi đối diện nhau, cố gắng phát thảo ra hình dáng khuôn mặt của đối phương. Dù cho đêm tối hơn nữa, thì đôi mắt ấy đen láy như sao trời vẫn luôn dõi theo mình.

"..."

Đôi tay lớn rụt rè, từ trong chăn nóng bức vươn ra ngoài. Sờ soạng, áp chặt lên má An Hạ. Cảm xúc chân thật hiện hữu bây giờ, đã nằm gọn trong lòng bàn tay của cậu.
Từng đợt hô hấp dịu dàng lúc có lúc không, khiến Trần Phong muốn tiến sát lại gần. Chỉ khi sống mũi cả hai thật sự chạm vào nhau, cậu mới tin chắc rằng An Hạ vẫn luôn ở đây.

Tất cả đều vẫn vẹn nguyên như lần đầu nhìn thấy. Dù thời gian trôi qua dài như thế, cây cối trong sân trường đua nhau thay hình hài mới, cậu cũng cao hơn trưởng thành hơn, nhưng chỉ trái tim này là chẳng có gì đổi khác, vẫn rung động, bồi hồi mất kiểm soát.

Cậu sợ cô sẽ nghĩ xấu về mình. Đầu trượt vội dần xuống dưới lồng ngực trái, nơi gần kề trái tim mà áp sát tai vào lắng nghe.

"Có lẽ cậu không tin, nhưng thật lòng tôi chỉ muốn thức canh cho cậu ngủ. Chỉ cần trả công như thế này thôi, từ nay về sau ở nơi đây chỉ cho phép một mình tôi được lắng nghe". Cậu lí nhí như muỗi kêu, nhưng cô vẫn nghe thấy rõ ràng từng câu từng chữ.

"Tùy cậu vậy, tôi muốn đi ngủ". An Hạ đẩy cậu ra rồi nằm xuống quay mặt vào tường. Sau này đừng có mà hối hận, cô chẳng có gì ngoài thân xác này, nếu cậu đã từ chối thì cô cũng chẳng cưỡng cầu làm gì.

"Này An Hạ! Cậu nằm như thế sao tôi nhìn thấy mặt của cậu được".

"..."

"Quay về phía tôi đây này". Ngón tay trỏ chọt chọt vào lưng cô.

"Cậu có chịu để yên cho tôi ngủ không hả? Dù có quay lại thì cũng đâu thấy được gì? Còn dám phiền thêm lần nữa, là tôi đuổi cậu ra ngoài đấy". An Hạ mí mắt chẳng thể mở nổi, quay người cảnh cáo.

"..."

Chẳng bao lâu đôi mắt của cậu thích ứng dần trong bóng đêm. Nhìn thấy chiếc chăn duy nhất đã bị mình quấn trên người, liền khéo léo nhích gần lại về phía th.ân thể ngay bên cạnh. Kéo chăn phủ lên, rồi rụt rè ôm lấy cơ thể mềm mại ấy vào lòng.

Khi An Hạ sắp sửa phiêu du thêm một lần nữa, thì bị kẻ khờ nhẫn tâm kéo chân lại làm tỉnh giấc. Hành vi vô hại, vô tình không đáng để chỉ trích, nhưng cô phải lên tiếng nhắc nhở.

Kẻ vô tội, chẳng hề biết bản thân mình vừa gây ra chuyện lớn gì. Vẫn say sưa, vùi đầu vào mái tóc cô cảm nhận mùi hương trên đó. Thì bất thình lình, người trong lòng khẽ động, liền làm cho cậu hốt hoảng.

"Trần Phong! Nếu cậu không mang vẻ mặt này, tôi còn nghĩ rằng cậu là kẻ biến thái đấy! Tại sao cậu không mặc quần? Đã thế còn ôm tôi?" An Hạ đẩy cậu ra xa mình.

"Ai là người bảo tôi cởi ra? Bây giờ lại còn trách mắng tôi như vậy". Cậu cảm thấy mình vô cùng rất oan ức.

"Thế cậu không biết ngượng sao? Hay là cậu quá ngốc nghếch? Tự nhìn bên dưới của mình đi, nó cứ chĩa vào tôi như thế làm sao tôi ngủ được".

Cô ghét việc phải nói thẳng thừng ra, nhưng vì cậu ta chẳng hề hay biết, ngốc nghếch thật sự, hay tất cả chỉ giả vờ đứng đắn.

Vừa nghe xong, cậu nhanh như thoắt đưa hai tay xuống dưới, mới phát hiện đúng như vậy. Bấy giờ mới tự động dịch ra xa, hai con mắt vô tội lấp lóe trong đêm lẳng lặng nhìn lại.

Buông xuống một hơi thở dài, cô vươn tay chạm vào làn da đã nóng bừng bừng mà vẫn còn mạnh miệng.

"Dù là đang giả vờ không biết, hay thật sự ẩn trong mình một trái tim trong sáng, thì do tôi mặc kệ và tự nguyện. Lại đây tôi chỉ cho cậu".

Lời nói của An Hạ, luôn có sức ảnh hưởng to lớn, cậu như bị điều khiển thôi miên mà nghe lời xích lại gần.

Khi lại cảm nhận được mùi hương cơ thể cô, đang ngập tràng khoang mũi và vào tận sâu bên trong lồng ngực. Thì những lời vừa nói, như chiếc chìa khóa mở ra ngăn kéo bí mật đã bị phong ấn.

Cậu đã hiểu những điều mà cô nói, lồng ngực nóng bừng đang nhen nhóm lên một ngọn lửa nhỏ xúc động. Thôi thúc, và cứ thôi thúc rạo rực bản năng phải làm gì đó. Cậu biết rằng mình đang muốn ôm chầm lấy người con gái này.

Nhờ bóng tối che đậy, mà hai con người bạo dạn hơn chẳng còn biết đến hai từ "sợ hãi". Người lần đầu trải nghiệm sự kích thích mới mẻ, tuy vụng về, nhưng sẽ là ký ức đẹp đẽ nhất ăn sâu vào trong tiềm thức, dù cho sau này...

Hai cơ thể đầm đìa vì mồ hôi đang quấn lấy nhau, cậu và cô cả hai đều bị sự ngọt ngào của t.ình d.ục xâm chiếm hết cả lý trí.

"Cậu có cảm thấy ổn không?" Cậu bỗng dừng lại khi nghe thấy giọng cô khác lạ.

"..."

"Tôi làm cậu đau sao?" Cậu tiếp tục hỏi khi thấy cô im lặng không trả lời mình.

"Câm miệng". An Hà ghì chặt đầu cậu xuống trao một nụ hôn thật dài.

Thời gian mập mờ, nóng bỏng qua đi, Trần Phong đã ngủ say chẳng còn biết gì cả. Đã từ rất lâu, chuyện t.ình d.ục đối với một người trẻ tuổi như cô, vốn dĩ là chuyện đáng kinh tởm và thừa thải nhất.

Nhưng nhờ những đồng tiền dơ bẩn, nuôi lớn thành hình dáng con người. Tạo ra mình lúc còn ở trong bụng mẹ, mới vớt vát được đôi chút giá trị để cho nó được tồn tại.

Song qua buổi tối ngày hôm nay, cô mới phát hiện thêm một sự thật kỳ diệu. Mối quan hệ mật thiết và chặt chẽ, khi hai trái tim khác nhịp gần kề, sẽ được sợi dây vô hình trói buộc.

Trong khoảnh khắc đó, cô sẽ cảm nhận được mọi tâm tư tình cảm của đối phương, và cô đã cảm nhận được cậu đang vui vẻ, và thật sự hạnh phúc khi ở bên mình.

Bây giờ thì chúng ta chẳng còn nợ nần gì nhau nữa, khoảng thời gian đắm chìm vừa qua xem như là một giấc mộng đẹp của cả hai.

Trời tờ mờ sáng, cơn mưa vẫn rả rích chưa có dấu hiệu ngừng. Thức dậy sớm, vì giờ sinh học do bản thân hình thành. An Hạ kéo chăn phủ kín người cậu, mới đi tìm đồ mang vào.

Vệ sinh cá nhân xong, thì lấy đồ cậu mang ra ủi và mở quạt treo lên để hong khô. Dọn dẹp vũng nước còn đọng lại đêm hôm qua. Dùng giấy bọc lấy đôi giày thể thao to và nặng trịch, hết lớp này đến lớp khác, cho đến khi hút hết nước mới mang đến dựng ở gần quạt.

Công việc xong đâu vào đấy, đang chuẩn bị mang áo ra ngoài, thì cậu đã lật đật ngồi dậy.

"Cậu đi đâu thế?" Tiếng động lớn làm trần Phong tỉnh giấc, khuôn mặt còn ngái ngủ, tóc tai mất trật tự.

"Tôi bỏ của chạy lấy người đây, tạm biệt!"

Tự dưng trông thấy bộ dạng này của cậu, An Hạ muốn thử trải nghiệm đùa giỡn người khác một phen. Nhưng chưa kịp hưởng thụ, ngược lại đã bị cậu cho rửa mắt ngay buổi sáng sớm.

"Trần Phong! Lúc tôi trở về mà cậu còn chưa mang đồ thì cậu biết tay với tôi".

An Hạ nhìn cậu nhanh tay che chắn, nhưng trước đó vẫn bị mình nhìn thấy, liếc xéo liền cầm ô đi ra ngoài.
Đầu tiên là ghé tiệm mua thuốc tránh thai khẩn cấp. Đối diện với người dược sĩ, mà xem như chuyện thường mở uống ngay tại chỗ. Người dược sĩ tốt bụng, đi vào trong mang ra cốc nước, nhưng chẳng còn thấy ai.

Trần Phong ăn sáng xong còn biết đường dọn dẹp, không uổng công mình mất cả buổi giúp hong khô đồ, cô hài lòng ngồi soạn sách vở chuẩn bị cho buổi học. Cậu liền sấn lại ngăn cản.

"An Hạ... hay là hôm nay chúng ta nghỉ học đi". Cậu nhìn cô bằng ánh mắt ngập tràn vẻ chờ mong như đứa trẻ.

Đã đến lúc nên dừng lại mọi chuyện, trước khi bị tình cảm càng lớn dần của cậu chi phối. Cô thay đổi sắc mặt lạnh lùng nói:

"Không được! Cậu nên về nhà thay đồ và chuẩn bị cho tiết học, tôi cũng sẽ đi ngay bây giờ".

Trần Phong vẫn chưa nhận ra được sự khác lạ, từ trong lời lời nói kia. Đành đổi ý muốn đưa An Hạ đến trường, rồi mình mới quay về nhà chuẩn bị sau, nhưng vẫn không được chấp nhận. Nên chỉ đành lủi thủi ra về.

Cô đứng nép bên cửa sổ nhìn, cho đến khi bóng xe mất hút, mới thẫn thờ ngồi bệt xuống. Thì chuông điện thoại trên bàn vang lên, vừa nhận cuộc gọi còn chưa kịp trả lời thì Diễm Ngọc đã nhanh nhảu hỏi.

"Tối nay bạn có đi làm không?"

"Có". An Hạ không cảm xúc trả lời.

"Vậy thì tối gặp, nhưng nhớ đến sớm để mình trang điểm cho nhé! Với lại hôm nay bạn xin phép nghỉ giúp mình..."

Cô bạn này cứ vắng mãi như thế, chắc chắn sẽ không bao giờ tốt nghiệp được. Nghĩ rằng chỉ có mỗi mình bản thân kiếm tiền muốn điên lên, nay không ngờ tìm được người còn điên hơn cả mình.

Tuy nhiên, An Hạ vẫn chưa đến mức phải bỏ luôn việc học hành, nhưng nếu bỏ ngang thì e là... chẳng còn biết bản thân mình đang tồn tại mỗi ngày vì điều gì?
Tối đến ở trong phòng thay đồ, Diễm Ngọc đang hào hứng kể lại chuyên buổi sáng nay.

"Hôm nay, mình theo ông ta cùng nhau đi ký hợp đồng làm ăn. Được ngồi ăn trong nhà hàng sang trọng, còn được tặng túi xách hàng hiệu. Mình nói cho bạn nghe, chỉ cần bạn biết lựa lời dễ nghe và tâng bốc họ một chút, thì muốn gì họ cũng đều chi chẳng ngại. Có tiệc rựu xã giao, hay bàn chuyện làm ăn sẽ cân nhắc để mang bọn mình theo cùng".

Nhìn thấy An Hạ bần thần lắng nghe còn suy ngẫm. Diễm Ngọc mới tiếp tục giảng giải đạo lý của riêng mình.

"Mình biết, bạn là người có chừng mực biết phân biệt đúng sai. Nhưng mà ở trong cái xã hội này, ngoài tài giỏi ra bạn cần phải giàu có nữa. Đã không quyền không tiền, thì làm sao mà tồn tại được. Nghe mình nhắm được ông nào ở đây thì đi theo kiếm chác chút đỉnh".

"..."

"Dù phải trả giá, nhưng mà bạn cũng chẳng thiệt thòi gì. Thời buổi này, đừng quá tin tưởng và trao hết trái tim mù quáng, cho những thằng sở khanh. Bọn chúng, chỉ biết suốt ngày dùng lời nói để vẽ nên giấc mộng đẹp, vì mình đã từng trải qua nên mình biết..."

Nhạc lại tiếp tục xập xình nổi lên, cuộc sống về đêm lại bắt đầu. Hôm nay cô được giao phục vụ ở nơi khác, tầng cao hơn, phòng kín dành cho những vị khách Vip.

Trên tay đang bưng chai rựu vang của Pháp. Nghe bảo, trị giá của nó bằng tiền lương một tháng, của người quản lý vừa mới đưa mình lên. Tuy nhỏ bé, nhưng rất nặng.

Qua tấm kính cô nhìn xuống bên dưới, trong đôi mắt rực sáng, hiện lên một góc nhỏ bức tranh lộng lẫy muôn màu. Ánh đèn đường, ánh đèn nhấp nháy từ các bảng hiệu, đèn xe cộ đang di chuyển, hay ánh đèn rực rỡ khác trên cây cầu dẫn đến khu chung cư cao cấp.

Còn cô thì vẫn đang phải lặn ngụp, đôi lúc chân tay rã rời sẽ lựa chọn thả trôi mình lênh đênh trên biển cả rộng lớn. Nếu như hôm nay không có tấm kính này, cô nghĩ mình sẽ bị khung cảnh trước mặt làm cho choáng váng mà thả rơi mình xuống mất.

"Cốc cốc" An Hạ hít sâu một hơi, đưa tay gõ cửa hai lần, giữ phép lịch sự trước khi vào. Cửa vừa đóng, cô tiến đến chưa được mấy bước thì ngẩng đầu lên. Chỉ trong tích tắc, thời gian như ngưng đọng.

Đôi mắt trừng to, khó nén nổi sự ngạc nhiên. Sau đó chuyển dần qua sợ hãi kích động. Dòng máu tuần hoàn ngừng trệ, cả người cô thoáng chốc lạnh lẽo, làn da nhợt nhạt trắng toát.

Cô bỗng thụt lùi về sau, khay rựu trên tay mất trọng lực rơi xuống, số phận chẳng mấy chốc liền biến thành phế phẩm. Các mảnh vỡ bắn lên, càng khiến cho đôi chân vô thức lùi về sau để phòng vệ. Rựu đỏ lênh láng, chói mắt trên nền gạch trắng xóa, giúp cô tỉnh táo nhận ra được, nếu không sớm bỏ chạy thì nạn nhân kế tiếp sẽ là mình.

"Con ranh mày định chạy đi đâu?" Giả Ánh từ đằng sau tàn nhẫn túm lấy tóc con gái mình.

Khoảng cách chỉ hai mét để thoát khỏi nơi đây, nhưng khi giọng nói đáng sợ ấy cất lên, làm chân cô chẳng thể di chuyển, mà nhũn ra đứng yên tại chỗ. Dù cho trong lòng ngàn vạn lần muốn bỏ chạy. Sau cùng chỉ còn biết ôm lấy đầu mình, để mặc bà ta lôi đi, y như cái ngày bị đuổi ra khỏi nhà giữa tiết trời lạnh buốt ấy.

Giày cao gót trơn trượt bởi rựu vang đổ, cô ngã xuống không may chống tay, bị mảnh vỡ thủy tinh cắt sâu một đường nằm giữa lòng mà rên khẽ. Thế nhưng mẹ cô, bà ta chẳng hề nương tay, vẫn dùng sức lôi con mình vào góc tường chuẩn bị màn tra khảo.

"Nếu không phải bố mày đến thành phố S thăm người thân, và vô tình bắt gặp, thì có lẽ hai chúng tao sẽ không bao giờ tìm ra được mày. Con nhà người, ta đi làm còn biết mang tiền về. Còn mày thì sao? Nuôi cho lớn, đủ lông đủ cánh liền trốn biệt. Biết thế tao thà nuôi con chó còn hơn, cho nó ăn nó còn biết giữ nhà..."

Bà ta nghiến răng nghiến lợi, ấn đầu cô vào tường, vang lên từng tiếng kêu "cộp cộp" kéo dài không dứt. Như thể muốn bổ đôi đầu con gái mình ra, để xem thử bên trong chứa thứ gì.

"Dừng tay đi, khách sắp đến rồi đợi xong việc hãy nói chuyện sau". Gã dượng nghe điện thoại xong liền thông báo với bà.

"Thôi được! Dọn sạch đống này đi, sau đó mang lên chai khác cho tao. Hôm nay xem như buổi gặp mặt sau bao năm xa cách, mày là đứa con hiếu thảo, nên sẽ không để cho bố mẹ thanh toán bữa ăn này đâu nhỉ?"

"Vâng! Con sẽ trả".

Nói xong cô liền chạy nhanh ra ngoài gọi người đến thu dọn, còn mình thì lại tìm kiếm nơi để trốn. Chân nọ đá chân kia, chỉ ước gì mọc được đôi cánh để bay khỏi nơi này.

Cần một nơi yên tĩnh, để tiếp thu những chuyện mới vừa xảy ra. Thật không ngờ, ngày mà bản thân sợ nhất rốt cuộc cũng đã đến. An Hạ muốn nhanh chóng rời khỏi đây, bỏ hết tất cả mọi thứ. Tìm lại một công việc khác, bắt đầu cuộc sống mới. Nhưng chỉ sợ bọn họ lại gây rối ở đây, thì sẽ tội nghiệp cho Diễm Ngọc.

An Hạ trốn biệt trong phòng thay đồ, mặc cho chuông điện thoại đổ liên tục. Cô bó gối ngồi thẫn thờ một chỗ chẳng buồn nhúc nhích. Nếu bị đuổi việc thì thôi vậy, thành ra đã lựa chọn ngồi như thế cho đến khi tan làm.

Còn định rời đi trước khi Diễm Ngọc vào thay đồ. Nhưng tránh được bạn mình, lại không thể tránh khỏi được hai người bọn họ.
Sau bữa tiệc, khi đợi mãi không thấy con gái yêu quý quay trở lại thanh toán hóa đơn. Giả Ánh ngồi đợi hồi lâu, cuối cùng vẫn phải nghiến răng rút ví ra trả. Trong lòng nửa xót số tiền lớn đã bỏ ra, nửa thì rủa thầm ai đó sẽ không được yên thân.

Xuống quầy, bà tiến lại gần cô nhân viên đang ngồi bắt chéo chân bấm điện thoại, nhằm hỏi thăm tin tức về An Hạ. Nhưng ngoài ý muốn, gặt hái thêm nhiều chuyện ngoài cả mong đợi. Hóa ra đây là bạn cùng lớp với con gái mình, thế thì còn gì bằng nữa.

Diễm Ngọc biết bà là mẹ của An Hạ nên vui vẻ giúp đỡ, sau khi gọi điện không thấy bạn nghe máy, mới bảo bà ngồi ở đây đợi, còn mình thì lên trên kia đi tìm. Loay hoay mãi không thấy, mà khách thì đang gọi. Thế là bỏ quên hai người ngồi đợi cho đến khi gần hết giờ làm.

Thế mà họ vẫn kiên nhẫn nghe lời cứ ngồi thế, nhìn từng đoàn khách ra về, cho đến khi trông thấy bóng cô lủi thủi đằng sau.

Ánh mắt sắc sỏi của gã dượng nhìn chằm chằm vào An Hạ, cô biết mình đã quá muộn để chạy trốn. Hai người lôi kéo An Hạ đi vào một con hẻm tối, gã dượng đứng ở ngoài canh chừng để cho hai mẹ con ôn lại chuyện cũ.

"Này thì cho mày trốn, mày trốn bao nhiêu năm qua còn chưa đủ hay sao?" Từng đòn đánh chẳng hề nương tay, đánh xuống mặt, xuống đầu cô gái. Tưởng chừng như khung cảnh trên căn gác mái, hay khung cảnh ở ngôi nhà của gã lần nữa được tái hiện.

Những trận đòn roi trong quá khứ, và ngay cả bây giờ vẫn thế, chẳng hề nương tay một chút nào, như thể cô không phải là đứa con gái do bà mang nặng sinh ra.

Đeo lại túi xách lên vai, vì mới dùng thay đôi tay mới làm móng. Bà nghĩ d.a thịt đã dày dặn hơn trước, nên không thể dùng tay không mà đánh nữa, mà ở đây cũng đâu thể kiếm ra cây roi gỗ nào vừa tay như ở quê.

Với lại bây giờ còn lì đòn hơn trước, chẳng hề khóc lóc cầu xin. Tuy bất mãn, và chưa xả hết cơn giận tích tụ mấy năm qua. Nhưng vì cơ thể cũng đã thấm mệt, chẳng còn sức khỏe để đấu lại với cô.

Có lẽ phải cần tính kế lâu dài, sớm nghĩ ra biện pháp khác, thay vì dùng sức mạnh để răn đe, vì nó chẳng còn non nớt bé bỏng nữa.

Tạm thời nhìn cô co ro nơi góc tường, tóc tai thì rối nùi như mạng nhện, không còn nhìn ra dáng vẻ xinh đẹp như lúc nãy, nên tâm tư bà cũng xem như hả giận không ít.
Thế rồi đôi mắt chợt lóe sáng đầy vẻ toan tính. Mới đó, mà đã nghĩ ra được cách để dụ dỗ người, tự động giao nộp hết những gì mình đang có.

"Chẳng phải muốn tự do lắm sao? Muốn thoát khỏi sự kìm kẹp của bọn tao? Đâu có chuyện dễ dàng như thế được". Giả Ánh nhủ thầm trong lòng.

"Mấy năm qua mày kiếm được bao nhiêu tiền hả? Không định báo hiếu bố mẹ sao? Tao biết mày hiện tại đang sống ở đâu, học trường nào. Thôi thì bố mẹ cũng chẳng muốn đến làm phiền. Mày có bao nhiêu liền đưa hết một lần, ngày mai bố mẹ sẽ về quê, chúng ta tránh gặp mặt nhau được chứ?"

Biết sao được, thời kỳ tươi đẹp của bà đã chấm dứt. Không còn sắc lẫn mưu mô như trước, để tiếp tục hành nghề.

Nhưng giờ muốn sống sung túc đâu phải dễ, lại còn phải lòng gã nên mù quáng nghe theo mọi chuyện mà gã sắp đặt. Bà bây giờ cũng yếu đuối và cần một chỗ dựa.

"Mẹ nói thật chứ?" Cô ngẩng đầu, chẳng hề để tâm một giọt máu chảy xuống mí mắt, được bà nhanh tay quệt ngang.

"Thật! Thật chứ". Bà gật đầu lia lịa... anh đến giúp em nào".

Bà gọi gã vẫn luôn đứng quan sát ở bên đến phụ đỡ cô dậy, chuẩn bị thể hiện một màn tình cảm gia đình ấm áp, nhưng sớm bị cô hất tay cả hai ra.

Cô loạng choạng đứng dậy, mở túi đang đeo trên người mò mẫm thật lâu, lâu đến nổi làm hai người kia sốt ruột.
"Để đấy cho mẹ". Giả Ánh tiến đến giật lấy cái túi ra khỏi người cô, rồi cả hai đổ hết tất cả ra ngoài.

"Nó ở đây". Gã dượng nhanh tay nhặt chiếc ví nhỏ, từ trong đống đồ lộn xộn trên mặt đất đưa cho bà.

Cô cũng lười đôi co đành mặc kệ hai người.

"Trong đó có một thẻ ngân hàng, mật khẩu là ngày và năm sinh của tôi, chắc mẹ vẫn còn nhớ chứ? Tôi chỉ có ngần này mong mẹ giữ lời hứa hãy để cho tôi yên".

Cô nói xong thì cảm thấy đầu hơi choáng, mà đưa tay ôm mặt, dựa vào bức tường đằng sau.

"Bao nhiêu đây?" Bà cầm cái thẻ giơ lên hỏi.

"Hơn bốn mươi triệu". Đó là một con số khổng lồ, là cả gia tài mà cô tích góp được, có lẫn máu thịt cho lần hiến trứng đầu tiên.

"Sao ít thế?" Bà còn tính nói gì thêm, nhưng vì chuông điện thoại gọi đến liền thay đổi sắc mặt nghe máy.

"Thôi được rồi". Ngắt điện thoại, bà cũng hết hứng thú với cô.

"Mày nhìn xem bộ dạng của mình hiện giờ đi, xem có ra hình người không hả? Hôm nay tao tạm nhận số tiền này vì bạn của tao sắp đến. Còn không nhanh cút".

Bà chẳng buồn nhìn, như sợ bẩn mắt mà kéo tay gã rời đi. Từ nay trở về sau, họ đã kiếm được một nơi rút tiền miễn phí.

Vuốt gọn tóc ra sau lưng, An Hạ ôm đầu đau như búa bổ ngồi xuống lượm hết đồ cho vào túi. Ví tiền trống rỗng, đến một ngàn lẻ cũng chẳng còn. Cổ họng nghẹn đắng, chưa gì đã bị cô đè ép xuống, ngăn chặn kịp thời sự yếu ớt bỗng muốn nổi dậy.

Tóc mái trước trán vì dính máu mà bết khô như xịt keo, áo trắng không cẩn thận cũng bị dính chút màu đỏ thẫm. Sau cùng nước mắt vẫn thắng cuộc rơi xuống, làm trôi đi lớp son phấn. Nhìn bản thân lấm la lấm lét, trong bức tường kính của một cửa hàng đã đóng cửa, suýt chút nữa còn bị hù dọa.

Nhưng chẳng biết có phải vì bị hù thật hay không, mà cơ thể cô mất thăng bằng chẳng báo trước liền ngã "phịch"xuống.

Sáng hôm sau, vài tia nắng sớm phủ lên người cô gái trẻ. Trán bị che gần hết bởi miếng băng gạc vuông vắn. Bàn tay nhỏ gầy còn dán miếng băng keo y tế, nằm trong lòng một bàn tay khác.
Mắt nhắm, cả người liền yếu ớt toát lên vẻ bạc nhược.

Người bên cạnh thức canh cô cả đêm qua, tờ mờ sáng mới chợp mắt được một xíu, thì bác sĩ vào kiểm tra, thế là cả hai đều bị đánh thức dậy. Cậu luống cuống chào bác sĩ, sắc mặt thoạt tươi hẳn khi nhìn thấy cô đã tỉnh.

Chấn động não và suy nhược cơ thể, bác sĩ ân cần nhắc nhở. Sau khi trở về, cô cần phải nghỉ ngơi, tịnh dưỡng nhiều hơn. Ngay hôm nay có thể xuất viện. Y tá đưa thuốc cho cậu, dặn dò nhớ uống đúng giờ. Chờ tất cả đi hết, Trần Phong mới bắt đầu nôn nóng hỏi.

"An Hạ! Ai dám đánh cậu, hãy nói cho tôi biết, với lại cậu đang làm việc ở đâu?" Cầm bàn tay cô lên, cậu cố đè nén cảm xúc của mình mà nhẹ giọng hỏi.

Nhưng cô rút tay ra, trở mình đưa lưng về phía cậu chẳng thèm đoái hoài. Chỉ buông một câu:

"Cảm ơn! Cậu về đi, sau này đừng bao giờ đến tìm tôi nữa".

Sự im lặng bao trùm lấy cả hai, âm thanh ghế dịch chuyển và tiếng bước chân rời khỏi. Cô cũng muốn ngồi dậy, và theo cậu rời khỏi chỗ này, nhưng ngặt nỗi đầu vẫn rất đau. Chỉ trong một đêm, cô đã mất hết, trở về trắng tay như những ngày đầu mới đặt chân đến đây.

Tại sao họ có thể đối xử tàn nhẫn với mình như vậy. Đã trốn chạy, xa tận như thế cơ mà, vậy là quá khứ sẽ lại tái diễn thêm lần nữa hay sao?
Cửa phòng lại mở, cậu xách túi đựng thức ăn do dự đứng nhìn. Cuối cùng vẫn bước vào.

"Cậu nhanh dậy ăn sáng rồi hãy uống thuốc". Trần Phong xem như không có chuyện gì xảy ra mà mở nắp hộp cháo, lấy thìa để sẵn.

Ngửi được mùi thức ăn làm bụng cồn cào, cô thực sự nghe lời ngồi dậy, nghĩ mình cần phải ăn, phải lấp đầy bụng và uống thuốc, thì mới nhanh tỉnh táo mà tìm cách thoát khỏi mớ hỗn độn này.
Từng thìa cháo vào miệng, nước mắt không kiềm chế được mà tuôn ra, cô dùng tay áo quệt lấy quệt để vẫn tiếp tục ăn không ngừng. Trần Phong đêm qua chứng kiến cô nằm bất tỉnh, mặt đầy máu me, vốn đã hoảng sợ muốn thắt lồng ngực, giờ còn nhìn thấy cô khóc...

"Rốt cuộc là ai đã làm? Cậu cứ im lặng như thế có biết là tôi khó chịu lắm hay không?" Trần Phong hết chịu nổi liền đứng dậy vò đầu bức tai, đi đi lại lại ở trong phòng.

Dẫu thế vẫn biết cô sắp cần nước để uống thuốc, liền nhanh tay giành trước giúp mở nắp, thì bị cô giật lại.

"Tôi tự mở được, tôi không ủy mị giống đám con gái trong lớp mình đâu". Rồi uống một ngụm nước tay run run vặn nắp chai đặt lại vị trí cũ.
"Cậu về đi, lát nữa bạn tôi vào sẽ giúp làm thủ tục xuất viện". Cô nằm xuống muốn tranh thủ nghỉ ngơi để tối còn phải đi làm.

"An Hạ! Tôi là gì của cậu?" Trần Phong truy hỏi.

"..."

"Tôi sẽ chịu trách nhiệm cho đêm đó, chúng ta có thể cưới nhau và rồi tiếp tục đi học hoặc đợi sau khi tốt nghiệp xong, cậu muốn thế nào?" Trần phong dò hỏi.

"Hãy quên chuyện đêm đó đi, tôi không cần cậu nhọc lòng đến vậy đâu. Chỉ cần sau này cậu tránh xa tôi ra là được chỉ vậy thôi".

Cậu cảm thấy mình sắp không giữ nổi được bình tĩnh liền dứt khoát bỏ đi. Chỉ để lại hai chữ ngắn gọn "không thể".
 
Phần 4.

Sau khi được những người đi đường gặp, và gọi xe cấp cứu đưa vào bệnh viện. Thì chẳng hiểu, ai đã lợi dụng thời cơ báo Công an. Họ tìm đến tận nhà hàng, để điều tra nguyên nhân tại vì sao nhân viên bị đánh đập.

Điều tra ra là không liên quan, nhưng lại phát hiện nhà hàng đang tiêu thụ chất cấm nên phải đến đồn trình báo và đóng phạt. Tệ hơn thì có thể tạm thời bị đóng cửa một thời gian.

Qua lời kể của Diễm Ngọc thì cô chính thức bị đuổi việc, vì đã gây ảnh hưởng xấu đến nhà hàng. Và còn thêm cả chuyện về bố mẹ, đến ăn mà không chịu thanh toán hóa đơn mà đã bỏ đi.

Chuyện là, số tiền vốn đã kẹp trong bìa hóa đơn trước mắt nhân viên, bị bà giả vờ mượn bút mà nhanh tay lấy lại chẳng ai hay. Người nhân viên nghĩ rằng, bà đang muốn góp ý về các món ăn mới thưởng thức, hoặc tệ hơn thì đánh giá về cung cách phục vụ của mình.

Sớm đứng ngồi không yên và khẩn trương, vì chỉ mới đi làm chưa được một tuần lễ, nên không kịp để ý đến hành vi lén lút của bà.

Khi phát hiện ra thì hai người đã rời khỏi phòng. Nữ nhân viên hốt hoảng chạy xuống tìm quản lý, nhờ xem camera giám sát. Trùng hợp thay tất cả các camera trong nhà hàng đều đang được bảo trì. Bây giờ nhà hàng thì đông như vậy, người ra người vào liên tục, có lẽ họ đã sớm đi xa.

Khi Diễm Ngọc nhớ đến chuyện bố mẹ An Hạ còn đang đợi mình, xuống đến nơi chẳng còn thấy bóng dáng ai nữa. Mà vô tình, nghe thấy mọi người bàn tán chuyện của nữ nhân viên kia. Mon men lại gần xem thử, mới phát hiện ra trên hóa đơn ghi tên của bạn mình. Hóa ra hai vị không chịu trả tiền kia là bố mẹ của An Hạ.

Vì là người giới thiệu cô vào làm việc, vậy nên Diễm Ngọc bắt buộc phải có trách nhiệm tạm thời. Đứng ra chi trả thay số tiền mà bạn mình đang nợ lại ở nhà hàng, mà không hề sợ An Hạ sẽ quỵt tiền bỏ trốn.

Về phần người phụ nữ báo tin, chẳng thể ngờ được chỉ đơn giản như vậy, mà đã thành công làm cho An Hạ bị đuổi việc. Cô ta vui vẻ, khi được người mình cho theo dõi thông báo lại tường tận. Thế là bắt đầu từ đó, An Hạ đã trở thành con mồi bị theo dõi sát sao mà không hề hay biết.

Cô rất biết ơn Diễm Ngọc vì số tiền đã trả giúp, và còn cho mượn thêm để trang trải trong thời điểm hiện tại. Dù chẳng thể cầm cự thêm được mấy bữa. "Tiền... tiền, lúc nào cũng chỉ có tiền, sao cứ hễ nhìn thấy tôi là phải chèn ép rút khô mấy người mới hả lòng hả dạ thế".

Cô bực bội, ức chế, nhưng chẳng biết phải làm sao, ngoài một mình tự độc thoại như kẻ tâm thần bị nhốt trong phòng kín, cùng với bóng đèn bị cháy xém một phía đầu chẳng còn sáng nổi.

Những tháng ngày được xem như yên bình sắp kết thúc.
"Nghỉ ngơi? Bây giờ mình lấy đâu ra thời gian mà tĩnh dưỡng với cả nghỉ ngơi đây". Cô ngồi xuống ôm lấy đầu, vì vết thương chưa lành mà đã phải suy nghĩ, toan tính cho ngày mai theo đúng nghĩa.

Cơn đau ngay buổi sáng bảnh mắt, còn hơi sức đâu xách lên ba lô mà đến trường. Nghĩ đến đây, cô liền lấy máy tìm gọi người chị lâu ngày không gặp. Sau mấy cuộc gọi cho Yến Nhi, đều không ai nghe máy cả, cô nhanh trí nhắn dòng tin: "em rất cần chị giúp đỡ". Nhưng cuối cùng vẫn lựa chọn xóa đi.

Cổ họng ngứa ngáy muốn ho khan, nốc hết một cốc nước đầy mới thấy đỡ. Đã ngồi dậy th.ì chẳng muốn tiếp tục nằm. An Hạ sắp xếp lại chỗ ngủ, thì phát hiện tấm ga nệm bị thấm đỏ một góc. Phải chăng cách để sống sót, và vượt qua giai đoạn khó khăn hiện tại, chỉ có duy nhất công việc này.

Bóng đèn sợi đốt u ám trong tim, chớp nháy liên tục, tỏa ra ánh sáng yếu ớt thảm thương và cuối cùng vụt tắt.

Sợi dây tóc mỏng manh, là niềm tin cuối cùng liên kết nguồn sống và hơi ấm con người. Đứt ngang chẳng thương tiếc. Thế giới ngừng lừa phỉnh, đưa An Hạ trở về những tháng ngày tăm tối nhất, không lẽ sống, không tình thương.

Trút bỏ lời thề với chính bản thân, cô mở lên laptop tài sản có giá trị duy nhất trong căn phòng, được mua giá hời từ tiệm cầm đồ, ngón tay nhanh nhẹn gõ vào mục tìm kiếm "Hiến trứng tại Thành phố S".

Tìm hỏi qua vài nơi nhưng đều bị từ chối vì thiếu giấy tờ, một số khác thì lịch sự hơn khi nói rằng họ đã đủ người, hay rất nhiều câu hỏi lạc chủ đề với nội dung khác, ví như:

"Em muốn mang thai hộ không (mth)? Bên chị chỉ thiếu người mth". Hoặc mời chào các gói cao cấp hơn ngoài phạm vi hiểu biết, như:

"Cấy C dưỡng C, cấy C dưỡng Việt (cấy phôi ở Thành phố C và ở đó cho đến lúc sinh hoặc cấy xong thì về Việt Nam tự dưỡng). Hay cấy T dưỡng T, cấy T dưỡng Việt (cấy phôi ở Thành phố T và ở lại đó cho đến lúc sinh hoặc về Việt tự dưỡng)". Nếu làm các gói này sẽ được nhiều tiền hơn, và được lo liệu hết mọi chi phí.

Mấy giờ liền trôi qua, An Hạ dụi đôi mắt đỏ hoe mỏi nhừ, chống cằm chẳng hiểu nổi mình đang làm cái gì. Cô chỉ muốn hiến trứng (ht) thêm một lần này nữa thôi. Nhưng kết quả lại nhảy ra một đống người nói chuyện trên trời.

Nhìn đồng hồ đã quá trưa, vội bẻ mấy viên thuốc cho vào miệng nhai "rột rột", chẳng cần uống nước cùng bụng rỗng. Khi chuẩn bị tắt máy kiếm gì bỏ bụng, thì ngoài cửa đột ngột vang lên tiếng gõ cửa.

"An Hạ là tôi đây!"

"..."

"Sao sáng nay cậu không đi học? Cậu có sao không? Hay vẫn chưa khỏe?" Trần Phong lo lắng gõ cửa nhưng qua hồi lâu cánh cửa vẫn im lìm.
...

"Mở cửa cho tôi nào An Hạ, tôi biết cậu đang nghe, nếu hôm nay không gặp được cậu, tôi sẽ mãi đứng đợi ở đây cho đến chừng nào gặp được thì thôi". Nói xong Trần Phong thực sự kiếm chỗ ngồi xuống.

An Hạ gập máy rồi cũng ngồi yên bất động. Hai người đều chìm vào suy nghĩ của riêng mình, mà chẳng thể nào thoát ra được. Sau cơn bão cát sa mạc, vết tích phủ dày lên th.ân thể người nằm sấp.

Gió vừa ngừng thổi, người liền không chịu đựng được nữa mà cố gắng bò dậy, tham lam hít lấy nguồn sống thiêng liêng đang dần kiệt quệ. Nhưng thoát kiếp nạn này, lại phải sa chân vào hố cát lún chỉ có thể bị động mà tiếp nhận.

Âm thanh chốt trong mở, cậu nhanh nhạy phát hiện mà đẩy cửa đi vào, trên tay còn xách theo hai hộp thức ăn mới mua lúc đến đây còn nóng hổi, lấy đĩa định soạn ra thì cô lại nói.

"Cậu có hiểu tiếng người không? Cậu đang làm tôi cảm thấy rất mệt mỏi và khó chịu đấy".

An Hạ thà rằng mình trở thành kẻ xấu, cũng không thể kéo theo một người tốt như cậu xuống vùng cát lún cùng chịu khổ, dãy dụa thoi thóp khi bị cướp lấy nguồn sống.

"Thế thì tôi phải làm gì? Thì cậu mới chịu cùng tôi quay lại những tháng ngày khi xưa". Cậu buông đồ trong tay xuống, rồi lặng lẽ thở dài.

...

"An Hạ cậu ác lắm! Cậu bảo cậu không cần tôi chịu trách nhiệm. Vậy còn tôi thì sao? ai mới là người phải chịu trách nhiệm, vì đã làm cho trái tim tôi tổn thương đây?"

Ngón tay cậu tự chỉ vào trái tim mình, giọt nước mắt bất lực nghẹn ngào chảy xuống. Cậu vội quay lưng đi, để che giấu dáng vẻ chẳng đáng mặt đàn ông của mình. Nhưng trong lòng lại hy vọng rằng, cô đã nhìn thấy và sẽ thay đổi quyết định. Thế nhưng cô lại quyết liệt hơn những gì cậu nghĩ.

"Cậu đừng đùa, lần đầu tiên tôi tận mắt chứng kiến thấy một người nói mà không biết ngượng như cậu đấy. Về đi! Và sau này hãy tránh xa tôi ra".

Từng lời nói đau đớn như dao cắt, cứa từng đường lên trái tim sau đó hoàn hảo phủ băng trái tim Trần Phong. Chúng lan dần khắp cơ thể, phủ kín xung quanh là một tầng sương lạnh giá. Cậu xách ba lô, đẩy mạnh cửa và chạy đi, không hề ngoái đầu nhìn lại.

Đóng sập cửa, nhìn trên bếp túi đồ đang soạn dở mà lòng cũng thắt nghẹn, chợt điện thoại báo tin nhắn đến là từ Trần Phong.

"Tôi đã trả giúp số tiền mà cậu mượn Diễm Ngọc, hãy xem như là trao đổi cho đêm đó. Nếu cảm thấy không đủ có thể đến tìm tôi bất cứ lúc nào".

Tất cả mối bận tâm bấy lâu đều tan thành mây khói, bởi vì đọc được mấy dòng chữ của cậu nhắn. Lạ thật, cô không hề cảm thấy giận dữ khi bị xem thường, hoặc vì thế mà tự suy diễn biến mình trở thành rác rưởi. Mà còn thầm cám ơn trong lòng.

Tiếng mèo hoang kêu ngay sát vách, như oan hồn của trẻ sơ sinh gào khóc thảm thiết. An Hạ bật dậy, vì bị quấy nhiễu nửa đêm thanh tịnh mà sợ hãi. Dùng tay gõ "rầm rầm" lên cánh cửa phòng, tiếng mèo liền ngừng hẳn.

Không thể ngủ lại, nên đành mở máy tính xem thử đã được hồi âm chưa. Kết quả cũng tìm được chỗ nhận mình, cô vừa trả lời, mấy giây sau nhanh chóng nhận được một số câu hỏi.

"Em đã ht bao giờ chưa?"

Cô đắn đo việc mình nên trả lời như thế nào cho hợp ý người hỏi, để có thể đưa ra mức giá cao nhất.

"Đây là lần đầu của em". Cô nói dối chẳng hề chớp mắt, mà nếu chớp thì người ta cũng có thấy được đâu.

"Ồ... vậy em lập gia đình chưa? Sinh năm bao nhiều? Cao bao nhiêu? Nhóm máu gì?..."

Đa số đều là những câu hỏi tương tự giống như lần đầu đã từng. Nên cô chẳng mảy may bận tâm cho lắm. Cứ làm theo trình tự, hỏi gì thì đáp nấy. Lấy lý do còn bận đi học, nên cô được phép trở về phòng ở thay vì dọn đến đó.

Kết thúc buổi trò chuyện thâu đêm, là mấy bức ảnh cũ rích đã từng gởi cho lần hiến trứng đầu tiên. Che miệng ngáp dài, bây giờ mới cảm thấy dễ chịu hơn mà chìm vào giấc ngủ.

Hậu quả của việc thức khuya, đồng hồ sinh học cũng chẳng gánh nổi mà để mặc cô ngủ bù một cách ngon lành. Đến khi tỉnh dậy, thì tay chân chỉ còn biết cách vận hành hết công suất. Thay đồ, vệ sinh qua loa, chạy ra đến cổng mới nhớ mái tóc chưa kịp chải, bèn đưa tay cào cào cho ngay nếp.

Ghé quầy bán bánh mì quen thuộc, mua một ổ gặm tạm nhân lúc đợi xe buýt. Cô lại vừa ghi thêm dấu ấn đặc biệt mới, cho cuộc đời sinh viên của mình. Hôm qua thì nghỉ học, còn hôm nay lại đến muộn. "Xem ra từ bây giờ, mình chẳng cần phải giữ lấy hình tượng tốt đẹp trong mắt các thầy cô nữa". Cô nghĩ.

Lao xuống khỏi xe buýt khi cửa vừa mở, nhìn khoảng sân rộng vắng vẻ cổng trường cũng đã khóa, phòng bảo vệ thì không có ai. Cảm giác thật mới lạ. Đang phân vân, thì bỗng thấy chiếc xe quen thuộc đang lái đến và chẳng mất nhiều thời gian để cô nhận ra.

Người vẫn luôn tình cờ gặp để rồi chiếm một vị trí quan trọng trong trái tim mình.

Tôi tiện tay lấy bảng tên giúp lớp cậu... An Hạ hồng trà mà cậu thích này! Hôm nay tôi đưa cậu đi ăn nhé! Cậu còn đau bụng nhiều không? Nghe tôi uống thêm ngụm trà gừng thì sẽ cảm thấy ổn hơn,...

Cô xoắn xuýt thoát khỏi hồi tưởng, khi thấy cậu đang bước đến gần mình.

Nếu thường ngày khi vô tình gặp gỡ, bước xuống xe khóe miệng cậu chưa gì đã trộm cười đến vui vẻ. Thì bây giờ lại lướt qua cô hờ hững vô tình như chẳng quen biết.

Đứng trước cửa phòng bảo vệ, cậu gõ lên tấm kính chắn. Một đầu tóc bạc phơ xuất hiện ngay trong tầm mắt, bác bảo vệ già đang say sưa đọc báo trên điện thoại ngồi dậy, hạ tầm mắt đằng sau chiếc kính của mình để nhìn rõ hơn.

"Trần Phong đấy à! Sao hôm nay đi học muộn thế cháu?" Nói rồi liền đứng dậy đi ra mở cổng, thì bắt gặp thêm một người khác cũng đến muộn.

"Còn cả cô này nữa..."

Chưa đợi nghe hết câu, cô đã nói cảm ơn và vội chạy nhanh vào trong.

Trần phong lái qua cổng thì dừng lại, lấy bên cạnh bao thuốc lá đưa cho bác, rồi liền chạy đi tìm chỗ trống để đậu xe. Cậu tắt máy, liền thay đổi sắc mặt lạnh lùng. Vỗ mạnh tay liên tiếp lên vô lăng, rất muốn hỏi tại sao cô ấy có thể lạnh lùng, thờ ơ được như vậy sau bao nhiêu chuyện đã trải qua.

Cũng phải thôi, từ trước đến giờ An Hạ vẫn luôn như thế chưa từng thay đổi. Chỉ mỗi mình cậu tự hão huyền cho rằng mình đã từng bước thay đổi được người con gái ấy.

Nghỉ giữa giờ, cô bạn nhanh chân chạy đến tìm An Hạ.

"Hôm qua bố mẹ bạn đến nhà hàng tìm đấy! Bạn với bố mẹ xảy ra chuyện gì sao? Dù giận thế nào cũng không nên đánh con mình như vậy chứ?" Ánh mắt cô bạn thật sự hiện lên vẻ lo lắng.

"Sau đó thì sao hai người họ có nói gì thêm không?" An Hạ cầm tay cô bạn hấp tấp hỏi.

Nếu như thật sự biết nơi mình ở, chắc chắn họ sẽ không dễ dàng bỏ qua mà tìm đến. Bọn họ chưa về nhà, bọn họ lừa cô. Chỉ còn gần một năm rưỡi, vậy mà vẫn không thể cho cô sống yên ổn được.
...

Trong quán nước cách đây không xa trường, cô gặp hai người phụ nữ khoảng tầm ba mươi lăm tuổi. Nghe như giới thiệu, thì người ngồi gần mình chính là gia đình cần xin trứng.

Cô đưa chứng minh thư, và thẻ sinh viên cho hai người, để xác nhận tuổi tác và nghề nghiệp. Sau đó theo họ cùng lên xe đến bệnh viện, mà chẳng hề hay biết, vẫn luôn có một chiếc taxi bám theo từ lúc mình rời khỏi cổng trường.

Xe dừng trước bệnh viện phụ sản T. Trước khi vào cửa, khu tiếp đón đính lên vai phải cô miếng nhãn dán nhỏ, có lẽ là logo của bệnh viện.

Đầu mũi kim đâm xuyên qua lớp da, rút lấy ít máu màu đỏ đục ngầu cho vào trong ống nghiệm trong suốt. Sau khi có kết quả siêu âm, cô được chị vợ bên gia đình đưa đi ăn và đưa về tận phòng. Xem như lần này gặp được người tốt, ngày kia chị sẽ đến đón cô đến bệnh viện để bắt đầu tiêm kích trứng.

An Hạ chưa từng suy nghĩ sâu xa, vì một khi đã làm lần thứ nhất ắt sẽ có lần hai, lần ba. Nhưng mở rộng hai chân, để cây siêu âm đi vào chọc ngoáy. Vẫn là thứ cảm giác khó lòng dùng từ ngữ thông thường, để diễn đạt được hết tầng ý nghĩ.

Khi trở về, lúc đang tìm lấy chìa khóa để mở cửa, nhưng chưa kịp tra vào ổ, thì tóc đã bị túm lấy giật về sau. Một màn quen thuộc như thế sao người bị hại có thể quên. Nhưng chưa kịp phản ứng, thì người nóng lòng hơn cả bản thân đã xông đến ngăn cản.

"Bà làm cái gì thế nhanh buông tay". Trần Phong chẳng biết xuất hiện từ bao giờ lao đến chắn ngay trước mặt. Giọng câu vừa cất lên, càng khiến cho cô sợ hãi hơn cả việc hai người tìm đến dược đây.

"Cậu đến đây làm gì? Ai cho cậu tự ý đến đây hả? Nhanh về đi cho tôi..." Cô vừa nói, vừa cố đẩy Trần Phong về phía cổng. Nhưng mà thái độ sợ hãi đó đã làm cho Giả Ánh sớm phát hiện ra mối quan hệ giữa hai người. Không thể để vụt mất cơ hội béo bở này, bà vội tiến đến ngăn cản.

"Tôi là mẹ của nó, còn cậu là ai?"

"Đây là bố mẹ của cậu thật sao?" Cậu nhìn hai người đầy vẻ nghi ngờ mà quay lại hỏi An Hạ.

"Cậu về đi, đây là chuyện riêng của gia đình tôi". Chẳng thể đuổi được người, nên cô hơi to tiếng, nhặt chìa khóa lên tránh né câu hỏi mở cửa đi vào phòng.

"Chào cô chú con là bạn học của An Hạ, xin lỗi vì đã hiểu lầm hai người, mong được lượng thứ". Dù bị bắt chứng kiến một màn khó coi vừa rồi, nhưng họ là bố mẹ của cô và cậu không có quyền hạn gì ở đây cả.

"Sao vẫn còn chưa chịu đi, tôi đã bảo cậu hãy tránh xa tôi ra cơ mà". Trần Phong càng cố nán lại bao nhiêu thì An Hạ càng lo lắng bấy nhiêu.

Góc tăm tối lần nữa được vén màn, không thể che đậy được nữa, mà chỉ còn biết đuổi cậu ra khỏi cuộc sống của mình.

Thái độ thay đổi đột ngột chuyển qua lễ phép khiến hai người nghiền ngẫm, cho đến khi tầm mắt gã dượng nhìn thấy chiếc đồng hồ đang nằm trên tay cậu, thì mới ra dấu bằng cách cấu nhẹ vào tay bà. Đối phương ghé tai, nghe vài lời thì thầm hay ho về giá trị của chiếc đồng hồ thì bà liền thất kinh.

"Không sao, không sao cả. Để đề phòng trường hợp nhỡ sau sau này chúng ta không liên lạc được với con bé, muốn hỏi cháu thì phải làm như thế nào?" Giả Ánh đưa điện thoại của mình cho cậu.

"Không được..." An Hạ từ trong phòng chạy ra, nhưng bị gã ngăn cản. Chờ cậu lưu xong, chào tạm biệt và rời đi, mới buông tay đẩy cô ra xa.

Mày được lắm, kiếm được người bao nuôi nên nghỉ việc định trốn tránh bố mẹ hả con..." Bà ta không ngừng nhục mạ bêu xấu con gái mình, vì mấy ngày nay phải vất vả đi tìm kiếm.

Bà ta liên tiếp chỉ tay lên ngực An Hạ, đẩy cô lùi về phía sau, rồi cả ba người tiến vào trong phòng.

"Hốt hoảng cái gì? Nói ngay, hôm nay mày đến viện phụ sản với ai?"

"Mẹ theo dõi tôi?"

Nếu gặp người khác thì cô sẽ bịa đại một lý do hợp lý. Nhưng với hai người đang tìm mọi cách bám theo mình, thì sợ chuyện chẳng thể nào giấu giếm được lâu. Nhưng mặc kệ, giấu được đến đâu thì hay đến đó.

"Chúng tao chỉ tình cờ thấy mày thôi, rõ lắm chuyện, mày đến đó làm gì? Đừng nói với tao lại bị dính bầu với oắt con ban nãy nhé!" Bà ta tự tin với suy luận của mình.

"..."

Tình cờ? Ở đời lấy đâu ra lắm tình cờ như vậy. Giả Ánh và gã đã ngồi canh gác ở cổng trường rất lâu. Thay vì lúc bắt gặp con mình có thể xông đến, nhưng không, họ muốn biết thêm nhiều thứ hơn nên mới chọn cách lặng lẽ theo dõi.

"Mẹ nghĩ tôi còn ngu ngốc, để cho chó cắn phình bụng mà không hay?" Nhìn hai người chiếm dụng căn phòng, ngó nghiêng tìm kiếm đồ đạc đáng giá. Không tìm thấy món đồ nào, nên mới chịu ngồi yên một chỗ. Gã nằm chễm chệ ở nơi cô ngủ mà bấm điện thoại, khiến cô chỉ muốn quấn luôn vào trong mà mang cả hai đi đốt bỏ.

"Ai biết được bao năm qua mày sống như thế nào? Thôi đừng dông dài, nhanh trả lời câu hỏi của tao?" Chột dạ bà liền lảng tránh qua chuyện khác.

Vừa mới bảo, bao năm qua không biết cô đã sống như thế nào? Vậy mà lần gặp lại đầu tiên, mở miệng ra là vẫn cứ đòi tiền. Nếu như thật sự chết đi thì mạng sống này còn chẳng bằng rác rưởi.

Bởi rác rưởi vẫn có cơ hội được tái chế, nhưng cô e là đã bị chôn vùi sâu trong lòng đất, cơ thể chỉ còn là bộ xương khô trắng hếu vô danh, chẳng ai nhớ đến.

"Không liên quan đến hai người, tôi đang rất mệt nên mong hai người đi cho". Thức ăn mới vừa vào bụng chưa bao lâu nay cồn cào muốn ra ngoài. Cô cắn chặt lớp da mỏng bên trong môi để ép cơn buồn nôn xuống.

"Á à... mày dám..." Bà đứng dậy chẳng phân biệt nặng nhẹ tát thẳng vào mặt An Hạ. Móng tay dài để lại vệt xước bên khóe mắt, nó nhanh chóng rướm máu đỏ tươi.

"Cứ đánh cho hả dạ rồi đi, vì tôi chẳng còn đồng nào để đưa cho hai người nữa đâu". Nói xong cô nhắm mắt đứng yên.

"Tùy mày thôi, tao sẽ tìm thằng oắt kia và nói cho nó biết mày đang mang thai con của nó...". Bà giả vờ rời đi để xem phản ứng của cô.

"Tùy mẹ, tôi không có thai thì việc gì phải sợ chứ, đi mà tìm cậu ta". Bà miệng cứng thì cô cũng chẳng thể chịu yếu thế.

"Sao? Sao còn chưa chịu đi?" Nhìn hai người dừng lại khi không thể cạy miệng được mình, cô nói.

"Con à! Mẹ chỉ lo lắng cho mày nên mới làm vậy, đừng giận bố mẹ nữa, để mẹ xem nào".

Bà ta cứ như một diễn viên hạng A thứ thiệt, bởi khả năng diễn xuất tuyệt đỉnh của mình, là thay đổi sắc mặt còn nhanh hơn cả cô lật bàn tay.

Nâng mặt con gái mình lên nhìn và thành quả mà mình mới tạo ra, còn dịu dàng hỏi:

"Đau không?" Cả người cô đều rùng mình vì sự giả dối trắng trợn mà nghiêng đầu tránh né.

"Về nhà đi. Nếu vậy, hàng tháng tôi sẽ cố gắng chu cấp tiền sinh hoạt cho hai người". Dù chưa biết tiếp theo nên làm gì, công việc còn chưa có, nhưng trước mắt chỉ cần rời khỏi được hai người này, thì cô mới yên tâm mà nghĩ đến những chuyện nên làm tiếp theo.

"Nhưng bây giờ bố mẹ không muốn sống xa con thì phải làm sao đây?" Bà ta buồn rầu, khuôn mặt chỉ chực chờ khóc.

"Hai người muốn gì chứ?..." Cô không thể nào bình tĩnh, mà rống to lên khi nghe bà phát ngôn một câu trắng trợn đến như thế. Sau khi đã cuỗm hết số tiền mà mình vất vả kiếm được.

"Bố mẹ muốn mở quán bán cơm, hay quán nước gì đấy, không về quê nữa để được ở gần con. Nhưng ngặt nỗi đang thiếu chút tiền. Nếu ngày xưa mày chịu theo ông ta không bỏ trốn, thì bố mẹ đâu phải chịu khổ như bây giờ. Con với cái thật ngu ngốc, chỉ muốn khổ cực chẳng hề muốn sống sung sướng mà..."

Nghe đến ngang đây, thì An Hạ cũng đành bất lực vì không thể tiếp lời được người mẹ của mình. Dông dài nhiều như thế, cuối cùng cũng vì chữ tiền. Đe dọa không thành thì chuyển qua diễn vở kịch tình mẫu tử.

Bới tung cả căn phòng, làm đủ mọi cách đều không thể lấy thêm được tiền từ cô. Lúc này họ mới thật sự tin. Trùng hợp, ví tiền trong ba lô chẳng may rơi ra ngoài, cô hốt hoảng chưa kịp chạy nhặt lên, thì gã đã nhanh tay hơn chộp lấy.

Cuối cùng, giả Anh rút hết mấy tờ tiền còn sót lại mà An Hạ để dành rồi hiên ngang rời đi, hẹn một tuần sau gặp mặt.

Khi âm thanh hai người mất hút đằng sau cánh cổng, cô chẳng thể chịu đựng thêm nữa mà lao vào nhà vệ sinh. Nôn hết đống thức ăn trong bụng, như đang súc sạch đường ruột, hoàn hảo để chiếc bụng rỗng vang lên tiếng réo kì dị.

Hơi đất ẩm thấp xuyên qua sàn gạch sứ, mang theo xúc cảm lạnh lẽo xâm nhập vào từng kẽ hở trên d.a thịt, nhờ đó mới cảm thấy tỉnh táo hơn.

Tháo ga nệm và cả vỏ gối, nhồi nhét vào trong thùng rác. Sau đó mở ngăn tủ tìm kiếm một bộ mới mang ra thay, lúc này mới yên tâm nằm lên. Nhìn một lượt xung quanh phòng, ngay cả kệ để chén bát cũng không chừa, mà bới lên tìm kiếm vì sợ cô giấu tiền ở trong đó.

Người thích ngăn nắp, ghét nhất là căn phòng của mình bị người khác làm cho bừa bộn. Nhưng bây giờ, chẳng còn sức hơi để dọn dẹp tất cả đống đồ trở về như cũ, thôi, đành để tạm như thế một hai ngày đi vậy.

Điện thoại bị vùi lấp dưới đống sách vở báo cuộc gọi đến, nhưng vì chuyển chế độ qua im lặng nên không ai nghe thấy. Trên nệm mỏng An Hạ ngủ thiếp đi, thỉnh thoảng vùng trán xuất hiện vài nếp gấp trong vô thức.

Bàn tay trong vô thức đưa xuống vùng kín áp lên và miết nhẹ. Nếp gấp trên trán mới từ từ giãn ra, tay cô cũng dừng lại nhưng vẫn để yên đó, đổi tư thế nằm nghiêng mà tiếp tục giấc ngủ.

Yến Nhi nhận được mấy cuộc gọi nhỡ từ An Hạ, nhưng vẫn chưa có thời gian rảnh để gọi lại, đến lúc rảnh gọi thì An Hạ chẳng nghe máy. Nên chị đành gởi một đoạn tin nhắn thật dài.

Trong đó ngoài hỏi thăm ra, thì còn muốn thông báo cho cô biết, mình đã chuyển vào sinh sống ở Thành phố H. Muốn lập nghiệp ở đây, muốn bắt đầu lại từ đầu. Chị dự định mở một quán ăn gia đình theo nghiệp của bố mẹ. Nếu có cơ hội, thì cô hãy học xong và vào đây xin việc làm và sống cùng với chị.

Lúc đọc được tin nhắn thì bầu trời đã nhuốm màu vàng cam cháy rực. Giờ thì thật sự chẳng còn một ai nữa.

An Hạ ngồi dậy vớ lấy áo khoác, rồi đóng cửa đi ra ngoài. Chẳng biết nên đi đâu, mà bụng thì lại đói cồn cào. Cứ đi như vậy, mỏi chân quá thì kiếm nơi ngồi nghỉ, hết mỏi thì lại đi, cho đến khi va phải vào một người.

"Xin lỗi, xin lỗi..." An Hạ rối rít, dù người bên kia vẫn chưa thấy phản ứng gì, đang cúi người lượm mấy quả cam lăn long lóc.

Nhìn thấy một quả sắp lăn ra đường, cô chẳng hề do dự chạy về phía nó, nhưng tay nhanh chóng đã bị người giữ chặt, trước khi quả cam bị nghiến cho bẹp dí khiến nước bắn ra tung tóe.

"Bạn bị ngốc sao? Chỉ là một quả cam thôi mà". An Hạ mới sực tỉnh, chỉ kém chút nữa thôi có lẽ mình đã nằm ở đó như quả cam kia. Cô đưa tay vuốt ngực, vì cảm thấy quặn đau vì sợ hãi.

"Cám ơn!" An Hạ xoay người lại, đứng đối diện với cô gái vừa cứu mình và cũng là người mình mới va phải. Nhưng chẳng ai ngờ được, khi đứng trực diện như thế này, lại mang cho cả hai một cảm giác quen thuộc đến khó tả.

Không nghĩ rằng chỉ vì va phải nhau chưa quá năm giây, nhưng cả hai lại mất đến mấy phút để quan sát lẫn nhau. Và người lên tiếng đầu tiên chắc chắn không phải An Hạ.

"An Hạ phải không? Là Giả An Hạ phải không?" Cô gái xách túi cam trên tay ngần ngại hỏi, với nét mặt mong đợi, nhưng chẳng nhận được câu trả lời. Người giống người đôi khi vẫn gặp phải, nhưng để mang lại cho bản thân những rung cảm quen thuộc thì không thể nào.

Cô gái vẫn kiên nhẫn đứng chờ để đợi hồi đáp, khi thấy thời gian trôi qua đã năm phút hơn, thì lúc này mới chắc mẩm mình đã nhận nhầm người, nên chuẩn bị nghĩ cách rời đi. Đột nhiên, người đó vốn nên tiếp tục im lặng, thì bỗng nhiên mở miệng gọi cô bằng một cái tên mà từ lâu ngoài bố mẹ ra, thì bây giờ chẳng còn ai gọi nữa.

Trái tim như bị siết chặt cứng đờ, khi nghe thấy một người lạ gọi cả tên lẫn họ mình. Nhưng người lạ này sao lại quen thuộc đến thế. Nhìn thật lâu thì càng hiện ra bóng dáng của một người đã từng thân thiết lúc còn bé. Bao nhiêu năm? An Hạ lúc đầu còn tính cả thời gian, nhưng đến bây giờ thì thật sự chẳng còn nhớ nổi.

Người bạn thời thơ ấu, người mà cô đã từng xem là món quà vô giá chỉ xếp sau ông bà Ben.

"Ú" cái tên thân thương, tưởng chừng như sẽ không bao giờ còn được gọi. Thế mà hôm nay xuất hiện bằng cách không ai ngờ đến nhất.

"Mình là Mai Anh, không phải Ú nhé! Bạn nhìn lại xem bây giờ còn thấy ú chỗ nào?"

Mai Anh chưa nói hết câu, thì đã bị An Hạ tiến đến ôm vào lòng. Thế mà cô bạn cũng chiều lòng cơ, buông túi cam xuống để đáp lại cái ôm của người bạn nhỏ. Thế mà đã gần mười hai năm, mười hai năm xa cách là khoảng thời gian dài đến nhường nào.

Hai người cứ đứng ôm nhau như thế, mặc cho bao người đi ngang qua đều phải quay đầu lại nhìn. An Hạ rốt cuộc cũng tìm được một nơi để xả hết mọi uất ức trong lòng. Thế nên trong thời gian ngắn không thể nào mà bình tĩnh ngay được, mà cảm xúc chỉ càng thêm mãnh liệt hơn.

Chưa bao giờ, cô khao khát được trở về đoạn thời gian khi còn bé nhiều như lúc này. Đoạn thời gian mà cả ông và bà Ben đều còn sống. Lúc đó đã thật tươi đẹp biết bao. Hương vị của núi rừng, hay vị ngọt nguyên chất của sữa dê mà cô từng uống, vẫn luôn là thứ ngon nhất mà chẳng bao giờ có cơ hội để được thưởng thức qua, dù chỉ thêm một lần nữa.

Mỗi lần nghĩ đến, trên đầu lưỡi như cảm nhận được vị ngọt ngào vô hình, khiến tâm hồn bay bổng ngược dòng về tuổi thơ.

Thay vì nhảy cẫng lên, tay bắt mặt mừng khi gặp lại nhau, thì cô và Mai Anh đều không như thế. Vì ngoài nụ cười biểu hiện cho hạnh phúc ra, thì đôi khi, vẫn còn có một loại cảm xúc khác, biểu đạt một cách chân thật hơn nụ cười rất nhiều lần.

Bởi vì chỉ như thế thôi thì vẫn đủ. Và nước mắt không thể chỉ để dành cho những nỗi đau, mà còn thay thế cho những ngổn ngang trong lòng chẳng thể diễn đạt bằng lời nói, chỉ vì quá vui vẻ, quá bất ngờ, và còn có cả sự hạnh phúc.

"Ngày hôm đó bạn chuyển nhà vào thành phố sống, còn chẳng kịp chào tạm biệt mình lấy một câu. Đến khi ông Ben mất, mình đã đợi mẹ con bạn quay về, chờnchúng ta có cơ hội gặp lại. Nhưng cuối cùng thì hai mẹ con bạn vẫn không hề xuất hiện..."

An Hạ chỉ ngồi đó, lẳng lặng quan sát người bạn nhỏ cứ như chưa hề đủ. Mặc cho bạn, kể sơ lược hết tất cả những chuyện quan trọng nơi xóm nhỏ, đã xảy ra lúc hai mẹ con rời đi.

Từ việc bố mẹ của mình đã qua đời, vì một trận sạt lở nghiêm trọng lúc trên nương trở về nhà.

Hay chuyện ông trưởng xóm được mọi người thương yêu kính trọng, dùng kẹo dụ dỗ đứa nhóc mới chỉ sáu tuổi, làm trò bệnh hoạn cho mình bị phát giác. Vào tù chưa được mấy tháng, thì lên cơn đau tim chết trong đêm chẳng ai hay biết.

Và còn một chuyện quan trọng hơn hết, là gã người tình cũ cũng đến nhà tìm hai mẹ con cô, khi biết rằng hai người đã chuyển đi thì rất giận dữ...

"Bố mẹ đều không còn, thế bạn đến đây sống cùng với ai?" Đây là câu hỏi đầu tiên mà An Hạ muốn hỏi nhất, sau khi nghe hết chuyện.

"Dì đón mình lên đây để chăm sóc, mấy ngày đầu thì còn sống chung cùng với gia đình. Nhưng sau đó do mình không thích ứng được, nên xin về nhà cũ của ông bà ngoại ở cùng với cô giúp việc.

Mình thấy ở đó rất ổn, và còn được tự do. Hôm nay đang trên đường mua ít hoa quả, định đến thăm dì, thế mà lại gặp được bạn ở đây. Bạn thì sao? Mình muốn nghe hết tất cả những chuyện khi bạn rời đi, hãy kể cho mình nghe".

Mai Anh đã không còn là cô bé Ú của ngày xưa. Bởi Vì ngoại hình đã sớm thay đổi theo thời gian. Mang dáng dấp của một người trưởng thành đáng tin cậy. Nhưng vẫn giữ được một số nét đặc trưng về tính cách và nụ cười. Nụ cười với lúm đồng điếu chẳng thể lẫn đi đâu được, xinh đẹp hơn, tóc dài hơn...

Mới chỉ mấy phút trước đấy thôi, An Hạ còn nghĩ mình sẽ kể hết tất cả mọi chuyện cho Mai Anh mà chẳng giữ lại bất cứ điều gì. Thế nhưng, sau một hồi bình tâm như bây giờ cô cảm thấy lo sợ, sợ người bạn nhỏ sẽ không thể chấp nhận nổi con người thật của mình. Bởi vì bản thân chẳng còn tốt đẹp như lúc trước.

"Mình vẫn ổn, vừa đi làm, vừa đi học". Cô muốn nói gì thêm cho câu trả lời dài một chút, mà không phải cố ý trả lời qua loa, nhưng nghĩ lại bạn mình vốn chẳng thuộc loại người để ý đến những chuyện nhỏ nhặt nên thôi. Dứt khoát nói đơn giản như thế.

"Chỉ thế thôi sao?" Khuôn mặt vốn đang hào hứng, mà nghe câu trả lời cụt lủn từ An Hạ khiến Mai Anh xịu xuống.

"Bạn học trường nào?"

"Mình học trường Kinh tế ở gần đây".

"Vậy thì chúng ta ở rất gần nhau đấy! Sao cho đến tận hôm nay mới gặp được bạn nhỉ? Mình đang học trường Ngoại thương, chỉ cách đây khoảng mười lăm phút. Thời gian rảnh thì đi thực tập ở công ty của dượng, nên cũng có chút tiền tiêu vặt. Có thể sau này ra trường, mình sẽ làm luôn ở đó. Còn bạn thì sao? Định thực tập ở đâu?"

Thực tập? Ngay cả bản thân còn chẳng biết mình có thể tiếp tục hoàn thành nốt tín chỉ được hay không? Hay là tạm thời bảo lưu kết quả và đi đâu đó một thời gian, để trốn bọn họ.

"Mình vẫn chưa có thời gian rảnh để đi tìm".

"Vậy thì để mình về hỏi dượng thử xem sao, chuyện gì chứ? Chuyện này thì mình nghĩ dượng sẽ sắp xếp được".

"Không cần đâu". Cô vội xua tay vì không muốn làm phiền người bạn chỉ mới gặp lại này.

Lỡ như xảy ra chuyện gì ngoài ý muốn, thì chẳng phải bạn mình sẽ là người phải chịu trách nhiệm lớn nhất hay sao?

"Thật sự không cần, bởi vì nhà trường cũng đã sớm đưa ra các gợi ý, để cho bọn mình lựa chọn và cân nhắc. Thế nên Mai Anh, bạn không cần phải làm như vậy đâu". An Hạ đính chính thêm.

"Nếu được như thế thì tốt. Nhưng nhớ, lúc gặp khó khăn cần giúp đỡ thì bạn phải báo cho mình hay, không được giấu giếm, nếu mình biết mình sẽ buồn lắm đấy. Thế bây giờ bạn đang sống ở đâu, mình ghé qua xem thử một chút được chứ? Để sau này có thể đến bất cứ lúc nào giống như hồi bé vậy".

"Hôm nay mẹ mình ở nhà, bạn cũng biết tính khí của mẹ mình mà, để hẹn dịp khác nhé!" Đây là lần đầu tiên cô nói dối với Mai Anh, và cũng là lần đầu tiên cô từ chối sự giúp đỡ của người bạn thơ ấu, thay vì vui vẻ chờ mong như lúc xưa.

Không hiểu tại vì sao, mà An Hạ cảm thấy khoảng cách giữa hai người khi nói chuyện với nhau ngày càng xa. Chẳng còn tìm ra được điểm chung để kết nối hai linh hồn, từng vô cùng quen thuộc. Phải chăng thời gian đã xóa đi tất cả, và chúng ta cũng vội vã đánh mất đi những bản thể nhỏ bé tươi đẹp.

Tất cả đều phải đổi khác, tốt hơn, và sẽ tốt hơn nữa hoặc rất tệ và càng tệ hại hơn. Cô và Mai Anh là minh chứng hiện hữu cho hiện tại. Bố mẹ tuy đều qua đời, nhưng Mai Anh vẫn có thể sống tốt hơn bản thân mình gấp trăm lần. Thế thì tại sao? Cô lại không được như thế? Thử hỏi ông trời, liệu có đối xử bất công quá không?

"Cũng muộn rồi, không phải bạn nói phải đi thăm dì sao? Vậy thì nhanh đi đi còn về sớm, chúng ta hẹn một ngày khác gặp nhau sau".

"Gặp được bạn làm mình vui quá nên quên mất, vậy thì chúng ta trao đổi số điện thoại nhé!"

An Hạ nhìn điện thoại mà bạn mình đang cầm trên tay, là cùng một hãng, mà Diễm Ngọc và một vài đứa nhà giàu khác trong lớp đang dùng. Với hoàn cảnh hiện tại, thì cô đi làm một năm vẫn chưa chắc đủ tiền để mua nó. Nắm chặt điện thoại cũ của mình bên trong túi áo, màn hình bị vỡ vẫn chưa thay.

Bây giờ thì hết đường chối cãi, cô đang ghen tị với Mai Anh. Đáng lẽ sau khoảng thời gian xa cách lâu như thế, đến khi gặp lại, bản thân phải tốt hơn, và tự tin đối diện với bạn mình. Thế nhưng... không, cô chẳng có gì để đáng tự hào và hãnh diện với bạn, ngoài cảm giác tự ti và ghen tị.

An Hạ lấy hết dũng khí cuối cùng mà mình có được, đẩy ghế đứng dậy và bỏ đi, mặc kệ tiếng gọi ở đằng sau. Khi chắc chắn mình đã bỏ xa tầm mắt của Mai Anh, cô mới dám trở về dáng vẻ chật vật của mình trong con hẻm và khóc nức nở.

Cô từng chẳng để tâm đến một ai trong lớp, và mặc dù ghen tị nhưng nó không hề để trong lòng. Nhưng tình cảnh bây giờ thì phải nên lý giải như thế nào, ngay cả cô còn không thể hiểu nổi. Chỉ cảm thấy không thể tiếp tục làm bạn được nữa.

Mọi thứ diễn ra quá nhanh, cho đến khi Mai Anh nhận ra mình bị bạn bỏ rơi. Liền chạy vội đuổi theo thì đã không còn kịp. Cô vui buồn lẫn lộn, xách theo túi cam rời quán nước. Nhưng lại vô tình bắt gặp người chị dâu đang đứng mua thức ăn. Cô liền chạy lại hỏi thăm, vì trước sau gì cũng về cùng một hướng.

"Chị Diệp Thi! Sao chị lại ở đây?"

"Ủa Mai Anh, lâu quá rồi không gặp em".

"Em vẫn ghé qua thường xuyên mà, chỉ là trùng hợp toàn gặp lúc chị đi vắng thôi. Mà hôm nay, sao mình phải mua thức ăn nấu sẵn ở bên ngoài vậy?"

"Chị mua giúp bạn thôi". Diệp Thi trả lời qua loa.

"Vậy thì bây giờ chị có về nhà luôn không? Em sẽ đợi, vì em đang định ghé qua thăm mọi người".

"Chị còn phải gặp bạn nên chưa về ngay bây giờ, em cứ về trước đi nhé, mà đừng bảo với dì là đã gặp chị đấy!" Chị dặn dò.

"Vậy thì em đi đây!"

Diệp Thi vẫy tay tạm biệt, nhìn theo Mai Anh cho đến lúc cô lên xe. Đến khi quay lại quầy, thì đồ ăn đã được đóng gói cẩn thận. Chị mua rất nhiều, một lần tận sáu bảy món, vì không biết An Hạ muốn ăn gì.

An Hạ nhận được điện thoại từ chị, người mới gặp mình vào trưa nay. Vì cuộc gặp quá chóng vánh, nên cô bắt buộc phải làm các xét nghiệm và khám ngay lúc đó, thay vì chỉ gặp để giới thiệu với bên gia đình. Nên ngay cả tên họ của chị vợ cô còn không biết, mà cũng chẳng dám hỏi.

Chạy vội về, việc đầu tiên An Hạ làm chính là vo gạo để cắm ngay nồi cơm và dọn dẹp sơ qua căn phòng lộn xộn. Chị quá nhiệt tình, khiến người như cô chẳng thể từ chối.

Với lại lúc sáng, còn đưa người về tận nơi, thì bây giờ vốn đã biết nơi cô sinh sống. Chỉ là chưa vào bên trong mà thôi. Làm sao có thể từ chối khi người ta đã cất công đến tận đây, còn gọi hỏi thăm muốn ăn món gì để còn mua mang vào.

Làm cho cô không kịp tiếp thu và nghĩ ngợi, ngoài để mặc cho chị tự mình quyết định. Muốn ăn gì sao? Dường như món gì cũng có thể ăn được không hề kén chọn.

Lâu lắm mới có một người lạ đến phòng, không khỏi làm cho An Hạ nôn nóng vì sợ hỏng mắt người ta. Dọn cái này xong, lại lòi ra cái khác, chỉ càng thêm rối hơn.

Đúng là lo lắng điều gì, thì nó sẽ càng nhanh đến. Để mặc chuông điên thoại reo không ngừng, An Hạ ôm hết mớ đồ chưa dọn xong chia đều vào các ngăn tủ. Sau đó kiểm tra hết một lượt xung quanh, cảm thấy đã ổn mới cầm điện thoại gọi lại rồi chạy ra ngoài.

Diệp Thi đang định gọi thêm cuộc thứ hai, thì đã thấy cô gọi lại cho mình.

"An Hạ chị đến rồi!"

"Em xin lỗi, em đang ra ngoài đây đợi em một lát".

Người ta còn biết cả tên của mình, trong khi mình lại lưu số của chị trong danh bạ điện thoại là hai chữ "gia đình". Lát nữa, nhất định sẽ phải hỏi tên chị ấy mới được, cô thầm nghĩ.

Từ khu trọ đi ra bên ngoài rất rộng, nơi đây buổi tối vắng vẻ có thể đậu cả mấy chiếc xe ô tô. Đi ra ngoài nữa, mới là đường lớn nhộn nhịp. Hình dung như hai dãy nhà nằm song song với nhau, ở giữa là sân, tất cả đều quay mặt quay hướng ra ngoài đường.

"Chị ở đây!" Diệp Thi đứng bên xe mình gọi lớn.

"Chị chạy xe vào trong luôn, để em đi trước chỉ đường".

"Được hả?" Chị nhìn con đường hẹp nằm ở giữa, hai bên là cửa tiệm bán cà phê đông đúc người. Bàn ghế chen lấn ra tận lề đường. Nghi ngờ hỏi lại.

"Vâng! Vào được, chỉ đậu một lát thì không sao".

Lúc này chị mới yên tâm lên xe, giảm ga chạy từ từ vào bên trong.

"Em chỉ mới nấu cơm, nên chưa chín ngay bây giờ được mà chắc cũng nhanh thôi..." Biết chị đang nhìn thấy nồi cơm chưa nhảy nút nên cô đành nói trước.

"Sao ban nãy không nhắc để chị mua luôn, chị cứ nghĩ giờ này em chuẩn bị nấu ăn nên đã có sẵn cơm nên chỉ mua thức ăn".

"Em mới gặp bạn trở về thì chị liền gọi nên không biết phải nói sao". Cô cũng thành thật trả lời.

"Em thật là... vậy thì bày thức ăn ra đi, để chị chạy ào ra mua rồi vào, chứ bây giờ ngồi đợi thì đến lúc nào". Nói xong chị đứng dậy ra ngoài, làm cô còn chẳng kịp dành đi thay.

Thức ăn vừa được bày biện ra đĩa xong thì nồi cơm đã nhảy nút, An Hạ thở dài một hơi, chống cằm nhìn về phía đèn vàng mới nhảy lên trên nồi cơm, trầm ngâm chẳng thể nói nên lời.

Sau khi đã dùng bữa, Diệp Thi mới có dịp quan sát xung quanh. Nhìn đồ đạc đầy đủ, từ nhỏ cho đến lớn, sắp xếp rất gọn gàng ngăn nắp. Cũng đủ hiểu đây không phải là nơi ở tạm thời, thậm chí còn có cả lò nướng và tủ lạnh. Đây cũng là lần đầu tiên, chị được đặt chân vào một nơi ở đậm hơi thở sinh của viên như vậy.

Chị được sinh ra trong một gia đình gia giáo và nghiêm khắc, có truyền thống lâu đời về hành nghề Y. Là con út nên không phải bận tâm gì nhiều đến việc nối nghiệp, nhưng từ nhỏ đã được quản thúc rất nghiêm khắc.

Đi đâu? Gặp ai? Đều phải thông báo chính xác giờ giấc và về nhà như đúng hẹn. Không được ăn thức ăn lề đường, các món ăn vặt, và cũng hạn chế đến mức tối thiểu việc đi ăn ở ngoài thay vì nấu tại nhà vì vấn đề vệ sinh.

Thời đó chị cảm thấy vô cùng ngưỡng mộ những bạn ở xa nhà, và được sống tự lập một mình. Đi học, đi làm thêm, tự nấu ăn, tổ chức tiệc tùng với bạn bè... có thể làm bất kỳ điều gì mà mình muốn. Trong khi bản thân thì chỉ ở nhà suốt, học xong bài vở thì chuyển qua học đàn, đọc thêm sách tham khảo.

Vì thế, nên thời sinh viên của chị, trôi qua vô cùng tẻ nhạt thiếu tự do. Đôi lúc muốn nhớ về, cũng chẳng có gì đáng để hoài niệm, ngoài những ngày thức trắng đêm để chạy deadline, làm tiểu luận.

Khi biết An Hạ là sinh viên, chị đã rất muốn đến thăm nơi cô sinh sống. Để xem thử, có giống như những gì mà mình đã từng tưởng tượng ra hay không. Nhưng mà thực tế, nó còn tốt hơn, và thậm chí còn đáng yêu hơn, so với những gì chị đã từng nghĩ.

Diệp Thi cảm thấy thật may mắn khi đã gặp được An Hạ. Vì trước đó đã từng gặp phải một số thành phần không tốt.

"Để em tiễn chị". Cô đóng cửa phòng rồi đi theo đằng sau.

"Có kết quả chị sẽ thông báo ngay. Yên tâm nhé! Mong sẽ sớm được gặp lại em".

Diệp Thi lên xe rời đi, nhìn vào gương hậu vẫn thấy cô đứng đó cho đến khi hình ảnh dần thu nhỏ và biến mất.
 
Phần 5.

Ngày hôm sau khi vừa hết lớp, An Hạ không về phòng ngay như mọi khi, mà định tranh thủ tạt ngang mấy con đường bán hàng quán, dự định sớm tìm được công việc mới. Nhưng bị Diễm Ngọc giữ lại hỏi chuyện ngày hôm qua.


"Hôm qua bạn đã đi đâu vậy? Chưa bao giờ mình thấy bạn hành động như thế nên rất lo lắng".


Thả ba lô lên bàn, An Hạ ngồi xuống ghế, với ý định sẽ giữ im lặng cho đến khi Diễm Ngọc mất kiên nhẫn mà thả mình đi. Thế nhưng cô đã lầm, vì tích tắc thời gian trôi qua, người thiếu kiên nhẫn ở đây không phải ai khác ngoài chính bản thân.


Cô thở dài, rồi ngẩng đầu nhìn quạt trần vẫn còn đang xoay mòng mòng một cách vô nghĩa, cả một buổi sáng chẳng thể đuổi nổi một con ruồi, huống hồ là quạt mát. Nó thật sự muốn nghỉ ngơi mà chẳng ai hay biết.


Cô đứng dậy đi đến phía công tắc vặn chỉnh, xoay nút trở về vị trí ngừng hoạt động. Cuối cùng mới nhìn về hướng Diễm Ngọc nói:


"Bạn cũng biết là mình rất cần tiền, cho nên mới rủ đến nhà hàng cùng làm. Nếu như không nhờ có học bổng, thì có lẽ mình đã nghỉ học từ lâu. Cho nên, bây giờ phải nhanh tìm kiếm một công việc mới".


Diễm Ngọc đeo túi xách của mình lên vai, rồi cầm lấy ba lô của An Hạ rời khỏi chỗ ngồi.


"Mình có vài chuyện cần nói với bạn, đi nào..." An Hạ nhận lấy ba lô, rồi hai người sánh vai rời đi.


Diệp Thi đã nhận được kết quả từ lúc sáng sớm từ bệnh viện gửi đến. Nếu không có gì thay đổi, thì hy vọng ngay ngày mai sẽ tiến hành tiêm thuốc cho An Hạ, vì sợ sẽ lỡ mất một chu kỳ.


Canh giờ đến buổi trưa, chị mới liên lạc báo cho cô biết, vì sẵn tiện muốn gặp và đi ăn để trao đổi một số vấn đề.


Nhưng vì điện thoại đã để chế độ im lặng lúc lên lớp, nên khi ra về vẫn chưa khôi phục lại như cũ nên An Hạ chẳng hề hay biết đang có người gọi cho mình.


Thay vì vật vã đi tìm như ý định ban đầu, thì bây giờ cô chỉ cần tìm đến địa chỉ như Diễm Ngọc đã ghi trên giấy. Nhìn mọi người linh hoạt, thích ứng nhanh với hoàn cảnh công việc, mà cô chỉ thầm ước ao trong lòng. Nếu như không vì lòng tham nhất thời, thì giờ này có lẽ mọi thứ vẫn ổn.


Chỉ vì muốn cuộc sống tốt hơn, muốn lương cao hơn mà bây giờ An Hạ đã hết đường lùi. Nhưng rút kinh nghiệm với hai ngày làm vỏn vẹn nơi nhà hàng kia, thì bây giờ cô sẽ tìm một công việc khác đỡ bận lòng và phù hợp với mình hơn.


Tìm đến địa chỉ quán hủ tiếu, nằm trên con đường một chiều, hai bên là hàng cây cổ thụ lâu năm. Quán được mở lúc dì còn chưa lấy chồng, tính đến nay đã gần ba mươi bảy năm. Giờ đã lớn tuổi, nên chỉ phụ trách nấu và nêm nếm gia vị, còn tất cả đều do hai người con gái quản lý.


Họ thuê thêm hai người để phục vụ, và thay phiên nhau bưng bê dọn rửa. Nhưng một trong hai người sắp nghỉ, nên Diễm Ngọc mới giới thiệu cô đến đây qua lời một người bạn làm cùng.


Vả lại làm ở đây, họ sẽ thanh toán tiền theo ngày. Nên An Hạ sẽ bớt lo lắng được phần nào, vì mấy ngày đi ra ngoài mà trong ví chẳng còn một đồng. Cũng may vé tháng xe buýt mới làm, nếu không thì chẳng biết phải làm sao.


Diệp Thi tìm đến nơi, nhưng cổng ra vào chung bị khóa không thể vào trong. Chị ngồi đợi trên xe rất lâu, còn gọi lại cho bên môi giới tìm người, vì sợ An Hạ đổi ý mà mình chẳng biết. Đồng hồ nhảy số đúng một giờ, bụng chị sôi lên cồn cào và chẳng thể đợi tiếp mà nổ máy rời đi.


Khi xe vừa rẽ ra đường lớn, thì có một chiếc xe khác chạy vào. Trần Phong chợt dừng lại, hạ kính nhìn ra phía cửa sổ, cố gắng tìm kiếm chiếc xe quen mắt mà mình mới vừa nhìn thấy. Nhưng làn đường đông đúc, "ồ ồ" xe chạy, hiển nhiên nó đã hoàn toàn biến mất khỏi tầm mắt.


Trần Phong biết mình đã bị An Hạ cho vào danh sách đen. Nên việc gọi điện hay nhắn tin hoàn toàn đều trở thành vô nghĩa. Tìm đến tận nơi như bây giờ là điều duy nhất mà cậu có thể làm được.


Nhưng cũng giống với người từng đợi trước đó, cậu chỉ may mắn hơn vì vào được bên trong, còn lại đều cho ra một kết quả.


"Em đang ở công ty hay ở trường vậy?" Trần Phong hỏi khi đầu dây bên kia vừa bắt máy.


"Không ở đâu cả. Hôm nay em cảm thấy không khỏe nên xin nghỉ ở nhà. Mà có việc gì không anh Trần Phong?"


"Không khỏe ở đâu? Uống thuốc chưa?" Trần Phong ra dáng một người anh trai, quan tâm cô em họ duy nhất khi dì và dượng chẳng may qua đời.


Ông bà ngoại ngày xưa, chỉ sinh được hai người con gái, là mẹ cậu và dì. Thuộc hộ gia đình sinh ít con nhất thời ở thời điểm đó. Chẳng như ông bà nội cậu sinh được tận tám người con trai.


"Không sao, không cần phải uống thuốc. Mà anh gọi em có chuyện gì thế?"


"Gặp nhau rồi nói. Mà em muốn ăn gì không để anh mua đến?"


"Ừm... vậy thì mua cho em cốc ca cao nóng..."


"Được!" Trần Phong tắt máy rồi bắt đầu quay xe, chuyển hướng đến một nơi khác.


An Hạ trên đường trở về, khi đi ngang qua các quán ăn, thì mùi thơm làm cô bắt đầu cảm thấy đói bụng. Sờ soạng túi áo, không thấy điện thoại đâu. Mới dừng lại lục lọi trong ba lô, nhìn giờ mới hoảng hồn đã trưa như thế này.


Cô còn hoảng hơn, khi thấy hiện lên các cuộc gọi nhỡ và tin nhắn đến từ Diệp Thi. Dù sắp gần đến phòng, nhưng chẳng đợi vào bên trong, liền lập tức gọi lại ngay. Hai con người mang hai tâm tư và nỗi niềm lớn, ngay bây giờ buộc phải tạm thời gắn kết lại với nhau.


An Hạ tự tin với sức khỏe của mình khi đi kiểm tra, nhưng không hề tự tin với nhiều lựa chọn còn tốt hơn đang ở ngoài kia. Những gia đình giàu có khác, họ thậm chí không cần phải đến tận nơi ở để xem xét tình hình của cô, và hoàn toàn giao trách nhiệm cho bên môi giới hoặc người chủ.


Mấy năm trước, khi tiếp xúc và làm việc với gia đình đó. An Hạ đã thầm rút ra được rất nhiều thứ, có thể áp dụng để bản thân hiện tại được dễ chịu hơn. Thay vì phụ thuộc, răm rắp nghe theo lời của người đứng ra chịu trách nhiệm.


Dù có chút khôn lỏi, và lợi dụng điểm yếu mang tâm tư riêng, nhưng nó không hề hại người. Nếu gặp sự cố ngoài ý muốn, thì cô tin chắc rằng gia đình sẽ không thể bỏ mặc cô được.


Nhưng người môi giới, người chịu trách nhiệm, họ sẽ sẵng sàng bỏ mặc và tìm kiếm một người thay thế mới. Thế nên An Hạ không thể nào chịu phó mặc và chịu đựng sự áp lực vô hình, thay vì tìm cách thoát khỏi nó.


Và hiện tại, An Hạ đang tìm cách bám víu vào Diệp Thi, để cho khoảng thời gian này được trôi qua thuận lợi tốt đẹp. Với lại bây giờ chẳng còn sự lựa chọn nào khác, kể cả thời gian.


Tai nạn do người môi giới gây ra, là bài học đầu tiên khi bước chân vào đời. Dù chẳng thể ám ảnh bằng những gì tuổi thơ đã trải qua, nhưng vẫn để lại thêm một bóng ma tâm lý trong lòng.


Sự đề phòng chẳng bao giờ là thừa thãi, nếu như biết trước kết quả thì chẳng ai phải nhọc lòng. Và lần này thì An Hạ đã gặp được một người tốt, một người thật sự tốt.


Diệp Thi lái xe về đến nhà thì nhận được cuộc gọi đến từ An Hạ. Vừa áp máy vào tai, thì liền nghe thấy giọng nói nhỏ nhẹ xin lỗi, sau đó thì chuyển qua giải thích. Giận thì cũng không giận, nhưng chị có chút bực mình. Nhưng đành phải chịu, bởi vì lý do hoàn toàn chấp nhận được.


Nhưng sau khi tiếp nhận thời gian và trách nhiệm. An Hạ mới sực nhận ra rằng, bây giờ mình không còn dư thời gian nhiều, để có thể toàn tâm đáp ứng nhu cầu công việc. Bác sĩ đã dặn dò cần tiêm thuốc cố định vào buổi sáng. Và cô biết việc đó vô cùng quan trọng, vì nó ảnh hưởng trực tiếp đến hiệu quả phát huy của thuốc.


Song để hoàn thành được cả hai nhiệm vụ trong cùng một ngày thì rất khó khăn. Thế nên cô đang phân vân mình sẽ sắp xếp thời gian ra sao. Một là phải chia sẻ thật với chị, hai là phải chịu khó đi học muộn.


Thế nhưng cuối cùng cô lại lựa chọn không nói, bởi vì đây là công việc do bản thân chọn làm với mục đích cá nhân. Còn chị, cũng giống như cô mà thôi, là người bỏ một số tiền lớn ra để mua, xem như trao đổi công bằng giữa hai bên.


Nên phía bên gia đình, không có nghĩa vụ phải đáp ứng thêm bất kì lý do, và nguyên nhân nào nằm ngoài công việc. Trong khi đã được quyền ngoại lệ, trở về nơi mình ở, thay vì ở cố định tại nơi của họ.


Đây cũng là lý do mà An Hạ cảm thấy băn khoăn nhiều nhất. Khi mà lần đầu tiên đến với công việc, đã phải nghe theo mọi sự sắp xếp mà không được xin xỏ bất cứ điều gì.


Nếu ngay từ đầu không thể đáp ứng, thì cô có thể từ chối. Thế nhưng một khi đã ký giấy tờ, thì không còn được phép làm theo ý mình, hay đòi hỏi thêm lợi ích riêng cho cá nhân.


Nhưng mà lần này, trong ngày đầu tiên gặp gỡ. Cô đã thử mạnh dạn xin phép, không đến ở với họ, ngay trước sự có mặt của gia đình là chị. Vì sợ phải chứng kiến, và nghe thêm những chuyện ngoài sức tưởng tượng, khiến cho trái tim đầy vết thương càng thêm bi ai về cuộc sống.


Bản chất vốn có đã nhạy cảm, lo xa, thì rất sợ phải gặp những kẻ xấu mang lòng dạ hẹp hòi như cô ta thêm một lần nữa. Nên việc lường trước đường đi cho mình, để tránh khỏi phiền phức, là điều cần thiết và mạo hiểm.


Vì nếu như chẳng may bị từ chối... nhưng vì gặp được Diệp Thi, cô đã thành công dành quyền chủ động về phía mình.


Cùng hưởng một ít lợi nhuận với những người đó, nên An Hạ hiểu được phần nào về suy nghĩ dị biệt đáng sợ của họ.


Đồng cảnh ngộ với nhau, thì đa số là cam tâm chấp nhận vì cùng đường. Nên sẽ giống như cô, luôn muốn nhanh chóng kiếm được tiền, mà chẳng hề biết bản thân bị mang ra xâu xé bởi những chủ chốt giấu mặt, máu lạnh vô tình.


Đây là những người đáng sợ, như lời chị Nhi đã từng chia sẻ. Thử nghĩ mà xem, trong cả quá trình bị nuôi nhốt, mất tự do, phải chịu đựng mấy chục mũi thuốc tiêm vào cơ thể.


Đến giai đoạn cuối cùng, khi vui mừng sắp thoát khỏi chiếc lồng đó, cùng với số tiền mà bản thân mấy ngày qua mang ra trao đổi lấy tự do. Thì đổi lại, bao nhiêu công sức bị chiếm đoạt một cách trắng trợn.


Không thể đến báo Công An đòi lại công lý, cũng chưa từng nhìn thấy mặt mũi của gia đình ra sao để nhờ hỗ trợ.
Cuối cùng, đành ôm uất ức đến nghẹn lòng mà chôn giấu suốt đời, trở về nhà với thể xác đau đớn. Có lẽ sự thật họ đã làm như thế với rất nhiều người, và chị không phải là người duy nhất bị đối xử như vậy.


An Hạ vững tin rằng mình sẽ không để cho bọn họ lợi dụng, và chịu thiệt thòi, khi đã dám mang cơ thể bản thân ra để kiếm tiền.


Lấy thức ăn còn thừa từ trong tủ lạnh ra, do ngày hôm qua chị mang đến và hâm nóng lại. Trong lúc đợi cơm chín, cô tranh thủ thời gian để xem xét tài liệu mà hôm nay giảng viên phát, thì cánh cửa vang lên tiếng gõ nhẹ.


"Họ hẹn một tuần sau mới quay lại cơ mà" dòng suy nghĩ và sự thay đổi cảm xúc đồng thời xuất hiện, nó khiến trái tim cô bỗng đập nhanh hơn.


An Hạ áp tai lên cửa để chờ nghe, nhưng rồi lại chỉ nghe thêm mấy tiếng gõ liên tiếp, sau đợt im lặng làm bản thân giật mình lùi về sau. Cho đến khi nghe thấy một giọng nói:


"Chị Hạ! Chị có ở trong phòng không?"


"..."


"Chị Hạ..."


Bức tường sau lưng ấm nóng bởi ánh nắng nung nấu cả ngày, giờ đây như phát huy được tác dụng không ngờ. Thành công khiến trạng thái của một người vốn đang lạnh lẽo, sợ sệt trở nên bình tĩnh ấm áp trở lại.


Cô trút bỏ hơi thở mang đống hỗn tạp mới hình thành, rồi đưa tay mở cửa cười nhẹ với người trước mặt và hỏi:


"Có chuyện gì thế? Chị mệt nên ngủ quên mất".


"Bố em lên thăm nên mang ít măng rừng và rau ở nhà trồng được. Bảo em mang biếu cho mọi người một ít, mà lúc trưa qua phòng thì chị chưa về". Trà My đưa rổ cho cô.


"Cám ơn em nhé!" Cô nhận lấy, mang vào đổ hết qua đồ đựng của mình và trả rổ cho Trà My.


"Vậy bố em về chưa?" Ở trong dãy trọ này cô chưa từng nói chuyện, hay quan tâm đến cuộc sống của ai. Nhưng cô bé năm nhất mới chuyển đến đây, lại rất hay hỏi thăm mỗi khi vô tình chạm mặt cô.


"Bố em về lúc chiều rồi ạ! Mà chị này, mấy hôm trước ấy..." Trà My sực nhớ ra một chuyện quan trọng, suýt nữa thì quên mất.


"Buổi tối mấy hôm trước, em đi học về muộn, lúc đó khoảng tầm chín giờ, thì nhìn thấy một người phụ nữ đứng trước cổng trọ mình. Gặp em thì liền hỏi ngay, hỏi có phải chị sống ở đây không? Em bảo phải, thế là họ bỏ đi luôn".


"Trông cô ta như thế nào vậy?" An Hạ thì đang sốt sắng, lòng nóng như lửa đốt nhìn cô bé bình tĩnh hơi nheo mắt ngẩng đầu suy nghĩ. Rốt cuộc chịu không nổi, mới kéo bé vào trong phòng mình.


"Ngồi xuống đây, cố gắng nhớ giúp chị nào, mới chỉ hai hôm thôi mà, không thể quên nhanh vậy chứ?"


"Ừm thì... tóc vàng này, dáng người cao, nghe giọng thì là người sinh ra ở đây". Trà My nói xong thì nhìn cô gật đầu.


Cái gật đầu này là sao, An Hạ không hiểu nên hỏi tiếp.


"Còn gì nữa không? Chỉ như vậy thôi à!"


Lần này thì không những một cái gật, mà rất nhiều cái gật đầu liên tiếp, thể hiện cho câu nói của cô đã nắm bắt đúng trọng tâm vấn đề.


"Chị biết cái bóng đèn trước cổng mình mà, lúc thì sáng ơi là sáng, lúc thì chập điện tắt luôn chẳng thèm báo trước. Mà hôm ấy bóng đèn nó tắt trùng hợp thật, nên em chẳng nhìn thấy rõ mặt".


Trà My cảm thấy có lỗi, nên đứng dậy cầm rổ định về thì bị gọi lại.


"Vậy lần sau nếu em gặp lại người đó thì phải báo cho chị ngay nhé!"


"Vâng!" Câu trả lời rõ to và dứt khoát, khi biết rằng người chị khó gần nhất dãy trọ không hề giận mình. Trà My liền vui vẻ ra về, ra đến cửa còn chào tạm biệt, và chúc cô ngủ ngon.


An Hạ ngồi nhớ lại những gì mà cô bé kia miêu tả. Nhưng ngoài mẹ và gã dượng, thì chỉ còn Trần Phong biết cô sống ở đây. Thậm chí Diễm Ngọc cũng chưa biết, vậy thì là ai?


Buổi sáng ở trên lớp, điểm danh xong thì An Hạ ngồi nghe giảng chưa đầy hai mươi phút, đã len lén rời đi khi giảng viên quay mặt lên bảng.


Cùng lúc đó, Diễm Ngọc quay lại định lén đưa tờ giấy hỏi chuyện, thì đằng sau lưng chẳng còn ai nữa. Khiến cô càng lo lắng hơn, vì đây là lần đầu tiên An Hạ cúp tiết.


"Bạn đi đâu thế? Sao lại bỏ lớp giữa chừng, vậy lát còn quay lại học không?" Cô lấy điện thoại từ trong hộc bàn ra nhắn tin cho An Hạ.


Ở bên này, An Hạ còn chưa ra đến cổng thì suýt nữa đã chạm mặt Trần Phong. Cũng nhờ nhanh mắt phát hiện mà trốn kịp thời. Cô không muốn thấy cậu, chắn chắn sẽ bị hỏi là đi đâu.


Như đã hẹn, An Hạ sẽ đứng ở trạm xe buýt chờ chị, vừa tiện đường lại có cái để tránh nắng. Dù cho bây giờ là thời điểm thích hợp để hấp thụ năng lượng, giúp ngăn ngừa nhiều bệnh tật. Nhưng hôm nay, cô chẳng muốn bước chân ra khỏi phạm vi mà mình đang cảm thấy thiếu an toàn.


Nép vào một góc sát bức chắn, mà không hề bị ảnh hưởng gì. Thế nhưng trên mũi giày vẫn bị nắng sớm một đường xẹt qua. Và chỉ mấy phút sau thôi, cả cơ thể như đang được tắm mình trong ánh mặt trời, làm cô gái bắt đầu cảm thấy khó chịu bất an.


Có lẽ nhờ tâm lý nhạy cảm, mà An Hạ đã sớm phát giác ra xung quanh mình đang ẩn chứa mối nguy hiểm tiềm tàng. Nhưng đến khi lặng lẽ quan sát xung quanh thì lại chẳng thấy gì đáng nghi ngại.


Diệp Thi ở bên kia đường vốn đã nhìn thấy An Hạ, nhưng vì đây vốn là đường một chiều, nên phải đợi chạy thêm một đoạn mới vòng qua trạm xe được.


Chị thấy cô chẳng mấy bận tâm khi xe mình đang dừng ngay bên cạnh, có lẽ An Hạ nghĩ xe dừng lại để chờ đón khách. Đợi cho đến lúc chị hạ kính xe, An Hạ mới nhận ra.


"Em ăn sáng chưa?" Diệp Thi hỏi.


"Vâng em ăn rồi ạ!" Thực ra An Hạ chưa ăn gì cả, nhưng đành nói dối là đã ăn.


Suốt đêm qua, cô hầu như không thể nào ngủ ngon giấc. Vì cứ chợp mắt được một lúc thì lại gặp ác mộng, mà quơ quàng tự tỉnh. Mỗi lúc đầu óc căng thẳng, đều sẽ như thế. Bởi vì sau khi nghe được tin có người lạ mặt đến tìm mình.


Cô đâu quen biết ai ngoài chị Yến Nhi, Diễm Ngọc và Trần Phong. Còn nơi ở, nếu không vì mẹ và gã dượng kia lẻn theo dõi, thì bây giờ chắc chỉ có mỗi mình Trần Phong biết.


Cứ càng nghĩ lại càng sợ và hồi hộp trong lòng. Dù sao thì cô cũng đã lỡ tự tạo điểm yếu chết người cho mình. Chẳng thể tẩy trắng, chẳng thể quay đầu lại. Nếu như họ mang tâm tư giống mẹ cô thì phải làm sao, không thể nào mà phục vụ nhu cầu cho cả hai bất đắc dĩ như thế suốt đời.


Dù là ai, dù cho đã biết được bao nhiêu chuyện đi nữa. Thì sau đợt hiến, cô sẽ tìm một nơi mới mà âm thầm chuyển đi.


"Nó sẽ không ảnh hưởng nhiều đến việc học của em chứ?" Diệp Thi cũng muốn điều chỉnh thời gian hợp lý để tiện cho hai bên, nhưng sau bao lần thất bại, thì lần này nhất định phải nghe theo lời của bác sĩ, nhất định phải thành công.


"Vâng! Em có thể tự sắp xếp được thời gian, nên chị hãy yên tâm". Câu trả lời làm yên lòng người nghe, nhưng thực tế thì không phải vậy.


Xe chạy vào một bệnh viện phụ sản khác, không phải nơi cô đã từng khám. Với sự quen biết, nên chưa đầy năm phút, An Hạ đã được người bác sĩ chính của khoa, đích thân tiêm hai mũi thuốc lần lượt vào vùng gần rốn.


Thay vì về lại trường học như dự định, thì cô nhờ chị đưa mình về phòng luôn vì cảm thấy hơi chóng mặt. Chạy được nửa đường, Diệp Thi mới nhớ lại hôm bữa gặp nhau, nghe nói cô đang gặp khó khăn. Nên chị hỏi lại để chắc chắn thêm.


"Em đang gặp khó khăn gì vậy cần chị giúp không?" Cái này là xuất phát tự thiện ý thật lòng, chứ không hề nói suôn. Nếu nằm trong khả năng của mình, thì chị nghĩ mình sẽ sẵn sàng giúp đỡ ngay.


An Hạ bất ngờ khi nghe chị đột ngột hỏi như vậy, chưa biết nên trả lời làm sao, thì chị vội nói tiếp.


"Nếu cảm thấy không tiện thì thôi vậy, chị sẽ chuyển trước một nửa số tiền cho em được chứ? Hy vọng nó sẽ giúp em vượt qua khó khăn hiện tại".


Nếu được thế thì còn gì bằng. An Hạ kích động không thể giấu được vui vẻ đang bừng bừng trong lòng. Một nửa số tiền, tận hai mươi triệu đồng. Nhưng chợt nhớ, tấm thẻ duy nhất mà mình có đang nằm trong tay của hai người họ. vẫn chưa kịp làm lại. Mà để một số tiền lớn như vậy ở trong phòng, cô cũng chẳng phải kẻ ngốc.


"Em vẫn chưa kịp làm thẻ ngân hàng, nên chị chỉ cần đưa trước cho em một ít tiền mặt đủ chi tiêu hàng ngày thôi ạ". An Hạ suy nghĩ hồi lâu, mới tạm thời đưa ra quyết định như vậy.


"Bây giờ em muốn đi làm ngay không? Chị cũng đang rảnh rỗi, về nhà giờ này chẳng biết phải làm gì cả?"


Diệp Thi nào hay biết, bởi vì mình quá nhiệt tình làm cho An Hạ thật sự ngỡ ngàng. Cứ như mối quan hệ giữa cả hai, đơn giản chỉ là bạn bè hay tình chị em. Công việc đó chỉ là phụ, hoàn toàn chẳng chút nào bị chi phối bởi hoàn cảnh, mà nảy sinh tâm lý khắt khe đối với những người như cô.


Ban đầu còn lo lắng bất an nhiều, nhưng kể từ sau nhận được sự đối đãi khác biệt đó, thì càng ung dung bình thản hơn, đi vào lối mòn cũ thêm lần nữa. Nhưng dù nguyên nhân bắt nguồn từ đâu, thì việc gặp được một người dễ dàng đối xử tốt với mình, là điều hiếm có cần nên trân trọng. Cần cố gắng hoàn thành tốt mối liên hệ tạm thời này


Biết được hoàn cảnh khó khăn của An Hạ, nên sau mỗi lần tiêm thuốc Diệp Thi đều sẽ đưa cô đi ăn rồi mới đưa về phòng, hay trở lại trường. Biết tâm lý sinh viên hay tiết kiệm, không chịu ăn uống đầy đủ, nên chị cũng liên tục mua thức ăn, trái cây và sữa mang đến để bồi bổ trong cả quá trình làm.


Hôm tiêm thuốc ngày thứ năm trở về, nhìn thấy vẻ ngoài xanh xao của cô khi ngồi gần ngay bên cạnh. Diệp Thi liền dừng xe ở trước một cửa hàng, lát sau xách ra hai hộp sữa bột dinh dưỡng.


"Trong thời gian này muốn ăn uống gì thì cứ bảo với chị, cơ hội hiếm có trong đời... em hiểu chứ?" Chị nửa đùa nửa thật.


"Vâng!" Ánh mắt cô hướng về chị gượng cười nói.


Mỗi lần nhận được bất kỳ sự quan tâm gần gũi nào từ người lạ, cô luôn tự ảo tưởng rằng họ là người thân và là gia đình của mình. Liệu còn cách nào khác vẫn nhận được sự quan tâm như vậy, mà không phải đi làm công việc này?


"Bố mẹ có hỗ trợ gì cho em không? Tự đặt mình vào vị trí của họ chị sẽ đau lòng lắm đấy! Vì chẳng có người mẹ nào muốn con mình đi làm chuyện này cả".


Chị vô thức nói, nói xong liền giật mình nhìn qua An Hạ, nhận ra bản thân vì nhất thời bâng quơ mà nhắc đến vấn đề nhạy cảm của cả hai. Dù trên giấy tờ ghi rõ hình là thức tự nguyện, nhưng đằng sau nó thì chẳng khác nào một cuộc trao đổi vì lợi nhuận tôi cầu, người bán. Chị cảm thấy mình không xứng đáng để nói hai từ "đau lòng" ở đây.


"Chị xin lỗi! Chị cũng quá hời hợt đi..."


"Không sao đâu ạ! Chị nói đúng mà". Vì đã dám mở miệng nói lên những lời thật lòng mà hiếm ai bận tâm đến.


"Thực ra, nếu như mẹ em là một người khác, thì chưa chắc em đã cùng ngồi đây với chị. Nhưng nếu là người mẹ hiện tại thì khó đoán lắm. Năm đó vì bị ép nghỉ học, nên mới một mình lên đây..."


Ngoài chị Yến Nhi cho An Hạ cảm giác tin cậy, vì cùng làm công việc liên quan đến tử cung. Thì Diệp Thi lại mang đến cho cô loại cảm giác thân thuộc khác hẳn, tựa như tình thân gia đình. Sự đối đãi đặc biệt như chị gái và em gái, bỏ xa khoảng cách khái niệm giữa gia đìnhngười hiến. Là người đầu tiên giúp cô chịu mở lòng, kể về quá khứ đen tối của mình.


Và thế là một người chịu mở lòng, người còn lại thì vô cớ muốn lắng nghe và quan tâm nhiều hơn. Lợi dụng điểm yếu của nhau, để che lấp đi sự mất mác về tâm hồn, cô và chị đều cảm thấy an toàn và tin tưởng đối phương.


Nghe được vậy, chị thoáng thả lỏng tâm trạng đang lo lắng, ngoài ý muốn càng tò mò hơn. Chị cũng từng gặp qua nhiều người hiến trứng cho mình, nhưng chỉ đến nhìn qua ngoại hình, còn lại đều giao cho bên môi giới và người quen nhận trọn gói làm việc.


Nhưng tình cờ, ở trong lần gặp đầu tiên khi nhìn thấy cô, chị đã không làm theo như trình tự vốn có. Sợ vụt mất cơ hội, mà liên lạc với gia đình ở thành phố H, nhờ người thân quen hỗ trợ. Sau khi hoàn trả hết tiền, cho bên môi giới tìm người, một mình chị tự chủ động làm việc với An Hạ mà chẳng hề nói cho cô biết.


Chị rất thích An Hạ và có cảm tình với cô. Ngoài việc đang là sinh viên, còn chịu khó đi làm thêm, thì yếu tố ngoại hình tương tự nhau giữa hai người cũng là điều khiến chị vô cùng kinh ngạc.


Chị từng ôm khao khát, muốn đứa con sau này sinh ra phải giống mình. Nên vất vả tìm kiếm, người chỉ cần mang một số đường nét hao hao giống. Nhưng hoàn toàn rất khó tìm thấy người phù hợp, nên đành bỏ qua tiêu chuẩn đề ra ban đầu, từ thang điểm mười xuống chỉ còn năm.


Nhưng khi gặp được cô, chị cảm thấy như may mắn đã tự tìm đến gõ cửa. Người thích hợp mọi tiêu chuẩn, và nắm trọn thang điểm mười chẳng thể lệch đi đâu được.


"Tại sao em lại trốn chứ?" Chị hỏi khi thấy cô không định nói tiếp.


An Hạ nghĩ chị chỉ tiện hỏi thăm vu vơ, nhưng chẳng ngờ lại đi sâu vào vấn đề như thế.


"Họ muốn em nghỉ học để gả cho một lão già giàu người TQ, vì quá sợ hãi nên em đã đánh ngất người đó mà bỏ trốn..." Nhìn thấy xe đã dừng ở cổng khu trọ, cô cũng nhanh chóng ngừng kể lể. Định nói cám ơn, và xuống xe thì bị giữ tay lại.


"Đợi đã An Hạ". Diệp Thi nhìn thấy cô chưa gì đã vội vã xuống xe nên lên tiếng ngăn cản.


"Chị muốn giúp đỡ em và thật lòng muốn nghe tiếp câu chuyện, nên em có thể tâm sự với chị". Chị cũng chẳng thể hiểu nổi hành động mình đang làm, đáng lẽ nên để cho cô xuống xe mới đúng...


Lòng người thật giả, biết đâu được đây chỉ là một trò lừa bịp để hòng lợi dụng tình cảm đổi lấy cái mình mong muốn. Nhưng chị chưa từng đặt An Hạ vào cùng hạng người xấu, mà mình từng gặp và tiếp xúc. Nếu không thì cũng chẳng dễ dàng bộc lộ tính cách thật trước mặt cô, và còn nguyện tin tưởng giúp đỡ.


"Nhưng em mới là người đang phải giúp chị mà!"


"..."


"Em đùa thôi chị đừng giận". An Hạ muốn phá bỏ không khí đang ngượng ngùng trên xe.


"Chị không ngờ là em còn biết cả đùa đấy! Nhưng mà chị muốn nghe chuyện của em thật". Diệp Thi khẳng định.


An Hạ cúi đầu chăm chăm nhìn bàn tay mình, nắm lấy dây túi đựng hai hộp sữa nhưng chẳng biết nên làm sao, chỉ cảm thấy nặng thật nặng. Nó có lẽ sẽ ngon hơn những thứ mà cô từng uống trước đây, ngon tựa như nồi sữa dê của bà Ben vậy.


Quá khứ ngủ yên cuồn cuộn như sóng vỗ, khi được mồi cho một chút quan tâm xa lạ. Bởi lẽ vì biết chị chỉ là một người xa lạ, trong vô số ngàn người lướt qua. Sau công việc cả hai đều không còn lý do nào để gặp lại nhau, và cùng nhau giấu kín điều bí mật này đến suốt đời.


An Hạ nghĩ mình chẳng hề mất mát gì, vì cả hai đều có điểm yếu. Mà chị còn nguyện lấy điểm yếu của mình, để mong nghe được đoạn ký ức tồi tệ của một người, chẳng hề thân quen trong cuộc đời. Với lại cũng đâu cần phải kể chi tiết, tất tần tật hết mọi thứ.


"Như chị biết đấy! Em sinh ra ở thị trấn K, nơi đó quanh năm đều rất lạnh. Em sống cùng với mẹ, và bố dượng. Mọi người xung quanh đều không muốn cho con của họ chơi cùng em, vì những việc xấu mà mẹ đã làm. Ở đây chẳng tiện để nói ra cho lắm. Nhưng em vẫn có một người bạn rất dễ thương, và không ai ngăn cản được việc bạn ấy chơi cùng với em cả".


"Bạn dẫn em đi chăn trâu cùng, đi mò ốc, bắt cua. Có thứ gì ngon cũng đều chia cho em một nửa, ở với bạn em rất vui. Em cũng có ông bà nhưng chẳng cùng huyết thống, thứ nuôi lớn em được đến như bây giờ, đều là nhờ ơn sữa của đàn dê mà ông bà nuôi..."


...


"Những điều quá tốt đẹp, đều sẽ trải qua rất nhanh chóng và rồi biến mất. Để cho con người ta mãi sống trong hụt hẫng tiếc nuối. Chị có nghĩ vậy giống vậy không?"


Người từng trải qua mất mác sẽ hiểu được ngay vấn đề, dù câu chuyện của mỗi người đều khác nhau. Chị không mấy ngạc nhiên lắm khi nghe cô hỏi mình, nên trả lời bằng kinh nghiệm sống thực tế.


"Chị cũng đã từng như thế sau vài lần không nghe thấy tim của con mình đập. Trước đó cha mẹ hai bên gia đình, và vợ chồng chị đều rất hạnh phúc khi nghe tin chị mang thai, họ sắm sửa trước các vật dụng, đồ đạc cho trẻ con, dù chưa biết giới tính của đứa bé.


...


"Sau bao lần hụt hẫng thậm chí tuyệt vọng muốn chết đi. Thì chị rút ra được một bài học. Đó là, chúng ta cần phải trân trọng những gì đang có ở hiện tại. Dù biết nó chỉ toàn mang lại nỗi buồn, hay tuyệt vời hơn khi chỉ chứa đựng toàn niềm vui, xinh đẹp hoặc vô cùng xấu xí".


"Tất cả mọi thứ sinh ra ắt đều có nguyên do, chúng sẽ tồn tại và biến mất khi hoàn thành xong nhiệm vụ của mình. Không có điều gì là tồn tại mãi mãi, con người chúng ta cũng vậy! Chẳng có quyền được lựa chọn, và sắp đặt mọi thứ theo như ý muốn. Nên là cứ trân trọng nhau, cùng trải qua đoạn thời gian tươi đẹp. Sau cùng kết quả như thế nào, thì ta cũng đã vui vẻ và đã cố gắng hết sức mình..."


Diệp Thi nhìn ra ngoài cửa sổ, có vẻ như đã nói hết những điều cần phải nói.


"Em nói tiếp chuyện của mình đi, chị vẫn đang chờ nghe đây!" Trong khi An Hạ ngập ngừng không biết nên tiếp tục kể hay dừng lại, vì phát hiện mình đã gợi lên nỗi buồn sâu sắc nhất trong lòng chị, còn chẳng để tâm, hướng đến cô lời khích lệ.


"Chị nói đúng! Có mất đi thì con người mới biết quý trọng. Ông bà vì tuổi già đều qua đời từ rất lâu, nhưng còn người bạn của em tưởng chừng như cũng chẳng bao giờ có thể gặp lại được. Mà dù may mắn gặp, thì chưa chắc nhận ra được nhau, vì cũng gần mười năm trôi qua".


"Mẹ em quen dượng, cả hai tính đến chuyện sống chung, nên dọn về nhà trong trấn của dượng ở, còn ngôi nhà cũ liền bán lại cho người ta. Ban đầu mọi thứ xem như đều tạm ổn, em vẫn được đi học, nhưng..." An Hạ tự động nhắc nhở mình phải bình tĩnh, bằng cách siết chặt hai bàn tay, khi chúng vẫn đang đan chặt vào nhau.


"Em sao thế?" Chị hỏi khi cô bỗng dừng ngang.


"Em không sao cả, chỉ là cảm thấy chị rất tốt, em đã từng rất muốn mình sẽ có thêm một người chị hay một người anh trai". Đây là cách mà cô tạm thời nghĩ ra, để ngăn cản cảm xúc đang dâng lên trong lòng, nhưng kết quả đã thất bại.


"Thật không? Này! Sao lại khóc? Không được khóc. Chị đã dặn với em chưa? Đừng khóc... đừng khóc, lần này mà thất bại thì không chỉ một mình em mà chị cũng sẽ khóc theo luôn đó". Diệp Thi muốn đùa, nhưng lời nói ra lại là thật lòng, tìm khăn giấy đưa cho An Hạ.
...


"Thực ra thì em sớm đã gặp lại họ mới dạo gần đây. Mẹ và dượng thì trùng hợp đến thăm người quen, còn bạn em thì đã sống ở đây từ rất lâu sau khi bố mẹ qua đời".


"Ba năm xa cách, những người khác có thể vui mừng hạnh phúc khi được gặp lại mẹ mình. Còn đối với riêng em thì chẳng bao giờ mong ngày đó xảy ra. Vậy mà nó tự nhiên đến chẳng hề báo trước, như những cơn ác mộng biến thành sự thật. Vì thế, nên em đã từng tự hỏi mình, hỏi ông trời, liệu mình có phải là con ruột do mẹ sinh ra hay không? Nếu phải thì tại sao lại đối xử tàn nhẫn với đứa con do mình sinh ra như vậy?..."


...


"Người bạn của em cũng thế, em đã từng rất muốn gặp lại, vì nghĩ mọi điều tốt đẹp mà mình từng trải qua đều là vì có bạn ấy. Thế nhưng khi gặp lại nhau, ngoài giây phút vui vẻ ngắn ngủi thì tất cả đều kết thúc trong thầm lặng, chẳng giống như em đã từng mong đợi, rất xa lạ hụt hẫng.


Diệp Thi suy nghĩ rất lâu về những chuyện An Hạ kể, và mối liên kết không liền mạch hời hợt giữa các đoạn. Chắc chắn cô đã giấu những chuyện khó nói, và nó cũng chính là lý do xuất phát, hình thành nên việc buộc cô phải lựa chọn đến với công việc hiện tại. An Hạ chịu mở lòng, nhưng vẫn chưa dám đối mặt với phản ứng của chị, trừ khi cô thật sự mạnh mẽ để sẵn sàng đối diện.


Vì vốn dĩ sinh ra trong một gia đình có địa vị. Diệp Thi chẳng khác gì cô tiểu thư hay thấy trên phim ảnh. Muốn xe, muốn nhà, muốn hàng hiệu... muốn gì đều dễ dàng có được. Nhưng tiếc là chị sống quá bình dị, vì bị ảnh hưởng sự nghiêm khắc của gia đình nên chẳng biết chơi bời như con nhà người ta, và hưởng thụ cuộc sống.


Được cha mẹ và anh trai bảo bọc yêu thương, chưa từng bị mắng mỏ huống gì là đánh. Nên chưa thể hình dung ra được cảm giác mà An Hạ đang phải chịu đựng, nó đáng sợ như thế nào.


Nên việc tiếp thu và lắng nghe, cũng có thể xem như một dạng an ủi thay cho lời cho lời nói. Vì chị không thích đưa ra lời khuyên vô bổ, khi bản thân chưa từng trải qua hoặc hiểu hết về nó.


Chị cũng mang một nỗi niềm băn khoăn riêng, nhưng có điều nó chẳng hề liên quan gì đến chuyện của An Hạ. Nhiều lúc chị cũng vu vơ nghĩ, liệu việc sống trong giàu sang, quá dư giả, có liên quan chút nào đến chuyện bản thân hiếm muộn không? Phải chăng được thừa hưởng cuộc sống quá hoàn mỹ, nên đôi lúc phải đánh đổi một thứ gì đó để cân bằng.


Năm năm, cả hai vợ chồng mới bắt đầu phát hiện bọn họ không thể có con theo như cách bình thường, giống như các cặp vợ chồng khác. Nhờ sự can thiệp kịp thời nên chị mới biết trứng của mình bị thoái hóa. Là nguyên nhân chính dẫn đến nhiều lần thất bại khi thụ tinh. Cuối cùng gia đình đành chấp nhận lời đề nghị của bác sĩ tư vấn, lựa chọn phương án chẳng ai mong muốn nhất.


Nếu so sánh với những cô gái bằng tuổi mình, thì đáng lẽ An Hạ phải nhận được một cuộc sống tốt đẹp hơn...


Diệp Thi chợt nhận ra mình cũng chẳng tốt đẹp gì, nếu như thật sự đồng cảm và muốn cô có thể sống tốt hơn, thì đã sẵn sàng cho không số tiền kia, xem như công việc từ thiện vẫn hay làm, và tìm gặp một người mới.


Nhưng trái ngược, chị lại càng sốt sắng hơn cả người cần tiền như An Hạ, mà liên lạc với người thân cầu giúp đỡ. Rõ ràng là hành động giữ người, sợ bị người khác vuột mất, nhưng vẫn cứ tỏ vẻ áy náy cảm thông thật vô nghĩa.


An Hạ nói tiếp: "Phải chăng đã đến lúc em cần gặp lại người mẹ của mình, thay vì trốn tránh. Để giải quyết dứt điểm nỗi sợ hãi vẫn mãi theo chân mình. Em cũng muốn mạnh mẽ đấu tranh và tự do làm chủ cuộc đời mình. Nếu cứ mãi ôm nỗi đau và sợ hãi trong quá khứ, thì mãi mãi chẳng bao giờ thoát ra được".


...


"Nhưng nói thì dễ lắm, chỉ khi nào đứng trước hai người họ em mới biết sự vững tin trong mình nó nhỏ bé nhường nào..."


"Tại sao em không thử chia sẻ với người bạn đó về những khó khăn của mình trong hiện tại. Biết đâu nó sẽ là nguồn động lực lớn, giúp em trở nên mạnh mẽ hơn. Vì đôi khi rơi vào bế tắc, thì chúng ta sẽ chẳng biết phải làm gì ngoài lặp đi lặp lại một vòng tròn vô nghĩa. Nhưng nếu có một người tốt sẵn sàng kéo ta ra khỏi đó, thì sao em lại không chịu đưa tay cho bạn ấy? Và điều gì đang ngăn trở em vậy?"
...


Đặt sữa lên kệ bếp, cô theo thói quen nhanh chóng đóng cửa phòng. Nếu chẳng xem giờ, thì hiện tại sẽ không thể phân biệt được ngày và đêm. Ném áo khoác lên nệm, rồi như cọng cỏ nằm rạp xuống. Vì một phút thiếu suy nghĩ, mà hôm nay cô trót nói ra rất nhiều chuyện không nên.


Nếu cứ như thế này, thì sớm muộn tất cả các chuyện xấu trong quá khứ, đều sẽ bị đào lên và bị mình kể hết ra cho mà xem. Rồi sau đó họ sẽ nhìn mình bằng ánh mắt như thế nào đây? Khinh rẻ, châm biếm, hay thất vọng, vì đã đặt nhầm sự niềm tin vào một con người tưởng chừng như tốt đẹp.


Phải chăng đây là dấu hiệu của việc bắt đầu buông lỏng sự cảnh giác, và sau đó sẽ dễ dàng bị lừa gạt như đã từng. Nhưng mà không hiểu sao, cô vẫn ngầm tin rằng chị là một người tốt, và nhanh chóng gạt bỏ hết đống suy nghĩ tiêu cực ra khỏi đầu.


Trước khi mệt mỏi và thiếp đi, An Hạ chợt nhớ lại một chuyện quan trọng sớm đã quên mất. Bọn họ giao hẹn một tuần trở lại, sao bây giờ vẫn chưa thấy mặt mũi. Không đến nữa thì tốt, dù sao thì ý định ban đầu của cô cũng đã sớm thay đổi.


Buổi tối ở nhà Diệp Thi, lúc chị đang từ trên gác đi xuống, hiếm khi bắt gặp cậu em chồng chịu xuất hiện dùng bữa với gia đình. Chị không thân thiết với cậu em này cho lắm, dù sao thì cũng ít khi gặp và tiếp xúc bởi vì cậu hay đi sớm về khuya. Chỉ mấy hôm nay mới về sớm hơn, nhưng chỉ lướt qua nhau. Còn hôm nay thì hơi khác thường ngày.


Chị định hỏi cậu sao hôm nay về sớm thế, thì bất ngờ nhìn thấy màu áo đồng phục rất quen mắt mà cậu đang mang, khi áo khoác ngoài được cởi ra và vắt lên ghế.


Không trùng hợp như vậy chứ, chân chị suýt chút nữa thì bước hụt mà ngã nhào xuống. May thay tay nhanh hơn giữ chặt lấy thành vịn, sau đó thì ngồi bệt xuống tự vuốt ngực mình để trấn an.


Một phút bình tĩnh trôi qua, chị quay người lên lại phòng lấy điện thoại gọi cho An Hạ.
Sau khi chính tai mình nghe và xác nhận, chị vẫn không thể nào tin được.


"Sao vậy ạ?" Tín hiệu rõ ràng vẫn đang kết nối, nhưng An Hạ không nghe thấy gì thêm nữa sau khi Diệp Thi đột nhiên gọi, và hỏi mình đang học ở đâu. Thật vô lý khi mấy ngày nay chị vẫn luôn đón mình ở gần trường, hay thậm chí đã từng trao đổi hết thông tin về cho chị và người kia.


"Không, không có việc gì cả. Chị muốn xác nhận lại, vì muốn hỗ trợ em đóng học phí cho năm học cuối". Chị lấp liếm che giấu và tìm ra được một lý do hợp lý nhưng đã sớm bị cô khướt từ.


"Em được nhận học bổng, nên không phải đóng học phí. Dù sao cũng cám ơn chị, vì đã quan tâm em nhiều đến như vậy".


Là thủ khoa, chị không hề nghe nhầm. An Hạ bỏ nhà đi, đậu đại học mà còn là thủ khoa. Nếu như được sinh ra trong một gia đình tốt hơn, thì em ấy đã không phải gặp một người xấu như mình. Diệp Thi chưa bao giờ cảm thấy áy náy và cắt rứt lương tâm như bây giờ.


Chị do dự mấy lần nhìn cậu cắm cúi ăn, như chuẩn bị phải đi đâu tiếp. Cuối cùng vẫn buột mình hỏi:


"Trần Phong này! Bạn đậu thủ khoa năm em học là nam hay nữ vậy?" Khi hỏi xong, chị còn mong là cậu không biết, hoặc mong An Hạ đã nói dối mình. Nhưng trời chẳng phụ lòng người mong đợi, cậu lại trả lời nhanh chóng chẳng cần phải suy nghĩ đến nửa giây.


"Là một bạn nữ rất xinh, còn được bầu chọn làm hoa khôi. Mà bố mẹ và anh chị nghe thấy người mang họ Giả bao giờ chưa? Cả trường con chỉ có một mình cậu ấy mang họ Giả nên càng đặc biệt hơn".


Mọi người ai nấy đều lắc đầu vì đúng là chưa nghe thấy bao giờ.


"Hồi năm nhất chúng em còn học chung lớp tự chọn, lớp học chính cũng ở đối diện nhau nên thường xuyên chạm mặt, mà chị hỏi làm gì vậy?"


"À...chị chỉ hỏi cho biết vậy thôi!" Thức ăn trong miệng vốn đã lạt nhách, nay nghe cậu nói chị càng không thể nuốt trôi, nên đành dồn hết thức ăn còn thừa qua cho chồng.


Diệp Thi dù có nằm mơ cũng không thể nghĩ khi mình vừa nhắc đến An Hạ, thì ngay sau bữa tối cậu em chồng đã vội vã đi đến tìm gặp cô ngay. Đây là chuyện diễn ra thường ngày sau khi cậu lên đại học, nên chẳng ai hoài nghi. Mà nếu yêu đương thì gia đình cũng chẳng cấm cản, dù sao thì cậu cũng đã lớn.


Sau khi cậu rời đi, thì mẹ chồng muốn nói chuyện với chị vì phát hiện cô con dâu của mình đang ngẩn người. Bà Mai bỗng thấy là lạ không quen cho lắm, khi thường ngày vẻ mặt của con dâu rất khó để nhìn ra được vui buồn. Hết chương trình thời sự trên tivi, chị xin phép lên phòng nghỉ, nhưng bị bà gọi lại rủ vào phòng mình.


"Mẹ cần con làm gì à?" Chị hỏi.


"Mẹ muốn đi thăm ông bà sui nên đã đặt vé, sáng mai hai mẹ con chúng ta về thăm gia đình con nhé! Đồ đạc mẹ đều chuẩn bị đầy đủ cả, nên con chỉ cần mang ít vật dụng cần thiết của mình thôi".


Tại sao đúng lúc thế? Từ chuyện của Trần Phong cho đến chuyện mẹ muốn về thăm gia đình mình. Lẽ nào phải nói ra sao? Chị sợ mình lại gieo rắc hy vọng cho mọi thêm lần nữa, mà kết quả thì chưa biết đâu vào đâu, nói ra bây giờ thì quá sớm.


"Con đang giấu mẹ chuyện gì?" Bà đanh mặt hỏi. Đây chính là quyền uy của người mẹ ở trong ngôi nhà này, chỉ cần nghiêm mặt thì từ chồng đến con cũng phải e sợ huống hồ là con dâu.


"Con cũng đang rối lắm, mẹ có thể cho con chút thời gian để bình tĩnh hơn được không?" Chị ngồi xuống ghế.


Bà hơi lo lắng nhìn đứa con dâu tội nghiệp, nhưng suy đi nghĩ lại thì ngoài chuyện con cái ra, thì nào có chuyện gì khác làm khó được nó cơ chứ.


"Con đang tự làm khổ mình nữa phải không? Lần này thì là ai vậy?" Bà ngồi xuống ghế đối diện từ tốn hỏi.


"Sao mẹ nói thế?"


Dưới cái nhìn uy nghiêm, và sự tôn trọng từ trước đến nay dành cho bà, mà cuối cùng chị lựa chọn kể hết sự thật cho mẹ chồng nghe, và cả chuyện của An Hạ.


Đúng là tâm tư sâu sắc của người lớn tuổi không thể đùa được. Vì một phút bất cẩn, mà Diệp Thi liền quên hết gia thế của nhà chồng mình, như thể ở nơi này chỉ một mình bản thân mình sống. Cả quận này ai mà không biết gia đình của bố mẹ chồng chị, cũng may nhờ bà kịp thời đoán được, nếu không chừng đã xảy ra chuyện lớn.


Việc tự mình đưa đón An Hạ mấy ngày nay thật là sai lầm, lỡ như chẳng may bị Trần Phong bắt gặp, hoặc người thân quen nhìn thấy thì bà biết phải làm sao. Mà nếu để người thân quen biết cũng chẳng mất mát gì lớn, mà trọng tâm vấn đề ở đây là Trần Phong. Bà không thể để con mình bị chịu ảnh hưởng bởi việc liên quan đến tôn nghiêm.


Bỏ qua chuyện con cháu, thì bà luôn vừa lòng với người con dâu tinh tế như Diệp Thi, nhưng trong chuyện lần này thì bà không thể bênh vực được. Bà muốn chị ở nhà, và sẽ tìm một người khác thay thế đưa An Hạ đi, nhưng chị nhất quyết từ chối với lời hứa "sẽ cẩn thận hơn".


Cuộc nói chuyện kéo dài hơn dự tính, nếu như không nhờ bố chồng chị đi vào sớm, thì chẳng biết còn kéo dài cho đến tận bao giờ. Vấn đề nan giải vẫn chưa được giải quyết, vì chị từ chối nghe theo sự sắp xếp của mẹ chồng. Bầu không khí căng thẳng giữa hai người, ngấm ngầm tạo ra khoảng cách chưa từng có trước đây.


Diểm Ngọc gọi đến cho An Hạ ngay sau cuộc gọi của chị. Nơi hẹn là quán nước mà khi đến nơi cô mới nhận ra, mình và Mai Anh từng vào đây.


"Bạn dạo này sao thế? Thử nhớ lại xem mình đã vắng bao nhiêu buổi học rồi. Người khác thì không nói làm gì, nhưng bạn mà vắng thì cả trường đều biết hết. Bây giờ, mấy đứa vốn vẫn hay ghen tị với bạn, thừa cơ hội truyền tai nhau nói xấu. Nó đồn ầm lên nói cậu làm gái đấy! Luôn giả vờ ngây thơ nhưng thật chất lại là cáo già kia kìa. Mình suýt nữa thì đánh nhau với bọn mất dạy đó, thế mà bạn ở nhà vẫn còn còn ung dung được như thế này..."


Cô bạn tức giận khoanh tay, chẳng nói chẳng rằng thêm gì nữa. An Hạ nghe xong cũng cảm thấy bất ngờ, vì sự tồn tại của mình vẫn vậy, chưa bao giờ làm cho con người ta thôi ngừng ghét và ngừng chà đạp.


"Cảm ơn bạn! Diễm Ngọc. Mình vốn đã quen thuộc với điều đó từ lúc bé, nên không sao đâu, mình sẽ đi gặp từng giảng viên để xin lỗi". An Hạ biết ơn nhìn Diễm Ngọc nói, nhưng cô bạn vẫn lạnh mặt, chẳng thèm nhìn.


Nhưng để nói về cấp độ chịu đựng sự im lặng, thì cô bạn không phải là đối thủ của An Hạ.


"Thế rồi ngày mai có định đi học không đây?" Diễm Ngọc vỗ bàn vì vẫn đang tức giận.


"Có!"


"Mà này! Người đó là ai vậy? Có phải chú Thành không?" Cô bạn nghi ngờ.


"Không phải đâu, đợi mình suy nghĩ kĩ rồi sẽ kể cho bạn nghe sau".


"Hy vọng nó sẽ không quá muộn. Ngày mai trường tổ chức tiêm phòng nên được nghỉ học, bạn đến muộn cũng chẳng sao đâu. Bây giờ mình phải đi công việc..."


An Hạ nhìn theo Diễm Ngọc, thấy cô được một người đàn ông lớn tuổi đỡ lên xe. Cô bạn vẫy tay tạm biệt qua cửa kính, khi bắt gặp An Hạ vẫn đang nhìn mình.


"Ai vậy em?" Người đàn ông một tay lái xe, tay kia đặt lên đùi Diễm Ngọc hỏi.


"Thì người mà anh Thành hay kể với bọn anh chính là cô ấy. An Hạ, bạn học cùng lớp với em. Em không nghĩ hoàn cảnh của cô ấy còn khó khăn hơn cả mình".


"Nếu chịu theo thằng Thành thì bạn em sướng nhất bọn rồi còn gì".


"Anh không thể đánh đồng bạn ấy với bọn em được. Còn cả anh nữa, nhanh nhanh quản đứa con gái của mình đi nhé! Suốt ngày chỉ biết đến làm phiền. Em sợ cảnh mấy bà vợ già đi đánh ghen, nên mới đồng ý theo anh, nhưng cuối cùng vẫn không thể thoát được, mà còn vớ phải đứa nhóc khó chơi hơn..."


Người đàn ông nghe thế liền cười ồ lên một cách đầy sảng khoái.


"..."


"Ấy... đừng đánh, anh đâu có cười em..."


An Hạ không hề biết, mình vừa được đề cập trong cậu chuyện của hai người. Vẫn ngồi đó uống hết cốc nước và lặng lẽ rời đi.


Mai Anh quay lại quán nước ngày hôm nay đã tròn mười lần, với hy vọng sẽ gặp may mắn thêm lần nữa.


"An Hạ". Và sự kiên trì của cô bạn đã được đền đáp.


Cô không ngờ việc càng trốn tránh một người, lại càng mang người đó đến gần mình hơn. Cứ như sự ép buộc, răn dạy cho đến lúc nào bản thân chịu buông bỏ khúc mắc thì mới chịu thôi.


"Cuối cùng thì bọn mình vẫn phải gặp lại nhau nhỉ". Cô buông một cậu rồi thả người ngồi lại xuống ghế.


"Hôm đó rõ ràng bạn cũng đã rất vui khi gặp lại mình mà tại sao thế?" Mai Anh cảm thấy bất công khi bị đối xử lạnh nhạt, dù giận nhưng không thể cãi nhau với người bạn mới gặp lại như thế được.


An Hạ chẳng thể duy trì và giữ mối quan hệ của cả hai, khi mà cả hai không còn sự liên kết nào trong cuộc sống của nhau. Xung quanh bây giờ vốn đã rất nhiều người, nhiều bận tâm, cô không thể tiếp nhận thêm một ai đặt chân vào cuộc sống của mình thêm nữa.


Vì điều đó đồng nghĩa với việc, cô sẽ mang thêm một chiếc mặt nạ và lại tiếp tục nói dối với bạn mình vô điều kiện.


Giãi bày hay giải thích, cô thậm chí ngay cả thở bây giờ cũng cảm thấy áp lực muôn phần. Thì lấy đâu ra hơi sức, mang đống của nợ này đưa cho bạn mình xem.


"Bọn mình đừng gặp nhau nữa thì hơn, tuổi thơ ai mà chẳng có phải không? Hiện tại bạn và mìnhbđều đã trưởng thành, và ở hai hoàn cảnh trái ngược nhau, không thể tìm ra được một điểm nào chung, thì làm sao có thể tiếp tục duy trì tình bạn đã xa cách tận mười năm". An Hạ cố gắng sắp xếp câu từ rồi nói tiếp.


"Bạn biết được bao nhiêu mình của bây giờ? Tính cách ra sao? Vẫn tốt đẹp hay đã sớm trở thành người xấu, và còn rất nhiều vấn đề khác, không tiện nói ra ở đây. Nếu muốn cuộc sống yên ổn, thì đừng nên dính dáng vào mình thì sẽ tốt hơn..."


"Còn vấn đề gì nghiêm trọng, mà mình chưa được biết sao? Bạn cứ nói ra hết một lần ngay tại đây, và mình sẽ phân tích cho bạn nghe". Tất cả những chuyện trên, đều là những cảm xúc thường tình. Nhưng để mang ra làm lý do thì chẳng hợp tình hợp lý. Mai Anh cảm thấy thật bất công.


"Tôi muốn kết thúc ngắn gọn như vậy thôi, còn bạn muốn hiểu như thế nào là việc của bạn. Tôi phải về rồi..." An Hạ rời khỏi quán, nhưng lần này Mai Anh nhanh chân chạy đuổi theo.


"Đợi đã... vậy thì cho mình số điện thoại của bạn được không? Mình chỉ muốn chúc bạn các ngày lễ tết, dù sao thì ngoài dì ra, mình chỉ còn có mỗi mình bạn là người thân quen nhất".


"Không cần thiết đâu". An Hạ chẳng đợi chờ gì thêm mà liền bỏ đi một mạch.


Mai Anh rất muốn đuổi theo và đánh cho bạn mình một trận, nhưng thật đúng lúc có người gọi đến.


"Em đang ở đâu?"


"Lại chuyện gì nữa? Anh rảnh lắm hay sao? Em đang bận lắm, thôi nhé!" Cô tắt máy và chạy đuổi theo vì sợ mất dấu.


Mà ở ngay gần đó, Trần Phong nhìn điện thoại bị tắt ngang, chẳng lấy làm bực mình, vì vừa mới chứng kiến một chuyện, khiến cậu không thể tin nổi vào mắt mình.


Không thấy ai đuổi theo sau, nên An Hạ liền yên tâm trở về phòng. Nhưng chưa vào đến cổng, thì Trà My dường như đã đứng đợi ở đầu ngõ rất lâu chạy ùa đến giữ tay cô.


"Chị Hạ... chị đừng vào trong, bố mẹ chị lại đến tìm đấy! Trông họ rất tức giận, em đã bảo là chị đi vắng, nhưng họ chẳng tin, cứ đứng gọi và mắng ở bên ngoài. Mọi người chỉ trỏ quá, nên em mới đành mở cổng cho họ vào trong đợi, đã đợi được gần ba mươi phút".


Nhịp đập vốn đang bình ổn, nhưng khi nghe thấy bọn họ, nó lại tự động gia tăng tốc độ.


"Cám ơn em nhé! Nhưng chị phải gặp thôi, còn ở đây thì sao mà trốn tránh mãi được, để chị vào trước". Cô bắt đầu cảm thấy sợ, khoảng cách càng rút ngắn, thì bước chân càng nặng nề hơn muốn quay đầu bỏ chạy.


"Tại sao hai người lại vào phòng được?". Đây là điều, mà chẳng bao giờ An Hạ có thể lường trước, khắp phòng đều đã bị lục lọi qua.


"Còn hỏi tại sao ư? Tao hẹn một tuần sau đến lấy tiền, nhưng vì bận việc không đến được và mày định ỉm im như vậy luôn sao. Phải biết linh hoạt lên chứ, có nhiều cách để mẹ con ta không phải gặp nhau mà, đậu thủ khoa để làm cái gì hả con? Hay con muốn gặp mẹ và bố nên mới làm thế?"
...


"Không nói nhiều nữa, tiền đâu?"


"Không có".


"Không có?" Giả Ánh lặp lại lời cô, cùng ánh nhìn chẳng khác gì đang nhìn người dưng là mấy.


"Tôi vừa đi học, vừa đi làm, tự nuôi sống bản thân thì lấy đâu ra tiền mà đưa cho mẹ. Lúc trước tôi đã nói, nếu như mẹ chịu về quê, thì tôi sẽ cố gắng dành dùm gởi tiền sinh hoạt mỗi tháng về cho. Còn bây giờ, mẹ đã không chịu giữ lời thì thôi, thậm chí chưa đến một tháng đã đến đòi tiền ngay thì tôi biết đào ở đâu ra..."


"Thì đào ở trong bệnh viện chứ đào ở đâu". Bà chẳng để cô kịp suy nghĩ mà vội cắt ngang. Còn gã dượng thì liền biết ý, đi đến đẩy cô vào trong rồi đóng cửa lại.


"Mẹ đã biết hết tất cả những chuyện từ trước đến nay của mày. Nhưng sẽ không tiết lộ cho bất kỳ ai đâu, nếu như mày chịu ngoan ngoãn nghe theo mọi sự sắp xếp của mẹ".


"Rồi sao? Mẹ định uy hiếp tôi?" Bên trong lòng bàn tay, mồ hôi tứa ra ẩm ướt. Cô không biết mình phải nên làm gì, ngoài nói những lời chứng tỏ rằng bản thân chẳng hề lo sợ.


Nhưng đúng lúc này cửa phòng đột nhiên vang lên tiếng gõ cửa kèm theo một giọng nói.


"An Hạ mình là Ú đây! Mở cửa cho mình..."


Không chỉ riêng cô bất ngờ, mà ngay cả Giả Ánh, bà ta cũng ngạc nhiên chẳng kém khi nghe được giọng nói kia.


"Đừng mở". Cô lách mình qua gã dượng để chặn cửa, khi nhìn thấy hành động tiếp theo của bà và khẽ nói. Nhưng bà chẳng thèm quan tâm, một hai lôi kéo cô ra, nhưng với sức lực đó làm sao có thể, kết quả liền bị đẩy ngã sõng soài.


"Đừng chạm vào người tôi, đừng để tôi phải giết dượng". Gã xông lên, nhưng cô đã kịp thời rút lấy con dao trên kệ bếp, chĩa thẳng mũi dao sắc bén về hướng gã.


"Xem như tôi quỳ xuống xin Mẹ, làm ơn đừng lôi kéo thêm bất kỳ ai vào cuộc sống của tôi nữa. Mẹ muốn tiền thì tôi liền cho mẹ tiền".
...


Mai Anh đứng gọi hồi lâu, nhưng không thấy ai mở cửa, nhưng rõ ràng nghe thấy tiếng nói chuyện ở bên trong.


Trà My đã từng chứng kiến một lần, nên cảm thấy tức giận thay cho An Hạ. Nay gặp được bạn thân của cô, miệng liền ngứa ngáy muốn mách lẻo một vài chuyện.


"Chị gì ơi... chị lại đây!"


Nghe thấy tiếng cô bé ban nãy gọi mình, Mai Anh liền đi lại hỏi:


"Sao thế em?"


"Chị đừng mách lại với chị Hạ là em kể cho chị nghe nhé! Chị hứa đi". Cô bé vẫn hơi lo lắng, nên phải chờ nghe lời hứa từ Mai Anh, mới củng cố thêm niềm tin, mà kể hết những chuyện chính mình mắt thấy tai nghe.


"Được! Chị hứa".


"Lúc trước cuộc sống của chị Hạ vốn rất bình yên, không như bây giờ đâu. Nhưng từ khi bố mẹ xuất hiện, thì tính tình chị ấy trầm hẳn. Bố mẹ gì mà hung dữ, đến em chỉ đứng từ xa nhìn thôi còn cảm thấy đáng sợ. Hôm bữa còn túm tóc đánh chị ấy, em lúc đó ở trong phòng, nghe ồn ào thì hé mắt nhìn qua cửa sổ xem thử, cũng may người yêu chị đến kịp ngăn cản..."
...


Mà ở trong phòng, khi nhận ra bên ngoài người đã đi, cô mới quay qua hỏi họ.


"Mẹ đã biết được bao nhiêu chuyện, nói ra tôi nghe xem thử?"


"Mày đừng giở giọng đó ra với tao, chẳng ai rảnh rỗi mà đi lừa gạt đứa ranh con như mày cả. Từ khi đặt chân đến Thành phố S, mày đã bắt đầu bán trứng của mình, lần này đã là lần thứ hai phải không nào?"


"Ai đã nói với mẹ? Lần đầu tiên làm đã gần 3 năm, sao mẹ có thể..." Mọi thông tin cá nhân, và bệnh án đều được bảo mật, không thể có chuyện dễ dàng bị tiết lộ như thế.


"Mày đâu cần phải bận tâm về chuyện tại sao tao lại biết. Mà nên nhanh chuyển tiền để tao còn về".


An Hạ đứng vò đầu hồi lâu, cuối cùng vẫn phải thỏa hiệp gọi điện cho chị nhờ chuyển trước hai mươi triệu đồng. Biết thế, lúc sáng đã không từ chối.


Cô đóng rầm cửa dằn mặt, khi hai người vừa mới bước chân ra ngoài. Mặc kệ bà tức giận đứng quát mắng một hồi mới chịu đi. Bởi vì, cô đang lục tìm thứ có thể giúp trấn an tinh thần một cách nhanh chóng.


Thùng đựng sách vở bị đổ ra nằm nghiêng ngả, và bọc trắng nhỏ xíu được cẩn thận dán đầy băng keo xung quanh cũng rớt theo ra ngoài.


An Hạ dán đầy băng keo như thế, là vì muốn bản thân một ngày nào đó cảm thấy phiền phức lúc mở, mà kéo dài thêm thời gian để kịp xoa dịu những bi quan lệch lạc.


Nhưng thực tế, còn được mở ra nhanh gọn hơn, chỉ với một đường xoẹt ngang nhờ con dao nằm sẵn ở đó. Thật vô ích, và tự cho rằng bản thân đã mạnh mẽ hơn, nếu thế thì tại sao nó vẫn ở đây? Vì thậm chí đã biết trước, sẽ khó khăn vượt qua, nên chỉ lựa cái cớ vô dụng nhất để gói đồ dự phòng.


Màu đỏ nhỏ giọt, làm từng lỗ chân lông trên cơ thể dựng đứng hết cả lên. Cô rùng mình vì cảm giác thân thuộc bỗng quay về chiếm lấy thân xác.
 
Phần 6.

Diệp Thi rời nhà từ sớm, vì để tránh gặp mặt bà Mai, mẹ chồng của mình. Xe dừng trước cổng lớn bệnh viện, chị tấp vào lề gọi một cuộc điện thoại thông báo trước, vì bác sĩ là người quen của bố mẹ. Đăm chiêu nhìn theo An Hạ, biến mất sau cánh cửa kính hồi lâu chị mới sực tỉnh.

Hạ ghế xuống thấp, Diệp Thi tính chợp mắt ít phút vì cả đêm qua không tài nào ngủ được, cũng bởi vì sau khi nghe được câu trả lời của Trần Phong. Để rồi, nó như chiếc máy ghi âm bắt đầu lặp đi lặp lại. Khiến cho chị muốn lờ đi, hay giả vờ chưa từng nghe thấy và hỏi cậu cũng đều vô ích.

Và tình hình ở đây cũng chẳng khá hơn là bao, vừa nhắm mắt thì giọng của cậu được bật mở, đều đều chạy loạn trong đầu chị. Như hai người, đang thực sự quay lại cuộc trò chuyện ngắn gọn ngày hôm qua. Bất đắc dĩ, chị đành từ bỏ ý định muốn chợp mắt, biết thế thì ban nãy đã cùng đi vào với An Hạ. Giờ nghĩ lại cảm thấy không yên tâm.

Bệnh viện này luôn đông như thế, thậm chí nhiều lúc còn quá tải, vì không kịp phục vụ mà xảy ra cãi vã là chuyện thường tình. Ghế ngồi đợi luôn trong tình trạng thiếu chỗ, họ phải đứng, hoặc ngồi trên bậc cầu thang, miễn là nơi đó trống. Người ra ra vào vào, từ ngày lẫn đêm chưa bao giờ ngừng nghỉ.

Chị từng có một thói quen, là mỗi khi buồn đều sẽ tạt ngang nơi đây, để lấp đầy khao khát được làm mẹ đang dâng lên mãnh liệt trong lòng. Ngồi thật lâu để quan sát rồi chứng kiến những cảnh tượng, mà bản thân chỉ dám nghĩ dám mơ mộng.

Giống như khung cảnh bây giờ, chị vô thức tự đặt tay lên bụng mình vuốt ve. Khi nhìn thấy một đôi vợ chồng trẻ, chuẩn bị lên xe về nhà sau khi vừa khám xong. Mà ánh mắt ân cần của người chồng, chưa hề rời khỏi vùng bụng to tròn của vợ mình lấy một lần.

Và khung cảnh bất chợt bị thay thế, bởi hào quang của đứa trẻ đang nằm trên tay của một dì lớn tuổi. Theo sau là cô gái mang áo, choàng khăn kín mít, được chồng đỡ đi chập chững từng bước. Diệp Thi lại bắt đầu ước ao rằng, một ngày nào đó, bản thân mình cũng sẽ được tự tay bế đứa con mới sinh ra, từ nơi đây trở về nhà.

Có vô vàn tình cảnh cảm động, hạnh phúc mà Diệp Thi từng chứng kiến ở nơi đây. Gọi là quan sát vậy thôi, nhưng thực tế thì chẳng khác nào như đang rình mò chuyện gia đình của người ta, để mong được ban phát hay hưởng lây sự may mắn.

Còn An Hạ, tuy đã từng, nhưng vẫn như lần đầu tiên đặt chân đến. Rất sợ khi nhìn thấy khung cảnh đông đúc, ồn ào, khác hẳn với bệnh viện nơi mình đã từng nằm. Hôm nay lại phải đi vào trong một mình, mới càng cảm nhận được rõ sâu sắc.

"Lạch cạch" âm thanh băng ca được đẩy ra liên tục ở khu vực chờ sinh, tiếng trẻ con khóc khi chào đời. Thậm chí cô còn nghe thấy được rất nhiều giọng nữ, không ngừng thay phiên nhau rền khóc, lúc lại hét thảm như sắp chết đến nơi.

"Này chị, chị là gia đình của sản phụ nào vậy?"

An Hạ đang đi thì bị một nữ hộ sinh gọi lại hỏi.

"Không phải, em đến tiêm thuốc kích trứng theo lịch hẹn". Cô khúm núm trả lời.

"Chị đi nhầm rồi đấy! Đưa phiếu hẹn để tôi xem nào". Nữ hộ sinh tuy bận bịu nhưng vẫn tiện tay giúp đỡ.

"Vâng!" Cuốn sổ khám nhanh chóng được tìm thấy, nằm bên trong túi vải màu trắng. Bên trong đựng các kết quả khám liên quan đến cô, do Diệp Thi đưa trước khi đi vào. Và mọi lần chị đều là người giữ nó.

Vì đi nhầm đường, nên thảo nào hôm nay cô có thể nghe thấy tiếng trẻ sơ sinh khóc lớn và chân thật như thế. Nhưng chưa dừng lại ở đó, khi kế tiếp, một nữ hộ sinh khác đẩy chiếc xe có tấm chắn đi ra ngoài. Mà nằm bên trong là một hàng dọc đều tăm tắp, tận năm, sáu đứa trẻ sơ sinh.

Cả người bị bọc lại như cái kén trắng tinh, chỉ chừa ra mỗi khuôn mặt đỏ hỏn, nhăn nheo. Chẳng thể ngọ nguậy, mắt mở thao láo nhìn về một điểm cố định.

"Chị nhớ rồi chứ?"

"À...Vâng! Cám ơn chị".

An Hạ vì mãi nhìn theo chiếc xe đẩy mà mất tập trung. Nữ hộ sinh rời đi, An Hạ cũng tập tức chuyển hướng về phía ngược lại. Nhưng bất thình lình, cánh cửa đối diện nơi hai người vừa đứng bỗng mở ra. Vị bác sĩ già dẫn đầu, nối đuôi theo là đoàn người nam nữ trẻ tuổi mang áo blues trắng xóa.

Nhưng người cuối cùng đã quên đóng cửa, tức thì đập vào mắt cô, là cảnh người phụ nữ đang di chuyển với tư thế quỳ hai chân và hai tay của mình, nói đúng hơn là đang bò.

Trên người mang váy rộng thùng thình của bệnh viện màu hồng phấn, bên dưới là bụng bầu căng tròn như sắp nổ tung. Dù thế, nhưng vẫn cố gắng di chuyển nặng nhọc, với gương mặt nhăn nhó đầy vẻ đau đớn. Đôi mắt đỏ hoe, tóc tai luộm thuộm, nhìn như đang phải chịu cực hình, không ngừng rên rỉ than khóc.

"Chị có sao không?" Cảnh tượng trước mắt tuy làm cho An Hạ phải sợ đứng hình. Nhưng vì người phụ nữ đó trông thật đáng thương và tội nghiệp, nên vội lấy lại bình tĩnh, chẳng hề do dự mà bỏ túi xuống chạy vào đỡ.

Nhưng bên trong không phải chỉ có mỗi mình người phụ nữ, mà còn thêm ba bốn người nữa đang đi lại trong phòng, với tình trạng chẳng tốt hơn là bao.

"Tôi đau quá! Cho tôi mổ đi mà, hay tiêm một mũi thuốc giảm đau cũng được... mẹ ơi con đau chết mất!"
...

"Lúc sinh ra con mẹ cũng đã từng đau như thế này sao?"
...

Tình cảnh trong phòng thật hỗn loạn hơn cả cô nghĩ, và ai đã vào đây cũng đều phải chịu nỗi đau đớn như nhau. Đau đến nỗi than thở, và bắt đầu dần thấu hiểu những gì mà người đã sinh ra mình đã từng phải trải qua.

"Chồng của chị đâu? Chị đứng dậy nổi không?" An Hạ hỏi và cố gắng đỡ người phụ nữ đó ngồi lên gi.ường.

"Em là sinh viên làm gì đã có chồng. Cũng bởi vì trót dại mà trao thân cho hắn, để rồi sau này mới biết mình bị lừa. Phải nghỉ học một mình tự dưỡi thai, bằng tiền do bố mẹ làm thuê làm mướn ở quê gởi lên..."

Đang tâm sự nửa chừng, thì vì quá đau mà không thể tiếp tục nói được nữa. Người phụ nữ tự đứng dậy, rồi lại quỳ xuống y như ban nãy. Nhưng lần này thì lấy dôi dép của bệnh viện kê dưới hai đầu gối.

Đều là sinh viên với nhau, chênh lệch tuổi tác nhiều lắm cũng chỉ một, hay hai tuổi là cùng. Nhưng vì mang thai mà cơ thể phát tướng, nhìn trông già hơn rất nhiều. Không biết đã phải chịu bao nhiêu khổ cực.

"Bác sĩ bảo phải quỳ như vậy sao?"

Chỉ vì một các gật đầu, kèm theo tiếng rên rỉ đau đớn đang cố gắng kìm nén. Mà An Hạ đã ở lại bầu bạn với người phụ nữ đó, nhìn người ta ngồi ở dưới sàn nhà lạnh với tư thế kỳ quặc, và không dám hỏi gì thêm.
...

"Ơ hay, sao chị vẫn còn ở đây?" Nữ hộ sinh ngạc nhiên hỏi.

An Hạ vội đứng dậy, theo phản xạ nắm lấy túi, nhưng phát hiện cái túi chẳng biết mình đã để ở đâu.

"Tìm túi phải không?"

Diệp Thi đột ngột xuất hiện, trên tay còn cầm theo túi xách bị cô bỏ ném ở bên ngoài.

Người vào bên trong đã hơn hai mươi phút, mà còn để bác sĩ gọi hỏi sao chưa thấy đến. Thảo nào nãy giờ chị cứ cảm thấy không yên tâm, đúng là lo lắng chẳng bao giờ thừa. Cuối cùng gọi cho cô không được, chị phải đích thân xuống xe đi tìm. Nhờ thế, hai người mới có thể sớm trở ra.

"Ai cũng vậy thôi, cuộc sống em cũng đâu tốt hơn họ. Nên người cần ưu tiên, quan tâm nhất hiện tại, vẫn là bản thân mình. Đừng suy nghĩ nhiều, chúng ta đi ăn sáng nhé!"

"Vâng!" Ngập ngừng muốn giải thích nhưng rồi lại thôi. Vì nó dính dáng thêm vào cả chuyện cũ. Nên chỉ còn biết gật đầu đồng ý, xem như kết thúc câu chuyện ngay tại đây.

Cô cũng tự biết chừng mực, và lượng sức mình. Cũng chưa bao giờ lo việc bao đồng, mà để rước họa vào thân.

Ban đầu khi nhìn thấy, cứ nghĩ do người ta ngã nên mới vào giúp. Còn về sau dù hoàn cảnh, câu chuyện khác nhau, nhưng việc một mình mang thai, chẳng phải mình cũng từng được trải nghiệm. Nhưng đứa trẻ đã không được chào đời. Dù sao thì cô cũng có chút đồng cảm.

Nếu không vô tình đi nhầm, và chứng kiến hết những chuyện vừa rồi. Thì An Hạ nghĩ, mình mãi mãi chẳng bao giờ tha thứ cho người mẹ kia được. Bỗng cô cảm thấy, tất cả những việc mà thời gian qua đã làm dường như đã hoàn toàn sai trái.

Nếu như hồi đó cô chịu ngoan ngoãn hơn, đừng ương bướng chống trả với bà, thì liệu rằng mọi chuyện có tốt đẹp hơn bây giờ không?

Cô tự dưng cảm thấy có lỗi, như mình là nguyên nhân chính, dẫn đến các hệ lụy tồi tệ như bây giờ. Chờ khi trở về, cô sẽ thử tìm cách hòa giải và mong cùng bà chung sống bình yên xem thử thế nào. Nếu như còn có hy vọng, thì cô cũng không muốn tự biến mình trở thành kẻ bất hiếu thêm nữa.

"Ăn sáng xong, em tính làm gì? Hôm nay có cần đến trường không?" Thấy cô chẳng nói chẳng rằng từ lúc rời khỏi bệnh viện, chị vốn đã chột dạ trong lòng nay lại càng sợ hơn.

"Không ạ, hôm nay em được nghỉ. Nên lát về, chắc là chỉ xem lại tài liệu và đọc sách thôi".

"Vậy chị đang rảnh, muốn đi đâu chị sẽ đưa đi". Khúc mắc lớn nhất ở Trần Phong, nhưng mà suy đi nghĩ lại thì hai người cũng đâu thân thiết, đâu học cùng lớp. Mà thời gian chị và cô gặp nhau, càng ngày càng rút ngắn dần, nên sẽ không sao, và trong khoảng thời gian này chị sẽ đối xử với cô tốt hết mức có thể.

Đó là các lý do thuyết phục, mà chị cố đào bới để tìm ra, và cũng là cách mà chị khiến mình không còn cảm thấy đắn đo hay do dự. Vì đã quá muộn để dừng lại, bởi vì niềm tin mãnh liệt sẽ thành công nếu như chọn An Hạ.

Thay vì những người khác, chỉ tiếc số tiền khám và thuốc họ đã phải bỏ ra. Thì đối với gia đình hai bên nhà của chị và chồng, cho dù nhân đối số tiền lên gấp mười lần, thì đối với họ cũng chỉ là con số cỏn con. Bởi vì các khoảng chi chữa bệnh ở nước ngoài, và tổng các lần thụ tinh thất bại đã lên đến hàng tỉ.

Diệp Thi chỉ tiếc người, vì trùng hợp cả hai đều tìm thấy những nét tương đồng khó tả. Nếu như gia đình chị thật sự đã từng để thất lạc một cô em gái, thì người đó chắc chắn sẽ là An Hạ.

"Thật sao?" An Hạ đang buồn, nhưng trở nên hào hứng khác thường, và hỏi lại với vẻ không tin cho lắm.

Đến thành phố S ba năm, cô còn chưa bao giờ rời khỏi phạm vi khu vực mình sống.
Vả lại tâm trạng từ tối hôm qua đến giờ vẫn chưa được gỡ rối, nhưng khi nghĩ đến cơ hội được sống bình yên với mẹ, thì cô bỗng cảm thấy hy vọng nhiều hơn.

Đi đâu một chút để thay đổi bầu không khí, có lẽ sẽ tốt hơn. Khi trở về cô tin rằng mình sẽ dũng cảm đối mặt, thay vì sợ hãi trốn tránh, người mẹ đã từng chung sống suốt mười tám năm qua.

"Em từng muốn đến một nơi, nhưng mà nó ở rất xa thành phố".

Nếu không vì cuộc sống mưu sinh, thì cô chỉ muốn nhốt mình cả ngày ở trong phòng hết nghe nhạc, lại đọc sách. Học làm bánh, học nấu ăn, nói chung là sẽ làm mọi thứ mà mình yêu thích. Lâu lâu hứng lên sẽ đổi gió, chạy trốn đến một nơi nào đó thật xa, nơi mà không ai biết đến mình.

"Chị cho em quyền quyết định mà, miễn không xa đến nỗi phải đi bằng máy bay là được".

"Là chị tự nói đấy nhé! Em muốn đến thành phố V, muốn được ngắm hoàng hôn trên biển..."

An Hạ chẳng hề khách sáo khi lựa chọn một địa điểm. Nơi đó không phải là tiệm sách, tiệm bán đồ lưu niệm. Cũng không phải quán ăn, hay khu vực vui chơi. Mà là một thành phố mình chưa bao giờ đặt chân đến.

Ngay cả Diệp Thi khi nghe cũng phải lộp bộp trong lòng, nhưng bởi vì trót lỡ lời nên phải đồng ý. Thành phố V, chị đã từng được chồng đưa đến nghỉ mát rất nhiều lần. Nhưng chưa bao giờ một mình lái xe đi, huống hồ đoạn đường chẳng phải gần, mà còn trong tình trạng thiếu ngủ.

"Em chắc chắn là mình muốn đến thành phố V chứ?"

"Vâng! Em chắc chắn mà!"

Sau khi dùng xong bữa sáng, chị định mua cốc cà phê đậm đặc mang theo uống dọc đường. Nhưng nhớ ra cơ thể mình cần kiêng cử, trước khi chuẩn bị thụ tinh. Nên đổi lại thành một lọ thuốc bổ sung năng lượng mua ở quầy thuốc.

Chị còn hỏi An Hạ lần cuối, mới bắt đầu chuyển hướng làn xe chạy vào đường quốc lộ. Xem như hôm nay cả hai đều chọn rời xa thành phố tất bật này, mà tìm đến với thành phố êm đềm mang hơi thở của biển cả.

An Hạ nhận được tin nhắn của Trần Phong, nhắc nhở mình nhớ đến tiêm vắc xin. Từ nhỏ đến lớn, cô chỉ nhớ mình được tiêm duy nhất một mũi thuốc ở trường, khi đi học, mà chẳng nhớ để phòng bệnh gì. Còn lúc mới sinh ra, có được tiêm thêm mũi nào hay không, thì chỉ có người mẹ mới biết.

Buổi sáng đã phải tiêm hai lần ở bệnh viện, bây giờ đến trường và được tiêm thêm một mũi thuốc nữa vào người. An Hạ lo sợ xảy ra trường hợp ngoài ý muốn, khi hai loại thuốc khác biệt gặp nhau.

Dù muốn tiêm nhưng đành chịu, nên đã sớm tính toán từ bỏ ý định đến trường. Mà muốn hỏi, thì cũng chẳng biết phải hỏi ai. Nếu hỏi bác sĩ nếu được thì không sao cả, nhưng lỡ không được thì sợ chị biết lại cảm thấy áy náy trong lòng.

Đành đợi sau này có điều kiện, sẽ tự bỏ tiền túi ra tiêm vậy. Thế là cô tắt nguồn điện thoại.

Một người tạm thời đi tìm chốn bình yên, để lại một người lo lắng sốt vó đến mất cả mất bình tĩnh. Buổi sáng Trần Phong đến phòng tìm người, còn mang theo bánh bao và sữa đậu mới ra lò nóng hổi, nhưng cô đã sớm ra ngoài trước cả cậu.

Đến trường cũng chẳng thấy bóng dáng đâu, đã tận bốn năm ngày liên tiếp. Mọi người trong lớp cô, ngay cả Diễm Ngọc cũng tiêm xong chuẩn bị ra về, cậu mới có cái cớ nhắn tin nhắc nhở cô nhanh đến và tiện hỏi thăm.

Khi sắp sửa mất dấu đối tượng quan trọng, Trần Phong vội cất điện thoại vào túi và chạy đuổi theo.

"Diễm Ngọc, cậu ở lại nói chuyện với tôi một lát".

Diễm Ngọc nghe thấy tiếng liền biết ai gọi, nên dừng lại ngồi xuống ghế đá ngay gần đó. Khi thấy người đến gần cô bạn mới hỏi.

"Có chuyện gì thế lớp trưởng?"

"Chuyện là... tôi không liên lạc được với An Hạ, cậu ấy sao rồi? Và đang ở đâu vậy?"

"An Hạ thì liên quan gì đến tôi, cậu hỏi mà chẳng thấy ngượng sao? Bởi vì tôi nên là người hỏi câu đó mới phải. Cậu có yêu An Hạ thật không đấy? Tôi chẳng thể tìm ra được điểm gì tốt trên người cậu, ngoài cái mã đẹp trai và gia đình nhiều tiền. Nhưng mà cuối cùng, cũng đâu giúp ích được gì..." Diễm Ngọc mỉa mai.

"Cậu đừng vòng vo, mà cứ nói thẳng đi" Trần Phong tức giận.

"Eo ôi tôi sợ quá! Đây cứ thích nói vòng vo đấy, rồi sao? Nếu thật sự yêu thương và quan tâm người ta, thì tự đi mà tìm hiểu nguyên nhân. Cứ suốt ngày thề thốt bồng bột thì được ích gì, tạm biệt nhé!" Diễm Ngọc vẫy tay kiêu kỳ, mặc kệ biểu cảm khó coi của cậu mà bỏ đi.

"Tôi không hề thề thốt bồng bột". Cậu nói lớn.

"Tốt! Vậy thì hãy chứng minh cho mọi người xem nào".

Không hề quay đầu lại, Diễm Ngọc nói vừa đủ lớn để Trần Phong nghe thấy. Đôi chân vốn thon gọn, nay mang giày cao gót, càng khiến dáng người Diễm Ngọc mượt mà uyển chuyển hơn.

Khi đứa con gái của mình đang cảm thấy ray rứt, ăn năn và sắp sửa mủi lòng, sắp sửa tha thứ cho người mẹ đáng kính. Vì lỡ chứng kiến cảnh chuyển dạ của một người mẹ đơn thân khác.

Thì Giả Ánh, người mẹ đáng kính đó đang ở cùng với cô ta, người đã từng làm hại con gái mình mà chẳng hay biết. Mà nếu biết, thì chưa chắc bà ta đã muốn dừng lại. Cũng bởi vì những thông tin hữu ích do cô ta cung cấp.

Nhờ thế mà bà mới biết, An Hạ đang dùng cách này để sinh sống, và dễ dàng kiếm ra thật nhiều tiền. Đây là cơ hội ngàn năm có một, chắc chắn bà sẽ không để con cá vàng lọt lưới thêm lần nữa.

Trong căn phòng ở tầng mười bảy, của khu chung cư mới toanh đang mở bán và cho thuê. Giả Ánh thiết tha đi nhìn ngắm xung quanh, từ trong bếp cho đến phòng ngủ, ban công, với đôi mắt tham lam muốn nhanh chóng chuyển đến đây sống cùng với gã.

"Cô tên gì ấy nhỉ? Tôi quên mất". Bà ta ngó nghiêng hồi lâu, thật chán chê mới chịu ngồi xuống hỏi.

Đúng là mẹ nào con nấy, toàn một lũ nhà quê không biết tự lượng sức mình. Tính tình vốn đã không được tốt, nay phải cố gắng diễn vẻ hòa nhã tươi cười. Thật quá sức với bản thân cô ta.

Nhìn bộ dạng hống hách của bà, cô ta khó chịu vô cùng, chỉ muốn chửi tục, một bụng lửa giận cuồn cuộn chỉ muốn đá bà ra khỏi phòng nhưng chỉ vì con ranh An Hạ kia mà nhẫn nhịn đè nén xuống. Đợi đó, con này sẽ lấy lại cả vốn lẫn lời.

"Bà cứ gọi tôi là Vy, sao rồi? Nói chuyện với con gái của mình chưa, định khi nào thì qua làm cho tôi?"

"Ờ thì... như cô cũng đã biết rồi đấy! Nó đang lỡ làm cho một gia đình khác, tiền mới nhận được một nửa, giờ mà bỏ thì chẳng phải tiếc lắm sao? Mà vợ chồng chúng tôi đang gặp khó khăn, xin cô cố gắng đợi thêm ít bữa. Xong bên này, tôi sẽ bàn bạc lại với nó".

"Tùy bà, nhưng phải nhanh lên. Gia đình bên tôi họ nhiều tiền, nên không kiên nhẫn đợi lâu được đâu".

"Mà tôi tính thế này cô xem như thế nào nhé! Hiện tại vợ chồng chúng tôi đang rất cần tiền, có thể để con bé hiến trứng thêm vài lần nữa được hay không? Dù sao thì cũng nhanh hơn so với việc mang thai..."

Đồ tham lam, ngay cả con ruột của mình cũng mang ra tính toán, tận dụng cợ hội để bóc lột hết cỡ. Xem ra đợt này, cô ta không cần phải ra tay mà cứ mặc cho mẹ con bọn họ tự giày võ lẫn nhau. Ngoảnh mặt ra ngoài ban công, cô ta thành công che giấu nụ cười.

"Muốn bao nhiêu lần, tôi liền cho hiến bấy nhiêu lần, hiến cho bằng hết thì thôi vừa lòng bà chứ?" Cô ta quay mặt lại nhìn thẳng vào mắt bà, từ tốn trả lời.

"Không cần nhiều quá đâu, chỉ cần hiến thêm hai lần nữa thôi là đủ". Bà tự dưng hơi chột dạ.

Cô ta đắn đo hồi hồi lâu, mới quyết định hỏi bà ta một vấn đề mà mình đã từng nghi ngờ.

"Mà này! Cho tôi hỏi bà một câu ngoài lề công việc được không vậy?"
...

Sau ánh mắt cẩn thận dò xét, như nhìn thấu hết tâm can của mình. Bà ta bỗng ngờ ngợ với câu hỏi đề xuất bất ngờ sắp nghe từ cô ta. Nên vội vàng đứng dậy, chào tạm biệt, và bịa ra một lý do để rời đi.

Cô ta buồn cười khi nhìn thấy tất cả những hành vi nhỏ nhặt nhưng đủ nói lên tất cả. Mà trên ghế, sợi tóc màu nâu dài rơi lại như người chủ vẫn còn ở đây. Cô ta chỉ vào sợi tóc nói:

"Bà có thật là mẹ của con ranh kia không? Để xem nào..."

Cô ta lấy điện thoại và gọi cho một người, và đứng dậy di chuyển ra hướng ngoài ban công.

"Anh tìm cách lấy vài sợi tóc của con ranh kia ngay cho tôi..."

Nhìn bà ta chạy như bị ma đuổi ra khỏi khu vực chung cư, khi đi ngang qua phòng gác cổng của bảo vệ còn bị gọi lại. Cô ta nheo mắt đánh giá, và càng thêm tin tưởng vào thành quả ngoài ý muốn mà mình sắp nhận được, nó không hề nhỏ.

...

An Hạ và Diệp Thi đến nơi thì trời đã trưa. Mình mẩy cả hai đều nhức mỏi, nhất là chị. Chỉ muốn nhanh ra khỏi xe để được vươn mình duỗi chân. Cũng may nhờ uống lọ nước mua được ở nhà thuốc, nếu không thì đoạn đường gió mát hiu hiu như th1ế, chị đã ngủ gật từ lâu.

An Hạ lần đầu tiên trong đời được thấy biển, nên chỉ muốn mọc thêm vài đôi mắt nữa để được nhìn ngắm cho thỏa thích. Gắn liền tuổi thơ toàn rừng rậm, ao hồ, khe suối, nên giờ thấy biển cứ như thể đang nằm mơ.

"Đẹp quá! Em không ngờ biển lại đẹp đến như thế, cứ như chúng ta đang lạc vào một giấc mơ không có thật". Cô thốt lên với chị, rồi nghiêng đầu ra cửa sổ tiếp tục ngắm nhìn. Những lọn tóc dài đen nhánh, dường như cũng đang rất vui vẻ cùng đùa nghịch với gió.

Diệp Thi cho xe đi chậm lại, để cố tìm nơi dừng chân mà gia đình thường ghé mỗi dịp về nghỉ mát. Là khu nghỉ dưỡng của một người họ hàng bên nhà bố mẹ chồng. Nghe thấy cô lên tiếng, chị bèn nhìn qua, bất giác liền mỉm cười theo.

"Đói không?" Chị bỗng vươn tay chạm vào những lọn tóc đang bay đó, và đáp nhẹ xuống đầu cô.

Nụ cười trên môi chợt tắt, cô hơi dịch đầu về hướng chị, với vẻ mặt không thể tin được, rồi đưa tay lên tự chạm vào nơi ấm áp ấy. Đã bao lâu, từ sau khi rời xa ông bà, chẳng còn ai muốn xoa đầu, hay vỗ về mình như thế nữa.

Cô nhắm mắt hưởng thụ, trước khi nó biến mất. Khi chị muốn rút tay về, An Hạ đã kịp thời giữ lại nắm chặt và nói:

"Chị yên tâm và đừng buồn nhé! Em đã từng phải suy nghĩ rất nhiều, với lời đề nghị chân thành của chị vào ngày hôm chúng ta mới gặp nhau. Thật sự nó đã làm sống dậy trái tim em thêm một lần nữa. Em hứa sẽ tiếp tục cố gắng hết sức mình".

"..."

"Nếu như lần này thất bại, thì đành cố gắng lần sau. Nếu như lần sau cũng thất bại nữa thì... đành phải kiên nhẫn thôi chị à. Con là do trời cho, nên miễn là gia đình và chị cùng đồng lòng. Em tin trời cao có mắt, sẽ không phụ lòng những người như chị đâu".

Diệp Thi cứ ngỡ cô đã quên, nhưng không ngờ vẫn còn nhớ và thậm chí phải suy nghĩ thật kỹ, để cho mình câu trả lời thật thích đáng, thay vì đưa ra quyết định nông nổi ngay lúc đó và phải hối hận về sau.

"Nghe được những lời này từ em, chị cảm thấy nửa cuộc đời còn lại của mình về sau, dù cho thất bại cũng chẳng còn thấy đáng sợ. Cám ơn em, cám ơn rất nhiều!"

Chị vui mừng không thể kiềm chế được cảm xúc, mắt bỗng nhòe đi và mọi thứ ở phía trước như hòa tan vào với nhau, tạo thành bức tranh hỗn độn màu sắc. Chị liền dừng xe lại mà nắm tay cô áp lên má mình, rối rít một câu cám ơn, hai câu cám ơn, cứ luôn miệng không ngừng, kèm theo những giọt nước mắt hạnh phúc.

Câu hỏi ban đầu vẫn chưa thấy trả lời, và khung cảnh hào hứng vốn nên có, bỗng biến thành vui buồn lẫn lộn đến rơi nước mắt. An Hạ dù làm cách nào đi nữa, Diệp Thi vẫn không ngừng khóc.

"Chị à, em đói bụng rồi!" Đây chính xác là câu trả lời mà cô nên nói ngay khi chị hỏi, chứ không nên vòng vo lãng qua chuyện khác và để xảy ra một màn nước mắt như bây giờ.
...

Đến khi tìm ra khu nghỉ dưỡng và ngồi vào bàn ăn, tuy đói bụng nhưng vì chị vẫn mãi sụt sịt, khiến cô chẳng thể nào nuốt nổi. Nếu biết trước như thế, thì đã đợi sau này hẵng nói. Lỡ đâu lại thành công ngay lần đầu tiên thì sao. Đâu ai ngờ bên ngoài mạnh mẽ ấy, vẫn chỉ là tâm hồn mong manh của phái yếu.

"Chị ăn nhiều vào đi chứ, lúc trở về làm sao có sức để lái xe". Không thể nhìn thêm được nữa, cô mới lo lắng khuyên, nhưng đều vô ích. Vì chị cứ như bị chạm trúng nơi yếu lòng nhạy cảm nhất, nước mắt cứ thế chảy, và chẳng thể ngừng ngay được.

Cô hiểu chứ, nó cũng giống như lần đầu tiên mình trải lòng về cuộc sống với chị. Nhưng mà so ra, nước mắt của mình vẫn chưa thể nhiều bằng chị.

"Chị... cho em rút lại những lời ban nãy nói ở trên xe nhé! xem như chúng ta chưa hề nói gì với nhau cả". An Hạ để đũa xuống vac nói.

"Là sao?" Chị không tin vào tai mình mà hỏi lại.

"Em chỉ muốn làm chị ngừng khóc thôi, một lời đã nói sao dễ dàng rút lại như thế được chứ..."

Diệp Thi nghe vậy, mà bắt đầu cầm đũa lên ăn. An Hạ mỉm cười tiếp tục cùng dùng bữa với chị. Đúng là không thể tin được, mấy ngày qua, mình do một tay chị chăm sóc và đưa đón còn hơn cả chăm con.

Nhìn thấy đôi mắt đỏ hoe đầy mệt mỏi, cô sợ rằng chị sẽ không thể lái xe trở về được, nếu như tiếp tục đưa mình đi tham quan khắp nơi. Nên đề xuất hãy tìm nơi nằm nghỉ ngơi trước, dù sao biển cũng ở phía đối diện chẳng cần phải đi đâu xa.

Có lẽ, vì đang cảm thấy mệt mỏi thật, nên chị liền nghe theo, chọn một phòng để hai người cùng lên nghỉ. Phòng nằm ở tầng ba, muốn ngắm biển thì chỉ cần kéo rèm. Nhưng sợ ánh sáng lọt vào khiến chị khó ngủ, nên cô cũng nằm xuống gi.ường kế ở bên cạnh.

Trước khi ngủ Diệp Thi còn dặn cô khoảng hai giờ thì gọi mình dậy. Hai phút sau, chị đã ngủ say và còn ngáy nhẹ, đủ để thấy đã mệt mỏi đến cỡ nào.

Còn cô thì chẳng buồn ngủ, nhưng vì không khí ở đây quá yên tĩnh, gi.ường lại êm. Mùi hương thơm mát ngập tràn căn phòng, nhiệt độ điều hòa được điều chỉnh thích hợp, còn cộng thêm cả tiếng ngáy thôi thúc. Làm cho mắt dần trùng xuống, tiếp nhận sự đối đãi nhiệt tình, và cuối cùng cũng ngủ quên mất lúc nào không hay.

Bên ngoài trời chuyển gió, những hạt mưa bắt đầu rơi xuống ngày càng nặng hạt. Nhưng bên trong phòng hoàn toàn yên ắng, giấc ngủ ngon lành của cả hai đều vẫn được bảo vệ, như chẳng có điều gì có thể quấy rầy, cho đến khi nào họ tự tỉnh.

Đã quá giờ hẹn cho buổi dạo chơi. Sau vài trận mưa kết thúc, nắng cũng đã biến mất theo. Nhìn bầu trời u ám, màu của biển của nhạt đi. Và hoàng hôn đành phải tạm nghỉ việc trong buổi chiều nay

An Hạ là người thức dậy đầu tiên, và cô quên mất mình bây giờ đang ở đâu. Mà chỉ nhớ ở trong căn phòng nhỏ đầy đồ đạc, vẫn hay xuất hiện vài con gián đi lạc, hay đã từng nửa đêm ngủ say thì bị chuột gặm chân cho hoảng mà tỉnh.

Phải một lát sau, nhờ nhiệt độ lạnh lẽo nhanh chóng giảm xuống, làm cho đầu óc thêm phần tỉnh táo. Những hình ảnh nhanh chóng lướt qua, nhắc nhở cho cô biết mình đang ở đâu. Nhưng bởi vì quá tối, nên cô đành xuống gi.ường quờ quạng lung tung, khi nhớ manh máng vị trí rèm chỉ nằm ngay phía trước.

Hai cảnh sắc trái ngược chỉ sau khi tỉnh dậy. Bầu trời xanh ngắt và nắng đẹp như thế, bây giờ chẳng còn xíu gợn mây, chỉ đồng nhất một màu xám xịt. Cây cối lay động, mang theo nước mưa rũ sạch hắt lên cửa kính. Nơi kia từ bao giờ tàu thuyền cập bến đậu chi chít, chao đảo theo từng con sóng.

Xem ra hôm nay không được may mắn để ngắm hoàng hôn. Lại nhìn về phía người vẫn còn đang ngủ say, chưa hề có dấu hiệu sẽ tỉnh ngay bây giờ. Cô cũng muốn để chị ngủ thật đẫy giấc, vì một tư thế nằm mãi chưa thấy đổi. Đủ biết giấc ngủ sâu đến nhường nào.

...

"Chị... dậy thôi! Sau khi tranh thủ để Diệp Thi ngủ thêm được vài lần năm phút, thì cô cũng phải đích thân gọi người dậy, khi kim giờ điểm vào con số năm.

Diệp Thi mở mắt vừa thấy cô thì lập tức ngồi dậy ngay.

"Hai giờ rồi hả? Đi, để chị đưa em đi dạo xunh quanh". Chị xuống gi.ường muốn rửa mặt cho tỉnh, sau khi nghỉ ngơi dậy toàn thân càng thêm nhức mỏi hơn thì phải, đầu thì cũng đau hơn.

An Hạ buồn cười, chỉ tay vào cửa sổ nói:

"Thời tiết hôm nay dường như cũng giống như chúng ta, đều không được ổn cho lắm. Muộn rồi, cần phải trở về thành phố thôi".

Chị nghỉ cô đùa, nên chạy đến bên cửa sổ nhìn ra, rồi nhìn lên đồng hồ.

"Không sao đâu, nếu như dậy sớm hơn, trời mưa chúng ta vẫn phải ở trong phòng thôi mà". Cô buột miệng nói.

"Được! Vậy thì để dịp khác chị sẽ bù lại cho em vậy". Dù lỗi là do thời tiết, nhưng chị vẫn cảm thấy vô cùng có lỗi.

Hai người từ xa đến thành phố V, chỉ để dùng hai bữa ăn, ngủ và trở về. Nếu mang chuyện này kể cho người thân trong gia đình nghe, có lẽ họ sẽ không thể tin được chị lại rảnh đến mức ấy.

Trên đường trở về trời đã thoáng đãng hơn, chẳng còn mưa nhưng mà gió rất mạnh. Ban đầu còn mở để không khí trên xe bớt ngột ngạt, sau thì đóng hẳn.

"Chị nhìn này!" Cô cầm điện thoại hướng về phía Diệp Thi đang lái xe. Trên màn hình hiện lên cảnh biển và bầu trời đều xanh ngắt một màu. Nhưng cái chị nhìn, và điều cô muốn khoe không phải là một.

"Về thành phố chị sẽ mua cho em chiếc điện thoại mới". Nhìn vệt nứt sắp lan ra gần hết màn hình chị buông một câu.

"Chị đừng làm như thế. Em vẫn đủ khả năng để mua cho mình một chiếc mới, dù không phải loại nhiều tiền. Chỉ là do, có những thứ dùng lâu đã thành thói quen muốn bỏ đi cũng khó. Với lại em cũng tiếc, khi nó vẫn còn đang dùng rất tốt.

...

"Nhiều lúc nhìn bạn bè xung quanh thay mới điện thoại như thay áo, em cũng mặc cảm đôi chút, nhưng chỉ lúc ấy thôi. Khi nào chắc chắn rằng muốn thay cái mới, thì em sẽ tự khắc mua. Nên đừng mãi bận tâm đến chuyện cá nhân của em nhiều quá, sẽ làm cho chị cảm thấy mệt mỏi hơn thôi. Em nói thật đấy!".

"Chị không có ý gì khác đâu..." Diệp Thi ngập ngừng.

"Em hiểu... em đã tròn hai mươi mốt tuổi rồi mà. Chị thấy bức này để màn hình máy tính đẹp không?" Cô muốn quay về chủ đề ban đầu mình muốn nói.

"Đẹp lắm!" Chị nhìn và gật đầu.

"Vậy thì em sẽ để hình này".

Nhìn cô vẫn cắm cúi xem mấy bức hình do mình chụp được, mà ngay cả chị cũng chẳng biết cô tranh thủ chụp được lúc nào. Diệp Thi bỗng nghĩ, em ấy nói đúng, cả hai người đều đang đi lạc vào giấc mơ. Nhưng mà giấc mơ này lạ lắm. Vì ở đây biển có thật, và hy vọng em trao cho chị cũng là thật.

Ngắm đi ngắm lại mấy bức hình cho đến khi vùng cổ tê cứng, cô mới chịu tắt máy và cất vào túi. Nhìn con đường đi vào khu vực tối om, cô hơi sợ. Dù sao thì ban ngày nhìn phong cảnh tuy vắng vẻ, nhưng vẫn cảm thấy đẹp hơn. Cô nhất quyết không dám nhìn ra bên ngoài nữa, mà gọi chị nói chuyện.

"Chị Diệp Thi, chị có sợ không?"

"Sợ cái gì cơ?" Cuối cùng thì An Hạ cũng chịu cất điện thoại mà nói chuyện với mình. Chỉ là bức ảnh thôi cứ ngắm suốt, có cần vui vẻ như thế sao? Chị tò mò muốn hỏi nhưng ngại chẳng dám quấy rầy.

"Sợ em này?"

"Tại sao chứ?" Chị còn nghĩ vì cả hai đang đi vào đoạn đường vắng ít xe cộ, nên cô mới hỏi như vậy. Nhưng sau khi nghe được câu trả lời thì..."

"Chị không hiểu ý của em, có thể nói rõ hơn được không?" Diệp Thi bắt buộc phải hỏi lại.

"Thì việc chúng ta gặp nhau mỗi ngày, điểm yếu lớn nhất của chị em đã nắm rõ trong lòng bàn tay, hay khu nghỉ dưỡng chúng ta mới vừa rời khỏi... chỉ cần bấy nhiêu thôi. Lỡ như một ngày nào đó, chẳng may em cùng đường thêm lần nữa, sẽ lợi dụng cơ hội này mà vòi vĩnh gia đình chị thì sẽ như thế nào? Chị chưa từng nghĩ đến lần nào hay sao?"

"Tại sao lại phải sợ? Vả lại những điều mà em nói trên, thật sự thì chưa bao giờ chị nghĩ đến. Chị luôn tin vào trực giác lẫn trái tim của mình, và em không thuộc loại người đó. Chị đã làm việc, và gặp qua khoảng sáu, hay bảy người. Nhưng kết quả thì cũng biết rồi đấy, chỉ có mỗi mình em là được chị tự tay chăm sóc và tin tưởng".

"Vậy thì so ra em cũng đáng giá lắm phải không?"

"Tại sao em lại nói như thế chứ? Con người bằng xương bằng thịt, chảy máu còn biết đau. Đâu phải của cải vật chất mà so sánh đáng giá hay không đáng giá. Đừng tự hạ thấp bản thân mình, chị tin em, chúng ta hiểu nhau vậy là được".

"Chị..." Người nói nhiều chẳng hề đáng sợ, chỉ sợ người muốn nói nhưng rồi lại thôi. Lời ngập ngừng đã đến bên miệng, nhưng nhất quyết mãi giấu trong lòng. Đó là dấu hiệu cho những thứ không tốt đẹp sắp diễn ra, mà người đối diện là chị thật sự không muốn nó xảy ra nhất.

"Sao thế?" Chị sợ nhìn thấy tâm trạng của một người đột ngột thay đổi chỉ trong thoáng chốc.

"Em không muốn trở về thành phố, dù chưa đến nơi, nhưng đã cảm nhận được rõ không khí ngột ngạt ở đó. Thành phố V thật đẹp, lại còn bình yên, em rất muốn sau này sẽ về đây sống, nhưng chỉ sợ nó sẽ không còn đẹp và bình yên nữa. Bởi vì mỗi nơi từng đặt chân đến, đều chỉ muốn tìm cách nhanh chóng để rời xa".

...

Xe chạy dần vào quốc lộ, đèn đường và đèn đủ loại phương tiện rọi sáng cho nhau, trông rất nhộn nhịp đông vui. An Hạ vẫn gục đầu trên ghế nhìn ra cửa sổ, suốt từ lúc kết thúc vấn đề muốn đến thành phố V sống.

Chẳng biết đã ngủ hay vẫn còn thức. Ngoài tiếng còi xe bất chợt, và âm thanh phương tiện đang lưu thông qua lại. Thì trên xe, vì quá yên tĩnh nên chị đành bật radio để xua tan cơn buồn ngủ.

Âm lượng được giảm xuống mức nhỏ nhất vừa đủ nghe thấy, vì sợ quấy rầy cô. Giọng đọc truyền cảm của người phát thanh viên, vẫn đều đều êm tai chưa hề dứt cho đến khi cả hai vào nội thành. An Hạ cũng vì ánh sáng làm cho chói mắt nên tỉnh dậy, trước khi Diệp Thi định gọi.

"Mệt không?" Thấy cô ngồi lại ngay ngắn, còn đưa tay che miệng ngáp dài nên chị hỏi.

"Em chỉ ngồi một chỗ thì sao mà mệt được, còn chị thì phải lái xe nguyên cả ngày hôm nay. Ngày mai chị hãy ở nhà nghỉ ngơi, em sẽ tự mình đến bệnh viện".

"Việc đó em không cần phải lo. Đi ăn gì thêm nhé! Lỡ tối lại đói".

"Em chẳng muốn ăn gì thêm nữa đâu, nhưng em sẽ đi cùng với chị". Cô hiểu cảm giác mỗi lẫn đi ăn, và phải lặng lẽ ngồi một mình ở nơi đã gắn liền cố định. Chỉ cần nhìn thấy mình bước vào, bà chủ quán sẽ tự động làm đĩa cơm nhiều rau ít thịt bưng đến.

"Vậy thì mình về thôi, chị cũng không muốn ăn nữa".

"Chị đừng như thế, mà hãy lo lắng cho cả bản thân của mình. Đừng chỉ vì lo cho mỗi mình em, vì sau em, thì chị mới là người cần phải làm chính thức. Nếu có chuyện gì không may xảy ra, em sẽ hối hận lắm".

"Gì chứ? Em có lo xa quá không vậy? Chỉ là một bữa ăn thôi mà". Chị cười khi nghe thấy cô quan trọng hóa vấn đề lên.

"Nhưng những vấn đề lớn xảy ra, luôn bắt nguồn từ những thứ nhỏ nhặt nhất, mà chúng ta chẳng hề coi trọng hay bận tâm. Chị đừng xem thường. Mình đi ăn thôi, bây giờ tự dưng em lại cảm thấy đói".

Quán cơm bình dân mà cô chỉ đường, nằm ở đầu ngõ nơi mình sống, và cũng là nơi chị từng ghé mua thức ăn. Khách hàng chủ yếu là sinh viên và công nhân.

"Chị gái à?" Bà chủ quán quen mặt, lần đầu tiên thấy cô dẫn bạn đến ăn nên quan tâm hỏi.

"Vâng! Chị ăn thịt gà không?" Cô quay sang hỏi.

"Gọi phần giống em đi, nhưng ít cơm thôi". Chị không kén ăn, mà còn dễ ăn hơn so với tưởng tượng của mọi người trong gia đình. Hai miền Nam Bắc, lối sống tư tưởng đều khác nhau, ngay cả thức ăn nêm nếm gia vị cũng đều khác nhau nốt. Nên khi về làm dâu, mẹ chồng không bắt buộc chị phải vào bếp.

Mà thay vào đó bố và chồng chị đều biết nấu ăn, mà thậm chí còn nấu ngon hơn cả mẹ. Việc bếp núc trong nhà, chưa bao giờ để cho cô giúp việc chạm tay vào. Vậy nên chị bớt được một phần nỗi khổ của những người con đi làm dâu xa xứ.

Hai người ngồi ăn, thì liền tập trung ăn nhanh để về nên không nói thêm với nhau câu nào nữa.

"Lá chè xanh đấy, chị đừng uống, uống buổi tối sẽ bị mất ngủ". Cô chưa kịp cản thì chị đã uống một hơi hết sạch, còn đang rót thêm cốc nữa.

"Hồi còn ở nhà chị hay uống mãi ấy mà, sáng trưa chiều tối, không thiếu buổi nào. Uống vào vẫn ngủ như bình thường chẳng sao đâu".

An Hạ nhìn chị lên xe, sau lời dặn dò nhớ pha sữa uống trước khi đi ngủ, thì định bụng chờ xe chạy thật xa mới đi vào cho phải phép. Nhưng không biết Trần Phong đã đến từ khi nào, chứng kiến được bao nhiêu, gương mặt hầm hố đi tới. Miệng thì hỏi cô, nhưng ánh mắt như hai đốm lửa nhỏ nhìn theo chiếc xe chưa đi xa.

"Cậu vừa ở đâu về? Còn người kia là ai? Cả ngày hôm nay rốt cuộc cậu đã đi đâu?" Trần Phong đã đến đây tận ba lần, có trời mới biết cậu đã lo lắng như thế nào khi không liên lạc được cho An Hạ.

"Hôm nay, nếu như cậu không chịu làm sáng tỏ hết tất cả mọi chuyện, thì đừng trách tôi". Trần Phong cương quyết.

"Cậu bị điên rồi, giữa chúng ta đâu còn chuyện gì để phải làm sáng tỏ. Tôi sống cuộc sống của tôi, cậu sống cuộc đời của cậu. Chúng chẳng liên quan gì với nhau hết. Làm ơn hãy về đi, và để cho tôi được yên".

Hai người đều nhìn chằm chằm vào nhau với đôi mắt bất lực, muốn nói rất nhiều nhưng chỉ sợ một khi nói ra sẽ làm tổn thương đến người trước mặt. Thế nên đều cố gắng nuốt trọn tức giận, và sự đau buồn vào trong bất chấp một mình tự giữ lấy, bóp nát đến vụn và lại xem như chưa hề xảy ra.

Và hai người trở nên bình tĩnh đến lạ. Nhưng cứ đứng vậy nhìn nhau, không muốn rời đi, mà cũng chẳng biết nên mở lời như thế nào.

Gã đàn ông say xỉn từ phía sau An Hạ đi tới, nhìn bước chân siêu vẹo cố đứng vững mà chẳng biết sẽ ngã xuống bất cứ lúc nào. Gã sượt qua người cô, tự mình vấp chân và thành công ngã xuống. Trần Phong phản ứng nhanh đến mức, ôm lấy người đang chưa hiểu chuyện gì xảy ra kéo về phía mình. Mà trước khi ngã xuống, bàn tay gã đã kịp nắm lấy tóc cô.

Có ai đó như đang muốn túm sạch tóc trên đầu mình, cô cảm nhận được vài sợi yếu ớt, vì không thể chịu nổi lực tay mạnh như thế mà đã đứt lìa, khiến da đầu tê dại. Cô dùng hai tay bao lấy đầu mình, rồi trừng mắt nhìn kẻ vừa gây ra tội nằm ngủ sõng soài trên mặt đất.

"Cậu không sao chứ?" Trần Phong lo lắng khi thấy cô ôm đầu mình.

"Hôm nay tôi mệt rồi! Ngày mai chúng ta nói chuyện". Nói xong cô liền mặc kệ cậu có nghe thấy hay không, còn mình thì bước vội trở về phòng.

Cô đi vào trong liền nhanh tay khóa cổng, để cậu đứng ngoài nhìn theo cho đến khi khuất bóng. Ngoài cố tình đeo bám như thế, thì cậu không biết phải làm gì nữa. Cũng như càng ngày càng không thể hiểu nổi cô, vì thế mà khoảng cách giữa cả hai đã xa nay càng xa hơn. Chỉ còn một cách cuối cùng, là phải trực tiếp gặp mẹ của cô mà thôi.

"Chị Hạ, chị đi đâu suốt cả ngày hôm nay vậy? Có anh Trần Phong và cả chị gì ấy nhỉ... em quên tên mất tiêu. Nhưng mà chị đó để lại số điện thoại, và túi đồ nhờ em chuyển hộ cho chị này, đợi em..." Trà My đi vào phòng, xách túi ra đưa cho cô.

"Chị cảm ơn!" Cô nhìn vào, thấy cô bé vốn đã giăng màng ngủ nhưng vì phải đợi mình, nên chắc là nghe thấy tiếng mở cổng của ai cũng đều ngồi dậy ngóng.

"Sao không để ngày mai đưa cũng được vậy, khuya rồi thì lo ngủ đi chứ?

"Dạo này chị cứ đi đâu suốt, em đâu biết lúc nào thì chị ở phòng..."

"Vậy em ngủ đi".

Trà My nhìn cô xách theo túi đồ về phòng đợi đến khi cửa đóng cửa lại, mới ngừng xem xét mà đóng cửa theo cô đi vào ngủ.

Trên tờ giấy chỉ có mỗi dãy số kèm thêm chữ Ú. Cô để lên bàn, và mở túi ra xem. Bên trong dường như là sữa, hộp carton nhỏ được chia đều thành sáu ngăn, và có tay cầm. Mỗi ngăn chứa một lọ màu trắng cao cỡ bằng một gang tay. Cô lấy một lọ ra nhìn thử, và nó sẽ chẳng có gì bất ngờ, nếu như dòng chữ xuất hiện trên đó không phải là tên của một người.

"Bà Ben". Cô đọc thầm dòng chữ trên lọ sữa, nằm ngay sau dòng "sữa dê tươi", và chưa thể tin được, liền đổi mặt để tìm xem địa điểm xuất xứ. Lần này thì chắc chắn rồi, làm sao có thể quên được nơi thị trấn sương mù, lạnh lẽo đó chứ.

"Là mình đây, An Hạ!" Cô nhìn tờ giấy đắn đo hồi lâu vẫn là quyết định gọi cho Mai Anh.

"Chịu nói chuyện với mình rồi à? Biết ngay khi bạn nhìn thấy sẽ liên lạc lại ngay mà".

"Sữa này là sao?" Trên tay cô vẫn mân mê lọ sữa.

"Chuyện này mình đã định nói với bạn, nhưng chưa có cơ hội. Con trai của ông bà Ben mở nông trại ở trong trấn chắc bạn vẫn còn nhớ nhỉ? Nhưng mấy năm gần đây mới bắt đầu phát triển và mở rộng quy mô. Còn hợp tác với công ty trong thành phố của chúng ta".

"Ừm... sữa ngon và nguyên chất nên giá thành rất cao, công ty của dượng mình vẫn hay mua để làm quà cho nhân viên, nhờ thế nên mình mới biết được. Có một lần về quê giỗ bố mẹ, nhân tiện mình đã tìm đến tận nông trại để xem thử. Ở đó rất đẹp..."

"Cám ơn vì đã cho mình biết. Nhưng hy vọng sau này đừng đến đây tìm mình nữa. Hãy để cho đoạn tình bạn trong quá khứ được ngủ yên mãi mãi, đừng cố khơi dậy, cũng đừng biến mọi thứ trở nên tồi tệ hơn".

"An Hạ, dì ấy vẫn còn đánh bạn như ngày xưa sao..."

"..."

"Alo... An Hạ..." Chỉ còn tràn tiếng chuông ngân dài, kéo theo sự mất mác vô cùng lớn của Mai Anh.

An Hạ không còn dễ thương giống như ngày bé, mà chịu nghe lời đi theo cô chăn trâu, và chia nhau từng củ sắn củ mài. Cô ấy bây giờ thật lạnh lùng và cứng rắn. Chẳng biết thời quãng thời gian xa nhau, đã phải sống như thế nào. Nhưng chỉ cần nhìn thấy cảnh tượng ngày hôm qua, thì Mai Anh đã hiểu được phần nào là chẳng hề dễ dàng như mình vẫn nghĩ.

Mười một giờ, An Hạ không biết tầm này bà đã ngủ chưa nhưng vẫn ăn may mà gọi thử. Khi chuông đổ từng hồi, và bắt đầu chuyển qua ngân dài thì cô đành phải tắt máy. Cô định bụng ngày mai sẽ gọi lại, còn bây thì nên đi ngủ sớm.

Trần Phong nhìn bức hình chụp lén An Hạ trên điện thoại, nhìn hồi lâu mới dứt khoát ngồi dậy tìm số gọi cho cô em họ. Chuông đổ chưa đến hồi thứ ba thì đầu dây bên kia liền nghe máy.

"Mai Anh em ngủ chưa? Có tiện để nói chuyện với anh một lát không?" Cậu hỏi.

"Em chưa ngủ, có chuyện gì vậy?" Mai Anh cảm nhận được giọng nói của anh họ hôm nay nghiêm túc hơn bình thường.

...

"Anh Trần Phong, anh còn nghe máy không đó? Chờ một hồi mà bên kia vẫn im lặng, Mai Anh còn nghĩ anh đã tắt máy nên hỏi.

"Anh... anh và Giả An Hạ đang yêu nhau. À... không, đã từng yêu nhau mới đúng..." Trần Phong ấp a ấp úng, vì chẳng biết nên giải thích mối quan hệ hiện tại, của hai người như thế nào cho em họ hiểu.

"Khoan... anh đợi đã, là Giả An Hạ nào cơ?" Cô chết đứng trong lòng hỏi lại.

"Là cô ấy, bạn của em. Người mà em đã từng kể với anh. Anh và cô ấy còn học chung trường với nhau".

"Trần Phong, anh biết từ khi nào? Tại sao bây giờ mới nói?" Cô đập bàn đứng dậy.

"Hôm qua, anh chỉ vừa mới biết ngày hôm qua thôi, khi nhìn thấy hai người, anh đã gọi ngay cho em để kiểm chứng nhớ chứ..."

Mai Anh như vớ được phải vàng, không ngừng kể tiếp chuyện mà mình chứng kiến ngày hôm qua cho Trần Phong nghe. Và cả chuyện, An Hạ không muốn quay trở về làm bạn với mình như trước kia nữa.

Sau đó, cậu cũng kể về mối liên hệ mật thiết giữa mình và An Hạ suốt ba năm qua. Rồi bỗng một ngày đẹp trời, chính cô cũng là người tự tay cắt đứt hết tất cả mọi thứ. Mà ngọn nguồn chung, đều bắt đầu kể từ khi mẹ của cô đột ngột xuất hiện.

Theo như những gì đã từng biết và chứng kiến trong quá khứ, Mai Anh thẳng thắn nói ra suy nghĩ của mình với Trần Phong.

"Có thể vì sợ liên lụy đến chúng ta, hoặc có thể chúng ta đã sớm trở thành điểm yếu lớn nhất của bạn ấy. Lần này, em nhất quyết sẽ không để cho bạn mình phải chịu uất ức thêm một lần nào nữa..." Mai Anh nắm chặt bàn tay, trịnh trọng thông báo cho anh họ của mình biết.

Mà sâu trong ký ức của Mai Anh bỗng hiện về, ngôi nhà gỗ có tầng gác mái nhỏ xinh nhưng chẳng hề xinh chút nào. Bởi vì đó là nơi mà cô luôn phải nghe thấy tiếng khóc của người bạn nhỏ, mà chỉ biết đứng bên hiên nhà ngóng nhìn qua. Với điều ước nhỏ nhoi, mà suốt bao nhiêu năm vẫn chưa thể biến nó trở thành hiện thực.

...

Buổi sáng tại nhà của Diệp Thi.

Em không có điều gì muốn nói với anh à?" Trần Phương nhìn vợ mình lại đang sửa soạn muốn ra ngoài liền hỏi.

"Vậy anh đang muốn nghe điều gì từ em?" Diệp Thi đưa tay chỉnh lại cà vạt giúp chồng rồi cũng hỏi.

"Tất cả mọi chuyện, và cả chuyến đi ngày hôm qua. Em đã tìm hiểu kỹ về người ta chưa? Đừng nên tin tưởng quá, sẽ dễ dàng bị lợi dụng lúc nào mà chẳng hay biết".

"Mẹ đã nói với anh sao?"

"Mẹ không nói. Là anh tự biết, là anh tự cảm nhận được. Dù sao chúng ta cũng đã gắn bó và bên nhau gần sáu năm trời. Không nói, nhưng không có nghĩa là không biết gì".

...

Chuẩn bị vào môn học đầu tiên thì An Hạ nhận được cuộc gọi đến từ Diệp Thi. Chị bảo rằng giờ tiêm hôm nay sẽ muộn hơn thường ngày, vì gia đình có công việc đột xuất. Xong việc, chị sẽ đến đón cô ngay. Nếu đã nói như vậy, là chị hoàn toàn không muốn để cho mình tự đi. Thế nên ý định vừa nhảy ra trong đầu đã bị chữ "vâng" kịp thời chặn lại.

"Bạn đang làm chuyện gì thế? Khó nói với người khác lắm à!" Diễm Ngọc nhoài người lên phía trước ghé vào tai cô nói nhỏ.

An hạ chẳng biết nói sao nên chỉ đành gật đầu. Mắt vẫn hướng về giảng viên, và tay vẫn chép bài không ngừng.

"Liên quan đến đàn ông". Diễm ngọc tự đoán mò.

Cô nghe xong thì lắc đầu.

"Vậy thì chất cấm". Cô bạn vẫn chưa chịu từ bỏ.

Vừa nghe đến hai từ chất cấm, An Hạ vội đảo mắt nhìn qua hai người ngồi bên cạnh, thấy họ vẫn đang chăm chú nghe giảng thì mới liếc mắt về sau cảnh cáo.

"Cậu thôi đi!"

"Vậy thì tốt". Diễm Ngọc vỗ vai An Hạ vui vẻ nói.

Chuông thông báo hết giờ học, và mọi người được nghỉ giải lao mười phút. Vẫn chưa thấy chị gọi lại, nên cô định bụng ra ngoài tìm nơi yên tĩnh để gọi hỏi thử xem sao. Nhưng mẹ cô đã gọi đến trước.

"Gọi cho tao khuya thế làm gì hả con ranh? Nay còn biết đường gọi cho mẹ cơ đấy, chắc tao phải đi mua trái cây về cúng kiến vái lạy mất thôi". Giả Ánh mới ngủ dậy, kiểm tra điện thoại thì thấy báo có một cuộc gọi nhỡ. Khi nhìn thấy tên thì lập tức bấm gọi lại ngay.

"Tôi có chuyện cần nói, buổi tối nếu rảnh thì đến phòng tôi, hoặc hẹn ở đâu thì tùy. Nhưng nên nhớ, chỉ đi một mình, vì tôi không muốn nhìn thấy bản mặt của gã. Thôi nhé! Tôi sắp vào lớp". An Hạ nhanh chóng tắt máy, vì sợ những lời khó nghe sắp sửa phun ra miệng của bà.

Mười giờ bốn mươi, giảng viên vừa rời đi, thì giảng viên môn khác lại đến, còn chẳng được nghỉ giữa giờ, nên vài người mệt mỏi nằm vật vã trên bàn, nên bị gọi tên nhắc nhở. Vừa hay đúng lúc, điện thoại trong hộc bàn của cô rung lên.

Sau một hồi loay hoay tìm cách thoát thân, An Hạ cũng lén trốn được ra ngoài mà không bị phát hiện. Nhưng hôm nay chị không đi một mình mà còn dẫn theo một người đàn ông khác.

Người nọ lái xe, còn chị với cô thì ngồi ở hàng ghế sau.

"Đây là chồng của chị, anh ấy biết tin nên muốn đến để nhìn qua mặt em. Mọi chuyện vẫn được tiến hành như cũ, đừng sợ".

Từ lúc yên vị trên xe, cô vẫn luôn ngồi yên một chỗ, đầu cũng chẳng dám ngẩng lên. Diệp Thi thấy thế bèn giới thiệu, để làm giảm bầu không khí ngượng ngùng của cả ba người.

Nhưng điều đó chẳng giúp ích được gì, mà càng khiến cho cô thêm căng thẳng. Lúc vừa mới bước lên xe, cô đã cảm nhận được ánh mắt lướt qua và đánh giá mình. Ngay bây giờ ở trong gương chiếu hậu, dù không ngẩng đầu lên nhưng mà An Hạ biết, đôi mắt đang đeo gọng kính viền vàng kia vẫn chưa chịu dừng lại.

"Tiêm xong em về phòng luôn hay sao?"

"Vâng ạ!"

Chị nhìn đồng hồ, mới phát hiện đã sắp trưa. Vội quýnh quáng lên tìm điện thoại gọi cho bác sĩ, vì chỉ sợ đến muộn một chút nữa thì mọi người đã về nghỉ trưa.

Xe chạy thẳng vào sân của bệnh viện, lúc xuống chị còn bảo anh về trước. Nhưng anh nhất quyết không chịu. Hết cách, chị đành đưa cô đi trước để tiêm cho kịp giờ, rồi mới một mình quay lại.

"Còn bao nhiêu mũi nữa?" Trần Phương hỏi khi thấy vợ mở cửa lên xe.

"Ba". Diệp Thi trả lời chỉ một chữ ngắn gọn.

"Vậy thì dừng lại ngay đi, anh không cần một người trẻ đẹp như thế đâu, cùng lắm thì chúng ta xin con nuôi".

"Anh vẫn chưa chịu thôi hả? Em nghĩ, chuyện này ở nhà chúng ta đã bàn bạc xong xuôi, nên mới đồng ý cho anh theo cùng..." Diệp Thi nổi giận khi chồng bỗng thay đổi quyết định.

"Cô bé ấy và em trai của anh đang học cùng một trường với nhau, thế có nghĩa là gì? Em vẫn chưa chịu hiểu sao? Anh không thể chấp nhận được chuyện này đâu..." Trần Phong vỗ tay lên vô lăng, cố gắng phân tích cho chị hiểu suy nghĩ của mình.

"Rốt cuộc thì anh có hiểu cho nỗi khổ tâm của em không vậy? Ai mới là người đáng thương ở đây, là em này...
chính là em. Vì bây giờ em chẳng khác nào người mang thai hộ cả, dù trên danh nghĩa chúng ta là vợ chồng. Nhưng em thương anh, yêu anh, nên chấp nhận làm tất cả. Chỉ cần đứa con sinh ra mang một trong hai dòng máu của chúng ta, thế cũng đủ làm cho em mãn nguyện.

...

"Em còn có thể sinh được, thì tại sao anh lại muốn chúng ta phải đi xin con nuôi, anh muốn em uất ức đến nghẹn chết có phải không..."

"Ý của anh đâu phải như vậy". Trần Phương đau nhói, khi nghe vợ mình tức tưởi bộc bạch, chỉ biết dang rộng đôi tay ôm cô vào lòng vỗ về an ủi.

"An Hạ rất tốt, rất ưu tú, lại có nhiều nét tương đồng giống em, anh cũng thấy vậy mà. Chúng ta rất khó để tìm được thêm một người nào giống như em ấy. Xin anh đấy! Chỉ một lần này thôi..."

Trần Phương chẳng thể biết được, ông trời đang giúp mình hay đang hại mình, hay thậm chí còn mang đến một ý nghĩa nào khác sâu xa hơn. Nhưng mà không thể phủ nhận một sự thật như Diệp Thi vừa nói, là cả hai rất giống nhau, nếu như chịu khó quan sát.

"Anh thua em rồi! Nhưng nhớ chỉ một lần duy nhất này nữa thôi. Nếu thất bại thì đó chính là số phận của chúng ta, đừng mãi cố chấp làm gì, mà hãy nghĩ cho cả bố mẹ hai bên. Vì họ cũng đang cảm thấy buồn phiền, lo lắng, chẳng kém chúng ta là mấy đâu. Đi làm lại với anh hoặc đi học vẽ cũng tốt. Có đoạn thời gian, em còn bảo muốn đi học vẽ mà, cứ làm vậy, đừng nên ở nhà. Xong việc, thì ngừng liên lạc ngay, cần thiết thì đưa thêm cho em ấy ít tiền..."

...

Đoạn đường trở về, chồng chị không còn tiếp tục nhìn mình như ban nãy, chỉ ngồi yên lái xe, nhưng vẫn đủ sức ảnh hưởng khiến cho An Hạ chẳng thể hé miệng nói một lời nào. Ngoài gật đầu và lắc đầu.

Khi sắp về đến nơi, cô chợt nhớ ra một chuyện.

"Chị... cho em dừng lại ở đây".

"Sao thế? Cần mua gì à? Diệp Thi tò mò muốn biết.

An Hạ đang định nói, nhưng bắt gặp ánh mắt của Trần Phương, nên đành đổi thành lý do hẹn bạn ở gần đây. Nhìn xe đã đi xa, cô mới từ từ rảo bước về phòng.

Hôm qua Trần Phong đã bắt gặp thấy, tuy chẳng dễ gì trùng hợp thêm lần thứ hai, nhưng cẩn thận vẫn tốt hơn. Và khi về đến nơi, nhìn thấy cậu đứng nói chuyện với Trà My ngay trong khu trọ của mình. Trong lòng cô thiếu điều muốn chửi mắng bản thân, vì cứ hễ lo sợ điều gì thì nó liền xuất hiện. Ẩn mình trong chiếc hộp ma quái, và chờ đợi cô mở ra và hét lớn.

"Chị Hạ về rồi kìa..." Trà My nhìn thấy và gọi, trước khi cô có ý định muốn quay người bỏ đi.

Trần Phong đã chờ đợi từ tối hôm qua cho đến tận bây giờ, chỉ vì lời nói vui vơ của cô tìm cách đuổi cậu về.

"Đi nào...tôi đưa cậu đi ăn". Trần Phong cầm tay cô kéo ra ngoài, khi đi còn không quên quay lại chào tạm biệt cô bé.

"Tại sao cậu vẫn mãi chưa chịu hiểu". An Hạ tự động né xa tay cậu khi ra ngoài.

"Lên xe đi đã, chúng ta tìm nơi nào đó nói chuyện". Cậu mở cửa sẵn chờ cô.

"Trần Phong ơi là Trần Phong, có phải cậu muốn biết sự thật đến như thế không? Vậy thì An Hạ này sẽ nói cho cậu biết, để còn nhanh mà tránh xa tôi ra. Trước đây và ngay cả bây giờ, cậu không phải là người đầu tiên tôi đã từng ngủ cùng. Ngày hôm qua... như cậu cũng thấy đó, cả việc nghỉ học, trốn tiết, đều bắt nguồn từ đây..." Cô nhìn cậu chẳng hề chớp mắt lấy một lần, nói rõ ràng, mạch lạc từng chữ.

"Không phải đâu... cậu đâu phải là người như vậy, tôi không tin. Tình cảm của chúng ta vốn đang rất tốt, cho đến khi mẹ cậu xuất hiện. Mai Anh đã kể hết với tôi, cậu bất ngờ chứ?" Trần Phong và Mai Anh hôm nay hẹn nhau, cậu còn định đưa cô đến chỗ hẹn.

"Mai Anh?" Cô nghi hoặc nhìn cậu hỏi.

"Đúng vậy là Lã Mai Anh".

"Tên hay gọi là Ú, ở thị trấn K?" An Hạ cố gặng hỏi, để chắc chắn mình không nghĩ đến lầm người khác.

"Đúng vậy! Con bé là em họ của tôi".

An Hạ thật không ngờ, số phận lại an bài như vậy. Cho cậu, cô và cả bạn mình gắn liền với nhau bằng mối liên hệ như hiện tại.

"Vậy thì từ bây giờ hai người đừng nên dính líu gì đến tôi nữa, nó sẽ tốt hơn cho cả ba chúng ta".

An Hạ vẫn chưa thể hết sốc, khi chính tai mình vừa nghe được chuyện chỉ xảy ra trong phim.

"Tất cả đều là sự thật, cậu có tìm hỏi Diễm Ngọc mà xem. Tôi chẳng ngây thơ như vẻ bề ngoài đâu... còn bây giờ thì để cho tôi yên, làm ơn!"

An Hạ cảm thấy chân tay bắt đầu bủn rủn, mồ hôi lại bắt đầu tứa ra không ngừng. Đẩy cổng đi vào trong, nhưng ngang đến phòng của Trà Mỳ liền chịu không nổi ngồi khụy xuống.

"Chị Hạ, chị sao vậy?"

Trà My đang bưng bát cơm ăn dở, thấy thế liền bỏ xuống đỡ cô vào phòng mình.

"Em có nước ngọt không? càng ngọt càng tốt." An Hạ nằm xuống sàn, chịu đựng cơ thể như đang dần mất hết sức lực.

Trà My luống cuống tay chân, tìm khắp phòng, mới nhớ ra mình làm gì có.

"Đợi xíu, để em chạy đi mua". Cô bé chuẩn bị chạy ra khỏi cửa thì cô liền gọi lại.

"Đừng đi, pha cho chị cốc nước đường, nhanh lên..."

Lần đầu tiên, Trà My chứng kiến cảnh một người bình thường đang khỏe mạnh, bỗng dưng yếu ớt, đứng không vững ngã xuống trước mặt mình. Chỉ múc mấy thìa đường cỏn con, nhưng đã làm đổ ra ngoài mấy lần.

"Có chuyện gì thế?" Trần Phong chẳng biết từ khi nào chạy vào phòng đỡ cô dậy.

"Anh ơi em sợ quá, chị ấy bị làm sao vậy?" Trà My đưa cốc nước cho cậu.

"Cậu lại nhịn ăn phải không?"
An Hạ cảm thấy thở thôi cũng đã khó khăn, nay còn bị hỏi này hỏi nọ. Định giật lấy cốc nước trong tay cậu, nhưng bị cậu đưa ra xa hơn.

Nhìn thấy cô vất vả quay mặt đi, cậu kiềm chế lửa giận đưa nước đến gần miệng để cô uống hết.

Sau ít phút khi cảm thấy đã khỏe hơn, cô cảm ơn Trà My và về phòng mình.

"Sao cậu còn chưa chịu đi". An Hạ toan đóng cửa thì Trần Phong chen người vào.

"Tôi vẫn còn một số thắc mắc, mong cậu thành toàn, nghe xong rồi tôi sẽ đi". Trần Phong nhìn cô quay lưng lại về phía mình mà lòng đau như cắt.

"Được! Cậu cứ hỏi, miễn cho sau này lại đến tìm tôi làm phiền".

"Quen tôi làm cậu mệt mỏi đến như vậy sao?"

"Đúng!" An Hạ chẳng cần phải suy nghĩ mà trả lời.

"Vậy ngần ấy thời gian ở bên nhau, đã từng có một phút giây nào cậu phải lòng và yêu tôi chưa? Cậu ngủ với tôi, vui vẻ khi ở bên tôi, tất cả đều chỉ là diễn kịch à? Tại sao? Tại sao phải làm như thế?" Trần Phong không thể nào nén nhịn xúc động xuống mà bình tĩnh hơn được nữa.

"Quay lại đây nhìn vào mắt tôi mà trả lời". Cậu túm lấy vai An Hạ, bắt buộc cô phải quay lại nhìn mình.

Nhưng cô cứ đứng như thế, vẫn mãi không dám ngẩng đầu lên, và cậu sẽ chẳng bao giờ nghe được đáp án. Câu hỏi kia như đá chìm xuống đáy biển, mãi mãi chỉ một người biết, nâng niu ôm nó khảm tận sâu trong lòng, cho đến lúc lìa cõi đời.

"Được! Lần này thì tôi chắc chắn sẽ để cậu tự do. Nhớ phải tự chăm sóc lấy bản thân, và ăn uống đầy đủ. Hãy chứng minh để cho tôi thấy, sự ra đi của mình chẳng uổng phí. Tạm biệt!"
 
Phần 7.


"Bà biết bố tôi bây giờ đang ở đâu có phải vậy không?" Cô hướng mặt ra cửa chính, nhịn xuống mùi sơn hăng hắc đang thoang thoảng trong căn phòng mà hỏi. Không cần nhìn cũng đủ biết bà vừa ở đâu đến đây.


Giả Ánh nghiêng người dựa lưng vào gối, hai chân thì duỗi thẳng vắt chéo lên nhau, biến tấm nệm vốn gọn gàng, trở nên lộn xộn. Bà vẫn mải mê ngắm nghía bộ móng mới, nghe vậy bỗng cau mày mất hứng.


"Mày gọi tao tới đây chỉ để hỏi chuyện này thôi sao?"


"Vậy thì bà nghĩ còn chuyện gì khác?" Cô đột nhiên quay mặt đối diện với bà.


"Tôi muốn biết hết những chuyện ngày xưa. Lúc còn bé thì đã đành, nhưng khi trưởng thành rồi, tôi lại muốn tìm về ngọn nguồn của mình. Những gì bà đã một mình trải qua khi vất vả mang thai, tôi cũng muốn biết. Thế nhưng một người yêu tiền, mưu mô, và giỏi toan tính như bà, thì không thể nào dễ dàng buông tha cho ông ấy như vậy".


"Cửa sinh là cửa tử, mỗi lần vất vả mang thai, chẳng khác nào là đang lấy cả tính mạng của bản thân và tuổi trẻ ra để đánh đổi. Tôi bỗng nhận ra bà không phải là người chịu bán mình mà chẳng được lợi ích gì, và tại sao chỉ mỗi mình tôi lại phải thay ông ta gánh chịu hết mọi trách nhiệm. Có phải ông ta vẫn đang hàng ngày chu cấp tiền cho mẹ không?"


"Nói tóm gọn lại thì mày muốn gì?" Bà ta đứng dậy cầm sẵn túi chuẩn bị rời đi.


"Ông ấy đang ở đâu?" An Hạ cũng đứng dậy, nhưng là để ngăn bà.


"Hôm nay hãy nói ra hết chân tướng, đừng mơ rời khỏi được đây..."


"Mày định hù dọa tao đấy à!"


"Vậy bà có muốn gã ngồi tù không?"


"Mày vừa nói cái gì cơ?"


"Bà đã từng kiểm tra xem trong điện thoại của gã có chứa những thứ gì chưa? Ba năm trước lúc dọn đồ đạc để bỏ trốn, tôi đã gom nhầm luôn cả thứ này". An Hạ đã để sẵn chiếc usb màu đen trên bàn, và cầm lên cho bà nhìn thấy.


...


"Đã làm chuyện đồi bại với tôi, mà gã còn dám quay lại. Rồi hàng ngày lợi dụng việc tôi đi học, để vào phòng mở lên xem, và để quên luôn ở đó. Bây giờ nghĩ lại tôi vẫn còn cảm thấy buồn nôn và ghê tởm đến tận xương tủy. Áo quần, đồ đạc, tất cả mọi thứ ở trong phòng tôi, chắc chắn đều đã bị gã động tay qua mà chẳng hề hay biết..."


Nói xong, cô đưa tay đóng cửa lại, rồi cắm usb vào máy tính.


"Nhiều lắm, bà cứ từ từ mà ngồi xem, đợi tôi rót thêm cho cốc nước..." An Hạ ung dung nói, như thể nó chẳng hề liên quan gì đến mình cả.


"Mày thôi đi". Giả Ánh nhanh tay giật lấy chiếc usb cho vào túi sách của mình, và giấu nó đằng sau lưng.


"Bà nghĩ tôi chỉ có một cái đấy thôi sao? Mà người như gã, chắc chắn vẫn còn lưu giữ..."


"Chúng tao đã xóa sạch hết..."
An Hạ chưa nói dứt câu, thì bà ta đã lỡ miệng tiết lộ thêm chuyện động trời. Giả Ánh biết mình lỡ lời, liền hốt hoảng che miệng lại chẳng còn kịp.


"Hóa ra là như thế". An Hạ trợn mặt lên và bắt đầu cười.


"Tôi cứ nghĩ bà xem tôi là trẻ con, nên không tin vào những gì mà tôi nói. Vậy mà đã biết... rốt cuộc thì đã biết từ khi nào? Gã còn quan trọng hơn cả con của bà sao? Tôi thật hối hận khi biết đến sự hiện diện của nó quá muộn, nếu không thì tôi đã cho gã đi..."


"Bốp" một cú tát chẳng nể nang gì, giáng thẳng xuống mặt An Hạ, làm cho cô chẳng kịp đề phòng mà tránh đi. Bà gần như đã dùng hết tất cả sức lực, để mang ra dùng nó trên người đứa con gái của mình.


Ngày xưa hay bây giờ, quá khứ hay hiện tại, thì tình yêu mà bà dành cho cô vẫn chưa bao giờ thay đổi, mà chỉ càng phũ phàng và ác liệt hơn.


Tai cô bắt đầu ù đi, chẳng còn nghe thấy được bất kỳ một âm thanh nào, ngoài tiếng bíp dài như chiếc máy báo động nằm bên trong tai. Vùng xung quanh mặt thì bỏng rát, An Hạ lắc đầu muốn xua đuổi tiếng bíp dài hỗn loạn, nhưng không được nên tự dùng tay vỗ vào đầu mình.


"Tại sao bà lại đánh tôi? Trong khi người sai rõ ràng là gã..." Cô quay ngoắt qua hỏi.


"Bốp" cú tát thứ hai như ném nguyên cả tảng đá nặng ngàn cân vào người. Nó làm cho người nhận lấy chỉ còn biết bất lực và thuận theo cùng ngã xuống. Hy vọng vừa mới lóe lên về cuộc sống yên bình, đã được bà dập tắt chỉ trong nháy mắt.


Cô đã bắt đầu như thế nào? Mà lại để cho kết thúc càng tồi tệ đến như thế.


An Hạ từng nghĩ, bà bao che và bênh vực cho gã, là bởi vì chưa nhìn thấy được bản chất xấu xa và dơ bẩn đó. Nếu như được tận mắt nhìn thấy, bà sẽ chấm dứt ngay cuộc tình này với gã, người còn nhỏ hơn mình tận năm tuổi. Cô đã định nhân nhượng, và tha thứ cho bà thêm một lần nữa, khi chứng kiến người bạn đồng trang lứa, phải vất vả một mình đi sinh con.


Còn những đoạn ghi hình ghê tởm này, cô cũng đã định hủy bỏ. Vì vốn dĩ, sự xuất hiện của nó bây giờ, chẳng còn mang lại lợi ích gì cho bản thân.


An Hạ chơi vơi trong khoảng không vô tận, chỉ có tiếng ong ong, và tiếp bíp kéo dài, khi nhìn lên trần nhà vàng ố.


Bà ta lục lọi tìm kiếm, xem cô còn giấu đồ ở đâu.


"Mày còn giấu bản sao ở đâu?" Giả Ánh lục lọi, sách vở, tủ áo quần đều bị bới tứ tung lên.


Khuôn mặt Giả Ánh phóng đại trước mắt, giọng nói như muốn hét vào mặt cô. Nhưng đến khi thật sự lọt được vào tai, thì chỉ như tiếng vo ve của muỗi, lúc gần lúc xa.


"Đó chính là bản gốc duy nhất, tôi chỉ tính lừa bà thôi".


An Hạ nhắm mắt chẳng muốn nói gì thêm, cũng chẳng muốn phải thấy khuôn mặt với đôi môi đỏ chót ấy thêm nữa.


"Mày giỏi lắm, cứ đợi đó cho tao".


Nói xong, bà mở cửa vội vã bỏ đi. Ra đến đầu ngõ, thì nhìn ngang liếc dọc, không thấy ai chú ý đến mình liền lẻn vào một con hẻm nhỏ. Mở túi lấy thứ đồ vừa cướp được, thả xuống mặt đất.


"Mày không là cái thá gì đối với bọn tao hết... này thì dám dám uy hiếp... cho mày uy hiếp..." Những tiếng mắng chửi, kèm theo tiếng giẫm đạp không ngừng muốn nghiền nát đồ vật kia.


"Giả vờ thanh cao làm gì chứ, không phải mày cũng hưởng thụ lắm hay sao? Đồ tiện! Đồ con đàn bà dâm đãng! Đợi mày hết giá trị lợi dụng, tao sẽ bán mày qua biên giới để làm vợ cho những lão già khụ, đến lúc ấy xem mày còn giả vờ ngây thơ được nữa hay không".


Đôi giày cao gót vẫn nặng nề, dùng hết lực đạp xuống, nhưng chẳng thể làm sức mẻ lấy một góc. Bà ta thở hổn hển đưa mắt tìm kiếm xung quanh, phát hiện ra hòn đá nằm ở gần đấy bèn chạy lại nhặt lên.


Xong việc bà lấy khăn giấy lau sạch tay, chỉnh trang áo quần và đi ra ngoài. Mượn ánh sáng từ cửa hàng dặm thêm ít phấn, trước khi lên xe rời đi. Mà ở đằng xa, một người người đàn ông đã chứng kiến hết tất cả.


...


Người ta lớn lên và trưởng thành trong tình yêu thương của bố mẹ, còn cô sao chỉ mãi đơn độc chỉ mãi được xoa dịu bằng máu và nước mắt. Lồm cồm bò dậy, sau khi đóng cửa, cô ở bên trong lại bắt đầu tự nhấp nháp vết thương của mình, bằng những vết thương mới rỉ máu kéo dài.


...


Vài ngày sau...


Dù đã nắm rõ hết mọi bước tiến hành, và đây cũng không phải là lần đầu tiên. Nhưng sáng hôm nay, An Hạ vẫn bị tâm lý mà dậy sớm hơn cả chuông báo thức.


Sau lần thăm khám cuối cùng vào ngày hôm kia, bác sĩ theo dõi thông báo với chị, là các nang trứng đã phát triển đạt đến kích thước phù hợp. Nên sẽ tiêm thêm một mũi để trứng trưởng thành, và hôm nay là ngày tiến hành chọc hút trứng.


Thành phố vào mùa mưa, mùa gợi nhớ đến những ngày tháng đầu tiên, khi vừa mới đặt chân đến Thành phố S.
Vì một bên tai tạm thời không thể nghe thấy gì, nên khi mở cửa cô mới biết bên ngoài trời mưa to hơn so với tưởng tượng.


Cô cũng muốn đến bệnh viện khám xem thử, nhưng chỉ tại lúc nhỏ hay bị như vậy, ngủ qua đêm, buổi sáng dậy liền tự khỏi. Cứ do dự mãi, kéo dài đến hôm nay đã là hôm thứ ba, vẫn chưa có dấu hiệu khả quan.


Che ô lững thững đi ra ngoài, An Hạ đứng đợi dưới mái hiên của một cửa hàng. Nhìn đường sá bỗng vắng vẻ hơn thường ngày, không khỏi cảm thấy có chút chạnh lòng.


Thường ngày góc phố nhỏ ở đây rất đông đúc nhộn nhịp, vì tập hợp các xe hàng rong bán đồ ăn sáng như xôi, bánh bao, khoai, sắn... Chiều thì lại nhường chỗ cho các xe bán thức ăn vặt. Từ tiểu học, trung học, hay thậm chí là những vị khách lớn tuổi hơn, giống như cô chẳng hạn.


Tại sao họ đều bị u mê, và sẵn sàng chờ đợi để đến lượt mình, chỉ vì một món ăn nhìn có vẻ bình thường. Đúng là cô sẽ chẳng bao giờ có thể cảm nhận được, và đủ kiên nhẫn để đứng đợi.


Bảy giờ sáng tại bệnh viện, dù là người quen thì cũng không thể tránh khỏi việc phải chờ sắp lịch. Vốn nghĩ chỉ có hai người, nhưng sau khi cô vừa làm xong thủ tục, đi ra ngoài thì nhìn thấy cả chồng và mẹ chồng chị đều đến.


Thế là cô liền ngồi xuống hàng ghế ngay bên cạnh, mà không định lại gần. Khoảng cách chừng năm hay sáu mét, cũng đủ để ba người phát hiện người đã ra ngoài. Diệp Thi thấy vậy vội vàng chạy lại hỏi han, rồi cứ nắm lấy tay cô.


Người lần lượt từ trong phòng thay đồ đi ra, và đến lượt An Hạ. Họ ngồi hết cả hai hàng ghế dọc hành lang, trên mình là bộ váy rộng và nón trùm đầu đều một màu hồng phấn.


Thay đồ ra chưa đến năm phút, bác sĩ đã gọi tên. Cô biết, đây vẫn là nhờ sự quen biết của gia đình. Dù sao thì càng sớm càng tốt, cô cũng muốn làm thật nhanh chóng để trở về. Càng ghét nơi đây hơn, bởi mỗi lần hứa hẹn sẽ chẳng bao giờ quay trở lại, thì cuối cùng chẳng khác nào là đang tự mình vả vào miệng mình.


An Hạ chỉ kịp nhìn thấy trong phòng có bốn người bác sĩ, ba nam và một nữ. Phòng rộng gấp đôi nơi mình đã từng làm. Các thiết bị có vẻ mới, hiện đại hơn, màn hình cũng to hơn và quan trọng là không cảm thấy chật chội, đáng sợ.


Sau khi bị gây mê qua đường tĩnh mạch, thì cô đã bắt đầu mê mang, mặc kệ cả quá trình vẫn đang diễn tiến. Từ làm sạch âm đạo, khử trùng, hay dùng kẹp mỏ vịt để căng mở, giúp đưa kim chọc hút vào dễ dàng, đều chẳng hề đả động hay gây ảnh hưởng gì đến phản ứng của cơ thể. Cứ như người đang nằm đây, đang thoải mái tận hưởng giấc ngủ của mình.


Cho đến khi được đẩy ra ngoài, và chuyển vào một phòng khác, cô vẫn chưa có dấu hiệu sẽ tỉnh. Phòng vip, được trang bị đầy đủ mọi thiết bị hỗ trợ, sạch sẽ thoáng mát ở tầng ba bệnh viện. Phải chăng đây là sự khác biệt khi làm cho một gia đình có điều kiện.


Diệp Thi ngồi đợi, nhưng ngồi đợi chưa bao lâu thì bác sĩ gọi đến để nghe thông báo kết quả. Chồng lại vừa hay đưa mẹ về, nên bây giờ chị không biết phải nhờ ai trông chừng An Hạ giúp. Nhưng vì quá mong ngóng kết quả, nên chị đã rời đi với suy nghĩ sẽ về ngay.


"Cô ấy đi rồi! Để anh đưa em về, áo quần và đồ đạc để ở đằng kia". Trần Phương nói.


Ngay khi Diệp Thi vừa đóng cửa đi mất, An Hạ liền mở mắt. Cô ngồi dậy và nhìn ra ngoài cửa sổ, như đang đợi nghe hiệu lệnh tiếp theo. Thế nên khi vừa nghe thấy, cô liền chậm chạp xuống gi.ường, cầm lấy đồ đạc đi thay. Còn anh thì vẫn đứng ngoài canh cửa vì sợ chị đột ngột quay lại.


"Đây là chìa khóa phòng, anh đã thanh toán hết một năm tiền nhà. Đủ để cho em ra trường và tìm một nơi ở mới. Địa chỉ và số điện thoại của chủ nhà, anh đều đã gửi qua, còn đây là bảng hợp đồng, nhớ giữ cho cẩn thận. Anh hy vọng từ bây giờ cho trở về sau, chúng ta sẽ không còn lý do nào để phải gặp lại nhau. Mong em hãy chuyển đi sớm, trước khi cô ấy đến tìm".


...


Không cần anh nhắc thì cô cũng đã muốn chuyển đi từ lâu. Nay còn được cho một nơi ở tốt như thế, còn miễn phí, thì tại sao lại không chuyển đến ngay. Để nhanh chóng thoát khỏi họ, và tự do chẳng ai làm phiền.


Xem như đã thất hứa với chị, nhưng dù sao thì đây cũng là ý tốt của người chồng. Cô không muốn bản thân mình bị hoài nghi lợi dụng lòng tốt của chị. Với điều kiện như gia đình của anh chị, thì có thể sẽ tìm được rất nhiều người xuất sắc hơn nếu như thất bại.


...


Diệp Thi khoanh tay nhìn đống thuốc trên bàn vẫn chưa uống, và máu dính trên bộ đồ bệnh nhân mà không nói nên lời. Muốn gọi điện, nhưng phát hiện số điện thoại của An Hạ trong máy mình đã bị xóa. Chị đi đi lại lại trong phòng suy nghĩ, sau cũng mới bấm số gọi cho chồng.


"Anh đang ở đâu?" Chị nghi ngờ và gọi điện cho anh.


"Bác sĩ nói sao? Khi nào thì bắt đầu..."


"Trần Phương! Ban nãy anh mượn điện thoại của em để làm gì? Anh biết An Hạ đang ở đâu đúng không?" Chị không để cho anh nói hết câu.


"Em ở đó đợi anh, anh sẽ quay về sẽ giải thích".


"..."


An Hạ về đến phòng, lúc thay đồ mới phát hiện máu chảy ra rất nhiều, ướt dọc cả hai bên đùi. Đều là chuyện đã từng xảy ra, nên cô bình thản tìm băng vệ sinh trong ngăn tủ và tìm bộ đồ sạch sẽ ra để thay.


Nhìn căn phòng lộn xộn vẫn chưa được dọn dẹp kể từ ngày bà lục lọi tìm đồ. Thật may vì bây giờ cũng sắp phải chuyển đi.


Bắt đầu từ sách vở, áo quần, và vật dụng cá nhân. Dán xong băng keo thêm một thùng sách vở, An Hạ dùng sức đẩy nó vào góc trống sau cửa. Nhưng rồi bụng dưới bỗng nhiên co thắt, và có chút đau âm ỉ. Cô liền dừng tay, vậy mà thậm chí đã quên, là mình vừa ở đâu về. Tựa đầu trên thùng sách, sau hồi nghĩ ngợi mới quyết định để đấy và nằm nghỉ chốc lát.


Mà ở bệnh viện Diệp Thi và Trần Phương đang tranh cãi với nhau không ngừng.


"Đàn ông mấy anh sẽ chẳng bao giờ có thể hiểu được, tại sao vậy? Tại sao anh lại không để cho em ấy nằm nghỉ thêm một lát, mà cứ phải đưa đi ngay. Anh có biết, cả đêm hôm qua và đến tận bây giờ, An Hạ phải nhịn ăn không?"


Trần Phương chẳng lọt tai được câu nào khi nghe Diệp Thi chỉ trích, vì sau khi vô tình nhìn thấy vết thương trên cổ tay An Hạ. Vùng da đậm màu hơn những nơi khác, chứng tỏ vết thương mới được con người tạo ra. Ban đầu anh còn có chút áy náy, nhưng giờ thì không.


Một người có lối sống tiêu cực, và không yêu bản thân mình như vậy anh rất là xem thường. Càng xem thường hơn khi vẫn còn trẻ, khỏe mạnh, mà đã đi làm những công việc không phù hợp với bản thân, thật phí hoài tri thức.


Trước kia những người giúp vợ chồng anh đều là người đã có gia đình, hay làm mẹ đơn thân. Vì cuộc sống khó khăn, bần cùng, nên mới phải chọn cách kiếm tiền như thế này. Nhưng đối với một người trẻ tuổi như An Hạ, anh không thể nào đồng cảm được.


Tâm lý gặp vấn đề, suy nghĩ hạn hẹp, thì cuộc sống xung quanh người đó cũng chẳng hề tốt. Nên anh không thể nào để cho vợ mình, người đã từng trải qua nhiều tổn thương, mà lại còn tiếp xúc với một người như vậy. Chỉ vì thương hại, mà dễ dàng biến nó trở thành gánh nặng cho bản thân. Ngay cả khi vấn đề lớn của mình vẫn chưa thể giải quyết.


"Mấy lần trước em đâu có như vậy? Tại sao bây giờ lại phải làm thái quá lên. Anh nghĩ, việc quan trọng nhất hiện tại là em nên giữ gìn sức khỏe, chờ ngày chuyển phôi thì hơn. Nào... chúng ta về thôi". Anh nhấn mạnh điểm mấu chốt, khiến Diệp Thi vốn đang đùng đùng nổi giận tức thì thay đổi sắc mặt.


"Em hãy yên tâm, anh đã trả hết số tiền còn lại, và bồi dưỡng thêm cho An Hạ, chắc chắn sẽ không để em ấy bị thiệt thòi".


Trần Phương rất giỏi trong việc nắm bắt tâm lý và cảm xúc con người. Thế nên, ngay khi tưởng chừng giữa cả hai sẽ diễn ra tranh cãi không hồi kết, thì cuối cùng lại nắm tay nhau hòa hoãn trở về.


Tuy không thể chấp nhận được việc mà chồng mình đã làm với An Hạ, nhưng hiện tại những điều anh nói hoàn toàn đúng. Chị nghĩ rằng đợi một thời gian sau cũng chẳng muộn, khi hoàn thành việc thụ tinhchuyển phôi vào cơ thể mình, thì nhất định sẽ tìm gặp cô. Nhưng thật ra thì chẳng còn lần gặp nào khác nữa. Bởi vì ngày hôm nay, chính là lần gặp cuối cùng của hai người.


Quá trình thụ tinh diễn ra thuận lợi, giờ chỉ còn chờ đến ngày tiến hành chuyển phôi. Bố mẹ của chị và anh trai, cũng bay vào một chuyến để động viên, chuẩn bị công tác tư tưởng cho con gái. Họ lo lắng từ vấn đề sức khỏe, chế độ ăn uống, giấc ngủ và trạng thái cân bằng cảm xúc. Chỉ mong chị luôn thoải mái nhất có thể.


Mà ở bên đây, An Hạ đã sớm chuyển xong đồ đạc chỉ trong một buổi sáng, và trả phòng. Vì trước khi đi, không kịp chào tạm biệt Trà My, nên đã quyết định để lại lò nướng bánh xem như quà tặng cho cô bé.


Thời gian sắp tới chắc chắn sẽ rất bận bịu vì ôn thi, còn phải tìm công việc mới. Nghỉ hè xong thì phải vừa học vừa đi thực tập, thì lấy đâu ra thời gian để mà làm bánh. Nên để lại cho cô bé là hợp lý nhất, và còn tặng thêm đống bột còn thừa.


Nhận được tiền, cô cũng chẳng tiết kiệm nữa và mua ngay chiếc xe đạp mới cóng. Tự do làm chủ giờ giấc, và không phải thức dậy sớm để đợi xe buýt như thường ngày.


Ngôi nhà nằm trong một con ngõ nhỏ, gần trường học hơn nơi ở cũ. Xung quanh đều là các hộ gia đình công chức, nên ý thức của mọi người đều rất cao. Ngoài những âm thanh vui đùa của trẻ con vào cuối tuần, thì nơi đây luôn luôn yên tĩnh.


Cô không phải là người thuê đầu tiên, bởi vì khi dọn đến, vẫn còn đồ đạc do người cũ để lại vì lười vận chuyện. Chủ nhà bảo, nếu muốn thay bằng đồ dùng của mình, thì ông sẽ gọi người giúp dọn đi. Nhưng nếu dọn hết đi thật, thì không gian xung quanh sẽ rất trống trãi. Từ căn phòng cũ chỉ mười mét vuông, bỗng được chuyển qua nơi rộng hơn gấp sáu bảy lần, thật sự chưa quen lắm.


Vì muốn ngăn cản việc tiếp xúc giữa hai người, mà chồng chị chẳng ngại chi thật nhiều tiền. Lúc tìm đến thì cô mới biết đây là một ngôi nhà, chứ không phải là khu trọ. Muốn từ chối nhận, cũng chẳng biết phải liên lạc như thế nào. Nếu gọi cho chị, thì chẳng phải là điều mà chồng chị lo đã đúng hay sao.


Bây giờ muốn làm gì, cô cũng sợ lòng tốt của mình biến thành sự uy hiếp và xấu xa trong mắt họ. Trên hợp đồng người ký tên là một người lạ, có để lại số điện thoại nhưng cô không dám gọi làm phiền. Tiền thuê nhà đã trả hết, nếu bây giờ không dọn đến thì sợ chồng chị sẽ lại suy nghĩ là cô muốn vòi vĩnh gì thêm.


Nhưng lợi ích trước mắt quá hấp dẫn, và nơi đây thật sự quá tốt. Một năm, có thể tiết kiệm được rất nhiều chi phí. Bởi vì năm sau là năm cuối, có thể cô sẽ chẳng đi làm thêm được lâu dài để tập trung cho việc học. Nên đành gạt bỏ hết lòng tự trọng qua một bên, xóa số liên lạc của Diệp Thi, mắt nhắm mắt mở chuyển đến đây bắt đầu cuộc sống mới.


Ngày đầu tiên đến trường bằng xe đạp, cô bắt gặp Diễm Ngọc bước xuống từ một chiếc xe ô tô, ngay trong bãi đậu chỉ chuyên phục vụ cho những đứa nhà giàu. Cô bạn thậm chí còn mang cả giày cao gót, nhìn từ dưới lên trên một lượt, chẳng giống dáng vẻ của sinh viên chút nào cả.


An Hạ gạt chống xe, và đã đi cách xa cô bạn gần đến lớp. Nhưng suy nghĩ sao, chợt khựng lại, tìm kiếm ghế trống ngồi xuống đợi. Khi thấy Diễm Ngọc sắp lướt qua mình, cô mới đứng lên vẫy tay gọi:


"Diễm Ngọc nói chuyện với mình một lát".


"Chuyện gì thế? Sao không vào lớp rồi nói?" Cô bạn vui vẻ tiến lại gần.


"Đây... trả lại số tiền lúc gặp sự cố ở nhà hàng mà bạn đã giúp đỡ, và cả tiền mới mượn tháng trước. Cám ơn bạn nhiều lắm! Mình thật không biết sẽ như thế nào nếu như không có sự hỗ trợ từ bạn". Cô dúi vào tay Diễm Ngọc gần một nửa số tiền mà mình mới kiếm ra được.


"Cái này chẳng phải Trần Phong đã trả cho mình rồi hay sao?" Cô bạn không hiểu lắm nhưng vẫn cầm lấy mà hỏi.


"Vậy thì hãy trả lại số tiền kia cho Trần Phong giúp mình. Dù sao thì người nhận cũng là bạn, nên mình không thể nào đùng đùng mang tiền đến đưa cho cậu ta được. Nói thật, tôi chưa bao giờ muốn lấy bất kỳ thứ gì từ Trần Phong, nhưng mà chính mắt bạn cũng đã nhìn thấy. Đoạn thời gian đó, tôi không thể làm gì khác ngoài chấp nhận để cậu ta hỗ trợ. Còn bây giờ, bản thân đã có khả năng trả, nên tôi không muốn phải nợ ai".


"An Hạ! Cho mình hỏi bạn một câu được không?" Diễm Ngọc không tin là cô sẽ chịu nghe theo lời của mình.


...


"Bạn đã ngủ với ai ư?" Diễm Ngọc tỉnh bơ nói, như đó chỉ là một chuyện hiển nhiên.


An Hạ sợ hãi nhìn khắp phía, còn tay thì vẫn đang che miệng cô bạn chẳng biết sợ trời sợ đất này.


"Tôi chưa bao giờ nghĩ sẽ kiếm tiền bằng cách đó, lỡ như ai nghe thấy được thì phải làm sao?" Cô tức giận nói.


"Nhưng mà cả trường đều đã đồn ầm lên, khi nhìn thấy bạn được xe ô tô đưa đón sau mỗi lần trốn học, và không phải chỉ một người thấy đâu". Diễm Ngọc nhìn cô ngây thơ vì vẫn chưa biết mình đã nổi tiếng.


"Mình vốn rất tin tưởng bạn, dù sao thì bản thân cũng là người đang dùng cách đó để sống, và còn nhiều lần muốn lôi kéo bạn theo. Nhưng lần này thì mình không chắc, là hoàn toàn tin tưởng bạn một trăm phần trăm đâu".


"..."


"Bạn biết đấy! Mình không phải hạng tốt lành gì trong mắt những người ưa phán xét, và mình cũng cực kỳ ghét những người đó. Dù thế nào thì mình vẫn đứng về phía bạn..."


Diễm Ngọc cho tiền vào túi, rồi kéo tay cô đứng dậy. Nhìn hai rời đi, Trần Phong mới dám bước ra và tiếp tục nối bước về hướng tòa nhà cao tầng.


Nghĩ giữa giờ mười phút, một cậu bạn chạy lại gọi lớn với Diễm Ngọc, nhưng miệng lại ghé vào tai An Hạ.


"Ê... có anh lớp trưởng đẹp trai kiếm kìa!"


Tai vốn đã nghe thấy, nhưng vẫn chưa được rõ ràng. Nhưng vì tiếng hét của cậu ta, mà bên tai cô như xuất hiện chiếc kim nhọn, bỗng chốc chọc lủng lớp da đã ngăn trở âm thanh suốt mấy ngày qua.


Ánh mắt vốn đang đuổi theo dòng chữ, tự dưng sáng lên hẳn khi đôi tai trở về nghe rõ như bình thường.


"Ai tìm tôi cơ?" An Hạ quay qua hỏi.


"Này ngố, rốt cuộc là lớp trưởng đẹp trai tìm tôi hay là tìm An Hạ?" Diễm Ngọc đánh lên đầu cậu bạn, rồi chống nạnh hỏi.


"Tìm cậu". Cậu bạn cười hề hề trả lời, đúng như cái tên mà Diễm Ngọc gọi, trông rất ngố.


Có lẽ Diễm Ngọc hẹn cậu ta để trả lại tiền giúp mình. Cô nghĩ thế, nên tiếp tục cắm mặt vào xem xét tài liệu, và dùng hai tay che bớt âm thanh ồn ào xung quanh. Vì nó khiến cho cô cảm thấy nhức nhối, như ở sâu bên trong có con gì đó đang đục lỗ.


"Tôi cũng đang định hẹn cậu, ra về thì gặp nhau một lát. Nhưng gặp ở đây rồi, thì tôi đưa luôn". Từ trong cuốn sách, Diễm Ngọc lấy ra phong bì đưa cho Trần Phong.


"Cái này là sao?" Cậu mở ra xem, thì phát hiện đó là tiền.


"An Hạ đã trả lại tiền cho tôi, thì cái này tôi đâu thể giữ được nữa. Cậu cần hỏi gì nữa không?"


Cậu nắm chặt phong bì trong tay, những lời định hỏi thăm, chỉ vì số tiền này mà thành công chặn lại, chẳng thể mở miệng, nên chỉ còn biết lắc đầu thay cho câu trả lời.


Diễm Ngọc ngờ ngợ, những sẽ chẳng rảnh hơi mà cạy miệng cậu, nếu như cậu đã muốn như vậy. Nên xoay người bỏ đi vào lớp.


Cô bạn cứ nghĩ như thế là đã xong chuyện, nhưng chưa đi được vài bước thì tự dưng một bóng người nhanh như gió lướt qua, đẩy mình ngã nhào vào bàn học bên cạnh.


"Giả An Hạ!" Trần Phong tức giận đến đỏ gay mắt, hùng hổ xông vào lớp và gọi lớn tên cô.


Mấy ngày qua, cậu đã phải cố gắng lờ đi, và xem như không hề biết gì về những lời đồn liên quan đến cô. Dù giận cách mấy cũng vô ích, chẳng tìm được chỗ trút mà càng thêm ôm bực bội vào người. Vốn đã cực hạn chịu đựng, nên mới đến tìm Diễm Ngọc hỏi cho ra lẽ, thế mà cô lại nhờ bạn mình mang tiền ném vào mặt mình.


Trần phong ném phong bì lên bàn chấn vấn:


"Tại sao? Tiền nào mà chẳng giống nhau? Hay là cậu chê quá ít".


An Hạ dù cho có nghĩ ra thật nhiều tình huống xảy đến trong cuộc đời mình, cũng sẽ chừa Trần Phong ra. Nên khi bị bắt buộc phải chứng kiến, toàn cảnh của sự việc ngày hôm nay, mà vẫn chưa thể tin được. Khuôn mặt hung giữ thật chẳng khác gì mẹ cô, và gã. Chẳng lẽ nào, đây là dáng hình chung cho tất cả.


Cô đứng dậy lùi về sau như phản xạ thông thường, nhưng ở đây không hề có nơi nào an toàn để ẩn nấp, mà còn bị hàng chục ánh mắt dõi theo.


"Chúng ta tìm nơi khác nói chuyện đi?" Cô ấp úng nhìn xung quanh, vì thấy thêm nhiều người bỗng kéo nhau đến xem.


Trần Phong cố kiềm chế vì kịp thời nhận ra, mình đã quá nóng vội và hành xử khi chưa suy nghĩ đủ thấu đáo.


"Không cần phải đi đâu cả. Số tiền này cứ giữ lấy mà dùng, những đồng tiền dơ bẩn như vậy tôi không bao giờ muốn chạm đến". Trần Phong nói xong liền bỏ đi, khi đi ngang qua Diễm Ngọc thì dừng lại.


"Hủy hoại người khác là sở thích của cậu sao?"


Trần Phong buông một câu cuối cùng, rồi bỏ về lớp. Chuyện cậu và An Hạ yêu nhau vẫn luôn được giữ kín, vì cô không muốn công khai. Thế nên đám bạn cùng lớp và người vây xem xung quanh phải há hốc vì tin động trời. Chuẩn bị xúm lại bàn luận, thì giờ nghỉ đúng lúc kết thúc.


"Xin lỗi! Vì đã lấy bạn ra làm bia đỡ cho mình chỉ vì để Trần Phong chịu đồng ý chia tay". An Hạ hối hận nói.


"Chả trách lại tức giận như thế, mình còn nghĩ sắp bị cậu ta đánh tới nơi, tưởng hiền lành lắm, ai dè..."


"Cảm ơn!" An Hạ chợt nói.


"Cám ơn vì điều gì?" Diễm Ngọc nhíu mày.


"Vì tất cả". Cô chẳng hề nghĩ ngợi trả lời.


"Bạn đâu cần phải xin lỗi đâu An Hạ! Đáng lẽ ngay từ lúc đầu, mình không nên rủ bạn đến làm ở nhà hàng, thì mọi chuyện đã chẳng ra nông nỗi như ngày hôm nay". Diễm Ngọc vẫn luôn cảm thấy có lỗi, dù là người có suy nghĩ theo lối sống cởi mở và chỉ yêu duy nhất bản thân.


Nhìn cô tỏ vẻ mình chẳng bị ảnh hưởng gì mà đạp xe rời khỏi trường. Diễm Ngọc nghĩ, thời gian sắp tới có lẽ mình cần phải hạn chế tiếp xúc với cô, để tránh gặp những chuyện như hôm nay.


Bữa ăn đầu tiên tại ngôi nhà mới, đã lâu lắm An Hạ mới tự đi chợ và đích thân xuống nấu. Món canh rau đay, và trứng rán ngải cứu. Chỉ đơn giản như vậy thôi, nhưng cô đã thấy rất mỹ vị.


Thức ăn nóng hổi được bày biện lên bàn gỗ, do gia đình cũ thuê để lại. Một bát một đũa, còn chưa kịp chuẩn bị thưởng thức bữa cơm trưa thì ngoài cửa đã có người đến tìm.
 
Phần 8.

"Bao giờ thì con gái của bà chuyển đến đây sống và làm cho tôi vậy? Nhanh lên đi chứ?" Cô ta hối thúc Giả Ánh.

Đây là cuộn hẹn gặp giữa hai người, sau khi Giả Ánh và An Hạ xảy ra tranh cãi. Bà ta vốn đang lo lắng, vì sợ chèn ép quá thì cô sẽ làm liều, nên định để thư thư một thời gian, đợi cho chuyện cũ nguội lạnh bớt.

Nhưng mà bây giờ cô ta cứ thúc giục mãi, dù sao cũng không thể trách được, vì đây cũng là điều mà ngay từ lúc ban đầu bà luôn muốn, và chỉ tạm thời gặp chút sự cố vẫn chưa biết nên giải quyết ra sao.

Vài ngày sau, lúc vẫn còn đang phân vân nên tìm gặp và nói chuyện với An Hạ như thế nào, thì cô ta lại một lần nữa đích thân tìm đến.

Lần này, bà chưa kịp nghĩ phải kéo dài thời gian như thế nào cho hợp lý, thì cô ta chỉ đến báo tin rằng, An Hạ đã sớm chuyển đến nơi khác sống. Và không nhờ cô ta, thì bà sẽ để lọt lưới con cá vàng này thêm lần nữa, khi chỉ mới vừa tìm được chưa bao lâu.

Bà ta lo sợ, vội vàng giao lại quán xá cho gã mà chạy đi tìm cô ngay. Nhưng khi đến nơi thì trời đã chập tối, cổng khóa ngoài không thể vào bên trong.

Trà My đi học về, ngay từ xa đã nhìn thấy bà đang ra sức rung cổng để mong ai nghe thấy. Cô bé chẳng buồn nhìn thêm, nhanh chân quay người ra khỏi ngõ, xem như đi dạo một lát. Điều đó là dĩ nhiên rồi, cô bé ghét những người dùng bạo lực. Nhẩm đếm từng viên gạch dưới chân cho đến viên thứ một trăm, Trà My mới quyết định lấy máy từ trong túi ra gọi báo cho An Hạ.

Mai Anh hôm nay có lớp vào buổi tối, nên ghé qua tiếp tục đưa sữa cho cô trước khi đến trường. Nhằm dùng cách này để gợi lại những chuyện trong quá khứ, mong An Hạ sẽ suy nghĩ về tình bạn hai người.

Nhưng cuối cùng người cần gặp thì chẳng thấy đâu, mà chỉ gặp người mà An Hạ đã cố tình ngăn cản họ gặp nhau.

Nếu Mai Anh không tự mình giới thiệu, thì Giả Ánh chẳng bao giờ nhận ra được. Vẫn kiểu ăn mặt hở hang, và trang điểm đậm, muốn quên cũng khó. Nhưng phải thừa nhận, là bà vẫn còn trẻ trung hơn nhiều so với lứa tuổi của mình.

Mai Anh xem đây là may mắn, vì nếu không tình cờ gặp được mẹ An Hạ, thì sẽ không bao giờ biết được bạn mình đang ở đâu. Vì tình thế bắt buộc, nên phải đối diện với bà còn tỏ vẻ thân thiết. Muốn từ đây tìm ra nguyên nhân.

Nhưng bây giờ cô đang bận, thế nên hai người đã hẹn gặp nhau vào ngày mai, để cùng đến tìm gặp An Hạ.

Mà An Hạ sau khi nhận được thông báo của Trà My, thì vẫn luôn tin chắc mình sẽ không sao. Cùng lắm thì trong thời gian này, mỗi ngày tan học đều sẽ đi về bằng cổng sau.

Lại thêm một tiếng gõ cửa, trong đầu An Hạ chỉ hiện lên hình ảnh hai người, là chủ nhà và Trần Phương.

Nhưng tất cả đều hoàn toàn sai. Vì đó là hai người mà cô không muốn gặp và nhìn thấy nhất. Họ đã thuận lợi vào nhà và ngồi ở trước mặt mình.

Bà ta nhìn thức ăn trên bàn, rồi nhìn lại An Hạ. Làm xong thì ôm hết tiền trốn đến đây sung sướng, còn bày vẻ nấu ăn nhìn là chỉ muốn hất hết vào mặt cô. Nhưng e ngại còn người khác ngồi kế bên, nên bà mới nhẫn nhịn.

An Hạ lấy phong bì mà hôm nay Trần Phong Đã Trả lại cho mình, không cần nói nhiều chỉ đẩy về phía bà. Giả Ánh cầm lên xem thử, tạm hài lòng mà ngồi yên chờ nghe cô giải thích. Nhưng mà cô lại lấy thêm bát đũa.

"Đợi cho tôi ăn xong bữa cơm này đi rồi hẵng nói chuyện". Cô cúi đầu ăn uống một cách từ tốn, chậm rãi.

Mà ở bên đối diện, Mai Anh chứng kiến khuôn mặt An Hạ, nhanh chóng xuống sắc khi nhìn thấy Giả Ánh. Vừa mới vào bên trong nhà, cô đã trực tiếp lấy tiền từ ba lô nằm trên ghế đưa cho mẹ mình, không hề hé miệng nói một lời thừa thãi nào.

An Hạ để đũa xuống, sau khi ăn hết một bát cơm. Mai Anh vẫn ngồi yên chẳng hề động đậy, như đang bận suy nghĩ. Còn bà thì ngược lại, tự nhiên như nhà của mình, định xới thêm bát thứ ba với vẻ ngon lành.

"Cơm cũng đã ăn xong, tiền cũng đã lấy, khi nào thì bà định đi". Cô ngăn cản hành động đang xới thêm cơm của bà.

Giả Ánh trực tiếp bị đuổi về, bưc bội ném muôi cơm trong tay.

"Chỉ ngần ấy tiền mà mày dám hất mặt lên trời sai bảo tao sao? Nể tình hôm nay có mặt bạn mày ở đây, nên tao sẽ nói chuyện rất nhẹ nhàng và tình cảm như sau. Cho mày hai ngày dọn hết đồ đạc, ngày kia chúng tao sẽ đến đón, nghe rõ chưa?" Bà nói xong thì tiện tay xé mở lấy lọ sữa trên bàn, do Mai Anh mang đến.

Mai Anh sửng sốt nghe cuộc trò chuyện chẳng chút tình cảm của hai mẹ con con cô, mà cảm thấy đau lòng. Nhìn bà tự tiện lấy sữa do mình mang tới, mở nắp uống mà chẳng cần hỏi là của ai.

"Nó đâu còn con trẻ mà mua sữa cho nó làm gì thật phí. Tao đã nói rồi đấy, ngày kia chúng ta lại đón..." Bỏ xuống lọ rỗng, bà vỗ vai Mai Anh trước khi rời đi.

An Hạ đứng dậy, đi lại xung quanh phòng bếp như để tiêu cơm, nhưng thật ra là đang suy nghĩ nên nói gì với bạn. Muốn nói rất nhiều với bà, nhưng ngại lỡ lời lộ ra nhiều chuyện.

"Không ăn thì hãy về đi, một giờ rưỡi tôi lại có lớp. Như bạn đã thấy, cuộc sống của tôi hiện giờ bấp bênh và mệt mỏi như thế nào. Tôi không thể thoát khỏi sự kiểm soát của bà ta, trừ khi chết. Nên bạn hãy làm như những gì tôi đã từng nói, đừng hỏi, cũng đừng nói thêm bất kỳ điều gì nữa".

An Hạ đi vào phòng, nhìn góc nhỏ hẹp được tạo thành từ chiếc gi.ường và kệ tủ. Thu mình ngồi xuống, dùng tay ôm chặt lấy cơ thể.

Bao năm không gặp, Mai Anh đâu hề biết rằng bạn mình vẫn phải sống khổ sở như thế. Lúc nhỏ ngây thơ, chơi đùa thì liền có thể mặc kệ quên hết. Nhưng khi đã lớn lên và trưởng thành, suy nghĩ tâm lý sẽ hình thành nên tổn thương.

Dù cho suy xét ở bất cứ góc độ nào, thì đây không phải là lần đầu tiên Mai Anh cảm thấy bất lực vì muốn giúp, nhưng chẳng biết giúp như thế nào. Cô bạn đã từng muốn lớn lên, giúp An Hạ thoát khỏi cảnh suốt ngày bị đánh đòn, thay vì cứ đứng nhìn. Nhưng giờ thì... cô vẫn chỉ có thể tiếp đứng nhìn thôi sao?

Mai Anh tìm kiếm khắp ngôi nhà, nhưng An Hạ cứ như thể đã biến mất, cứ như thể bị nỗi đau buồn tạm thời giấu đi. Chỉ đến khi can đảm tiến sâu hơn vào trong căn phòng, thì mới phát hiện cơ thể nhỏ bé thu lại ngồi một góc. Đây liệu có phải là An Hạ của hai mươi mốt tuổi, hay vẫn chính là cô bé An Hạ của năm xưa.

"An Hạ bạn đừng làm mình sợ". Mai Anh hốt hoảng chạy đến, nhưng góc nhỏ hẹp không thể lọt thêm dù chỉ một người.

An Hạ bị quấy rầy, khi đang tự chữa lành. Ngẩng đầu nhìn.

"Sao còn chưa đi, hãy để tôi yên tĩnh một mình". Nói xong cô lại cúi gằm và tiếp tục giấu mặt.

...

An Hạ vẫn đến trường, vẫn cố gắng la lết cho dù mình không muốn. Ép bản thân mạnh mẽ, ép bản thân nhìn vào các dãy số, và phải tính cho ra kết quả.

Cô cố gắng xem tất cả mọi người xung quanh như vô hình, nhưng những khuôn mặt vô tình soi mói đó vẫn lọt
vào tầm nhìn.

Chiều tối, cô không muốn trở về nhà sớm, và tự dưng nhớ đến quán hủ tiếu mình từng xin việc thế nên liền đổi hướng đi đến đó.

Dì chủ quán và hai người con gái vẫn còn nhớ rõ mặt An Hạ, họ bảo từ khi người làm kia nghĩ đã có rất nhiều người tìm đến xin việc, nhưng chỉ đợi mỗi cô. Nếu đợi thêm vài ngày nữa, mà cô không quay lại, họ sẽ tìm người thế chỗ, bởi vì buổi tối khách khá đông. Thế là An Hạ bèn cởi áo khoác, xin bắt đầu công việc ngay từ hôm nay.

Hai buổi tối trong quán hủ tiếu, tuy đông người vất vả, nhưng sau khi xong việc, lúc ngồi dọn rửa cô lại chẳng thấy mệt mỏi chút nào. Cảm thấy như vậy lại tốt hơn rất nhiều.

Trở về nhà khi phố xá thưa thớt, xe bán trứng nướng và ngô xào của ông lão vẫn còn đậu ven đường. Vài người dừng lại mua, cô cũng bị thu hút lần đầu ghé vào và thử mua hai trứng. Hai quả trứng gà, vài nhánh rau răm, bịch muối nhỏ thêm ít ớt và một quả quất vàng.

Xe vừa vào ngõ, một chiếc ô tô đậu ngay trước cửa nhà đã đón chào cô. Vốn đang chạy thì bỗng dừng xuống dắt bộ. Cả ngày hôm nay không về nhà, học xong thì ghé căng tin trường nghỉ ngơi. Thà ở đó, chứ vẫn còn ám sợ bà ta tìm đến.

Khi còn đang phân vân do dự, thì cửa xe liền mở ra, nhìn thấy người xuống không phải họ ngực cô bỗng nhẹ nhõm thở phào một hơi.

"Sao về muộn thế? Lần sau để mình đưa đi làm". Mai Anh nói.

"Bạn đang đùa đấy à! Lỡ như người ta nhìn thấy, thì đâu còn dám thuê tôi nữa, tại sao lại ở đây giờ này?"

"Hôm qua mình nghe thấy mẹ bạn nói như vậy, sợ lại mất liên lạc, nên mới đến xem thử..."

"Giờ nhìn thấy tôi bạn đã yên tâm chưa?" An Hạ mở cổng, nhưng không định mời bạn vào nhà.

"Đợi tôi sẵn sàng, đợi tôi mạnh mẽ hơn... nếu như bạn đợi được thì đến lúc đó tôi sẽ kể hết tất cả mọi chuyện cho bạn biết. Tin tôi đi, dù cho có biết đi chăng nữa thì bạn và anh của bạn, cũng sẽ không giúp ích được gì cho tôi đâu". An Hạ nắm song sắt lạnh lẽo của cổng nhìn Mai Anh.

"Tại sao?"

"Tại sao ư? Tại vì mẹ và tôi, hai trong một người phải chết đi thì chuyện này mới mong chấm dứt được..."

Chỉ sau đêm nay, cuộc sống của người như cô, người không thể đấu lại được sức mạnh của tình mẫu tử sẽ tiếp tục bị giam cầm đày đọa.

Giả Ánh sau nhiều lần đến làm phiền, vẫn chẳng thể thuyết phục cô lung theo mình. Nên chuyển qua làm loạn, gây ảnh hưởng đến mọi người sống xung quanh.

Chủ nhà được hàng xóm đánh tiếng, quyết định quay về nhà cũ một chuyến thương lượng với cô. Thế nhưng kéo dài thêm chẳng được mấy ngày, vì bà tự tìm đến ông.

Cảm thấy nói chuyện với cô không có hiệu quả, nên Giả Ánh thay đổi chủ ý chuyển qua người chủ nhà. Một hai đòi trả và lấy lại tiền cọc. Dù sao thì bà cũng là mẹ ruột của cô, ông chẳng thể làm gì được, ngại phiền hà nên đã đồng ý. Nhưng phải bồi thường hai tháng tiền nhà vì vi phạm hợp đồng.

Bà nghe thấy vậy thì chuẩn bị làm um lên, nhưng khi biết An Hạ đã thuê, và trả trọn một năm tiền nhà thì liền biết điều im miệng. Nửa thì bất ngờ, nửa thì vui mừng như mở cờ trong bụng vì sắp nhận được số tiền lớn từ trên trời rơi xuống.

Thay vì tiếp tục làm loạn này kia, thì bà liền ra vẻ tiếc nuối đồng ý bồi thường. Hai tháng tiền nhà không phải ít, nhưng bà đâu cần phải mặc cả làm gì, khi số tiền đó cũng chẳng phải của mình.

An Hạ trở về nhà với nguyên liệu chuẩn bị nấu cho bữa trưa, thì mới hay tin từ hàng xóm, bảo mẹ cô đã đòi lấy tiền và trả lại nhà mấy ngày hôm nay. Do không liên lạc được với cô, nên mới nhắn gửi nhờ hàng xóm chuyển lời. Bảo rằng hãy sắp xếp đồ đạc và nhanh dọn đi, để ông còn cho người khác thuê.

Cô không có thói quen nghe số điện thoại của người lạ. Với lại chưa kịp lưu số của chủ nhà, nên không biết ông gọi đến.

"Bà đang ở đâu?" Cô gọi điện cho Giả Ánh.

"Sao thế? Chịu dọn qua ở rồi phải không? Đợi đó để tao gửi địa chỉ cho nhé!" Bà nói xong liền tắt máy cái "rụp", không đợi cho cô nói gì thêm.

"Này..." Cô bấm gọi lại, nhưng đầu dây bên kia hiển thị đang bận, mấy cuộc liên tiếp đều như thế.

Ngồi thừ người một hồi, cô cũng quyết định mang hết đồ đạc qua nhờ hàng xóm, cho ai đó được thì cho giúp mình. Tủ lạnh, quạt, ấm đun nước, mấy thứ này làm sao mà mang theo. Cô chỉ dọn lấy sách vở và áo quần.

"Diễm Ngọc, bạn có ở nhà không? Tôi muốn tạm gửi bên bạn ít đồ đạc..."

"Được! Để mình gửi địa chỉ, lúc nào qua thì alo mình xuống đón".

Nếu không vì sắp thi, An Hạ nghĩ mình đã bỏ lại hết mà trốn đi đâu đó một thời gian.

Cô vẫn đến trường, tối đi làm và xin ngủ nhờ lại quán hủ tiếu. Ghép mấy cái ghế với nhau, thành nơi đặt lưng ngủ tạm mấy ngày. Mà đến giờ vẫn chưa từng thắc mắc, là tại sao bà ta biết nơi mình chuyển đến, trong khi bản thân chưa từng tiết lộ với ai

Mãi đến khi chỉ còn mấy ngày nữa là đến chu kỳ tiếp theo của An Hạ. Trước sự hối thúc không ngừng của cô ta, bà mới tìm hẹn gặp cô. Bởi vì số tiền ẵm được kia vẫn chưa dùng hết, nên bà chẳng gấp gáp lắm.

"Mày đừng trốn vô ích nữa, nhìn xem, cho dù ở đâu thì tao cũng sẽ tìm ra ngay thôi. Được gia đình thuê cho nhà nguyên căn để ở cơ đấy, cũng biết hưởng thụ quá. Nhưng tao phải thông báo cho mày một chuyện, mày đang bị theo dõi nên ở đâu cũng chẳng thể sống yên".

Thấy cô không nói gì, mà chỉ nhìn chằm chằm vào mình, bà cũng cảm thấy chột dạ, nhưng vẫn cố bình tĩnh để nói tiếp.

"Chỉ cần theo tao, ngoan ngoãn giúp tao kiếm tiền, thì mày vẫn sẽ được yên ổn và tiếp tục đi học, còn nếu không thì mày tự hiểu. Mà thằng người yêu và con bạn thân của mày vẫn chưa biết đâu nhỉ, người khôn ngoan thì phải biết giữ thể diện cho bản thân chứ. Không thì sau này, làm gì còn mặt mũi để đối diện với bọn nó chứ".

Bà ta bỗng cứng miệng hơn, khi nhắc đến hai người bạn của An Hạ.

"Nếu như tôi chẳng còn thiết tha với điều gì nữa, thì bà tính làm sao?" An Hạ mặt tỉnh bơ hỏi, như thật sự chẳng còn thiết tha bất cứ điều gì.

"Tao không bao giờ tin, ngay cả khi mày nói muốn kiện dượng của mày ra tòa. Tất cả đều là lời nói suông, chẳng hề có giá trị, mày làm vậy để tự an ủi chính mình mà thôi".

...

"Tao nuôi mày từ bé cho đến lớn, tại sao lại không hiểu được tâm tư yếu ớt của mày chứ. Mày có dám ra tòa làm chứng và kể lại tất cả những gì đã trải qua không? Hay kể hết cho con bạn thân của mày biết, là mình đã từng phải bán trứng hai lần để sống. Và cả cơ thể của mày, mà mọi người nghĩ vẫn còn trong trắng, thực ra bây giờ chỉ còn mỗi tử cung là đáng giá..."

"Bà thôi đi, đây là cách mà một người mẹ nói yêu thương con mình đây sao?"

Cả cơ thể dính dớp đầy mùi mồ hôi, sau một ngày đi học và làm việc. Cô chỉ muốn nghỉ ngơi thay vì ở đây nghe bà mạt sát. Ý chí mạnh mẽ, thoáng chốc liền biến mất. Cây cầu cao thật cao, mặt sông về đêm luôn tĩnh lặng, nếu gieo mình xuống đó thì sẽ như thế nào? An Hạ nghĩ đến cây cầu rực rỡ mà mình vẫn hay đi qua.

"Tao chỉ nói đúng sự thật. Mày phải cảm ơn tử cung đáng giá của mày, nếu không nhờ nó thì mày đâu sống được cho đến tận bây giờ. Tao còn nghĩ mày sẽ làm gái cơ, hay cặp kè với thằng nhà giàu nào đó. À... mà thằng người yêu của mày cũng giàu thật. Nói chung là... mày tự đề cao bản thân mình quá, nên bây giờ đâu thể để mọi người biết được, hay nhận ra con người ghê tởm của mày..."

"Tôi xin bà, đừng nói nữa..." An Hạ dùng tay che lấy tai mình. Nhưng bị bà phũ phàng ngăn cản.

"Mày phải nghe, để biết rằng mày với tao đều giống nhau. Cho dù mày được đi học, cho dù mày được lớp da hoàn hảo hơn người khác khoác lên mình, thì cuối cùng bản chất vẫn thấp kém, đừng cố để trốn tránh hay che đậy để làm gì..."

...

An Hạ đứng trong khu vực, toàn là những tòa chung cư cao chót vót. Theo bà vào trong thang máy, và đi lên tận tầng mười tám. Phòng nằm ở cuối hành lang, gần cửa sổ thông gió. Bà lấy khóa mở cửa, quen thuộc như đã nhiều lần đến đây.

Bên trong tối om, cho đến khi bà bật đèn lên. Tấm nệm trải giữa phòng, có tận ba người ngủ, và họ chẳng quan tâm lắm vẫn mặc kệ ngủ ngon lành. Hai phòng đều bị đóng cửa, chỉ còn một chiếc gi.ường trống nằm ở gần cửa ban công.

Bà bảo cô ngủ ở chiếc gi.ường trống đó, sau khi thả xuống tấm nệm dựng lên tường.

"Bà đi đâu?" An Hạ giữ tay Giả Ánh lại, khi thấy bà mở cửa chuẩn bị rời đi.

"Ơ hay tao phải về trông quán, mày cứ ở đây với mọi người, rảnh tao sẽ đến thăm". Bà gỡ tay cô ra khỏi mình và nói.

"Sao bà bảo bà ở cùng với tôi mà?". Cô nổi giận vì biết mình lại tiếp tục bị bà đánh lừa.

"Mày nhìn xem, cái phòng chỉ nhỏ bằng lỗ mũi mà đã có tận năm người ở. Bây giờ thêm cả mày và tao nữa thì chẳng phải chật chết hay sao? Nghe lời ngoan ngoãn ở đây, đợi bọn kia tìm được gia đình ghép ca thì lại rộng chỗ ngay thôi mà. Muộn rồi, tao về đây".

Nói xong bà mở cửa đi ra ngoài, và trở tay đóng lại không để cho cô kịp hỏi thêm gì cả.

"Xong chưa? Tắt đèn dùm cái..." Giọng nói ngái ngủ của người phụ nữ đang nằm dưới nhà, ngẩng đầu lên nhìn cô.

Cô hoàn hồn, đưa tay tắt "phụp". Xung quanh trở về tối om như cũ, nhưng bên ngoài ban công, đằng sau cửa kính là góc phố thu nhỏ vẫn còn nhộn nhịp đèn xe sáng rực.

Cô kéo hai vali áo quần và sách vở vào sát góc trên đầu gi.ường, rồi mới tìm chốt mở đẩy cửa đi ra ngoài. Cô đứng nhìn những phương tiện bé tẹo, đang di chuyển trên con đường uốn lượn được nhuộm ánh sáng rực rỡ. Các tòa nhà, ngôi nhà, ánh sáng chiếu đến cô trông như các vì sao lấp lánh.

Đầu tựa trên song sắt, An Hạ từ từ trượt dài xuống. Cuối cùng ngồi ôm chân, cứ nhìn về một góc thành phố sáng đèn xa xa ấy.
...

Lần này thì cô không còn được gặp may mắn như những lần trước. Vì tất cả đám người ở đây, đều rất ích kỷ nhỏ mọn, chỉ muốn mình được sống tốt nhất. Trong khi đều là người giống nhau, cần bán trứng và cho mượn tử cung tạm thời.

Thế thì việc gì cô phải sợ, phải để ý ánh nhìn soi mói của bọn họ. Ai đến trước, đến sau thực sự quan trọng lắm sao? An Hạ ghét việc mình phải để ý từ li từng tí, tránh làm ồn, hay lỡ tay chạm vào đồ đạc của người khác. Phải ra ban công bật đèn học, để không làm ảnh hưởng đến giấc ngủ của bọn họ...

Nhưng họ thì ngược lại. Mỗi lần ra vào phòng đều đóng cửa rất mạnh, nhiều lúc cô vốn đã ngủ say nhưng đều bị làm cho giật mình tỉnh dậy. Đi chơi, hay đi đâu đó về muộn đều bật đèn sáng khắp cả phòng. Dùng cốc của cô uống nước, dùng dầu gội đầu và xà phòng giặt của cô một cách phung phí...

Cả ngày về mệt mỏi, còn phải chịu đựng cách sống chung vô tổ chức như vậy, cô lúc nào cũng thầm cầu cho mình nhanh đến chu kỳ kinh.

Mười giờ tối đạp xe trở về khu chung cư, vì phải chạy một quãng đường dài bụng cô bắt đầu cảm thấy khó chịu. Cứ nghĩ rằng vì lỡ ăn quá no và phải vận động. Nhưng từ dưới hầm để xe đi lên phòng, cô nhận ra đây là dấu hiệu mỗi khi đến chu kỳ kinh nguyệt.

Nhìn máu theo nước chảy dọc xuống xuống bắp chân, cô biết mình sắp phải trải qua những chuyện kinh khủng gì.

Cô liên lạc báo cho bà biết là mình đã đến ngày, và còn cố hỏi kỹ thêm một lần để chắc chắn là muốn làm ngay trong tháng này, mà không phải tháng sau, hay tháng sau nữa.

"Bà muốn tôi làm ngay trong tháng này sao? Dù cho tôi có bị muộn kinh thêm năm ngày, cộng ngần ấy thời gian vào cũng đâu đủ để hồi phục sức khỏe và vết thương". An Hạ ngồi ngoài ban công, cố nhỏ giọng để không gây tiếng ồn. Nhưng vì quá ức chế, mà nhiều âm phát ra vẫn phải cao hơn một bậc. Để rồi phải tự giật mình mà bưng miệng lại.

"Người ta chỉ cần một tuần nghỉ ngơi, là cơ thể đã khỏe lại. Mày muốn bao nhiêu mới đủ, trong khi đã gần hai mươi ngày..."

...

Hai giờ chiều ngày hôm sau, ba người trong phòng hôm nay đã đến lịch khám. Vì An Hạ là người mới, nên sẽ được hướng dẫn một số điều, để đề phòng trường hợp lần sau có thể tự đi khám một mình.

Bọn họ trang điểm, diện đồ, còn xịt thêm cả nước hoa, ngỡ như đang đi chơi thay vì đến phòng khám. Lúc lên xe, cô suýt nữa thì bị ngạt chết, bởi vì tài xế không mở cửa sổ. Máy lạnh, và thứ mùi hỗn hợp do kem phấn, nước hoa trộn lẫn, khiến cho người say xẩm mặt mày, và muốn nôn hết tất cả những gì mình có trong bụng. Cô đã kiềm chế rất nhiều, và ước rằng nhanh đến nơi.

Nhưng trái ngược sự tệ hại của bản thân, thì ba người họ ngồi ở bên cạnh vẫn vui vẻ bắt đầu tám chuyện. Những câu chuyện thật sự kén người nghe, và ít người có thể thấu hiểu được, mà chỉ cảm thấy đáng trách.

Nơi khám ở rất xa chứ không hề gần, phải đi ít nhất khoảng ba mươi phút. Trong khi xung quanh đây, phòng khám và bệnh viện rất nhiều. Địa điểm dừng, là ở trước một khách sạn mới toanh, không lớn lắm nhưng cao tầng. Khi cô còn mải nhìn xung quanh thì họ đã vào bên trong.

Hành động của cả ba, nhìn là biết đã đến đây nhiều lần. Một người quen thuộc đi lại lễ tân thông báo gì đó, người thì ngồi xuống bộ bàn ghế giữa sảnh bấm điện thoại, người cuối cùng vẫn đang bận uống nước bên cạnh máy lọc. Cuối cùng cô lựa một chỗ ngồi gần người đang bấm điện thoại kia, mà ở cuối ghế.

Ít phút sau, khi nghĩ sắp gặp được người chủ phụ trách, thì cả đám lại di chuyển đến một nơi khác, dẫn đầu là người đã nói chuyện cùng với lễ tân. Bước ra khỏi khách sạn, trên tay họ liền xuất hiện thêm bịch trắng to đùng.

Cô bám theo, đi vào con hẻm nhỏ, vòng vo rẽ trái, rẽ phải liên tục. Nhà cửa ở san sát nhau, cái thì cao tầng, cái thì thấp nhỏ lẹt đẹt. Càng vào sâu bên trong càng thiếu ánh sáng, thiếu cảm giác an toàn, thật không dễ thở chút nào.

Nếu như chỉ đi một lần, chắc chắn không thể nhớ nổi. Bỗng ngay đằng xa, ánh sáng màu xanh lá từ bảng hiệu le lói sáng. Bước chân cô vì thế mà bước nhanh hơn, như sắp được cứu vớt ra khỏi nỗi sợ hãi, chẳng còn ngoái đầu về phía sau, hay sợ một cánh tay nào đó bất thình lình vươn ra kéo lấy mình vào trong bóng tối. Vừa đến nơi, những hạt mưa lắc rắc cũng bắt đầu rơi xuống.

Bên trong xem như tạm ổn, và không hề giống như cô đã hình dung trước khi đến đây. Ba dãy ghế được sắp theo thứ tự phía bên phải để khách ngồi đợi. Phía đồi diện khách, treo một chiếc tivi đang mở nhạc du dương không lời. Đầu dãy ghế là bàn làm thủ tục, và ghi chép thông tin người khám.

Nữ y tá bắt đầu hỏi tuổi tác, nghề nghiệp và địa chỉ nơi cô sinh sống. Ngoài giấu việc còn đi học ra, thì tất cả đều trả lời thật hết.

"Là người của chị Vy đúng không?" Y tá hỏi cô.

"Vâng!"

An Hạ nghi ngờ chưa kịp hỏi lại, thì một trong ba người ngồi đó kịp thời trả lời thay.

Lượng khách vừa đủ để ngồi kín ba dãy ghế, đa số đều đã được đặt lịch hẹn trước. Tất cả đều đi theo cặp đôi, chỉ duy nhất bốn người ngồi một hàng ghế đằng trước là khác biệt. Cô muốn tách ra khỏi ba người kia, muốn thu nhỏ sự tồn tại của mình cũng khó.

Chỉ riêng cách ăn mặc thôi, thì đây không phải là nơi phù hợp với bọn họ. Dù cho cô ăn mặt bình thường giản dị như thế nào, nhưng một khi đã bước vào cũng một lúc và thậm chí còn ngồi ngay bên cạnh, thì không thể nào hưởng lây ít hào quang của họ.

Theo thứ tự, cô là người khám sau cùng. Cầu thang đi lên tầng chỉ đủ cho một người di chuyển, hoặc nối đuôi theo sau. Cánh cửa kéo ra, bên trong có một bác sĩ, và một người nữ y tá hỗ trợ. Cô vẫn luôn thắc mắc, vì đã từng khám ở nhiều bệnh viện khác. Là tại vì sao, người khám luôn là bác sĩ nam mà không phải là nữ bác sĩ.

Phòng thay đồ nằm cuối gi.ường khám, được che bằng một tấm màn kéo. An Hạ chỉ cần thay chiếc quần đang mặc trên người, bằng chiếc váy rộng thùng thình như bao lần. Nhưng hôm nay không cần phải cởi hết, vì được mang quần nhỏ để giữ miếng băng vệ sinh.

Lúc nằm lên gi.ường, người bác sĩ vẫn lấy một miếng khăn giấy để lót phía dưới, đề phòng máu chảy ra và giây bẩn. Bác sĩ hỏi cô đã từng phá thai lần nào chưa? Dĩ nhiên là cô sẽ trả lời rằng chưa bao giờ. Vậy thì sảy thai? Và vẫn một câu nhận định chắc chắn, chưa... chưa từng.

Mọi lần khám trước, đâu ai hỏi nhiều như vị bác sĩ này đâu. Vì cái họ cần là đếm xem có bao nhiêu nang trứng. Còn việc tại sao cổ tử cung của cô lại bị lệch về phía bên phải, như bác sĩ nói, thì cô nghĩ nó chẳng hề quan trọng. Chừng nào nghiêm trọng tới mức, có thể chết người thì mới cần suy xét. Còn hiện tại, chẳng phải vẫn hiến được hai lần rồi hay sao.

Thấm thoắt nửa tháng trôi qua, đợt bán trứng tiếp theo cũng hoàn thành, cô cũng vừa mới thi xong và chuẩn bị cho đợt nghỉ hè. Hôm ở phòng nghỉ sau khi chọc hút, rõ ràng lúc đến bà ta ân cần đưa đi. Nhưng đến khi ra về, thì cô lại tự bắt xe lủi thủi về một mình. Bà ta đã nhận hết tiền, và biến mất tăm chẳng thấy bóng dáng.

Chưa kể, cuối tháng sau đó. Trong phòng rầm rộ nhận được tiền sinh hoạt hàng tháng, nhưng cô là người duy nhất không nhận được. Thế mới biết, bà ta đã cuỗm luôn số tiền sinh hoạt ấy.

May mắn là nhờ số tiền đợt trước vẫn còn, và công việc làm thêm mỗi tối, nên trong người còn chút tiền để dành phòng thân.

Thêm một tháng êm đềm nữa trôi qua, dường như mục đích đến đây ở và làm việc gì đó, cô đã sớm quên mất. Cho đến khi bà đột ngột xuất hiện với túi trái cây lớn đãi cả phòng ăn, thì cô biết nỗi đau lại sắp đến.

Lần này cô phải tự đi khám và theo dõi khi được người quản lý phòng nhắc nhở. Họ sẽ cho cô tiền lượt gọi xe đi và về.

Người quản lý phòng thành công ca ghép thụ tinh nhân tạo, nên mấy hôm nay chỉ dám nằm yên một chỗ. Nên người tiêm thuốc cho cô đổi thành một người khác. Sống trong đây là như vậy, quan sát một thời gian nên cô tự hiểu rằng, không bao giờ có chuyện phải đến phòng khám, hay để bác sĩ y tá tiêm thuốc cho mình. Tất cả đều phải tự làm cho nhau.

Nhìn cách họ nhuần nhuyễn bẻ ống thủy tinh và lấy thuốc rất chi nhanh gọn, chẳng khác nào đã từng nhiều lần nhìn thấy các bác sĩ chuẩn bị trước khi tiêm cho mình. Vậy phải mất bao nhiêu lâu, mới rèn được cho mình thao tác và kỹ năng đó.

Nhưng hôm nay mũi kim tiêm to hơn hẳn bình thường, vì cô nhìn thấy bên trong nó rỗng ruột, mà những cây kim khác không thể nhìn thấy. Cô chưa kịp nói lên nghi ngờ của mình, thì mũi kim đã đâm xuyên qua bụng mà chẳng hề báo trước. Khiến chữ "a" trong miệng, ngậm ngùi nuốt xuống. Xong việc, họ tiếp tục lăn ra ngủ.

Cầm miếng bông sát khuẩn đang che lên vết tiêm, cô bỗng cảm thấy hơi nhức nên mở ra xem. Thì mới phát hiện trên miếng bông trắng và chỗ tiêm đều dính máu. Nên tự thay lấy miếng bông sát khuẩn mới, và dùng băng keo dán lại. Xong xuôi mới dọn vỏ thuốc và ống kim tiêm mang đi bỏ.

Cứ nghĩ đến ngày sắp được tự do, sắp được rời khỏi căn phòng đông người ngột ngạt này, thì dù cho có phải chịu thêm vài mũi như thế một ngày thì cũng chẳng hề gì.

Ngày cuối cùng nằm trên bàn chuẩn bị chọc hút, khi bác sĩ đang chuẩn bị gây mê. Cô nhắm mắt, chẳng hiểu vì sao một giọt nước mát lạnh chảy xuôi vào trong nón trùm tóc.

Lần đầu tiên khi được đẩy đến phòng nghỉ, cô mới cảm thấy ngày mai thật đáng để hy vọng. Không có ai ở đây cả, khi các gi.ường kế bên cạnh đều có người chăm sóc hỏi han. Nhưng điều đó, lại khiến lòng cô nhẹ nhõm hơn, vì bà đã cầm tiền đi trước khi cô tỉnh dậy.

Hôm nay khác với mọi lần, bởi vì cô nán lại lâu hơn. Cảm thấy cơ thể chẳng còn được như trước, yếu ớt chẳng thể nhấc nổi tay. Nên gi.ường kế bên cho một phần thức ăn, cũng vui vẻ cảm ơn mà nhận lấy chứ không hề từ chối.

Khi tỉnh dậy một lần nữa, trời đã quá trưa. Trong phòng bệnh chỉ còn cô và chị ở gi.ường kế bên, người đã cho một phần thức ăn lúc sáng, cả hai không hẹn mà nhìn nhau mỉm cười. Cô nhường phòng vệ sinh cho chị, còn mình thì đóng cửa ngồi tại gi.ường thay đồ.

Lúc ra về, chị có rủ cô đi ăn nhưng mà cô từ chối. Cũng vì thức ăn ở phòng nấu vẫn còn, dù sao tiết kiệm được chừng nào thì hay chừng đó. Vì tiện đường đi ngang khu chung cư, nên cô đã theo chị về một đoạn mà không phải mất tiền bắt xe.

Lúc về còn định ăn hết thức ăn thừa, và dọn đồ đạc chuẩn bị chuyển qua quán hủ tiếu. Vì bên đó có chỗ ở cho nhân viên, nhưng người đến làm đều không ai ở cả. Vì xem xét thấy hoàn cảnh cô khó khăn, nên bà chủ thương tình mới cho ở nhờ.

Nếu bình thường, thì chỉ có nhân viên làm cả ngày mới được phép ở, chứ đừng nói đến cô chỉ làm mấy tiếng vào buổi tối.

Nhưng khi về đến nơi, không khí trong phòng có vẻ hơi kỳ lạ. Một chiếc vali đã để sẵn ở cửa, và ai đó đang chuẩn bị rời đi trước cả mình.

An chẳng mấy bận tâm, mà vào bếp hâm lại thức ăn vì đang đói. Dù thế cuộc đối thoại giữa mấy người họ, vẫn lọt vào tai buộc cô phải nghe và hiểu rõ vấn đề nghiêm trọng đang xảy ra.

Trong phòng, có người đã phá thai.

An Hạ đột nhiên dừng ăn uống, và không bỏ sót một chữ nào ngay sau đó.

Chuyện là, rất nhiều người trong số họ sau khi mang thai và đi khám, bác sĩ đều bảo rất khỏe mạnh. Nhưng về sau tất cả đều lần lượt bị sảy, mà nguyên nhân đến hôm nay mới phát hiện ra. Bọn họ đều bắt buộc phải dùng thuốc của người chủ phân phát.

Cô biết, và cô đã nhìn thấy khi lần đầu tiên theo bọn họ đến khách sạn. Người quản lý phòng gặp lễ tân, và trở ra với túi thuốc to đùng trên tay. Bên trong nào là kim tiêm, thuốc dạng viên, dạng nước, que thử thai...

Mà chỉ có người ở lâu năm, và kinh nghiệm như quản lý phòng. Mới có thể biết được, lúc nào cần dùng thuốc này, lúc nào cần dùng thuốc kia, hay giờ giấc uống để phân phát hướng dẫn cho mọi người.

Cô đã bắt gặp thấy rất nhiều lần, mỗi tuần người quản lý phòng đều phải ra ngoài lấy thuốc, về đến nơi lại phải sắp xếp lại một lần. Cái nào cần để trong tủ lạnh, cái nào cất vào ngăn tủ, và cái nào để ngoài để mọi người có thể dùng chung.

Xem ra, người quản lý là người biết hết tất cả nhưng vẫn đồng mưu nghe theo lệnh chủ. Hóa ra việc được hay mất của một đứa trẻ ở trong đây, đều do người chủ một tay tính toán để hòng kiếm lợi nhiều hơn từ các gia đình.

Người kia rút kinh nghiệm sau hai lần sảy, đã lén không tiêm thuốc do phía bên người chủ cung cấp, mà đến giờ cô vẫn chưa được thấy mặt. Nên bào thai đã an toàn, nhưng cuối cùng không hiểu tại sao khi bào thai đã an toàn thì lại chọn cách thức tàn độc chẳng khác gì người chủ là uống thuốc phá bỏ và dọn đồ rời đi. Trong số đó cũng có người nghi ngờ và làm theo, nên bây giờ vẫn giữ được an toàn.

An Hạ nghe xong, thức ăn trong bụng tự dưng cồn cào muốn nôn ra ngoài. Chẳng nói chẳng rằng đứng dậy, dọn rửa thật nhanh để rời khỏi nơi đáng sợ này.

Nhưng lúc dọn đồ đạc, cô phát hiện ra mình bị mất ví, và cả thẻ sinh viên. Thẻ thì không biết biến mất từ lúc nào, nhưng ví thì chỉ mới sáng hôm nay. Nhất định là bà ta...

An Hạ gọi cho mẹ mình gần mười cuộc điện thoại, nhưng bà ta vốn đang ở trong sòng bạc vui vẻ với gã, thì làm sao mà bận tâm đến chuyện cỏn con này được. Vốn biết trước chuyện này sẽ xảy ra, nên bà ta mới lấy những thứ quan trọng nhất của cô, để đề phòng việc cô có thể bỏ trốn.

Suốt một tuần liền, bà ta như bốc hơi khỏi thành phố. Mặc kệ sự kiên trì, liên lạc, của An Hạ mỗi ngày không ngừng nghĩ. Tiền bạc, giấy tờ tùy thân đều nằm hết trong ví. An Hạ không thể đi đâu được, khi chưa lấy lại được đồ.

Dạo gần đây, cứ mỗi lần đi làm về, cô lại cảm giác trong phòng lại thiếu thiếu thứ gì, nhưng vì mệt mỏi nên chẳng để ý cho lắm. Lại mấy ngày nữa trôi qua, vì hôm nay là cuối tuần nên khách đông hơn, vì thế nên lúc về đến phòng thì đã gần mười hai giờ. Cô thậm chí không dám bật đèn ở cửa ra vào như mọi lần, mà mò mẫm tìm công tắc nhà vệ sinh.

Đến gi.ường ngủ, lại mở đèn ngoài ban công để thấy rõ đường lấy đồ tắm rửa. Nhưng lạ thay, chẳng còn nhìn thấy ai nằm ngủ ở giữa nhà cả. Đến lúc này, cô bắt đầu cảm thấy sợ, nên bật vội công tắc sáng hết khắp cả phòng.

Không cần gõ cửa, mà trực tiếp mở ra như linh tính mách bảo, bên trong chẳng còn ai, nhưng vẫn muốn kiểm tra thêm một lần nữa cho chắc chắn.

Khung cảnh tối om, khi mở đèn lên thì chỉ còn nhìn thấy chiếc gi.ường trống hoắc, cả phòng bên kia cũng vậy.

An Hạ ngồi sụp xuống giữa phòng, ôm đầu thất thần.

Chỉ còn một mình.

Cô ghét phải mỉm cười khi đang ở một mình, như thể sẽ xua đuổi được những tiêu cực đang hiển hiện và bủa vây xunh quanh.

Cô muốn ủ mình, không cần phải để ý đến bất kỳ điều gì nữa. Tiền bạc, công việc, học hành hay việc phải ăn uống hàng ngày.

Hôm sau, An Hạ tỉnh giấc vào buổi sáng, nhưng sau đó lại tiếp tục nhắm mắt cố ru mình vào giấc ngủ. Đến trưa tỉnh dậy, thì một lần nữa cố nhắm mắt dù chẳng thể nào ngủ tiếp được nữa.

Chợt nhớ đến những viên thuốc ngủ trong vali, cô ngồi dậy lục tìm và bỏ vào miệng hai viên, chẳng cần nước cứ thế nhai mà không còn phân biệt được vị đắng.

Và hậu quả của việc cố ép bản thân đi vào giấc ngủ, lúc tỉnh dậy th.ì trời đã chạng vạng. Chẳng còn ai ở đây nữa, bọn họ đã đi hết. Những khung cảnh rất đỗi bình thường, nhưng sao lại làm cho cô muốn khóc, vì nhìn đâu cũng chỉ thấy sự lẻ loi cô quạnh.

Nhưng suy nghĩ chưa kịp bay xa, thì cô bỗng giật mình vì tiếng gõ cửa đột ngột vang lên. Ai? Là ai, có thể tìm đến đây. Cô chậm chạm bước xuống gi.ường, rón ra rón rén như kẻ trộm, bàn chân nhón lên không dám chạm in xuống cả bàn.

Qua mắt mèo nhìn thấy được người tìm đến là bà ta. Bà ta vậy mà bây giờ mới chịu xuất hiện.

"Sao bây giờ bà mới chịu đến hả?" An Hạ mở cửa, và chuẩn bị bộc phát cơn thịnh nộ bao nhiêu ngày qua tích tụ. Nhưng chưa gì, bà đã nhào đến quỳ xuống ôm lấy hai chân cô, miệng không ngừng cầu xin.

"An Hạ, xin con hãy cứu mẹ lần này, chỉ một lần này thôi, mẹ cầu xin con..."

An Hạ mất thăng bằng, đi thụt lùi về sau cho đến khi lưng chạm vào tường vẫn không hiểu chuyện gì đang diễn ra ở đây. Hay ý mà bà ta muốn đề cập ở đây là gì.

"Chuyện là sao, bà từ từ nói cho tôi nghe xem nào!" Nhìn bà ta khóc và làm ầm lên, An Hạ chỉ còn biết hất tay bà ra khỏi người mình, mà đứng tránh qua một bên.

"Mẹ và dượng con vì ham vui mà đã thua hết số tiền mà con cho, còn vay thêm của người ta để cố gỡ gạt nhưng vẫn thua. Hai chúng ta đã..."

"Rốt cuộc là bà đã nợ của người ta bao nhiêu, để phải bị đánh ra nông nỗi này". Cô ngắt lời khi thấy bà cứ mãi vòng vo.

"Mười triệu?" An Hạ đọc lên một con số, khi thấy bà giơ một ngón tay. Nhưng sau đó bà lại lắc đầu.

"Một trăm triệu?" An Hạ nhìn ngón tay bà vẫn nhất quyết giơ lên, mà đoán đại một con số lớn hơn. Nhưng bà vẫn lắc đầu.

"Vậy cuối cùng là bao nhiêu? Thường ngày bà chửi tôi ghê ghớm lắm mà, sao hôm nay lại không thể mở miệng ra nói chuyện cho đàng hoàng tử tế. Cuối cùng là nợ người ta bao nhiêu tiền, mở miệng nói lớn cho tôi nghe..."

"Một... tỉ" Bà ta lí nhí trả lời.

"Bao nhiêu cơ?" An Hạ trợn tròn mắt nghi ngờ.

"Một tỉ". Lần này thì bà ta trả lời dứt khoát hơn.

"Một tỉ? Bà đùa tôi sao? Thử nghĩ xem, tôi thì lấy đâu ra một tỉ ngoài việc đi cướp của giết người đây?"

"Phủi phui cái miệng! Làm gì mà cần đến giết chóc chứ. Việc này dễ lắm, nó nằm trong khả năng của con, nên mẹ mới chạy ngay đến tìm con đấy thôi".

"..."

"Chuyện là có gia đình kia rất giàu có, nghe nói đâu là đại gia. Nhà cửa, đất đai nhiều chẳng đếm xuể, cái gì cũng chẳng thiếu, mà chỉ thiếu duy nhất một mụn con..."

"Rồi sao? Bà muốn tôi làm cái gì?" Nói đến đây, là An Hạ tự biết những lời sắp nói ra đây của bà chẳng có gì tốt đẹp.

"Người ta hứa, chỉ cần con chịu giúp thì sẽ trả hết nợ cho mẹ, và còn cho chúng ta thêm một số vốn để làm ăn".

"Nói là hiến, nhưng thật ra tôi đã phải bán trứng của mình tận bốn lần. Mà lần đầu tiên là để sống sót để tồn tại. Còn ba lần mới đây, điều chỉ là vì bà thôi đó. Lý do vô nghĩa như vậy mà vẫn chưa đủ nữa hay sao?"

"Không phải, lần này không phải hiến hay là bán gì cả. Lần này con chỉ cần giúp người ta mang thai thôi..."

"Bà... bà bị người ta đánh đến điên luôn rồi hay sao? Mang thai? Sao một người mẹ như bà, lại có thể nói ra được hai từ đó một cách nhẹ nhàng như thế. Còn tương lai của tôi thì sao đây, tôi sắp đi học lại, và lỡ như sau này còn muốn lấy chồng thì phải tính làm sao..."

Khuôn mặt của An Hạ trở nên khó coi, vì đang cố giữ cho mình bình tĩnh.

"Tương lai của con còn quan trọng hơn cả mẹ ruột của mình hay sao? Con thử nghĩ mà xem, có tiền, rồi chúng ta sẽ có một cuộc sống tốt hơn. Con lại xinh đẹp giống mẹ như thế, thì chẳng thiếu người tự nguyện làm chồng đâu. Nên đừng lo lắng lắm về tương lai, mà hãy nghĩ cho hiện tại. Nếu như hôm nay con không giúp mẹ, thì bọn họ sẽ giết chúng ta mất..."

Đáng lẽ, bọn họ có ngày như hôm nay cô phải là người vui vẻ nhất, vì cuối cùng cũng đã thoát được con đĩa lớn hút máu, mà bình yên trở về với cuộc sống. Thế nhưng cơ hội dẫu đã sờ sờ ngay trước mắt, chỉ việc lờ đi để mà sống, mặc kệ bọn họ phải trả giá với những gì đã gây ra, nhưng mà cô không làm được.

Những ngày nghỉ hè cuối cùng đã kết thúc. Bước vào năm tư, cô bắt đầu trở lại trường vào ngày học đầu tiên.

"A..." An Hạ đang đi bỗng ngã dúi về phía trước, vì bị người ta đi ngang qua dùng vai đẩy nhẹ một cái.

"Bạn có sao không?" Diễm Ngọc ở đằng sau đã chứng kiến hết hết toàn bộ sự việc. Là Trần Phong cố ý, đã thế còn chẳng thèm quay lại xin lỗi mà bỏ đi thẳng một mạch.

"Cảm ơn! Mình không sao". Cô nhìn theo bóng lưng của cậu mà trả lời.

"Trần Phong... cậu đứng lại đấy cho tôi! Không biết đường xin lỗi người ta à? Đúng là đồ điên! Tốt nhất là sau này bạn nên tránh xa cậu ta ra". Diễm Ngọc giậm chân tức giận.

"Cậu ta dạo nào tính tình hơi..." Cô bạn ngừng và tự chỉ tay vào đầu mình.

"Nghe nói còn đánh nhau với cả người bạn thân, còn cạch mặt nhau luôn mới ghê chứ, ôi trời! Ai rồi cũng sẽ thay đổi thôi..." Diễm Ngọc than ngắn thở dài.

Nếu bình thường khi nghe được những chuyện liên quan đến cậu, thì cô sẽ còn bận tâm. Nhưng mà bây giờ, ngay cả bản thân còn mông lung, chưa biết mở mắt ngày mai sẽ là một ngày như thế nào. Thì đâu còn tâm trí lẫn thời gian để lo lắng cho người khác, vì bây giờ chỉ cần sống qua hết ngày hôm nay thôi, đã thật sự may mắn.

Tám giờ, điện thoại An Hạ thông báo và rung hai lần nằm ở trong hộc bàn. Cô lấy túi nhỏ màu trắng ngà trong ba lô, đổ ra hai viên thuốc cũng màu trắng nhỏ xíu và cho vào miệng. Mười ngày, đã tận mười ngày, cô luôn uống thuốc máy móc như thế khi nghe thấy chuông báo.

Nhiều lúc như chợt tỉnh táo lại sau cơn mê, cô bắt đầu nghĩ ngợi rằng mình đã uống thuốc chưa? Dù cầm vỉ thuốc và đếm, nhưng vẫn không tài nào nhớ nổi. Thay vì tiếp tục vắt óc suy nghĩ, thì cô lựa chọn một cách thức khác dễ dàng hơn, là bẻ lấy hai viên thuốc và uống ngay lúc đó.

"Nước này! Uống thuốc gì thế?" Diễm Ngọc đưa nước của mình cho An Hạ.

Thật đúng lúc, khi hai viên thuốc hôm nay tự dưng mắc nghẹn ngang ở cổ. Cô tránh mặt sau lưng người ngồi bên cạnh và uống một hớp đầy miệng.

"Cảm ơn! Chỉ là thuốc bổ thôi ấy mà". Cô trả chai nước lại cho Diễm Ngọc và tiếp tục nghe giảng. Nhưng sực nhớ ra điều gì đó, lại lấy điện thoại nhắn tin.

Chuyện là kể từ hôm đồng ý nghe theo Giả Ánh sắp đặt. Cô đã rút sạch tiền mình có được trong tài khoản đưa cho bà để tạm thời trang trải, đến nỗi trong người bây giờ chẳng còn lấy một đồng.

Chi phí sinh hoạt, và tiền đi lại phát sinh thêm vì mỗi lúc mệt mỏi không thể tự đạp xe đến phòng khám. Dù tiết kiệm, và chỉ bắt xe máy thay vì taxi thì lượt đi và về đã ngốn sạch tiền thức ăn của cô hai ngày. Nhưng một tuần, đâu chỉ khám có một lần, mà là tận ba lần, vào thứ ba, thứ năm và thứ bảy.

An Hạ liên tục bị bà ta gây cho rắc rối, mà đầu óc chẳng còn suy nghĩ được gì nhiều. Mà liền quên trước đó, tiền sinh hoạt và cả chi phí đi lại thăm khám, đều đã được chuyển qua tài khoản của bà. Đáng lẽ cô nên kịp thời nhớ lại, và giữ lấy cho mình một ít, thay vì giao nộp hết tất cả những gì mình có.

An Hạ muốn mượn Diễm Ngọc một ít để cầm cố đỡ, đợi một thời gian khi có thể ứng tiền từ gia đình thì sẽ trả.

Buổi trưa lúc trở về, mới vừa bước vào thang máy thì đã nghe tiếng chuông báo cháy vang lên không ngừng. Nghe các bảo vệ truyền tai nhau là ở tầng mười tám, cô lo lắng vì đống sách vở chẳng đáng bao nhiêu kia mà bấm nút gấp rút lên tầng, thay vì đứng đợi chuông ngừng báo.

Lên đến nơi, cô phát hiện mấy người bảo vệ đang đứng trước cửa phòng mình, thì tức thì nhanh chân chạy lại.
Nhưng chưa kịp hỏi, thì đã nghe giọng bà ta đang rối rít xin lỗi.

"Xin lỗi mấy chú, tôi đâu biết chỉ tẩy uế phòng ở lại liên quan đến còi báo cháy. Tôi mới ở quê lên nên không biết, lần sau tôi sẽ rút kinh nghiệm..."

Nhìn bảo vệ rời đi hết, cô mới dám bước tiếp về phòng. Không hiểu bà ta đốt cái gì, mà vừa tiến vào cô liền bắt đầu ho sặc sụa, nước mắt nước mũi chảy ròng ròng. Nhanh chóng đóng chặt cửa trước khi chuông báo lại vang lên lần nữa.

"Bà không thể để cho tôi yên ổn được một ngày hay sao?" Cô vừa nói vừa đi mở hết tất cả các cửa trong phòng, từ cửa sổ cho đến ban công. Rồi hứng đầy một cốc nước to, dập tắt đám bột mà bà đang cố gắng thổi cho bén lửa để tiếp tục xông phòng.

"Mày bị làm sao thế, có nhìn thấy tao đang xông phòng không hả?" Bà tức giận nhìn vào nồi nhỏ, chu sa mễ và trầm hương lợn cợn trong nước.

An Hạ mang hết ba cái quạt ra và bật hết cả lên, rồi mới quay qua trừng bà.

"Làm sao? Mày trừng tao làm gì?"

An Hạ chẳng buồn nói năng, cổ họng trở nên khô đắng, mới rót lấy cốc nước nốc hết một hơi. Nhìn khói bị gió cuốn tản đi hết, chỉ còn vươn lại mùi hăng hắc khó chịu.

"Mày biết con kia nó phá thai ở đây mà, căn phòng này đã từng có rất nhiều người ở. Kẻ đến người đi, nhiều không đếm xuể. Thành công hay thất bại, thì tất cả mọi thứ ô uế đều đang tồn tại trong đây. Tao chỉ muốn mày chuyển phôi thành công ngay từ lần đầu, nên cần phải tẩy uế đề phòng thứ xấu bám theo phá hoại, mày hiểu không vậy?" Giả Ánh giải thích.

"Nói như bà, thì tôi đâu cần phải sợ thứ gì đó bám theo đâu. Vì vốn dĩ nó đã luôn bám theo tôi từ ngày đó, bà quên rồi sao?"

An Hạ nhìn bà, khóe miệng hai bên từ từ nhích lên cho đến khi rãnh cười xuất hiện.
 
Phần 9.

An Hạ chưa hề được gặp mặt gia đình mà mình chuẩn bị ghép ca, mà chỉ toàn nghe qua lời kể một phía từ Giả Ánh. Bà ta tâng bốc và vận dụng hết những từ ngữ tốt đẹp, đủ để cho cô vốn đang chênh vênh hận đời, cũng phải tạm thời kín đáo mơ tưởng về ngày mai.

Cho đến ngày thứ mười lăm chu kỳ, vào buổi tối khi đang bận làm thêm tại quán, thì cô bị gọi đến khách sạn một cách đột ngột. Cuối cùng người chủ giấu mặt cũng xuất hiện và hẹn gặp cô ra để nói chuyện.

Không thể dời lịch hẹn, không thể từ chối vì đây là mệnh lệnh. Giọng nói có xu hướng trầm xuống, thông báo địa điểm và còn nhấn mạnh phải đến ngay.

An Hạ đành phải xin phép bà chủ nghỉ sớm vì phải đi công chuyện gấp, và gửi lại xe đạp ở đây ngày mai đến làm sẽ lấy. Chẳng kịp soạn sửa áo quần, rửa mặt hay chỉnh trang tóc tai, mà để một thân mồ hôi nhễ nhại, tóc chẳng vào nếp mà chạy ra đường đứng gọi xe.

Đây không phải lần đầu tiên cô đến khách sạn, vì đã nhiều lần ghé qua sau khi khám để gửi kết quả cho lễ tân, và cô chỉ làm theo những gì bọn họ hướng dẫn.

Gió lạnh tạt thẳng vào mặt và cả cơ thể khi ngồi xe gắn máy, khiến mồ hôi chỉ ít phút đều hoàn toàn khô ráo. Cô mới làm quen với phương tiện đi lại này dạo gần đây, nên vẫn còn bỡ ngỡ và rất sợ.

Ở quê, đa số người ta chỉ toàn đi bằng xe đạp, xe ngựa hay xe trâu, ít khi di chuyển bằng xe máy. Những chiếc xe máy xấu xí đó ít ai dám ngồi lên, bởi vì âm thanh rất dữ dội. Mỗi khi rít ga, toàn thấy chở gỗ, chở hàng hóa còn nhiều hơn là chở người.

Cô cảm thấy an toàn hơn khi ngồi ở bên trong xe ô tô, vì không bao giờ có thể ngã xuống đường. Mà giao thông ở Thành phố S thì khỏi cần phải bàn cãi. Phương tiện luôn di chuyển qua lại đông đúc, nơi mà cô vừa đặt chân đến đã vô cùng choáng ngợp và lo lắng.

Cũng như bây giờ, tay cô đang không biết bám vào đâu khi ngồi ở sau lưng người cầm lái, mà còn là đàn ông. Mỗi lúc xe đột nhiên dừng lại, rẽ hướng, hay tăng tốc. Đều chỉ khiến tim cô muốn nhảy ra ngoài, vì không chịu được cảm giác mạnh.

Mỗi lần xuống được xe và cởi nón bảo hiểm, hai chân cô đều nhũn hết cả ra. Bọn họ ai cũng đều chạy xe rất nhanh, nhanh đến nỗi bên tai cô chỉ còn nghe thấy tiếng gió rít. Nhưng ngoài việc phải thích ứng dần, thì cô đâu còn sự lựa chọn nào khác.

Đến được nơi lòng cô bỗng nhẹ hẳn. Đang thanh toán tiền, tự dưng có linh cảm mà nhìn vào cửa khách sạn, và sự thật đúng là như vậy. Qua cửa kính dày cộm của khách sạn, dù khoảng cách khá xa nhưng đôi mắt của người phụ nữ rõ ràng đang nhìn cô mỉm cười.

Người bảo vệ lớn tuổi đẩy cửa, cô gật đầu cám và đi vào.

"An Hạ đến rồi này! Ngồi xuống đây đi em..." Cũng chẳng ngạc nhiên lắm khi vừa nhìn họ đã nhận ra ngay là cô, khi hình ảnh, và giấy tờ chứng minh thân phận đã được rải đều khắp các nơi cô tìm kiếm.

An Hạ không chớp mắt lấy một lần, mà nhìn chăm chăm vào người phụ nữ kia cho đến khi ngồi xuống ghế. Rất quen, và đã từng gặp nhưng nhất thời thì không thể nhớ ra.

Mái tóc nhuộm nâu, uốn lượn sóng. Mang váy dài liền thân màu ghi, thật tương phản với đống trang sức đang đeo trên người. Sau đó An Hạ lướt mắt qua nhìn người đang ngồi ở phía đối diện, và chợt nhận ra ông ta vẫn luôn quan sát mình.

Cô ta bắt đầu giới thiệu sơ lược về hoàn cảnh công việc, để hai người làm quen nhau. Cầm tập hồ sơ dày cộm lên, lật từng trang xem xét và hướng dẫn vào ngày mai cô và ông ta cần phải làm những gì.

Cô không biết tuổi tác thật sự của vị khách này là bao nhiêu, nhưng chỉ cần nhìn đầu tóc bạc phơ cũng đủ hiểu lớn tuổi hơn mẹ cô. Và việc xưng hô anh em theo kiểu thuận miệng như ông ta, cô không thể làm được. Nhưng cô ta bắt buộc vào ngày mai, khi cả hai đến bệnh viện, thì phải diễn làm sao cho giống như một đôi vợ chồng thực thụ.

An Hạ có thể cảm nhận được chút ít lòng người chỉ thông qua đôi mắt. Và khi nhìn vào đôi mắt của cô ta, An Hạ bỗng cảm thấy lo lắng. Nhớ đến chuyện cũ đã xảy ra với đám người kia, thì lại càng lo lắng nhiều hơn. Cô mong rằng lần này mọi chuyện diễn ra được thuận lợi, suôn sẻ, và tránh được kiếp nạn ác độc của cô ta.

Cô nguyện dùng hết may mắn còn lại của phần đời mình, chỉ để đổi lấy một lần may mắn duy nhất vào ngày mai.

Và cô có một chứng minh thư mới, để chứng minh thân phận giả mạo của mình, sau bao nhiêu ngày uống thuốc canh niêm mạc. Và vẫn toát cả mồ hôi, khi chứng kiến bác sĩ đang cố gắng đẩy cây siêu âm đi vào âm đạo, bằng một câu thần chú quen thuộc là: "hãy thả lỏng cơ thể nào!"

Cô từng nghĩ lâu dần sẽ quen và thích ứng, nhưng mà nói thật, dù cho phải khám thêm bao nhiêu lần đi chăng nữa, thì kết quả cuối cùng vẫn luôn giống như ngày đầu tiên.

Đã bao nhiêu lần? Cô chẳng còn nhớ nổi nữa. Nhưng chỉ tính khoảng thời gian hai tuần đổ lại đây, thì đã khám tận sáu lần. Sáu lần nằm mở rộng hai chân để nghe bác sĩ thuyết trình, đếm trứng và chỉ cho cô nhìn thấy đâu là trứng trội.

Nhưng bác sĩ nào biết, cô mỗi lần đến khám đều như cực hình và còn cảm thấy sởn gai óc, khi nhìn thấy chi chít lỗ đen bên trong cơ thể mình. Thế mà ông còn sợ cô không nhìn thấy rõ, mà càng đè mạnh tay hơn, cảm giác thật thốn thật khó tả.

Cô biết vị bác sĩ này và cô ta đều trong một tổ chức, một đường đây hợp tác làm ăn chung, vì ông đã từng hỏi cô rất nhiều câu hỏi ngoài lề về tương lai, khi phải mang trên mình một vết sẹo đến suốt đời.


Trở về từ cuộc gặp mặt, cô tắm rửa thay đồ và kiếm chút thức ăn lót dạ. Sau đó thì gạt hết đống sách vở trên bàn qua một bên, lấy hết tất các thông tin liên quan đến gia đình mình phải ghép ca ra để học thuộc.

Từ ngày tháng năm sinh của hai vợ chồng ông ta, số chứng minh thư, cho đến ngày đăng ký kết hôn. Nơi sinh sống làm việc, số điện thoại liên lạc và số phôi hiện có. Thậm chí cô còn phải học thuộc cả tên bố mẹ của họ, để đề phòng trường hợp bác sĩ sẽ hỏi bất ngờ. Và cuối cùng là tập chữ ký, sao cho giống với chữ vốn đã có trong tập hồ sơ mà người vợ đã từng ký trước đó. Giống như đang ôn lại bài vở, để ngày mai đi thi vậy.

Mười hai giờ, mắt An Hạ tự động díp lại, mệt mỏi mà ngáp ngắn ngáp dài. Nên kiểm tra hết một lượt lần cuối cùng, mới yên tâm đặt báo thức và lên gi.ường ngủ.

Thời gian trôi qua rất nhanh, cứ như chỉ mới vừa chợp mắt thì chuông đồng hồ đã réo ầm ĩ. Mắt nhắm mắt mở, cô ra ngoài bỏ hai quả trứng vào nồi để luộc, rồi mới lại vào phòng đánh răng rửa mặt.

Nước sôi làm hai quả trứng gà nhấp nhô cùng bong bóng nước. Bàn tay cô hơi run rẩy ấn vào nút đỏ để tắt bếp.

Cô đang lo sợ, điều đó là hiển nhiên thôi. Vì lần đầu tiên phải đóng giả một người khác, đến ngồi đối diện với bác sĩ, để hoàn thành thủ tục chuẩn bị chuyển phôi.

Thật nực cười.

Sáu giờ sáng dưới sảnh chờ của khách sạn. Sau câu chúc vô nghĩa của cô ta, cô ôm tập hồ sơ cùng người đàn ông xuất phát đến bệnh viện.

Ở bệnh viện T.

Lần đầu tiên đặt chân đến bệnh viện phụ sản, một bệnh viện lớn và nổi tiếng vì tuổi đời. Lúc trước, dù đã vô tình nghe thấy, hay gặp những bài báo viết về nơi này nhan nhản ở trên mạng, nhưng cô chẳng lấy làm bận tâm. Vì thế, ngoại trừ biết đó là bệnh viện, thì không còn gì thêm nữa.

Cô chẳng thể hiểu được trong đầu cô ta đang nghĩ gì, về cách làm hiện tại. Hay tất cả mọi người trước nay đều mù mịt ngớ ngẩn giống như mình thế này? Không hề biết một cái gì hết. Không được hướng dẫn nơi đến, không được ai đưa đi. Dù ngoài miệng một mực đảm bảo, đến đó sẽ gặp người hỗ trợ, nhưng nào có ai.

Cả hai đi nhầm vào khu M, nên được hướng dẫn qua khu H nằm ở bên kia đường. Khu M và H thực sự khác nhau ở đâu, An Hạ còn chẳng biết.

Nhiều người, nhiều xe cộ, nhiều tòa nhà, nên chẳng biết mình phải nên đi vào đâu. Cô bắt đầu nghi ngờ và cảm thấy không ổn chút nào. Cái này chẳng khác nào là tự lực cánh sinh, vì nếu gia đình đã bỏ tiền ra thì tại sao lại vẫn phải vất vả như thế.

Cuối cùng, sau khi vòng vèo gần hết cả bệnh viện. Khi mà đôi chân cô, chẳng còn thể nhấc lên nổi. Thì cả hai cũng đến được nơi, khu H tầng 3.

Trong lúc đợi thang máy, dù không có thêm đôi mắt nào ở phía sau, cô vẫn biết ông ta đang nhìn từ dưới lên trên cơ thể mình, rồi một lượt đánh giá.

Khi vào bên trong, ông ta dặn dò cô đủ điều về việc chăm sóc sức khỏe. Nào là ăn uống và sinh hoạt có đều độ, thiếu gì thì hãy gọi điện cho vợ chồng ông.

Phòng chờ nhỏ hẹp, nhưng người thì đông nghịt, khiến ai nhìn vào thôi cũng đều cảm thấy bí bách khó thở. Vì hết ghế, nên đa số đều đứng. Ông ta chẳng biết đi đâu, kiếm về được cái ghế và bảo cô ngồi.

An Hạ không còn khách sáo nổi, nên đành ngồi xuống, duỗi thẳng hai chân đã mỏi nhừ. Đồng hồ lệch qua tám giờ, cô sực nhớ ra mình vẫn chưa uống thuốc. Từ trong túi xách, vội lấy ra vỉ thuốc còn đúng hai viên. Bẻ hết và bỏ vào miệng nuốt vội chẳng cần nước.

Một cái tên xa lạ vang lên, và An Hạ biết đó là mình.
Mọi chuyện đều không dễ dàng trót lọt như thế, khi phải trải qua các vòng hỏi thông tin rất là nghiêm ngặt. Và điều cô lo lắng đã đến, khi bác sĩ lục tìm bộ hồ sơ cũ của gia đình trước đây.

Cái này đúng là không thể lường trước được, khi mà cô đinh ninh rằng bộ hồ sơ nằm trong tay mình là bản duy nhất. Vâng, hình ảnh lưu trữ trong bộ hồ sơ cũ, đã mạnh mẽ giáng xuống cô một đòn trí mạng. Hai hình ảnh, hai con người hoàn toàn khác hẳn nhau.

Bị phát hiện ra là kẻ giả mạo, cả cơ thể An Hạ bỗng dưng cứng đơ như pho tượng. Và cảm thấy nực cười với lời ngụy biện nhằm cứu vãn tình hình của ông ta.

Bốn vị bác sĩ, và ba gia đình đang ngồi kiểm tra hồ sơ giống như cô, ánh mắt tất cả bọn họ đều dừng lại mà đổ dồn vào hết hai nhân vật chính trong đây. Giờ phút này, cô chỉ ao ước rằng, có phép thần thông nào đó nhanh chóng biến mình thành một con kiến nhỏ.

Cả dãy hành lang mọi người đang ngồi chờ, đều nghía vào nhìn ngó để hóng hớt chuyện. Vị bác sĩ nữ, mang trên mình bộ đồ màu đỏ đô thật chói mắt đứng dậy, bảo cô và ông ta ra ngoài ngồi đợi. Còn mình thì mang tập hồ sơ lên báo cáo với cấp trên, rồi sẽ thông báo kết quả cho hai người sau.

Bác sĩ đã phát hiện ra là giả mạo, thì kết quả cuối cùng cô cũng có thể tự biết. Nên cả hai như kẻ trộm mà lét lút rời đi.

Trở về khách sạn, cô ta đã ngồi đợi sẵn ở đó, với vẻ mặt chẳng ngạc nhiên lắm, hay tỏ vẻ buồn rầu khi chuyến này bị phát hiện. Cô thầm nghĩ, tất cả mọi việc xảy ra trong buổi sáng hôm nay, như đã được định sẵn trước một kết quả, để lừa bịp qua mắt gia đình.

Cô cười thầm trong lòng, khi nghe cô ta miệng nói luyên thuyên đủ thứ, và giải thích qua loa cho xong chuyện. Nhưng đáng chú ý hơn ở đây, là vẫn làm vững tin được ông ta.

Chẳng thể hiểu nổi tại sao lại như vậy, khi chính bản thân vốn đã nghi ngờ vì trải nghiệm lòng vòng như kẻ ngốc trong bệnh viện, cùng với bộ hồ sơ chắc mẩm duy nhất. Mà vị gia đình kia dường như không suy nghĩ như vậy, mà đặt trọn niềm tin và xem như lần thất bại lần này là chuyện thường tình.

An Hạ bị cô ta đuổi về, như đã xong việc. Một kẻ ngốc, dẫn dắt một kẻ ngốc hơn, dạo chơi trong bệnh viện suốt cả một buổi sáng, và thế là hoàn thành công việc.

Cô trở về, và tự ngẫm nghĩ hết cả quá trình xảy ra chóng vánh. Cứ ngỡ như tất cả đều đã theo sự sắp đặt sẵn, nên không cần phải bất ngờ vì nó thất bại. Và cô chỉ là một quân cờ, đi theo từng bước mà cô ta chỉ đạo. Mà kết quả sau lần thất bại, không phải khiến cho gia đình thất vọng mà hoàn toàn ngược lại.

Cô ta đang làm cho họ càng thêm phụ thuộc và trông cậy vào mình. Khi cho họ tận mắt nếm trải thất bại, để nhìn thấy dù cho có thật nhiều tiền cũng không thể dễ dàng trót lọt. Từ đó về sau, càng dễ dàng bòn rút và bắt họ chi tiền, mà chẳng thể chối từ hay lên tiếng phàn nàn.

An Hạ biết phần việc của mình đã hoàn thành, và sau này không còn phải gặp lại ông ta nữa. Nhưng thời gian, đối với người gặp khó khăn hiện tại như mình là vô cùng quý báu. Lại lỡ mất một chu kỳ, lỡ mất thêm một cơ hội gần nhất để kiếm tiền.

Tiếng chìa khóa tra ổ "lạch cạch", kéo An Hạ trở về với thực tại.

"Thế nào, thế nào rồi..."

Giả Anh tay xách thức ăn còn thêm cả trái cây tiến vào phòng vui vẻ hỏi.

"Không qua được vòng kiểm tra hồ sơ, nên chắc đợt này bỏ..." An Hạ chẳng thèm ngoái đầu nhìn bà ta mà trả lời.

"Tại sao lại bỏ? Nếu bỏ chẳng phải sẽ đợi thêm một tháng nữa hay sao, mất bao nhiêu là thời gian..." Bà ta dùng dằng hai túi đồ chưa bỏ xuống còn xách trên tay mà tức giận nói.

"Đó đâu phải lỗi tại tôi, muốn biết lý do thì đi tìm cô ta mà hỏi..." An Hạ bực mình đến phát cáu, nhưng vẫn mặc kệ bà, tìm sách vở tài liệu hôm nay, chuẩn bị cho lịch học vào buổi chiều.

Giả Ánh nghe thấy thế, liền thả hai túi đồ lên trên bàn và bỏ ra ngoài một mạch.

An Hạ nào biết, buổi chiều ngày hôm nay mình còn ngồi trong lớp nghe giảng, tối đến thì đi làm, nhưng ngay hôm sau đã gấp gáp nằm trên bàn làm thủ thuật thụ tinh nhân tạo (IUI).

Sáng sớm hôm sau, An Hạ có lớp muộn nên vẫn chưa thức dậy. Nhưng bị Giả Ánh réo gọi từ ngoài cửa cho đến lúc vào phòng.

"Dậy nhanh lên, nhanh chuẩn bị đến bệnh viện với tao, lần này mày phải cố gắng thành công đấy biết chưa hả? Tao đã phải bỏ hết mặt mũi, mà lạy lục cầu xin con chó đó..."

Lâu lắm An Hạ mới được một buổi sáng ngủ thêm được ba mươi phút, mà chưa gì đã bị bà ta quấy rầy gọi dậy.

"Bà lại muốn tôi làm cái gì nữa..." An Hạ hét lớn và tung chăn ngồi dậy.

"Mày nghe tao nói, lần này chắc chắn sẽ thành công, lại không đau chút nào..."

Cho đến khi lên xe An Hạ mới biết, mình không phải đi chuyển phôi mà là nhận t.inh tr.ùng trực tiếp.

"Dừng xe!" Cô bất mãn với suy nghĩ điên rồ của bà, mà mở cửa bước xuống.

"Bác tài đợi tôi một lát..." Giả Ánh gấp gáp nói, rồi chạy vội đuổi theo An Hạ.

"Này! Đứng lại nghe tao nói hết cái đã nào". Bà tóm được túi của cô và giữ chặt không buông.

"Tao đâu có bảo mày phải ngủ với người ta, mày sợ cái gì? Tình trùng họ đã trữ đông sẵn, bác sĩ sẽ làm việc đó, bơm trực tiếp vào cho mày..." Bà ta vô tư đứng giữa đường mà giải thích cho cô hiểu.

"Bà be bé cái miệng thôi, muốn thông báo cho mọi người xung quanh đây biết hết đấy à?" Cô tức giận gạt tay bà ra khỏi túi mình.

"Điều đó thì tôi biết, nhưng vấn đề lớn ở đây là gì? Nó sẽ là con ruột của tôi và cũng là cháu của bà đấy! Bà hiểu chứ? Làm ơn gạt hết đống tiền chưa bao giờ có, đang làm mụ mị đầu óc của mình ra, mà động não suy nghĩ về hiện thực giúp tôi..."

"Nếu mày đã nói như vậy, thì những lần bán trứng trước đó đều là để cho người ta mua về cho chó ăn sao?" Giả Ánh bắt đầu mất kiên nhẫn, và phun ra những lời lẽ chẳng còn tốt đẹp được nữa.

"Hai trường hợp đó hoàn toàn khác nhau, tại sao bà có thể mang ra so sánh như thế được?" An Hạ bất lực thở dài.

"Vậy thì khác nhau ở chỗ nào? Khi tất cả đều sẽ mang dòng máu của mày, mày thử giải thích cho tao nghe xem?"

"Hai người có định lên xe không thì bảo? Không thì thanh toán tiền, để tôi còn lái chuyến khác". Bác tài ló đầu ra từ cửa sổ, nhìn hai người nói lớn.

"Đi... đi chứ, bọn tôi đến ngay đây!" Giả Ánh cười giả lả nói.

"Bây giờ tao hỏi mày một lần cuối, mày có chịu ngoan ngoãn theo tao lên xe đến bệnh viện hay không?" Bà lấy điện thoại trong túi xách và tìm sẵn số của Trần Phong.

Thấy An Hạ kiên quyết như thế, nên chẳng còn sự lựa chọn nào khác. Bà tìm số gọi cho Trần Phong, còn mở cả loa ngoài mục đích là để cô nghe thấy.

Đầu dây bên kia vừa nhận máy, giọng của Trần Phong vang lên. An Hạ vì bất ngờ, xém chút nữa thì để lộ ra mình cũng đang ở đây. Cô chồm đến muốn giật máy, nhưng bị bà đẩy ra, và tiếp tục trò chuyện với cậu. Bà nhìn cô cười cợt, rồi quay người đi về hướng taxi.

Mãi cho đến khi, An Hạ lại tự nguyện nằm trên chiếc bàn quen thuộc ấy, chiếc bàn chỉ chuyên dành cho phụ nữ.

Kẹp mỏ vịt bằng inox "leng keng" rời khỏi khay đựng vật dụng, và tiến hành căng mở âm đạo. Trong cơn đau đớn lạnh buốt, cô càng nhận ra rõ một điều. Dù bản thân phải chịu đựng và trải qua nỗi đau lớn hơn nữa, thì cũng sẽ nguyện chấp nhận. Đến chết cũng không thể để thêm một ai khác biết được những chuyện này.

Quá trình diễn ra rất nhanh, với một ống tiêm và đường dẫn bằng nhựa dài. Không hề đau đớn đúng như bà ta đã nói, ngoại trừ cơn đau do kẹp mỏ vịt gây ra. Nếu để so sánh cây siêu âm và kẹp mỏ vịt với nhau, cái nào đáng sợ hơn, thì cây siêu âm chẳng có nghĩa lý gì ở đây cả.

Chẳng cần gây mê, và chỉ có hai người bác sĩ trong phòng. Một người thực hiện, người còn lại thì hỗ trợ. Chắc chắn còn chưa đến mười phút, cô đã được đẩy ra, và cho nằm nghỉ ngơi khoảng mười lăm phút trước khi về.

Hôm nay bà ta bỗng tử tế một cách bất thường, khi không bỏ lại cô một mình mà ôm tiền chạy đi trước. Mà cũng đúng thôi, lần này thì lấy đâu ra một số tiền lớn như thế, khi vẫn phải chờ đợi kết quả trong một quãng thời gian dài.

Nhưng mà An Hạ chẳng hề biết đấy thôi, vì dù ít dù nhiều, bà ta cũng đã nhận được một khoản tiền nhỏ sau khi bản thân cô hoàn thành công việc. Số tiền ấy chẳng bõ bèn gì đối với bà, nhưng nó bằng gấp hai lần tháng lương đi làm thêm vất vả của cô.

Bà tử tế gọi xe, và tốt bụng dặn dò các thứ, nào là nhớ ăn uống đầy đủ, nào là tránh làm các việc nặng. Mới chỉ nghe đến đây thôi, An Hạ đã cười ngặt nghẽo chẳng thể ngừng. Không làm? Không làm thì lấy gì ăn cơ chứ? Nói thì hay lắm!

Nửa tháng trôi qua bà ta lặn mất tăm, mặc kệ cô sống chết chẳng thèm đoái hoài. Rồi đột nhiên vào một buổi sáng sớm, bất thình lình xuất hiện còn mang theo một hộp que thử thai. Biết ngay mà, chắc chắn chẳng bao giờ mang điều gì tốt lành gì đến.

Vâng! Que thử hiện lên hai vạch trong niềm vui sướng tột độ của bà, còn đối với An Hạ thì ngược lại. Bà tức thì gọi điện thông báo tin vui cho cô ta, để nhanh chóng nhận được thêm một khoản tiền nho nhỏ nữa vào túi.

Nhưng người chẳng hề vui vẻ gì ở đây, không phải chỉ riêng mình An Hạ mà còn cả cô ta nữa.

"Đúng là con điếm! Tôi nghĩ làm qua loa để bịt miệng mẹ nó, ai dè lại có thật". Cô ta tắt máy và nói chuyện với người đàn ông đeo kính đen ngồi đối diện mình.

"Không thể nào để cho hai mẹ con nó, dễ dàng đạt được mục đích nhanh như vậy được. Đi, nhanh đi lấy cho tôi mấy liều thuốc, phải cho con ranh đó biết nỗi đau đến chết đi sống lại, mà nó đã từng ban cho tôi có mùi vị như thế nào..."

...

An Hạ nằm trên gi.ường thẫn thờ, chạm tay lên bụng vẫn không thể tin nổi mình lại dễ dàng mang thai như thế. Chẳng vui, cũng chẳng buồn, cảm xúc cứ lơ lửng ở giữa. Tuy chấp nhận làm theo ý của bà, nhưng mà cô vẫn chưa sẵn sàng chuẩn bị tâm lý cho ngày hôm nay.

Nhưng thay vì tiếp tục ủ rũ cố ép mình chấp nhận sự thật. Thì cô đâu thể làm gì khác, ngoài việc cố gắng vực dậy tinh thần, sửa soạn đồ đạc chuẩn bị đến trường.

Thường ngày vốn là người duy nhất nghiêm túc ngồi nghe giảng, chưa bao giờ bị các giảng viên nhắc nhở. Nhưng hôm nay dù cho cố gắng đến đâu thì đều thất bại, dưới sự tồn tại tưởng chừng như vô hình của thứ đang nằm trong bụng. Khả năng đáng gờm, khi thành công xâm chiếm lấy hết đầu óc, và hoàn hảo khiến cô phải chú ý đến nó.

"Đau bụng à? Sao cứ ôm suốt thế?"

Giọng nói từ đằng sau làm cô hồi thần nhìn xuống, chẳng biết từ khi nào tay đã tự nhiên đặt lên bụng. Trong ánh mắt, bỗng hiện lên tầng tầng nỗi lo sợ, cứ như người khác sớm sẽ phát giác ra sự thật.

Cô nói lắp bắp trả lời, nhưng Diễm Ngọc không hề nhận ra.

"Tôi... à không mình bị đau dạ dày..."

"Sao cậu lại chẳng bao giờ biết yêu lấy bản thân mình thế?" Cô bạn mỗi lần nghe thấy chuyện của An Hạ đều bực mình đến phát nghẹn, nhưng vẫn lục lọi trong túi của mình đưa lên cho cô viên thuốc cùng chai nước, cứ như đang chăm con vậy.

"Này! Nhai xong hãy uống nước. Kiếp trước chắc là do mình nợ bạn, chứ có bao giờ mình tốt bụng như thế này với ai đâu chứ..." Diễm Ngọc thẳng thắn nói.

An Hạ cảm thấy biết ơn kèm áy náy, lén để viên thuốc dưới tập vở và uống nước, như thật sự đã nghe theo lời. Sau đó thì tiếp tục nghe giảng.

Trần Phong từ hôm nhận được cuộc gọi của mẹ An Hạ, đã muốn lấy đây làm cái cớ để tìm cô, nhưng vẫn chưa có đủ can đảm vì sự việc mình đã to tiếng dạo trước. Nhìn đồng hồ chỉ còn năm phút nữa là ra về, cậu gom vội hết sách vở bỏ vào ba lô chạy ra ngoài.

Tòa nhà năm tầng mới xây dựng và đưa vào sử dụng gần đây, nên một nửa khối bị phân chuyển trong đó có lớp cậu. Mà khoảng cách giữa lớp cũ và lớp mới bây giờ là khá xa, bằng năm bảy phút đi bộ, nếu như không đi ngay bây giờ thì sẽ khó có cơ hội để tìm gặp An Hạ.

Trần Phong lấy hết sức lực mình đang có, mang ra để chạy đua với thời gian. Nhưng khi chỉ còn một đoạn ngắn nữa là đến nơi, thì chuông báo tan học đồng thời vang lên tứ phía. Cậu dừng lại thở dốc, rồi tiếp tục chạy men theo con đường nhỏ quay về hướng lớp cũ.

Giây phút ngắn ngủi cả hai lướt qua nhau, nhưng không một ai chịu quay đầu. Thế nên, lúc Trần Phong đến được lớp của cô, thì người vốn đã sớm rời đi từ lâu. Cậu chưa chịu từ bỏ, liền đổi hướng chạy ra trạm xe buýt đứng đợi.

Cậu cứ đứng đó đợi, nhìn hết đợt người này đến đợt người khác lên xe buýt, và phải nghe mấy lần cùng một câu hỏi của bác tài là: "có lên xe không?"

Sân trường vắng hoe, không một âm thanh hay tiếng động, ngoài bước chân vô tình vừa đạp trúng lên một chiếc lá khô, và âm thanh ngay sau đó tựa như tiếng lòng của người đó đang vỡ vụn.

An Hạ nhận được thông báo trực tiếp từ cô ta, bảo ngay chiều nay phải đến phòng khám để kiểm tra kỹ hơn, và hơn hết là để cho gia đình nhìn thấy kết quả siêu âm.

An Hạ trở về nhà, và chưa bao giờ cảm thấy sợ ở một mình như ngày hôm nay, khi đứng trong căn phòng này và nhớ đến những gì mà bà ta đã từng nói. Rèm phía góc ban công vẫn chưa kéo ra, càng khiến căn phòng trở nên u ám.

gi.ường ở gần đó chỉ còn dùng để bỏ đồ đạc, vì cô đã sớm chuyển vào một phòng trống khi bọn họ rời đi. Nên bây giờ còn lại phòng kia, vẫn luôn đóng cửa im lìm. Tại sao phải đến tận ngày hôm nay, cô mới cảm nhận được sự cô độc đáng sợ đang hiện diện ở trong căn phòng này.

Lần đầu tiên theo bà đến, nó vốn dĩ đâu phải quạnh quẽ và lạnh lẽo như bây giờ. Tuy cũng từng tha thiết, và mong chờ đám người khó ưa kia nhanh tìm được ca ghép, hoặc sớm đậu thai để chuyển đến khu khác sống. Nhưng tất cả đều thoắt cái biến thành sự thật, cô lại bắt đầu hối hận. Thì ra ồn ào một chút, đông người một chút vẫn tốt hơn bây giờ rất nhiều.

"Bạn về đến nhà chưa?" An Hạ gấp rút tìm số gọi ngay cho Diễm Ngọc.

"Rồi! Mà sao thế?" Cô bạn một tay bận xào thức ăn, tay kia thì nghe máy.

"Mình pghé qua bây giờ được chứ?" An Hạ đã đứng sẵn ở cửa. Chỉ cần một câu đồng ý, thì liền rời khỏi căn phòng này ngay.

"Được! Qua đây ăn trưa với mình luôn, chiều chúng ta cùng nhau đi học". Diễm Ngọc hào phóng trả lời.

Thế là An Hạ tức thì rời đi, khi chưa kịp bước vào phòng mình lấy nửa bước. Trả không gian trở về vẻ u ám tịch mịch. Nhưng căn phòng mà An Hạ vừa nghĩ đã để trống, hôm nay bất ngờ từ từ hé mở để lộ ra một con mắt láo liên thăm dò. Cũng may vì bây giờ là ban ngày, nếu gặp lúc về đêm, những người yếu bóng vía chắc chắn sẽ hét toáng lên mà ngất xỉu.

Gã lõa lồ sau cánh cửa, đứng đợi khoảng chừng thêm ít phút, yên tâm rằng người sẽ không quay trở lại, mới lặng lẽ bước ra ngoài. Mà trên tay đang cầm một cái áo màu trắng bị làm cho nhàu nhĩ, và dính thứ đồ nhớp nháp.

Nhặt áo quần của mình nằm dưới sàn lên và mang vào như chưa hề xảy ra chuyện gì cả. Xong xuôi, gã qua phòng kế bên mở cửa, lấy móc trống treo cái áo màu trắng vào chỗ cũ. Việc cuối cùng không thể thiếu, là đánh răng rửa mặt trước khi ra khỏi đây, với bàn chải duy nhất nằm trong cốc.

Đây là lần đầu tiên gã đến, sau khi lén lút trốn được bà ta sau gần chín năm dài ròng rã. Gã nhớ những bộ váy trong suốt, có nhiều tầng bồng bềnh và rất mềm mại. Khiến cho tay mình mỗi lần chạm vào vào điều chẳng muốn rời xa.

Mùi hương d.a thịt được lưu giữ nguyên vẹn trong từng sớ vải. Chúng ngọt ngào, ngây ngất, và làm tan nát cõi lòng của gã khi chỉ có thể đứng nhìn và nhìn. Gã muốn được hôn lên đôi môi thơm ngọt ấy, muốn dùng lưỡi của chính mình khám phá hết mọi ngóc ngách trong khoang miệng, và thử đếm xem có bao nhiêu cái răng trắng nhỏ xinh.

Gã muốn làm điều đó mỗi ngày, nhưng đều bị bà ta cản trở. Nên chỉ còn biết lén lút và tự thỏa mãn mình bằng những hành động bệnh hoạn như hiện tại. Mặt sàn bị vẩy đầy nước, tấm gương treo trước mặt in bóng lưng cao lớn rời đi cũng bị bắn nước tứ tung. Trên kệ, cốc nước và bàn chải đều tương tự, đã bị chạm qua và vấy bẩn.

Ở nhà Diễm Ngọc. Trên bàn ăn, An Hạ mất tự nhiên chỉ vì ánh mắt tò mò, lẫn đánh giá của một cô bé trung học dành cho mình.

"Mẹ nhỏ! Ai thế?" Cô bé chưa chịu buông tha, mà gặm đũa hỏi.

"Ăn xong rồi thì về nhà đi, với lại đừng có gọi tôi là mẹ nhỏ nghe rõ chưa?" Diễm Ngọc mất kiên nhẫn với vô vàn những câu hỏi mà Bình Thiên dành cho người bạn của mình.

"Cô không muốn được gọi là mẹ nhỏ, vậy thì chúng ta phải xưng hô như thế nào đây? Gọi dì thì nghe có vẻ xa cách quá, mà gọi chị gái thì lại càng không ổn, nhỡ đâu người ta nghĩ bố tôi và mẹ nhỏ loạn luân thì chết.

"..."

"Tôi thấy vẫn nên gọi mẹ nhỏ, vừa dễ thương mà hợp lý nhất, chị có thấy vậy không chị An Hạ?" Đôi mắt tinh ranh như người thấu đời nhìn An Hạ và nháy mắt một cái, rồi cúi đầu tiếp tục dùng bữa.

Bình Thiên là đứa con gái duy nhất, của người đàn ông mà Diễm Ngọc đang cặp kè. Tuy mới mười bốn tuổi, nhưng đã cao bằng An Hạ. Nhìn bề ngoài thế này chẳng ai nghĩ là học sinh cả. Tóc thì uốn nhuộm, móng tay cũng sơn đen cả bàn, thậm chí còn trang điểm.

Cô lúc mới đến và nhìn thấy đã thật sự rất sốc, và không hiểu trường học nào lại cho học sinh tự do và nổi loạn như thế.

"Này, để con bé đi về một mình liệu có an toàn không?" An Hạ hỏi cô bạn khi nhìn thấy Bình Thiên ăn xong thì tự động xách túi ra về.

"Không thì sao? Tự đến được thì tự về được. Nói cho bạn nghe, con bé đó rất khôn lỏi. Nó đang cố làm phiền mình, bằng việc ngày nào cũng đến đây, biết sao được, kệ nó đi". Diễm Ngọc phất phất tay, rồi nằm xuống sofa như chuyện thường tình và nghịch điện thoại.

Không quên bảo An Hạ muốn nghỉ ngơi thì vào trong phòng mình. Lần trước đến gửi đồ, An Hạ còn chưa bước chân qua cánh cửa, nên dù sao đây cũng được xem như là lần đầu tiên, ai lại vào phòng riêng tư của người khác ngủ bao giờ.

Cô bắt chước Diễm Ngọc nằm xuống ghế, và lựa cho mình một tư thế thoải mái nhất chợp mắt ít phút.

Buổi chiều muộn, sau khi vừa kết thúc môn học cuối. Điện thoại trong túi của An Hạ đúng lúc rung lên không ngừng.

"Để mình đưa về". Cô bạn vỗ vai An Hạ.

Cô nhìn cuộc gọi nhỡ là số lạ và có cả số của bà ta. Nên đành cám ơn Diễm Ngọc, một mình tự bắt xe đến phòng khám.

Giả Ánh vui vẻ vỗ túi, vì mười triệu đồng đã nằm gọn ơ bên trong. Cứ nghĩ đến việc, từ bây giờ cho trở về sau, mỗi tháng đều được nhận tiền đều đặn, đã khiến bà không thể kiềm chế mà muốn cười toét cả miệng.

Rốt cuộc An Hạ cũng chịu đến, dù chuyện không trả lời điện thoại ban nãy khiến nội tâm bà bực bội. Nhưng đành nuốt xuống mà bỏ qua, vì chẳng thể đánh hay mắng, bởi vì từ bây giờ bọn họ phải sống lệ thuộc vào cô.

Người bác sĩ vẫn như thường lệ khám cho cô, nhưng hôm nay sau khi chuẩn bị rời đi, thì hai người lại có một cuộc trò chuyện ngoài lề. Ông hỏi về gia cảnh, và cuộc sống hiện tại của cô như thế nào? Điều kiện sống ở đó có tốt không? Hay có ai nấu ăn cho mỗi ngày không?

Trong lòng cô hiện lên vô số những câu hỏi, và bắt đầu nghi ngờ với buổi trò chuyện ngày hôm nay. Nhìn ông xé vội mảnh giấy nhỏ đầu góc tập, viết nhanh một dãy số điện thoại, sau đó thì vo viền bằng hai đầu ngón tay thành hạt gạo, rồi nắm lấy tay cô nhét vào.

"Hãy gọi cho tôi, nếu như cô không muốn làm cho cô ta nữa. Và hãy nhớ rằng, chuyện hôm nay chỉ có cô biết, tôi biết..." Ông trịnh trọng nói khi hai người chia tay, như thể cả hai sẽ không còn gặp nhau nữa vậy.

An Hạ đứng bên ngoài khách sạn, nhìn dòng xe cộ tấp nập hơn bao giờ hết. Mà bà ta đã vào trong gửi kết quả siêu âm cho lễ tân, lúc ra còn xách thêm túi nhỏ màu trắng.

Ở trên xe, bóng đèn tối mờ của tài xế không thể rọi sáng hết phần ghế phía sau. Nhưng túi đồ màu trắng trên đùi, và đống trang sức mà bà đang đeo vẫn phát sáng một cách kỳ lạ.

"Túi gì thế?" Cuối cùng cô vẫn phải hỏi, khi thấy bà theo mình về.

"Thuốc dưỡng thai, về đến phòng tao sẽ tiêm cho mày" Bà vạch túi ra cho cô xem.

Nhưng kết quả về đến nơi, An Hạ lần đầu tiên lấy hết dũng khí tự tiêm cho mình, sau khi nhìn bà vật lộn với đống thuốc còn làm chính mình bị chảy máu.

"Này, bà sát trùng rồi dán băng cá nhân vào" An Hạ lấy đống đồ của mình ra đưa cho bà. Bên trong vẫn còn nguyên một hộp dao lam chưa mở, nhưng bà ta chẳng mấy để ý.

"Tao về đây! Sáng mai tao sẽ mua đồ ăn mang đến. Muốn ăn món gì thì nhanh nói để còn biết đường mà mua".

Giả Ánh tốt bụng cũng không còn làm cô bất ngờ.

"Thịt hầm rau củ". Cô nói rồi cúi người dọn dẹp đồ.

Giả Ánh chẳng biết nghĩ cái gì mà hiếm khi ở lại lâu hơn thường ngày, nhắc nhở cô không được ăn món này ăn món kia, phải biết kiêng cử.

"Ăn một món thế thì sao mà đủ chất được, để mai tao nấu thêm vài món nữa". Giả Ánh nói xong thì liền gấp gáp bỏ đi, trốn tránh ánh mắt của An Hạ.

Khi An Hạ kịp nhìn lại, thì chỉ còn thấy bóng lưng vội vàng. Chẳng nghĩ gì nhiều, liền tiện tay khóa chốt cửa cho yên tâm, rồi chuẩn bị nấu ăn.

An Hạ nấu trước nồi cơm, và chuẩn bị sẵn nguyên liệu để ráo nước, sau đó mới đi tắm rửa. Vào trong phòng cô đột nhiên cảm thấy đau bụng, nhưng vẫn nghĩ là vì vấn đề dạ dày của mình, nên bắt đầu tắm vội để ra ngoài nằm nghỉ hoặc uống thuốc.

Cô xả nước qua loa cho hết bọt xà phòng, khi chỉ mới xả lên tóc thì cảm thấy bụng càng ngày càng đau hơn. Tắt vòi nước, hai tay cô chống lên tường vì không thể đứng vững. Dòng nước đỏ lòm chảy xuống lỗ thoát nước, hình ảnh nổi bần bật tức thì đập vào mắt.

An Hạ hơi choáng nên dùng tay tự vỗ liên tiếp vào đầu mình. Rồi nhìn xuống dưới hai chân, chẳng biết từ khi nào, những giọt máu uốn lượn đã khẽ khàng bao bọc lấy đôi chân thon dài, và nhuộm kín bằng một màu đỏ.

Cô hốt hoảng ôm lấy bụng hét lớn, khi bên trong ngày một đau đớn hơn như đang bị cào cấu khoét rỗng. Muốn di chuyển ra bên ngoài, nhưng không còn đủ sức lực.

Những lúc đau đớn như sắp phải chết đi, cô cứ luôn miệng cỗ vũ bản thân rằng chỉ cần cố gắng thêm một chút, thêm một chút nữa thôi, nỗi đau sẽ sớm qua thôi mà. Cũng y như việc, ban đầu cô mang cơ thể này đến bệnh viện với suy nghĩ, chỉ một lần này thôi, chỉ một lần này thôi. Thế mà một lần của cô là đến tận lần thứ ba, thứ tư.

Chẳng phải tất cả đều đã qua rồi hay sao, bây giờ cũng vậy, mọi chuyện rồi sẽ ổn nếu như cố gắng hết sức mình. Một tay ôm lấy bụng, một tay vịn tường cố di chuyển ra ngoài.

Nhưng diễn biến thật chẳng như cô đã suy nghĩ, khi bọt xà phòng vương vãi, làm chân trơn trượt mất thăng bằng. Một giây ngã xuống, rất nhanh, nhanh đến nỗi không kịp bám víu vào đâu cả. Đầu cô va phải cạnh bồn vệ sinh, âm thanh vang lên đủ to để biết sẽ tạo nên vết thương đẫm máu.

Nhưng cô vẫn lồm cồm bò dậy sau đợt ngã.

"Đau... đau quá!" Cô rên khẽ và dùng tay bắt đầu bóp lấy bụng mình.

Hô hấp trở nên khó khăn, khiến cho cô vô thức ngẩng mặt lên nhìn bóng đèn. Cho đến khi cảm nhận được, mình không còn hô hấp được nữa. Đôi mắt và miệng mở to, cầu cứu trong vô vọng, vì biết bản thân sắp phải đối mặt với điều khủng khiếp gì.

Trong căn phòng kín, vốn nhờ dòng nước ấm áp bao bọc, nhưng bây giờ đã hóa lạnh lẽo, chỉ duy nhất tấm gương bị phủ mờ là vẫn chưa kịp tan. Cơ thể An Hạ lõa lồ, được ngăn cách bởi hai màu rõ rệt. Bên trên thì tóc đen "lõa xõa", ở dưới thì máu me dính dớp "bê bết". Nhìn kinh dị và đáng sợ, nếu như ai đó chưa kịp chuẩn bị sẵn sàng tâm lý.

Hai tay chuyển qua ôm lấy cổ, cố gắng hít thật sâu. Sau mỗi lần hít vào, âm thanh lại vang lên ghê rợn như một kẻ hấp hối. Cô chống tay di chuyển ngược vào trong, nơi có tấm kính ngăn cách phòng tắm và nơi vệ sinh vốn mình đã cố ra ngoài.

Cô chẳng biết hành động như kẻ điên này là gì, vì nó hoàn toàn tự bộc phát khi cơ thể bỗng dưng bị cắt đứt hô hấp tạm thời. Cúi đầu, rồi lại ngẩng lên, với hy vọng nhanh chóng được ban lại nguồn sống và hơi thở quý báu. Quý báu hơn cả khoảng tiền thù lao, lời hứa trả hết nợ và cả bào thai trong bụng.

Cô đã nghĩ như thế đấy! Khi tưởng chừng như sắp phải chết đi ngay trong đêm nay. Rồi chẳng biết lấy đâu ra sức lực mà đứng dậy, không ngừng dùng hai tay vỗ mạnh vào bức tường, nỗ lực cầu xin một vị thần linh nào đó.

Và khi tiếng lòng ai oán, lẫn cầu xin được thành toàn. Cô trượt dài xuống nằm thở như chưa bao giờ được thở. Thật sự mãn nguyện và hạnh phúc, mặc kệ cơn đau phía dưới vẫn chưa đến hồi dứt. Mất thì mất, không duyên phận thì chẳng cưỡng cầu làm gì, tới đâu thì hay tới đó.

Như con rô bốt cạn kiệt nguồn điện chỉ trong chớp mắt. Cô nằm nhìn mọi thứ, trong khoảng không nhỏ bé, và suy nghĩ những gì mình mới trải qua cứ như đang bị trừng phạt.

Cảm nhận được thời gian xẹt qua nhanh đến không thể tin nổi, khi cơ thể vốn đang khỏe mạnh tự đứng trên đôi bàn chân. Tự dưng nay mất hết sức lực, không thể kiểm soát trụ vững, mất điểm tựa cứ thế như đồ vật rơi xuống.

Sợ cảm giác này vô hạn, khung cảnh trước mắt mù mờ dần nhòe đi, dễ dàng như ngọn nến bị ngọn gió nhẹ nhàng lướt qua tắt "phụt". Cô bất lực hoảng sợ trong mê mang, dù biết nhưng không thể động đậy được thân mình, và rồi cũng thật sự ngất đi mất hết tri giác.

...

Trần Phong thất thần lái xe, chẳng biết trong đầu đang nghĩ gì, nhưng lúc đến nơi mới sực nhớ. Định quay xe, thì gặp ngay cô bé Trà My, cuối cùng vẫn mở cửa bước xuống.

"Ủa anh Trần Phong... lâu ngày quá, anh đến đây có việc gì vậy?" Trà My mới đi học về, chuẩn bị mở cổng vào trong thì thấy cậu.


"Anh tiện đường nên ghé vào xem thử, thế An Hạ đã về chưa?" Cậu nói dối.


"Anh chị vẫn còn giận nhau à? Chị Hạ chuyển đến nơi khác sống đã lâu rồi mà, em còn nghĩ anh phải biết chị đang sống ở đâu chứ..."

...

"Vậy An Hạ hiện giờ đang sống ở đâu em biết không?"

Nhưng đáp lại Trần Phong chỉ là ánh nhìn ái ngại của cô bé, và cái lắc đầu. Cô bé xoay người vào trong, để cậu đứng một mình nhìn bóng đèn chớp nháy liên tục đến hoa cả mắt.

"Em đang ở đâu gặp anh một lát..."

Cậu lái xe rời đi và gọi điện cho Mai Anh. Cô cho cậu địa chỉ, và cả hai sẽ hẹn gặp nhau ở đó.

"Em có nhầm không? Chắc chắn chứ?" Cậu nhìn hai song sắt to đùng, được một sợi dây xích quấn lại với nhau và khóa chặt.

"Anh nghĩ em ngốc đấy à! Em còn vào tận bên trong ngồi thì làm sao mà nhầm được..."

"Cô cậu tìm ai vậy?" Nhóm người lớn tuổi đi tập thể dục về, nhìn thấy hai người lạ mặt trong ngõ nhà mình thì liền hỏi ngay.

"May quá, con chào các bác. Bạn con sống ở đây, nhưng con đã đến đây tìm mấy lần đều không gặp được, hôm nay cũng vậy. Mọi người có biết thường ngày mấy giờ thì cô ấy về không ạ?" Mai Anh nhanh chóng lựa lời hỏi.

"Có phải bạn bè thật không? Hay cô cậu đến để đòi nợ?"

Mai Anh lập tức bị làm cho cứng miệng, nên nhất thời không biết phải làm sao nên quay qua nhìn anh họ cầu cứu. Nhưng người anh họ đang tỏ ra vẻ khó chịu, khi phải tiếp xúc gần với đám người nhốn nháo, mà đã đứng thụt lùi về sau cách xa mình một khoảng từ bao giờ.

"Đúng vậy! Bạn bè thì chỉ cần liên lạc với nhau thì biết đang ở đâu ngay mà..."


"Đúng..."


"Đúng".


Cả đám liền nháo nhào bình phẩm và nói xấu hai người, chuẩn bị kéo nhau rời đi thì bị Mai Anh hốt hoảng giữ lại.


"Khoan đợi đã... cháu là bạn của cô ấy thật, các bác xem này". Cô lấy thẻ sinh viên từ trong túi áo ra đưa cho mọi người, để họ kiểm tra.

"Cái này là thật đấy mấy bà, cháu nhà tôi cũng đeo mỗi lần đi học". Một người có tiếng nói nhất trong nhóm kiểm tra, và đưa cho những người khác để họ xem.

"Con bé đó ấy à... trông thật tội nghiệp, đêm nào cũng về rất muộn. Có hôm con dâu tôi tình cờ gặp hỏi, thì nó bảo đi làm ở quán hủ tiếu gì gì đó. Mới ở chưa bao lâu, thì mẹ nó tìm chủ nhà lấy lại tiền cọc. Mà tệ hơn là con bé ấy đâu có biết, lúc mà biết cũng là lúc ông chủ đến lấy lại nhà. Nên nó mới dọn một số đồ đạc còn tốt, mang qua nhà nhờ con dâu tôi cho ai được thì cho..."

"Thế bác có biết bạn cháu chuyển đi đâu không ạ?"


"Cái này thì chúng tôi sao mà biết được, nhưng con dâu tôi chắc có lẽ biết đấy!"

Nghe thấy thế nên hai người đành đi theo, về nhà của người bác kia để gặp cô con dâu. Nhưng mà đến khi gặp, cô và cậu mới biết cô con dâu trong miệng người bác đó trạc tuổi bố mẹ mình.

Nhưng kết quả chẳng hề khả quan hơn, vì dì ấy cũng không biết, An Hạ cứ lặng lẽ như thế rời đi. Dì có số điện thoại của chủ nhà, nên đưa cho hai người bảo họ gọi thử, biết đâu được nhỡ chủ nhà lại biết.


Mai Anh cầm mẩu giấy nhỏ đọc số cho Trần Phong gọi, nhưng chưa gì đã bị cậu giật lấy.


"Đưa anh xem". Cậu giật lấy tờ giấy từ trong tay cô, khi dãy số chưa đọc xong. Nhưng trên màn hình điện thoại của cậu, đã hiện lên một cái tên.


"Em về trước đi, bây giờ trời đã khuya mà gọi làm phiền người ta cũng không tốt lắm. Để sáng sớm mai anh sẽ gọi, nếu có thông tin gì sẽ liên lạc với em ngay".

Mai Anh nhìn đồng hồ thấy trời đã khuya thật, nên gật đậu nghe theo, chẳng chút nghi ngờ.

"Được! Có gì phải báo với em ngay đấy có biết chưa? Hai chúng ta sẽ cùng đi".

Trần Phong nhìn cô lái xe đi xa, mới gọi cho bạn mình.


"Chuyện ngày hôm ấy cậu chắc chắn chứ? Chúng ta gặp nhau đi tôi có chuyện cần hỏi ý kiến của cậu..."

Xuân Việt vốn lười ra ngoài vào lúc đêm khuya, nhưng vì mâu thuẫn của cả hai cần sớm được giải quyết, nên dù đã ủ mình trong chăn vẫn phải bật dậy thay đồ. Ngày hôm đó Xuân Việt hoàn toàn không làm gì sai cả, và đã đắn đo rất lâu, suy nghĩ kỹ lưỡng trước khi quyết định kể cho Trần Phong nghe.

Nhưng mà chính cậu bạn cũng không ngờ đến nhất, là mình đã chơi chung với con người này từ bé cho đến lớn, mà vẫn chưa bao giờ nhìn thấy dáng vẻ nổi giận đằng sau tính cách vốn luôn điềm tĩnh ấy. Cậu quá chủ quan, cho đến khi nhận ra bản thân mới vừa bị Trần Phong đấm vào mặt.

Kết quả cả liền bị đối phương làm cho nổi giận, mặc kệ đây là ở đâu mà lao vào đấm nhau túi bụi, và cạch mặt nhau mấy tháng trời.

Sau một hồi bình tĩnh, Xuân Việt cảm thấy mình vô cùng có lỗi. Dù sao thì ai cũng vậy thôi, đột ngột nghe được chuyện xấu của người thân thích, nên nhất thời chưa thể tiếp thu và chấp nhận. Vì những người trong gia đình cậu, luôn là những người cậu yêu thương kính nể và hết sức trân trọng.

Tìm đến theo như địa chỉ, cậu bạn còn bất ngờ và nghĩ mình đã đi lầm. Nhưng khi gọi điện hỏi, thì nhận được câu trả lời rằng:

"Đúng rồi, đó là một quán nhậu, không nhầm đâu, sao còn chưa đến..." Trần Phong cộc cằn trả lời.


Hai người vốn là bạn nối khố, từ nhỏ đến lớn chưa bao giờ cãi cọ và xích mích hiểu lầm nhau. Cho đến hôm nay vì chuyện của An Hạ và anh trai cậu, mà cả hai lần đầu tiên nổ ra tranh cãi lớn như thế.

Vốn còn đang nghĩ chẳng biết kéo dài đến tận bao lâu, thì Xuân Việt chẳng còn để bụng chuyện cũ bất ngờ nhận được cuộc hẹn của cậu.

"Xuân Việt... nếu cậu ở trong hoàn cảnh của tôi, thì cậu mới có thể hiểu được. Một người là bạn, một người là anh trai, và người còn lại thì... cậu biết đấy! Ai cũng là người Trần Phong đây tin tưởng thế nhưng tại sao?"

Xuân Việt nhìn vỏ bia lăn lóc dưới mặt đất, thì cũng đủ hiểu cậu ta ngồi đây uống một mình đã lâu.

"Tôi biết người như cậu, sẽ không tự dưng đi bịa đặt chuyện h.ãm hại anh trai và An Hạ. Dù biết thế, nhưng vì không dám đối diện với sự thật, nên chỉ còn biết lấy cậu ra để trút giận, thành thật xin lỗi!" Trần Phong cúi đầu ăn năn.

"Chuyện đã qua, thì đừng nên nhắc lại nữa. Tôi cũng chẳng còn để bụng từ sau ngày hôm đó. Dù cậu có tin hay không tin, thì tôi vẫn sẽ thực hiện trọng trách của một người bạn thân, là thông báo những điều mà mình đã nhìn thấy cho cậu biết".

"Bây giờ thì tôi mới thật sự tin cậu, anh trai tôi thậm chí còn thuê cả một căn nhà cho cô ấy ở". Trần Phong gật gù nốc gần hết cốc bia, mới vô vọng lên tiếng.

"Tôi dù có nghĩ cũng không bao giờ nghĩ người đó sẽ là anh trai yêu quý của mình. Cô ấy liệu có biết không? Biết đó là anh trai của tôi? Còn anh tôi cũng vậy, có biết đó là người tôi yêu..." Trần Phong uống cạn bia còn lại trong cốc. Khi chuẩn bị rót thêm thì bị Xuân Việt giữ lại.

"Đừng uống nữa! Để tôi đưa cậu về, ngày mai tỉnh táo chúng ta sẽ nói chuyện đàng hoàng với nhau".

Xuân Việt đứng dậy thanh toán, rồi dìu cậu lên xe, nhưng chẳng dễ dàng như đã nghĩ.


"Tôi không muốn về, tôi không muốn về ngôi nhà đó nữa... làm sao tôi có thể đối diện và sống chung với anh trai của mình như chưa từng xảy ra chuyện gì..." Trần Phong say xỉn, bắt đầu ăn nói hàm hồ và làm loạn.


"Giúp tôi một tay..." Xuân Việt lên tiếng cầu cứu với người phục vụ quán.

Quãng đường về nhà tuy không xa lắm, nhưng đủ để khiến Xuân Việt phải ôm đầu cầu xin cậu ngừng la hét và nói luyên thuyên.

"Tôi nghĩ cậu nên trực tiếp hỏi anh của mình thì hơn, đôi khi một số chuyện mà chúng ta nhìn thấy lại không như chúng ta nghĩ. Nếu anh cậu có như thế thật, thì cũng nên loại bỏ ngôi trường mà em trai của mình đang học ra chứ, cậu có cảm thấy vậy không? Tốt nhất là cứ nên thẳng thắn hỏi trực tiếp để tìm ra lời giải đáp..."

Xuân Việt nói chuyện để cậu bớt làm ồn trên xe, nhưng chờ mãi chẳng thấy người bên cạnh trả lời, nhìn qua thì phát hiện cậu đã ngủ.

...

Xuân Việt bất lực, tập trung lái xe. Cũng may nhờ bắt taxi đến, nếu không bây giờ phải mất công quay lại quán thêm một lần nữa.

Vừa về đến nơi, đưa tay chưa kịp bấm chuông, thì cô giúp việc đã chạy nhanh ra mở cổng.

"Cô vào nhờ anh Trần Phương ra đỡ cậu ấy giúp cháu một tay..." Xuân Việt nói với cô giúp việc.

Trần Phương đang xem lại báo cáo, thì nhíu mày khi bị tiếng gõ cửa làm mất tập trung. Ngẩng đầu thì thấy Diệp Thi mở cửa đi vào.

"Sao em còn chưa ngủ, dậy làm gì thế? Hay cảm thấy đau ở đâu?" Trần Phương vội đứng dậy chạy lại đỡ vợ mình.

"Không, em không sao. Nhưng cô giúp việc bảo anh xuống dưới nhà, giúp dìu Trần Phong lên với bạn của cậu ấy, Trần Phong hôm nay uống hơi nhiều".

"Vậy thì cũng không nên làm phiền người khác khi đang ngủ chứ, cứ gọi trực tiếp cho anh là được mà, em về phòng nghỉ ngơi đi để anh xuống dưới..."

"Anh đừng có mắng cô ấy nhé!" Chị sợ Trần Phương nặng lời với người giúp việc mới đến, nên nói vọng theo.

Ngay từ xa, khi nhìn thấy anh đi đến, Xuân Việt đã lễ phép chào.

"Ai bắt ép em phải uống say đến như vậy? Uống được thì tự mình về được, có biết gây ảnh hưởng cho bao nhiêu người không hả? Hành xử cho ra dáng một người trưởng chút đi..."

Miệng thì mắng, nhưng anh vẫn dìu đứa em trai chẳng còn bé bỏng, và đã cao nhỉnh hơn mình nửa cái đầu lên gác.

"Buông ra, tôi tự lên phòng được..."

Trần Phong vốn đã say bí tỉ, nhưng bất chợt tỉnh táo sau khi nghe thấy giọng của anh trai mình. Cậu giãy giụa thoát ra khỏi sự trợ giúp mà tự vịn thành cầu thang đi lên.

"Nó bị sao thế?"
Trần Phương quay qua hỏi Xuân Việt.

"Chuyện đó anh nên trực tiếp hỏi cậu ấy thì hơn. Em xin phép phải về đây, sáng mai bọn em có lớp sớm". Cậu bạn nghe hỏi lý do thì hơi chột dạ, liền tìm cớ để về.

"Giờ này ở đây khó bắt xe lắm, lấy xe của nó mà về..." Anh nói vọng theo, khi nhìn thấy dáng vẻ gấp gáp của Xuân Việt.

Suy nghĩ một hồi, cuối cùng anh vẫn đi lên phòng của cậu. Cánh cửa mở toang chẳng thèm đóng, người thì nằm vắt ngang lên gi.ường. Anh đi vào, tiện tay đóng cửa lại, rồi ngồi xuống ghế đối diện hỏi cậu.

"Em đang bước vào thời kỳ phản nghịch hay làm sao? Tự ý nghỉ việc ở công ty anh đã không thèm nói, giờ thì còn học đòi người ta say xỉn. Nhìn Mai Anh kia kìa, con bé vừa đi học vừa tranh thủ thời gian đến công ty làm việc. Em thì sao?..."

Trần Phong chẳng hiểu vì sao, vốn đã mơ màng rơi vào mộng đẹp. Nhưng khi vừa về đến nhà, nghe thấy giọng của anh thì liền tỉnh táo. Chuyện muốn quên lại ồ ạt như dòng thác đổ, đè nặng lấy đầu khiến cho cậu choáng váng, buồn nôn.

Cậu ôm đầu ngồi dậy, vì không thể tiếp tục nghe anh mắng mỏ, khi chính bản thân mình ở bên ngoài giấu cả nhà làm chuyện xấu.

"Nói xong chưa? Xong rồi thì ra khỏi phòng của tôi ngay, tôi không muốn nhìn thấy..." Lời chưa nói hết, bị cơn buồn nôn dành chỗ tống hết ra bên ngoài.

Trần Phương đứng dậy muốn kéo cậu vào phòng vệ sinh nhưng đã không còn kịp. Đúng lúc này bên ngoài có tiếng gõ cửa, bà Mai chẳng đợi ai mở mà tự mình đi vào.

"Xảy ra chuyện gì?" Bà đưa tay che mũi, nhìn đứa con trai cưng của mình nằm vật vã trên gi.ường và đống chiến tính trên sàn nhà.

Đêm hôm ấy, cả ngôi nhà náo loạn hết cả lên. Người giúp việc thì lau chùi sàn đã mấy lần, bà mai thì bận rộn với cậu, còn ở dưới nhà Trần Phương và ông Trần chẳng biết đang tâm sự gì với nhau. Anh nhìn bố mình lâu lắm mới hút thuốc, chỉ khi nào gặp phải vấn đề nan giải trong công việc.

Ông khẽ rít một hơi rồi nặng nề thở dài, khi nghe cậu con trai vì say mà khóc lóc làm ầm ĩ, để làn khói trắng lượn lờ và màu tóc chẳng khác gì nhau. Anh ngồi bên cũng khó lòng mở miệng, nên quyết định, đợi ngày mai cậu tỉnh táo sẽ từ từ khuyên bảo.

Gần hai giờ sáng, ngôi nhà mới dần dần trở lại yên tĩnh. Đèn đóm từng phòng thay phiên nhau tắt. Cành cây lay động gần ô cửa sổ, khiến cánh cửa bật mở vì ban nãy người giúp việc quên đóng. Tiếng động rất lớn, nhưng người trên gi.ường vẫn không có giấu hiệu sẽ tỉnh. Khóe mắt như ẩn hiển giọt nước bỗng lóe sáng trong đêm.
 
Phần 10.

Giả Ánh đồng thời tra chìa khóa và vặn mở tay cầm, nhưng cố vặn liên tiếp hai ba lần đều không tài nào mở được cửa. Thế nên bà đành bỏ hết túi đồ trong tay xuống, để cố gắng mở thêm lần nữa, mà kết quả vẫn y như vậy.


Ban đầu vốn bà còn giữ được vẻ nhẹ nhàng lịch sự, nhưng hiện tại đã sớm biến thành một điệu bộ nóng nảy và dữ dằn, chỉ vì cánh cửa vẫn cố chấp đứng im lìm.


Âm thanh vang lên "lạch cạch" nối tiếp khi vật cứng chạm vào nhau. Tay cầm lại thêm lần nữa hụt hẫng như mất đi tác dụng của mình. Trong dãy hành lang vắng vẻ, chiếc chìa khóa vẫn kiên nhẫn xoay theo chiều tay của Giả Ánh, âm thanh đó ngày càng chói tai hơn bao giờ hết và chẳng có dấu hiệu ngừng lại. Cho đến khi cửa phòng đối diện mở ra, khiến cho bà giật mình tỉnh ngộ, mới chuyển qua nhẹ nhàng gõ cửa.


Nhưng cũng chẳng kéo dài được bao lâu, khi nhìn thấy đôi vợ chồng trẻ đã đi xa thì sự kiên nhẫn cuối cùng cũng hết.


"Đã gần chín giờ mà vẫn còn chưa chịu dậy, mày có nhanh mở cửa cho tao vào không đây..." Giả Ánh bắt đầu giở giọng chợ búa. Hết gõ cửa, lại gọi điện nhưng đều tốn công vô ích.


Lòng thương xót mới xuất hiện đêm qua, chỉ vì hành động này của cô mà khiến bà nhanh chóng trở mặt như thường. Người bảo vệ trẻ đi theo bà lên giúp mở cửa, nhưng không thể, nên bắt buộc phải gọi cho thợ đến để phá khóa.


Chẳng bao lâu, gã nghe bà gọi điện nên dẫn theo một người thợ khóa lớn tuổi đến. Dễ dàng như như uống hết cốc nước, mười lăm giây hoặc chưa cần hết số thời gian ngắn ngủi đó, cánh cửa dưới tác động nhẹ nhàng như ma thuật được mở ra. Giả Ánh lấy tờ một trăm ngàn trong túi đưa cho ông thợ mà chẳng cần hỏi giá, mới hài lòng đi vào trong theo gã.


Nhưng bà phát hiện gã bỗng đứng sững tại chỗ không chịu di chuyển tiếp, khi nhìn cánh cửa nhà vệ sinh sáng đèn in hằn mấy vệt dài màu đỏ. "Thịch" trái tim bà lặng đi, đẩy người trước mặt qua một bên, rồi đưa bàn tay run lẩy bẩy ra mở cửa.


Dù chỉ qua kẽ hở nhỏ, nhưng hai người đều nhìn thấy An Hạ đang nằm bên trong, trên cơ thể không một mảnh vải che thân. Đến nước này mà bà vẫn sợ gã sẽ nhìn thấy th.ân thể cô, hơn là lo lắng cho sự an nguy sống chết của con gái mình.


Nhưng gã nào có nghe theo, nên hai người xảy ra xô xát cãi vã. Gã mặc kệ bà đang cào cấu, lôi kéo mình, vẫn cố đưa tay vào trong, để đẩy cơ thể cô qua một bên nhằm mở rộng cánh cửa.


"Bà có thôi đi không!" Gã bực mình vung tay, làm bà ngã chúi về sau.


Giả Ánh ban đầu còn ngỡ ngàng, nhưng sau đó chuyển qua đau đớn. Đây là lần đầu tiên bà bị gã đối xử như vậy. Nhìn gã đã vào được bên trong, bà liền lao đến.


"Còn dám nhìn, đi ra ngoài ngay... đây là con gái của em..."


"Con gái của ai? Bà nói lại một lần nữa cho tôi nghe xem nào, An Hạ là con gái của ai cơ?" Gã bỗng đứng dậy và nhìn vào mắt bà.


"Trần Châu... anh nói vậy là có ý gì? Nó không phải con em thì có thể là con của ai được đây?"


Đôi tay đang túm lấy áo gã bỗng dưng ôm chầm mà lung lay.


"Tôi đâu phải thằng ngu". Gã hất tay bà ra, với lấy khăn tắm quấn xung quanh người cô rồi bế vào phòng.


"Còn không nhanh gọi xe cấp cứu? Bà hết muốn kiếm tiền rồi sao?"


Nhắc đến tiền, bà mới chợt tỉnh mộng. Nhìn vũng máu chảy dài, khô quẹo lại như màu gan heo, thì bỗng quên hết những gì mà gã vừa nói. Lập tức cuốn cuồn chạy vào tìm đồ mang cho cô, bên thì gọi xe cùng nhau đưa người đến bệnh viện.


Ở nhà của Trần Phong. Bà Mai đang cặm cụi dưới bếp nấu xong nồi cháo giải rựu cho đứa con cưng, đang chuẩn bị múc ra bát, thì nghe trên gác vọng xuống tiếng đồ đổ vỡ, xuýt chút nữa thì cũng làm rơi chiếc muôi đang cầm trên tay.


Bà liền dự cảm có việc chẳng lành, nên giao lại cho người giúp việc, còn mình thì rửa sạch tay sau đó thì đi lên gác kiểm tra xem thử. Nhưng ra đến nơi, thì thấy chồng mình cũng đang định đứng dậy sau khi bỏ tờ báo xuống bàn.


"Để tôi, ông ăn sáng nhanh còn phải đến công ty nữa". Bà nhanh chân chạy đến vỗ vai ông Trần, không đợi nghe gì thêm mà liền lên gác ngay.


Lúc mở cửa chẳng ngoài dự đoán, bên trong đã có Diệp Thi đứng ở giữa, đang can ngăn hai anh em bọn họ.


"Mẹ". Diệp Thi thấy thế, thì liền tiến đến quàng lấy tay bà.


"Chuyện gì? Mới sáng sớm mà hai đứa đã đánh nhau rồi sao?" Bà thấy vết máu trên khóe môi cậu thì nổi giận hỏi.


Cậu chẳng để ý mà ngồi xuống gi.ường, vỗ mấy cái vào đầu đang nặng trĩu để cố tỉnh táo.


"Mọi người ra ngoài hết đi, hôm nay con không đi học nổi đâu, nhờ mẹ gọi điện đến trường xin phép giúp".


Nói xong cậu lại nằm xuống, kéo chăn lên trùm kín mình.


"Có mẹ ở đây, em ngồi dậy nói chuyện tử tế như một người đàn ông xem nào, đừng úp úp mở mở như thế".


Trần Phương mới sáng sớm ra, đi ngang phòng thì sẵn tiện vào gọi cậu dậy như bình thường. Nhưng hôm nay chẳng biết làm sao mà cậu trở nên cáu kỉnh và vô lý. Ban đầu anh còn cho rằng cậu đang đùa giỡn mình, nhưng cho đến khi liên tiếp nghe được những từ ngữ mắng mình thậm tệ, thì đã trở nên nghiêm túc để nhìn nhận.


Cậu úp mở bảo anh lừa dối mọi người, là một kẻ tồi tệ, và không đáng mặt đàn ông... anh đã cố gắng nhẫn nhịn, nhưng vẫn không thể mà cho cậu lãnh một cú đấm từ mình.


Nghĩ đến những lời vô căn cứ vừa rồi, và cả chuyện nửa đêm cả nhà vẫn vì cậu mà hì hục dọn phòng, để bố mẹ phải thức khuya. Trần Phương chưa bao giờ đánh em mình, thì đây là lần đầu tiên sau mấy chục năm, anh liền nổi giận ra tay.


Vốn đang cảm thấy hối hận, vì bản thân đã không dùng lời nói để giải quyết mà lại đi dùng bạo lực, nên Trần Phương đã phải cố gắng hạ giọng mình xuống, nghe sao cho từ tốn nhất dù trong lòng vẫn chưa nguôi giận. Nhưng Trần Phong sớm đã khúc mắc với anh, nên bây giờ điều đó chỉ càng làm cho nỗi giận dâng cao lên đến đỉnh điểm. Cậu ngay bây giờ chẳng còn quan tâm, hay để ai vào trong mắt.


"Hai đứa hãy xuống ăn sáng cùng bố, để mẹ ở lại nói chuyện với Trần Phong".


Bà Mai là người hiểu rõ cậu con trai của mình nhất. Nhìn bên ngoài tuy mềm mỏng vậy thôi, nhưng một khi đã vùng lên đấu tranh cho một chuyện gì đó, thì chẳng ai có thể ngăn cản được. Tuy vậy, cậu vẫn có nhược điểm riêng của mình. Biết lẽ phải, biết phân biệt xấu tốt, nhưng lại là người nặng về tình nghĩa.


Cậu dần ít tâm sự chuyện riêng cùng với bà, từ khi lên đại học. Nhưng điều đó chẳng hề cản trở được sự thấu hiểu, của người mẹ dành cho con mình. Vì là một người mang tư tưởng hiện đại, nên bà chỉ luôn đứng đằng sau để quan sát từng bước đi của con mình và ủng hộ nó.


Bà luôn tự hào, tin tưởng cách làm người của cậu. Trần Phương thì mạnh mẽ, thiên về lí trí nên sẽ lạnh lùng hơn. Còn cậu thì hoàn toàn ngược lại. Dùng trái tim để cảm thông, sau đó mới dùng lí trí sau cùng, vì thế bà mới thiên vị cậu hơn anh trai mình.


Bà dùng tay vỗ về cậu, chỉ im lặng ngồi một bên như thế mà chẳng hề hỏi han gì cả. Bà hiểu, nếu không tự nguyện chia sẻ thì dù có ép buộc cũng vô ích mà thôi. Chuyện này có vẻ rất hệ trọng, và liên quan đến nhiều người cậu yêu quý. Vì chưa bao giờ bà thấy con mình cư xử lạ lùng như ngày hôm qua.


Bà cũng tò mò lắm chứ, ai? Chuyện gì? Có thể làm cho con trai cưng của mình dù tổn thương, vẫn cương quyết đứng ra bảo vệ đến như thế.
...


"Người nhà của Giả An Hạ đâu?" Nữ bác sĩ cầm một tờ giấy đọc lớn tên cô.


"Là tôi thưa bác sĩ, cái thai trong bụng vẫn còn chứ ạ?"


Bác sĩ định nói tiếp, nhưng đột nhiên nghe thấy bà nói như vậy, nên mới điều chỉnh gọng kính để nhìn rõ mặt người đứng trước mặt hơn.


"Người còn suýt chết, thì thai gì giờ này nữa. Túi thai đã bị đẩy ra ngoài thưa bà..."


Chỉ nghe được đến đây, thì bà ta chẳng còn bận tâm thêm những lời dặn dò phía sau của bác sĩ. "Hết, hết thật rồi, tiền của tôi". Bà ta lầm bầm đi lại ghế, rồi thẫn thờ ngồi xuống.


Gã thấy vậy liền đứng dậy tiếp nhận tờ giấy trong tay người bác sĩ, và đi theo băng ca đẩy An Hạ đang hôn mê ra ngoài.


Ngất đi không biết gì, không cảm nhận được bất kỳ thứ gì vẫn là tốt nhất. Vì khi vừa mở mắt, cơ thể cô bỗng run lên cầm cập. Bộ váy mỏng, và tấm chăn mỏng của bệnh viện chỉ được đắp hờ trên người. Bên dưới đôi chân dang rộng trần trụi, muốn thu vào mà chẳng thể dùng nổi sức, còn phải mặc bà ta chì chiết ở bên tai.


Cô nghĩ rằng mình đã sớm chết đi, vậy mà một lần nữa lại tỉnh dậy trong thể xác vô lực.


"Tôi lạnh".


Cô chẳng biết mình đã phải cố gắng thì thào bao nhiêu lần, để mong bà ta nghe thấy. Nhưng thay vì nhận được sự quan tâm, sau tất cả những việc đã và đang làm. Thì lần này cô vẫn chẳng hề được đối xử tốt hơn.


Ngoài nghe bà làm ầm lên, khiến y tá phải đến can ngăn, cô còn phải chịu đựng cơ thể suy nhược sau khi bị sẩy thai.


Cô cũng muốn ngồi dậy cùng bà nói lý lẽ. Rằng chính bản thân mình là người mong muốn nhanh có đứa bé hơn bất cứ ai. Muốn nhanh chóng sinh ra, để cho bà trả hết nợ sau đó thì không còn tìm đến mình làm phiền nữa. Là do thuốc của bà đưa tôi có vấn đề, chứ tôi chẳng hề ngã hay uống thuốc phá nó...


Cô rất muốn làm cho bà dừng ngay việc lấy mình ra làm đồ trút giận, trong khi bản thân thật sự vô tội và oan ức. Nhấc tay lên còn chẳng nổi, đến thở còn khó khăn. Người lạnh, tâm lạnh, nhìn đâu đâu cũng chỉ là sự thờ ơ. Cô nghĩ, sao không cứ thế mà chết quách đi, mà phải sống lại để làm cái gì?


Hai mươi hai năm trôi qua, vẫn chưa đủ để trả nợ hết cuộc đời này hay sao? Chừng đó nỗi đau, chừng đó những tủi nhục, cũng chừng đó sự lẻ loi cô độc. Dường như tất cả đều đã vượt xa sự chịu đựng của một con người, thậm chí có những chuyện đã sớm thành toàn cho một người, để họ vĩnh viễn ra đi mãi mãi.


Nhưng cớ sao, cô vẫn kiên cường như thế lại chẳng nhận được gì sất. Vậy là quá trình sinh ra và trưởng thành của một con người, chỉ có hai trường hợp, hai con đường cố định. Một là tốt hơn, và tốt hơn nữa. Hai là phải tồi tệ và tồi tệ hết mức có thể...


Mãi cho đến khi hai người bác sĩ vào kiểm tra, họ mới nghe thấy lời thỉnh cầu đó. Giúp cô mang bộ đồ vào, còn tận tình ém chặt các góc chăn.


Không điện thoại, không tiền, không một ai ở bên cạnh. Gần hết một ngày trôi qua, bác sĩ là người duy nhất bước qua cánh cửa phòng cô những ba lần. An Hạ vừa mệt, vừa đói, vừa cảm thấy ấm ức đến nghẹn lòng. Nước mắt cứ thế tuôn ra, nhưng vẫn cố cầm cự không bật thành tiếng.


Cắn chặt bất cứ đâu trong khoang miệng, để có thể ngăn đi được tiếng khóc. Hai bàn tay siết lại, viền móng bấm sâu vào d.a thịt. Người cô bắt đầu run lên, nỗi uất ức không thể nào tiếp tục kiềm chế mà bật thành tiếng. Cô hận bà ta, hận luôn cả cuộc sống bất công này.


Thế nhưng, chưa khóc được bao lâu, chưa giải tỏa hết những uất ức trong lòng. Thì ở bên dưới, trong lớp chăn liền nghe thấy tiếng "ọc ọc", dòng máu nóng ồ ạt trào ra.


Chẳng mấy chốc trời đã tối, người ý tá ban nãy vào kiểm tra lần cuối trước khi giao ca. Thêm hai viên thuốc được lấy ra trên xe đẩy, nằm yên vị cùng với những viên thuốc khác dưới gối. Nếu cứ tiếp tục như vầy, cô không chắc mình sẽ được cho xuất viện sớm, và hồi phục sức khỏe tốt để có thể vừa đi học vừa đi làm.


Bỏ qua hết mặt mũi, cô thỏ thẻ nhờ y tá mua giúp mình một phần thức ăn, nhưng ngày mai mới có thể trả lại tiền. Cô lo lắng xem xét nét mặt để đoán ra câu trả lời. Nhưng chẳng cần phải nghe hết câu, cũng chẳng cần phải hỏi lý do tại sao, người y tá giống như đã từng gặp qua rất nhiều trường hợp tương tự nên hòa ái nhận lời.


Mười phút sau cửa phòng bị đẩy ra, hai người phụ nữ trẻ tuổi trên tay xách hai túi lớn đi vào. Nồng nhiệt hỏi thăm, và cho cô một phần cháo, một chai nước, cùng với mấy quả cam.


Tự chống đỡ th.ân thể, An Hạ ngồi dậy và cố gắng ăn hết phần cháo loãng. Lúc này mới mò tay xuống gối gom hết túi giấy ra ngoài, lấy hai viên để uống còn lại đổ chung vào một túi.


Quấn tròn băng vệ sinh đầy máu và đồ lót dùng qua một lần do bệnh viện phát. Sau khi thay đồ mới, An Hạ lê từng bước chân khó khăn ra ngoài, đi tìm thùng rác để bỏ.


Tận hai ngày sau, cô được bác sĩ kiểm tra và cho phép xuất viện. Nhưng vấn đề lớn xuất hiện ở đây, là lấy đâu ra tiền để thanh toán viện phí và thức ăn mấy ngày qua.


Cô cứ đứng trước cửa phòng bệnh của mình và nhìn từng người một đi qua. Nào là y tá, bác sĩ, người nhà bệnh nhân, và những chiếc bụng lớn. Trong số đó, có một người vì mệt mỏi, mà ngồi xuống ghế vừa đấm vừa xoa lấy hai chân của mình.


Một phút, hai phút, nếu như người phụ nữ không phát hiện ra sự tồn tại của An Hạ và nhìn lại, thì chẳng biết cô còn tiếp tục theo dõi người ta cho đến bao lâu.


"Sao thế? Em cần chị giúp đỡ chuyện gì à?"


Người phụ nữ trạc tuổi của Diệp Thi, tiến đền gần trong sự ái ngại của An Hạ, với vẻ lo lắng hỏi. Có lẽ vì đều là phụ nữ, và còn đang ở trong bệnh viện phụ sản, nên tâm lý chung của họ là sẽ sẵn sàng hỗ trợ nhau.


Điều cô muốn chưa kịp nói ra thành lời, thì đã được người đối diện khơi dậy trước.


"Chị có thể cho em mượn điện thoại gọi một chút được không?" Sự can đảm mới hình thành, vì được người phụ nữ tạo ra động lực thúc đẩy.


"Được chứ". Lời nói đi liền với hành động, điện thoại vốn nằm trong túi người nọ nhanh chóng hiện ra trước mặt cô.


An Hạ chẳng thuộc số của ai ngoài Giả Ánh và Trần Phong, nên quyết định gọi cho bà. Dẫu biết mấy hôm nay bà bỏ mặc mình ở lại, nhưng cũng không thể máu lạnh như thế. Dù sao thì cô vẫn còn giá trị để lợi dụng, vẫn có thể kiếm ra tiền.


Gọi đến cuộc thứ tư, chỉ trong nháy mắt lòng cô lại càng xao động hụt hẫng hơn, tựa như bao lần mà chẳng phải lần đầu tiên trải qua. Tự hỏi cho đến bao giờ, cô mới có thể bỏ ngay cái suy nghĩ ngừng hy vọng vào một người như bà.


Ở trong tình thế và hoàn cảnh bắt buộc hiện tại, cô chỉ còn sự lựa chọn cuối cùng là phải liên lạc với cậu.


Trần Phong đang trên đường trở về, thì nhìn thấy số lạ gọi đến. Bình thường muốn nghe hay không còn phải tùy thuộc vào tâm trạng, và hôm nay có lẽ cậu sẽ mặc kệ. Nhưng cuộc gọi mới chỉ vừa kết thúc, thì cuộc gọi khác lại kiên trì nối tiếp nhau, cùng một dãy số lạ giống ban nãy.


"A lô!" Trần Phong quyết định nghe máy.


"..."


"Ai đấy?" Không một ai đáp lời cậu.


Rõ ràng nếu thường ngày cậu sẽ tắt máy ngay vì cho rằng mình đang bị trêu đùa. Nhưng hôm nay không hiểu sao cậu vẫn kiên nhẫn chờ nghe, và còn nghĩ người đó là An Hạ.


"An Hạ phải không?"


Ngay khi vì nói xong cái tên đó ra, cả hai phía đều ngẩn người.


Trần Phong nghĩ mình điên rồi, nên mới cho là cô ấy. Còn An Hạ thì cũng không thể ngờ, cậu liền đoán ra ngay được người gọi đến là mình.


"Đúng là tôi..." Như sợ Trần Phong biết mình gọi đến sẽ tắt máy, cô liền dành nói trước.


"Xin lỗi vì đã làm phiền, nhưng tôi cần cậu giúp một chuyện. Cậu có thể liên lạc với Diễm Ngọc, và bảo bạn ấy gọi lại cho tôi qua số này có được không?"


Cô nói xong thì liền yên lặng chờ đợi, nhưng kết quả bên kia chỉ còn âm báo cuộc gọi đã bị ngắt.


Trần Phong ném điện thoại qua một bên nổi giận, chuyện gì? Chuyện gì mà phải nhờ cô ta còn cậu thì không làm được, đã thế còn phải nhờ mình liên lạc với Diễm Ngọc, chẳng khác nào bảo cậu tự tìm đến để tiếp tục gây sự tìm phiền phức.


Thời gian qua, nếu không nhờ sự ép buộc đến từ gia đình, bắt phải đến công ty làm việc. Thì với tính cách luôn muốn rõ ràng trong tất cả mọi chuyện, cậu nghĩ mình đã sớm làm loạn lên chẳng biết bao nhiêu lần với An Hạ.


Không gặp được người đã một thời gian, mà cũng chẳng còn đủ dũng khí để tìm gặp, vì cậu sợ mình sẽ gây ra những hậu quả khôn lường. Vì gia đình và mọi người, cậu đã định nhắm mắt làm ngơ. Nhưng giờ đây, khi chỉ vừa mới nghe thấy giọng của cô, Trần Phong lại một lần nữa muốn nổi điên, khi đang cố đè bẹp các cảm xúc hỗn loạn trong lòng xuống.


Cậu đã từng rất muốn được đường hoàn gặp mặt, để xem thử cô còn có thể diễn kịch được đến bao giờ. Muốn tự tay mình xé bỏ chiếc mặt nạ giả tạo đó, nhưng đều thất bại vì chẳng khống chế nổi trái tim.


Thay vì phải đối mặt với sự thật, lại tiếp tục lựa chọn phớt lờ. Và như bây giờ cũng vậy, vẫn có thể tiếp tục làm ngơ với lời thỉnh cầu của cô. Nhưng mà cậu lại cầm lấy điện thoại lên một lần nữa, để tìm kiếm thử xem mình liệu đã xóa số của Diễm Ngọc chưa.


Tích tắc chưa đến một phút ngắn ngủi, khi nghe thấy giọng An Hạ truyền đến bên tai. Chỉ chừng ấy thôi, cũng đủ làm cho Trần Phong phải day dứt suy nghĩ. Trong thoáng chốc đã tự nguyện cam chịu, chẳng cần bất kỳ lời giải thích nào hay phải tìm cho ra ngọn nguồn của sự thật.


An Hạ bên này chợt cảm thấy hối hận, vì giá như những lời nói ban nãy đều có thể được thu hồi. Nhưng suy đi nghĩ lại cũng chẳng còn cách nào khác, nếu như tiếp tục ở đây đợi bà quay lại thì hy vọng đó thật sự quá mong manh.


Cô không biết mình nên giải thích tình huống này như thế nào để chị gái kia hiểu, nhưng song thấy chị vẫn kiên nhẫn ngồi đợi bên cạnh cho nên đành nuốt xuống những lời vô bổ.


Năm phút trôi qua, chị gái vẫn ngồi đợi y như vậy mà chẳng hề hỏi han, hay ngỏ lời để lấy lại điện thoại của mình, xem chừng như ngầm hiểu cô đang thật sự khó xử nên tránh gây áp lực.


Xem ra đã liên lạc nhầm người, mà cũng tự trách chính bản thân vì chỉ nhớ duy nhất mỗi số của cậu.


"Em trả chị... xin lỗi vì đã để chị đợi thật lâu, chờ em một lát". An Hạ không thể tiếp tục bắt người ta vô lý phải ngồi đợi cùng mình, liền vội trả điện thoại và đi vào phòng.


Chỉ là mấy quả cam, nhưng gom góp để tận ba ngày cũng được một túi to. Cô chỉ còn biết lấy nó ra để cảm ơn, sau vài lần từ chối cuối cùng chị cũng đành nhận, và vui vẻ tạm biệt cô trước khi về.


An Hạ nhìn chị mất hút sau cánh cổng, còn mình thì tiếp tục ngồi xuống ghế xem xét nên mượn điện thoại ai tiếp theo. Nhưng nghĩ trong lòng dễ dàng là thế, đến khi thật lòng muốn mở miệng thì đã chẳng còn đủ bình tĩnh. Mà một phần, cũng vì chẳng còn ai nguyện mở lời trước như chị ấy.


Cô cảm thấy môi trên và môi dưới cứ như dính chặt lại với nhau, ngay cả muốn mở miệng cũng cảm thấy khó khăn, quá nản lòng nên đứng dậy đi vào phòng.


Diễm Ngọc nhận được cuộc gọi từ số lạ, nhưng chuông đổ chưa đến hai giây thì liền ngưng. Kế đó lại tiếp tục nhận được một tin nhắn, đọc xong mới biết là từ Trần Phong.


Qua lời truyền đạt vắn tắt từ người chị gái đã cho An Hạ mượn điện thoại, Diễm Ngọc biết hiện tại cô đang phải ở bệnh viện một mình. Thảo nào mấy hôm nay cô bạn liên lạc với bạn mình đều không được. Nhưng khi nghe liền mạch bốn chữ "bệnh viện phụ sản" thay vì chỉ hai từ "bệnh viện".


Diễm Ngọc sợ gặp phải nhầm lẫn gì ở đây, nên phải đính chính lại mấy lần, và còn chủ động gọi lại cho Trần Phong để xác nhận.


Đôi giày cao gót gấp gáp chạy vào bệnh viện, ở bên ngoài nghe giòn giã bao nhiêu, thì khi vào đến nơi đều chẳng thấy có bao nhiêu trọng lượng vì bị tiếng ồn trong đây lấn át. Một người trải đời như Diễm Ngọc, cũng phải thất thần hồi lâu mới tỉnh ngộ đến quầy tìm người.


Đã tìm đến được phòng của An Hạ, nhưng Diễm Ngọc thường ngày mạnh mẽ là thế, mà giờ không dám đẩy cửa bước vào. Đang lúc còn do dự thì điện thoại bất ngờ vang lên, là Trần Phong gọi đến.


Cô bạn nhíu mày, vội rời ra xa phòng của An Hạ mới dám nghe máy.


"A lô... tôi đang ở ngoài đường không tiện nghe máy, đợi lát nữa tôi đón được An Hạ sẽ gọi lại báo tin cho cậu sau". Nói xong Diễm Ngọc liền cảm thấy sợ hãi mà liền tắt máy ngay.


Chưa bao giờ cô bạn cảm thấy sợ Trần Phong như bây giờ. Dù chưa gặp mặt và xác nhận lại từ phía An Hạ, nhưng đã ở đây rồi thì còn có thể gặp chuyện gì ngoài vấn đề đó.


Tiếng đẩy cửa bất thình lình làm An Hạ ngẩng đầu lên cứ nghĩ là bác sĩ, nhưng khi nhìn thấy rõ người đến thì không khỏi luống cuống nhảy xuống khỏi gi.ường. Bất ngờ, sợ hãi, và cảm thấy vô cùng hổ thẹn. Hai tay túm chặt nhau ở trước, quên cả mang dép mà đứng chân trần, các ngón chân cũng vậy đang co quắp lại vì sự hổ thẹn ngày một dâng lên.


Bốn mắt nhìn nhau, mà chẳng ai có thể mạnh mẽ mở miệng trước.


Trần Phong sau khi gửi tin nhắn vẫn cảm thấy không yên tâm, nên liên lạc lại số điện thoại ban nãy cô gọi đến. Nhưng thật ngoài ý muốn, cậu chẳng biết mình nên cười hay nên khóc đây.


Thảo nào Diễm Ngọc còn gọi điện bắt cậu kiểm tra lại số điện thoại. Người như cô ta còn phải bất ngờ không thể tin, thì bảo sao cậu có thể bình thường khi nghe thấy tin như sét đánh bên tai đó.


Thật không ngờ chỉ mới mấy tháng trôi qua, mà An Hạ như biến thành một con người khác. Suýt chút nữa thôi, đã không còn nhận ra được đây là người mà mình luôn nhung nhớ.


Da dẻ xanh xao, đôi môi cũng chẳng còn chút hồng hào, cơ thể gầy yếu như đang trôi nổi trong bộ váy thùng thình xấu xí. Duy chỉ còn đôi mắt vẫn sáng ngời, "đăm đăm" nhìn lại mình.


Chưa bao giờ, Trần Phong cảm thấy thất vọng về cô như giờ phút này. Cậu nguyện cho tất cả mãi mãi bị chôn vùi, cũng không còn tâm tư đi tìm kiếm sự thật. Và hơn cả, là đang vô vùng hối hận, với quyết định của mình khi tự tìm đến đây.


Thà rằng, cứ để bản thân suốt quãng đời còn lại luôn sống trong u mê, chấp niệm. Còn hơn khi tìm ra được ngọn nguồn, sẽ nối tiếp sự sống trong vô vàn khó khăn.


Suy cho cùng tất cả đều chẳng còn ý nghĩa, nếu như cô luôn cố gắng gạt bỏ cậu ra khỏi con đường của mình. Vậy thì điều cậu luôn khao khát đi tìm kiếm, liệu chăng đã đến lúc nên dừng lại.


"Trần Phong! Sao cậu lại đến được đây?" Diễm Ngọc thật không ngờ, khi người vừa liên lạc với mình qua điện thoại, đột nhiên xuất hiện ở đây mà không hề báo trước.


"Rầm" cậu chẳng còn nể nang gì, mà thẳng tay đẩy Diễm Ngọc ra ngoài và đóng cửa lại.


"Cậu ngồi đi, đừng đứng như vậy". Cậu nói.


Vì chẳng nỡ nhìn thêm một giây một phút nào, khi thấy cô đang chật vật như thế. Nhưng trái ngược, chính bản thân vẫn không thể giấu đi được chút hả hê trong lòng thông qua ánh mắt.


Dường như chỉ chờ có mỗi câu này, khi sắp không thể trụ vững cơ thể. An Hạ chẳng thể nhìn thấy được, mà dù có bặt gặp ánh mắt đó thì đã sao? Cô thậm chí còn có thể vui mừng mà hưởng ứng theo nữa kia mà, vì rốt cuộc cậu cũng đã biết mà không¹1 cần mình phải nhọc lòng nói ra.


"Cậu đã như thế này từ lúc nào?"


Ngay khi cô tin mình sắp được thả tự do, thì cậu chẳng hề báo trước phán một câu.


"Từ khi làm bạn với Diễm Ngọc, hay trước đó đã từng..."


Giờ đây cô khao khát duy nhất chỉ một điều, mà suốt đời này chẳng còn lấy cơ hội để được mong ngóng và hưởng thụ. Chính là cảm giác được cậu ôm ấp vào lòng.


Sự hổ thẹn, chẳng biết nên cắm đầu vào đâu để trốn biệt, như đoạn dây điện chập mạch, chạy dọc xuôi từ mắc cá chân lên đến toàn cơ thể sau đó thì lan rộng ra khắp nơi mà cháy rụi chẳng còn lại gì. Người An Hạ thoáng chốc đỏ bừng.


Biết được sự thật cũng tốt, mà không biết cũng tốt. Suy cho cùng, nếu đã tiếp tục làm việc xấu thì đâu thể được sống ung dung.


"Có lẽ cậu cũng đã nghe được không ít chuyện gia đình tôi từ em gái mình. Và như bây giờ chính mắt cậu cũng đã nhìn thấy. Tôi như thế này không hề có sự can thiệp nào từ Diễm Ngọc, mà vốn dĩ tôi đã sống hư hỏng như thế này từ lúc mười lăm tuổi cho đến bây giờ..."


An Hạ cứ nói trong vô thức, và dừng lại khi tiếng nấc nghẹn ngào ngăn cản. Chẳng biết cậu rời đi lúc nào, cũng chẳng biết cô bạn ngồi bên cạnh ân cần vỗ về như thế bao lâu.


Cầm một đống giấy tờ trên tay, sau khi cô bạn thanh toán xong đưa cho mình, cô nhận ra không thấy hóa đơn thức ăn đâu. Hỏi ra mới biết, các suất thức ăn đó, đều do các nhà hảo tâm nấu và phân phát làm từ thiện.


An Hạ cười chua xót, tiện tay bỏ hết đống giấy tờ kia vào thùng rác. Không khỏi quay qua nhìn Diễm Ngọc, với đôi mắt tràn đầy biết ơn và hơn thế. Sau mới ngậm ngùi nói:


"Những người xa lạ ở ngoài kia, những người mà mình còn chẳng biết tên hay thậm chí nhớ mặt. Vậy mà họ lại đối xử tốt với mình còn hơn cả chính người mẹ ruột. Đáng lẽ sau bao nhiều lần bị làm phiền, bạn cũng nên sớm bỏ mặc mình như bà ta. Tại sao thế Diễm Ngọc? Bạn có biết trong mắt mình, bạn chỉ còn thiếu mỗi đôi cánh..."


Diễm Ngọc thật sự muốn cười, muốn đưa tay sờ trán bạn mình xem thử, xem chừng đã hỏng hóc ở đâu rồi. Nhưng mà chỉ đưa tay ôm cô vào lòng.


"Mình chẳng tốt đẹp đến nỗi phải mọc thêm đôi cánh như bạn nói đâu, nhưng đối xử tốt với bạn là mình thật lòng. Mình chẳng có mấy mối quan hệ thân thiết trong cuộc sống, và muốn duy trì lâu dài, đôi khi cần phải hội tụ đủ rất nhiều các khía cạnh khác. Nhưng bạn là một ngoại lệ khác, người mà mình có thể chia sẻ tất tần tật về mọi thứ mà không sợ bị phát xét..."


Sau khi xuất viện, mặc dù được được Diễm Ngọc tận tình rủ về nhà mình ở ít hôm, nhưng song An Hạ đã từ chối. Cô tại sao lại không hiểu được, ẩn ý đầy tình cảm nằm trong đó cơ chứ. Sau bao nhiêu chuyện xảy ra, cuối cùng chỉ còn duy nhất một người chịu ở lại bên cạnh. Một người chẳng cần nắm rõ về quá khứ, mà chỉ quan tâm lấy hiện tại.


Một người mà khi cô mở miệng sẽ sẵn sàng giúp đỡ ngay, mà không cần hỏi bất kỳ lý do nào.


Ở với Diễm Ngọc cô cũng không cần phải vất vả che giấu bản thân, gò bó mình để trở thành một con người tốt đẹp. Không cần suy nghĩ nhiều, hay mặc cảm tự ti. Dù nói ít, nhưng cả hai vẫn ngầm hiểu nhau. Dù chưa thể được xem là thân thiết, nhưng đôi khi cô chỉ đơn giản cần một mối quan hệ như vậy chẳng mong cầu gì xa xôi.


Diễm Ngọc trong tiết học sẽ vô thức nhìn chằm chằm lấy cô từ đằng sau, và nhiều lần tần ngần như thế thiếu điều muốn thở dài thường thượt. Chớp một mắt cái mà đã hết buổi học.


"Hôm nay để xe đạp ở lại trường đi, mình sẽ đưa bạn về nhà". Diễm Ngọc vỗ vai cô.


"Cảm ơn! Nhưng hôm nay mình định đến chỗ làm sớm. Đã nghĩ tù tì mấy hôm chưa biết tình hình thế nào, chỉ sợ bà chủ đã kiếm được người thế chỗ". An Hạ từ chối.


"Bạn hận mình sống đã đủ lâu nên muốn chết sớm có phải không? Trước mắt nghe mình, cứ nghĩ ngơi dưỡng sức trước cái đã, công việc từ từ hẵng tính mình sẽ tìm cho. Không làm ở chỗ này, thì làm ở chỗ khác, thiếu gì việc. Quan trọng là bây giờ nhìn bạn như vậy, người ta chẳng dám thuê đâu..."


"Tôi còn cầu cho mình chết đi mà chẳng được..."


"Bạn vừa nói cái gì đấy! Thử nói lại lần nữa cho mình nghe xem nào..." Diễm Ngọc chạy đuổi theo í ới gọi.


"Tính giật tiền con này mà thoát được hả, đừng mơ nhé Giả An Hạ..."


Cô chẳng hiểu sao, bản thân đã lâm vào tình cảnh dầu sôi lửa bỏng, đèn cạn trước gió, mà vẫn có thể mỉm cười với lời lẻ đùa giỡn vô tư từ Diễm Ngọc. Nên đành đi chậm lại để đợi đôi giày cao gót sánh bước bên cạnh.


....


Giả Ánh gặp lại một vài người bạn cũ trong nghề, sau vài ngày chạy chọt nhờ vả, vì cảm thấy đã hết hy vọng vào công việc hiện tại. Bà nghĩ với cơ thể sau mấy lần hiến trứng, và giờ còn bị sảy thai. Thì cơ hội kiếm tiền để có thể trả nợ dường càng ngày càng khó khăn hơn. Lỡ chẳng may sảy thêm lần nữa thì...


Bà ta sớm hiểu, và biết nên dừng lại trước khi đóa hoa có dấu hiệu sắp tàn. Công sức nuôi nấng suốt mười tám năm, không thể nào cứ thế đổ sông đổ bể hết được.


Lúc trước cô khư khư giữ mình đến nỗi phải bỏ trốn, bà còn có thể hiểu được. Nhưng bây giờ thời thế khác xa, con người cũng đã thay đổi. Lần này đoán chắc, cô sẽ chẳng còn lấy nổi một lý do nào, có thể mang ra để trả treo được với bà nữa.


Vì sao ư? Vì tất cả mọi chuyện xấu mà cô làm, đều bị bà nắm thóp trong lòng bàn tay. Chỉ cần nghĩ đến khuôn mặt ấm ức kèm thái độ bất lực chẳng biết phải làm gì, bà ta đã muốn hả hê.


Rồi bà sẽ cho cô thấy, lần này trốn cũng vô ích mà muốn yên ổn sống cũng chẳng xong. Và cách duy nhất để đôi bên đều có lợi, là phải ngoan ngoãn nghe theo mọi sắp đặt của mình.


Mới chỉ nghĩ đến đây thôi, tiếng cười đã thật sự bật ra tiếng. Ban đầu chỉ là khẽ khàng, nhưng chẳng biết lại suy diễn gì thêm, mà đột nhiên không thể kiềm chế. Bà mở miệng cười ha hả, trước sự ghét bỏ ra mặt của gã đang ngồi ngay bên cạnh.


...


An Hạ chẳng biết, mình nên làm gì tiếp theo sau lần thất bại đau đớn. Muốn tìm lại số thuốc đã tiêm vào người, thế nhưng khi trở về túi thuốc nằm trên bàn, đã không cánh mà bay. Ai đó đã nhanh tay hơn, lấy nó đi trước khi cô phát hiện ra.


Cơ hội để rũ bỏ được cái gai trên mình cũng chẳng còn. Ngay cả việc muốn rời khỏi đây cũng thế. Như đang đứng trước vực sâu, nhảy xuống là có thể kết thúc hết tất cả.


Nghĩ đến đây, đôi chân bỗng đạp xe nhanh hơn lướt qua các hàng quán và người đi bộ. Gió ào ào thổi vào mặt mát lạnh, và khẽ lướt qua tai để lại những lời thì thầm chẳng rõ. Đôi mắt bỗng lóe sáng hơn, khi nhìn thấy màu xanh chuyển đỏ.


Hàng trăm phương tiện đang tuân thủ đúng luật pháp, nhưng duy nhất chỉ có một chiếc xe đạp, dám băng băng muốn lao vào chỗ chết mà chẳng chút ngần ngại.


Dù còi xe đã ra tín hiệu báo nguy hiểm, và tiếng la ó của vài tài xế khó tính, muốn chủ nhân chiếc xe đạp nhanh dừng lại. Nhưng nó vẫn hiên ngang lao vút qua, mặt kệ chuyện gì xảy ra đi chăng nữa.


Với tình thế trước mắt, một vài phương tiện linh hoạt đành phải giảm tốc độ, trừ một số gã tài xế vốn đã lái nhanh chạy ẩu thì chỉ như đang thử thách xem lá gan của ai lớn hơn. Một kẻ muốn đâm đầu vào chỗ chết, một kẻ khác thì đang nổi giận. Nhưng đến những giây phút chót, gã tài xế mới chợt tỉnh táo mà nhanh chóng phanh xe kịp thời.


Dù thế vẫn không thể nào ngăn cản được sự va chạm. Người và xe đều ngã xuống, giỏ xe vỡ nát, còn người thì lăn lộn vài vòng sau đó nằm yên bất động.


Xung quanh bắt đầu huyên náo và hỗn loạn ngay giữa giao lộ. Thật khó thở, khi cơ thể đang nằm xấp giữa mặt đường. Lồng ngực bị đè ép, khiến hô hấp trở nên khó khăn hơn. Cả cơ thể chẳng khác gì hòn đá hay quả bóng, vì chẳng hề nghe theo sự điều khiển của bộ não.


"Tôi đã chết chưa vậy?" Sau khi đã phải hứng chịu mọi đau đớn về thể xác lẫn tâm hồn, như người ta vẫn thường hay gọi là tẩy sạch sẽ bụi trần, chẳng còn vương vấn, để mang một thân nhẹ nhàng ra đi.


Cô khó khăn mở mắt, để xem xét mọi thứ. Nhưng chỉ nhập nhèm nhìn thấy, những đôi chân mang theo gió bụi, gấp gáp ngày càng đến gần thổi vào mắt cay xè, nên không kiên nhẫn nổi phải nhắm mắt lại.


"Bận việc gì mà phải gấp gáp như thế hả cháu?" Theo sau giọng nói, cơ thể cô được lật dậy nằm dựa vào lòng của người nào đó.


"Có sao không?"


"Có cần đưa đến bệnh viện không?"


"Cứ đưa vào nhà tôi nằm trước cái đã, không chảy máu chắc chỉ bị choáng đầu nhẹ".


Sau câu nói của người đó, những người hóng chuyện bắt đầu tản đi hết. Con đường lại trở về lưu thông tấp nập như cũ.


Họ cõng cô vào nhà của ông bà chủ bán hàng tạp hóa. Sau đó thì được bà xức dầu gió cho, một lượt từ đầu cho đến chân. Bên cạnh cửa, là xe đạp xem như còn nguyên vẹn, do người ta tốt bụng dắt vào. Ngoại trừ giỏ bể nát ra thì vẫn còn chạy được.


Nỗi thất vọng tràn trề, từ vùng ngực xông thẳng lên sống mũi. Cô chẳng còn dám mở mắt, mà nằm giả chết trên chiếc gi.ường gấp nhỏ, mặt cho cơ thể bị dầu gió nung nóng. Nhìn thấy cô gác tay lên mắt quay mặt đi, hai vợ chồng bèn nuốt xuống lời hỏi han hiểu ý mà ra ngoài làm việc.


Phải mất một khoảng thời gian, khi bên ngoài bầu trời đã sậm màu hơn, cô mới bình tĩnh chấp nhận lấy sự thật, và chuyện điên rồ mà bản thân mình mới làm ra.


"Không chết được, đúng là phúc lớn mạng lớn, hay cảm thấy mình vẫn chưa chịu đủ khổ..." Cô phẫn uất ra miệng, nhưng chỉ vừa đủ cho mỗi mình bản thân nghe thấy.


Tiếng "cọt kẹt" chuyển động từ gi.ường gấp vang lên, bà chủ tạp hóa đang nấu ăn gần đó, nghe thấy liền bỏ dở giữa chừng chạy đến xem thử.


"Thế nào? Ổn hơn rồi chứ?"


An Hạ rụt rè chẳng dám ngẩng đầu lên. Sau cùng mới gật một cái ý bảo mình không sao. Cô tính cảm ơn, và rời đi trước khi họ định hỏi thêm, nhưng bất thình lình, bị thứ mềm mại nhảy vọt lên người làm cho giật mình.


"Meo..."


Là một con mèo đen béo ụ, với bộ lông còn đen hơn cả than lù lù xuất hiện. Nó chễm chệ tìm vị trí thích hợp và nằm xuống trên chân cô.


"Đừng sợ! Nó rất ngoan ngoãn và thích được vuốt ve". Bà kịp thời ngăn cản, khi nhận thấy hành động khác người của cô, là chuẩn bị thô bạo hất cục cưng của mình xuống khỏi người.


Nghe thấy thế cô liền xoắn xuýt, đổi thành thật cẩn thận bế con mèo bằng hai tay trao cho bà.


Cô chưa bao giờ thích mèo kể từ lúc còn ở dưới quê. Sợ nhất là tiếng kêu mỗi đêm của những con mèo hoang và sự hung dữ của nó. Mèo nhà thì lại phá phách hay lục lọi thức ăn. Chung quy, để nhìn thấy cô ôm một con mèo vào lòng, và làm ra mấy hành động cưng nựng như bà chủ tạp hóa đang làm, thì có lẽ điều đó đều chỉ có thể xuất hiện ở trong mơ.


"Cảm ơn dì rất nhiều vì đã để cho tôi ở lại nằm nghỉ lâu như vậy". An Hạ xách ba lô đeo lên vai và nói.


"Không sao chúng ta chỉ tiện tay giúp đỡ thôi mà, lần sau nhớ nên cẩn thận hơn..."


Bà ôm con mèo đi theo phía sau cô, đứng nhìn hồi lâu, khi thấy người đã chạy được một quãng xa mới vào nhà.


"Ai nấu gì mà khét vậy không biết". Chồng bà trên gác đi xuống hắt hơi một cái nhíu mày nói.


"Ôi thôi chết! Nồi cá của mẹ cục cưng ơi..." Bà xem mèo của mình như là con người, mà tự nhiên trò chuyện như thể nó sẽ hiểu hết những điều mà mình nói.


"Đi rồi à!" Ông nhìn gi.ường gấp trống không bèn hỏi.


"Ừm..."


"Sao không giữ con bé ở lại đợi lát ăn tối xong rồi hẵng về". Ông nhìn con mèo bắt đầu chuyển đối tượng qua mình, dùng đầu ụi vào chân đòi bế. Mà nở cụ cười hiền hậu ôm nó lên.


"Không giữ được đâu, nhìn sơ qua có vẻ là người tương đối giữ khoảng cách với người lạ, lại ít nói..."


Hai vợ chồng già câu được câu mất trò chuyện với nhau. Chủ đề nhanh chóng thay đổi, và sớm quên luôn người vừa mới rời khỏi ngôi nhà của bọn họ.


...


Đúng như những gì mà An Hạ đã lo lắng. Quán hủ tiếu đã thay thế người làm mới vì không liên lạc được với cô. Trừ số tiền ứng ra, thì chẳng còn dư lại mấy đồng.


Trở về nửa đường thì xe vô cớ bị tuột xích. Làm việc gì cũng chẳng xong cũng chẳng ra hồn, cô nổi giận hất mạnh xe xuống và nghĩ mình sắp điên mất thôi. Nhưng dùng dằng hồi lâu, vẫn bất đắc dĩ xót thương chiếc xe đạp, mà dựng lên ngồi xuống từ từ tra xích.


Cảnh tượng cô gái đang loay hoay với chiếc xe đạp trên lề đường, nhanh chóng thu hút ánh nhìn của một người đàn ông. Chiếc xe ô tô vốn đã chạy ngang qua, thế nhưng đột ngột dừng tại chỗ mấy giây, sau đó quay trở lại.


"An Hạ..." Cửa kính xe hạ xuống, người đàn kia thử gọi cô. Trong nháy mắt đôi mắt ấy bỗng lóe sáng, khi nhận ra mình đã nhận đúng người.


Lúc An Hạ còn đang bận ngạc nhiên, thì người đàn ông đó đã ra khỏi xe và tiến đến gần mình.


"Đã lâu không gặp, còn nhớ anh không?"


"..."


"Chú là... chào chú". Cô ngập ngừng và chợt nhớ ra đây là chú Thành.


"Xe em bị làm sao thế, để tôi xem thử". Ông chú nói với vẻ quan tâm và muốn đến gần kiểm tra.


"Chỉ là bị tuột xích, tôi đã tự gắn vào được rồi". Cô nói và chìa hai bàn tay dính đầy dầu nhớt đen đúa.


Ông chú lấy khăn trong túi ra, và định lau tay cho cô nhưng đã bị ngăn lại.


"Đừng... sẽ làm bẩn khăn của chú mất. Mà thế này cũng chẳng sạch được đâu..."


"Bẩn thì bỏ, dù sao vẫn đỡ hơn lúc trước rất nhiều phải không nào?"


An Hạ cũng chẳng hiểu tại sao, mình lại dễ dàng để cho ông chú tự tiện cầm tay mà lau đi những vết bẩn như thế. Có lẽ, cô đã thật sự kiệt sức, và lười phản ứng với tất cả mọi thứ.


"Để anh đưa em về..."


Sau cùng cô đều mặc kệ sự sắp xếp của ông chú, mà yên vị trên xe trở về. Nhờ thế mà cô mới biết được, cơ thể mình đã mệt nhọc như thế nào. Vừa lên xe, bao nhiêu khí lực cuối cùng đều như bốc hơi hết, cứ thế ngã về một phía mà ngủ đi.


Ông chú muốn tháo dây an toàn ra để cô ngủ thoải mái hơn, nhưng ngoài ý muốn làm người kia tỉnh dậy.


"Sao không gọi tôi?" An Hạ xoa đôi mắt mệt mỏi nhìn thấy tòa chung cư sừng sững bên ngoài.


"Cảm ơn chú nhiều". An Hạ mở cửa định xuống xe thì tay bị giữ lại.


"Việc học hành vất vả lắm sao?" Ông chú nắm chặt cổ tay của An Hạ.


Trong giây phút, khi nghe thấy những lời lẽ đầy ý đồ đó. Cô không những không cảm thấy phiền phức hay ghê tởm, mà hoàn toàn trái ngược. Các ngón tay đặt trên cửa xe liền buông thõng xuống, liền an phận chờ đợi ý đồ tiếp theo của đối phương.


Đây phải chăng là cơ hội ngàn vàng, và là cách duy nhất để giải quyết được vấn đề cấp bách, mà chính do ông trời tận tay mang đến cho mình đây sao? Dù đã biết trước, nhưng vẫn không thể nào ngăn cản được cơn sóng ngầm đang dâng lên mãnh liệt trong lòng.


Chẳng còn nhiều thời gian để kén chọn và thủ thân như ngọc, dù tấm thân này chỉ như một công cụ để kiếm ra tiền, nhưng mà cô cũng phải nương tựa và biết ơn vào nó mà sống sót.


Muốn rời khỏi trói buộc của bà ta, thì chẳng còn sự lựa chọn nào khác ngoài cơ hội là cuộc gặp gỡ tình cờ này.


Ông chú mở cốp sau, nhẹ nhàng đẩy chiếc xe đạp xuống giao cho An Hạ, rồi mở ví lấy ra tấm card đưa cho cô xong mới rời đi.


...


"Sao về muộn thế? Xuất viện cũng không báo trước cho tao lấy một tiếng..."


Người mất tích gần cả tuần nay, bây giờ đột nhiên xuất hiện còn lên tiếng tránh mắng mình, An Hạ chẳng muốn tranh cãi với họ. Thêm việc chi bằng bớt đi một việc đỡ phải đau đầu.


"Có chuyện gì để ngày mai hẵng nói được không? Tôi hôm nay rất mệt".


"Ngồi xuống đây, tao sẽ nói nhanh thôi!" Giả Ánh ra lệnh, không cho cô có quyền từ chối.


Đợi người chịu ngồi xuống, bà liền đẩy túi đồ mà mình mới cất công đi mua ngày hôm nay đến trước mặt An Hạ.


"Tối mai tao dẫn mày đi xem mắt, lão này rất được, mày cũng chẳng còn nhỏ dại nữa..."


Chưa đợi bà ta nói hết, cô liền đứng dậy không quản trên bàn đang có những thứ gì, liền một lần lùa sạch hết mọi thứ.


"Cút... hai người nhanh cút khỏi đây cho tôi".


...


"Thật uổng công..." Cô chẳng nói nên lời, cơ thể đang run lên vì tức giận.


Đúng là thật uổng công, khi còn đang toan tính lẫn suy nghĩ cho bọn họ. Thế mà họ lại nhẫn tâm, xem cô như món đồ mà tự mình quyết định trước hết tất cả.


Rút lấy con dao trên bếp, cô chẳng thiết việc sống chết ngày hôm nay.


"Còn chưa nhanh đi? Thế thì tôi liền thành toàn, hôm nay cả ba người chúng ta liền chết hết một lần để khỏi phải làm khổ nhau nữa..."


An Hạ nước mắt giàn giụa, nói là làm, liền thật sự ra tay và lao đến. Khiến gã và bà ta, lần đầu tiên chứng kiến cô hung dữ như thế mà hoảng sợ tránh né.


"Mày... mày được lắm!"


Bà ta kéo theo gã ra ngoài, dù sợ thì miệng vẫn không ngừng xỉa xói mắng chửi. Nhưng cô đã đóng rầm cửa, nhốt hai người ở bên ngoài, mặc kệ tiếng bà vang vọng cả hành lang.


Dựa vào cửa, cơ thể từ từ trượt dài xuống, con dao trong tay cũng rơi xuống theo, vang lên tiếng kêu thanh lãnh.


Cô cảm thấy khó chịu, khắp toàn thân bứt rứt muốn tìm chỗ giải tỏa. Ôm đầu tự cấu xé một hồi, lại chuyển qua đập mạnh vào cửa, "cộp, cộp" từng tiếng kéo dài như sắp chọc thủng một lỗ trên cửa.


Khựng lại trong giây lát, tưởng chừng như thế đã xong. Nhưng đôi mắt bắt gặp túi đồ do bà ta mang đến, rơi xuống và để lộ phần góc chiếc váy màu đỏ. Cô nực cười, mò tìm con dao bên cạnh, chẳng chút thương tiếc mà băm nát cả hai.


Cho đến cuối cùng An Hạ mới muộn màng chấp nhận một sự thật rằng, dù một năm, hai năm hay lâu hơn nữa, thì bản thân mình vẫn sẽ cứ như vậy, chẳng thể nào thoát ra nổi vòng xoáy của số phận.


Trở thành một người khác, có một cuộc sống tốt hơn hay bản thân cũng sẽ tốt hơn, điều đó dường như không hề tồn tại, tất cả đều là những thứ hoàn toàn xa xỉ...


Chẳng có liều thuốc nào, vĩnh viễn chữa lành được những vết thương đang mang trên người. Thời gian cứ trôi qua một cách vô nghĩa, và điều đó cũng chỉ góp phần, làm cho cô mỗi một ngày trôi qua, càng thêm chật vật đáng thương hơn mà thôi.


Lấy đống đồ mà bản thân xem như báu vật, mở gói giấy bao bọc con dao lam nhỏ. Cô tiến hành bước cuối cùng để tự ru mình vào giấc ngủ. Lại thành thạo rạch vô số đường, như đã từng làm trên cổ tay mình.


Nghi lễ nhỏ, mà kết quả chẳng thể đùa được. Vì rất nhanh sau đó, đã có thể buông hết tất cả mà ngả mình xuống gi.ường như chưa từng xảy ra chuyện gì mà yên tâm ngủ.


...


Trần Phong chạy trối chết, khi chính tai mình phải nghe cô tường thuật hết mọi chuyện với dáng vẻ ung dung, bình thản, như người trong câu chuyện đó không phải là cô mà là một người khác.


Vậy là những gì từ trước đến nay cậu biết, đều chỉ như tấm mặt nạ bên ngoài do cô cố tình để lộ cho cậu, cũng như mọi người nhìn thấy.


Cậu hãi hùng, khi biết bản thân mình bị lừa một cách trắng trợn. Thế mà bấy lâu nay vẫn như kẻ ngốc tự dằn vặt, khổ sở. Nội tâm chẳng lúc nào được bình yên, mà luôn phải đấu tranh quyết liệt.


Cậu vượt qua từng chiếc, từng chiếc xe một đang chạy ở phía trước mình, với tốc độ xé gió, với hướng đi ra khỏi nội thành.


Nếu như người anh trai mình không bị bệnh, cậu còn nghĩ đến khả năng kia. Sẽ không do dự mà tìm đến công ty, để ba mặt một lời bắt anh chịu trách nhiệm.


Tại sao? Tại sao cậu thật lòng thật dạ đối đãi với một người, kết quả lại chỉ nhận về toàn quả đắng.
 
Phần 11.

Chẳng biết đây là lần thứ bao nhiêu trong năm nay An Hạ tiếp tục nhịn ăn, để bản thân mình phải rơi vào trạng thái kiệt quệ.

Từ một người luôn quý trọng sức khỏe, ăn uống đủ ba bữa một ngày. Ấy vậy mà bắt đầu lơ là, chỉ ăn uống khi thật sự cần thiết, và vì hoàn cảnh công việc bắt buộc.

Để rồi sáng hôm nay sau khi tỉnh dậy, cả người đều bủn rủn, đầu óc xay xẩm chóng mặt. Chỉ mới trôi qua thêm một ngày, mà cơ thể lại hao mòn vơi đi một ít.

Vừa ngồi dậy bụng liền cồn cào buồn nôn. Nhưng chưa đứng được lên, thì cơ thể yếu ớt đã phải ngã uỳnh xuống. Đều là chuyện cỏn con, cô tự tin bởi kinh nghiệm đầy mình, sau nhiều lần cố chấp trải qua. Vẫn kiên trì lê lết cơ thể ra ngoài, để giải quyết hiện trạng trước mắt.

Gấp gáp rót gần đầy một cốc nước, mở nắp hũ đường mà đổ vào chẳng cần dùng thìa đong đếm. Khuấy đều, mà không thể đợi lâu hơn, liền bưng lên uống một hơi hết sạch.

Dưới đáy cốc còn sót lại ít đường chưa tan, cũng chẳng cần suy nghĩ việc thêm nước, mà dùng thìa vét sạch cho vào miệng nhai "xột xạo". Uống xong cứ thế thẳng tay thả vào bồn, dù sao thì căn phòng đã vốn bừa bộn.

Ngồi sụp xuống cô nhắm mắt trong giây lát, khi cảm thấy đã đỡ hơn nhiều mới quyết định sửa soạn chuẩn bị đến trường.

Chân trước vừa bước đi, thì chân sau bỗng vướng vào đồ đạc lộn xộn nằm dưới nhà. Quét mắt nhìn một lượt xung quanh, với bản tính thích gọn gàng và sạch sẽ, thì bình thường cô đã phải cắm đầu đi dọn dẹp, thế mà giờ lại xem như chuyện hiển nhiên mà tránh né bước qua.

Nhìn làn da tái nhợt thiếu sức sống của An Hạ, Diễm Ngọc không khỏi bàng hoàng nói:

"Bạn càng ngày càng tệ đi trông thấy đấy! Phải dứt khoát một lần cho mình, chứ cứ mặc kệ như thế thì tương lai sau này phải làm sao?"

Cô vẫn nghe thấy rõ ràng đó chứ, nhưng chẳng biết nên đáp lại như thế nào. Vì đó chỉ là một trong những phần nhỏ câu chuyện mà mình đã kể.

"Diễm Ngọc có người tìm cậu kìa..."

Hiếm khi nảy sinh tâm tính mẹ hiền, muốn bảo vệ đứa con thơ. Nhưng chưa kịp bộc bạch, thì tiếng gọi của cậu bạn ngố đứng ngoài cửa, ngang nhiên phá hoại thứ đang vừa mới trỗi dậy trong lòng Diễm Ngọc.

"Ai thế không biết". Cô bạn miễn cưỡng đứng dậy đi ra ngoài.

"Nhanh lên nào đừng để người ta đợi lâu". Cậu bạn ngố thiếu đánh, ngoắt ngoắt ngón tay trỏ của mình.

"Cậu dám xem tôi là cún đấy à... cậu được lắm..." Cô bạn chợt xông xáo hẳn lên, hừng hực như chuẩn bị ra đánh trận.

Tiếng cười đùa của cả hai làm huyên náo cả một đoạn hành lang, khiến cho những người xung quanh không hiểu chuyện gì cũng phải phì cười vì điệu bộ chắp tay hối lỗi của cậu bạn.

Nhưng vì có người đang thật sự đứng đợi, nên cuộc chiến đành tạm hoãn. Diễm Ngọc mới chỉ vừa buông tay ra, thì người kia đã thừa cơ hội giật mạnh tóc mình một cái rồi bỏ chạy. Nhìn khuôn mặt ngốc nghếch cầu xin tha ban nãy, giờ chuyển qua thành đắc ý, mà đầu Diễm ngọc muốn bốc khói khi biết mình bị lừa.

Phải mất một lúc sau Diễm Ngọc mới len lén quay trở lại lớp. Trên mặt hiện rõ biểu tình phức tạp, chẳng giống như vừa đùa giỡn vui vẻ, trông rất kỳ quặc. Bởi vì ít khi cô bạn nghiêm túc như vậy.

Nhưng chuyện chưa dừng lại ở đó, vì giây tiếp theo Diễm Ngọc vội vàng kề sát bên tai cô mà thông báo một chuyện. Nghe đến hai chữ "mất tích", cây bút đang nắm trong tay liền rơi xuống trang giấy chi chít chữ, và cuối cùng lăn đi đâu mất tiêu.

Chuyện là Trần Phong từ sau hôm gặp hai người ở bệnh viện, thì liền mất liên lạc cho đến tận hôm nay, chưa trở về nhà cũng chẳng đến trường. Gia đình hiện đang rất lo lắng, tìm cách liên lạc với bạn bè, và các mối liên hệ thân quen, nhưng vẫn không một ai biết. Hết hôm nay, có lẽ gia đình sẽ đến Công an trình báo.

"Phải làm sao bây giờ? Cậu ta không yếu đuối đến mức muốn tự vẫn đấy chứ?"

Lời nói phiến diện từ Diễm Ngọc, thật sự càng khiến người ta lo lắng hơn. Cô muốn lên tiếng bảo vệ, nhưng mà nghĩ lại người như mình cũng xứng sao? Đã gây ra mọi chuyện lại còn giả mù sa mưa.

Diễm Ngọc chỉ đơn giản nói lên sự thật, chẳng mang lòng xấu xa, và hơn hết là còn tốt hơn cô gấp trăm gấp ngàn lần. Chi ít, người ta còn có lương tâm để sống, còn cô thì...

Cố xét nét, cẩn thận suy nghĩ. Ngoài căn phòng trọ cũ lụp xụp cũ kia, thì hai người chẳng bao giờ đi đâu xa vì cô suốt ngày bận học và đi làm.

"Mình về phòng trọ cũ xem sao, rồi sẽ báo cho bạn sau". An Hạ nói xong liền thu dọn đồ đạc, thấy giáo viên không để ý liền lẻn ra ngoài.

Đắn đo chốc lát, cô cất ví dứt khoát lựa chọn bắt xe vì để nhanh chóng đến được nơi. Chưa đủ lâu để phải hoài niệm, nhưng cảnh vật xung quanh, con đường từng đi, hàng quán từng thân thuộc, giờ nhìn thấy vẫn đủ khiến người ta bồi hồi.

Chưa vào đến nơi, cổng trọ mới được sơn sửa khang trang liền thu hút ánh nhìn. Bóng đèn cũng đã được thay loại to hơn. Dường như, mọi thứ chỉ chờ đợi cô đi để mà thay đổi.

"Chị là An Hạ đây, em có ở phòng chứ?"

Cô chợt nhớ mình đâu còn ở đây, nên không vào bên trong được. Cũng may tin nhắn do Trà My gửi cho hồi lâu vẫn chưa xóa, nên mới có số mà liên lạc.

"Chị Hạ..." Trà My thấy cô thì nôn nóng nhảy xuống xe dắt bộ. Vừa tan trường, cô bé định ghé chợ mua ít thức ăn, nhưng An Hạ bất ngờ gọi đến thế là liền về ngay.

"Trà My, dạo gần đây có ai đến tìm chị không?" An Hạ thấy người thì lập tức hỏi.

"Mở cửa cho em, chúng ta vào trong rồi hẵng nói chuyện. Em cũng đang muốn tìm gặp chị lắm mà không biết phải làm sao vì bị mất điện thoại". Cô bé lục túi đưa chìa khóa cho cô.
...

"Khoảng hai tháng trước, thì có một chị gái rất xinh ghé hỏi thăm chị đấy! Còn mới ba bốn hôm gần đây thì là anh Phong..."

"Thịch" tảng đá đang đè nặng nơi lồng ngực cuối cùng cũng chịu rơi xuống. An Hạ cảm thấy nhẹ nhõm thở hắt ra một hơi.

"Trần Phong còn nói gì với em nữa không?"

"Ừm... trông anh ấy kỳ lạ lắm, còn nói gì mà... đây không phải là người con gái mà anh đã từng yêu, người con gái đó bây giờ đã không còn nữa".

"..."

"Đúng rồi! Anh ấy còn hút thuốc, và ngồi trước cửa phòng của chị đợi rất lâu. Trên tay cầm theo túi gì đó, đến khi người thuê phòng mới của chị về, thì ảnh mới chịu rời đi".

Trà My trèo lên gác xép, xách xuống túi đồ đưa cho An Hạ. Cô liền mở ra nhìn, nhìn xong thì chẳng thể kiềm chế nổi xúc động mà lặng lẽ rơi nước mắt.

"Anh đã ăn rồi, nhưng vẫn không thể vui vẻ lên như cô ấy được". Anh ấy đưa túi bánh ngọt cho em và nói thế.

...

Nhìn người khác khóc trước mặt mình, mà bản thân không thể làm được gì, cô bé cảm thấy mình thật vô dụng, và nghi ngờ cuộc sống nhân sinh.

Mình và chị ấy cũng xem như có duyên phận phải vậy không? Vì từ lần này cho đến những lần khác, đã phải bắt gặp thấy nhiều mặt tăm tối trong cuộc sống của chị. Trà My suy nghĩ vẩn vơ, muốn chìa tay ra ôm lấy người mà cũng sợ. Nên chỉ dám nép gần vào tỏ ý muốn an ủi.

"Chị Hạ... anh Phong đi thành phố V vẫn chưa về sao?" Trà My muốn nghe cô nói chuyện thay vì cứ mãi im lặng, nên đột nhiên hỏi.

"Em vừa nói cái gì cơ? Mà sao em biết Trần Phong đang ở thành phố V?" An Hạ như nhặt được bảo bối, giọng nói chứa chan sự vui mừng thầm kín. Cầm lấy tay Trà My, ánh mắt tràn đầy hy vọng xác nhận lại một lần. Khi đã chắc chắn sắc mặt cũng theo đó bỗng tươi tỉnh hẳn lên.

An Hạ ôm cô bé không ngừng lay người qua lại, bởi vì quá vui mừng lẫn kích động. Khi đến đây, cô còn tự cho rằng bản thân mình đã suy nghĩ quá nhiều. Nhưng thật không ngờ, mọi lời giải đáp đều nằm ở đây cả.

"Chị sẽ mời em đi ăn sau nhé! Còn bây giờ chị phải về báo tin vui ngay cho mọi người". An Hạ gấp gáp đến độ vừa đi vừa mang giày, nhưng vẫn không quên quay lại hẹn với cô bé.

Trà My chợt nhớ ra thêm một chuyện quan trọng, nên mới nói vọng ra.

"Chị gái xinh đẹp kia đã mang thai, nên đến báo tin vui với chị đấy! Chị nhanh liên lạc và chúc mừng người ta đi nhé".

An Hạ đang đi, bất ngờ nghe thấy thế thì cơ thể hơi khựng lại, nhưng rồi sau đó khóe miệng bỗng cong lên, xoay người nhìn Trà My trả lời:

"Được!"

....

Trần Phương nhận được cuộc gọi báo tin từ Xuân Việt, chỉ vỏn vẹn mấy chữ bảo cậu hiện tại đang ở thành phố V. Nhưng vị trí chính xác thì không ai biết.

Gia đình anh chẳng có thân thích nào ở thành phố V, ngoài khu nghỉ dưỡng do người chú mở. Mà chú cũng chỉ điều hành từ xa, còn nhà thì ở tận thành phố H.

Nhưng một thành phố rộng lớn như thế, thì thiếu gì các nhà nghỉ, khách sạn, và các khu nghỉ dưỡng khác, cậu có thể lựa chọn ở bất cứ nơi đâu. Anh phải suy xét rất lâu, mới dám gọi điện đến khu nghỉ dưỡng để cầu may mắn.

Gác máy và đợi chưa đến một phút, thì người quản lý bên kia đã chủ động liên lạc lại, vì nghe tin người nhà ông chủ tìm mình.

"Vâng! Cậu Trần Phong hiện đã ở đây được ba hôm. Buổi tối mới ra ngoài đi dạo, còn lại đều ở trong phòng. Các bữa ăn cũng được phục vụ mang lên tận nơi..."

Trần Phương chỉ định hỏi thăm thử, nhưng ai dè em trai mình thật sự đang ở đó. Anh nghe người quản lý nhiệt tình, liệt kê chi tiết hoạt động mấy hôm nay của cậu, mà chẳng biết nên khóc hay nên cười.

Biết Trần Phong hiện tại đang ở đâu, và vẫn ổn, là anh đã có thể yên tâm được một phần nào. Vì chẳng còn cách nào khác, nên đành phải nhờ người quản lý nhắn gửi lại vài lời với cậu. Ngoài ra thì dặn dò thêm, nếu như cậu rời đi thì phải lập tức báo ngay cho mình.

Nghĩ đến bố mấy hôm nay mỗi sáng đều phải uống thuốc, mẹ thì mất ăn mất ngủ vì lo lắng. Trần Phương đành gọi người vào bàn giao một ít công việc cho họ, sau đó cấp tốc về nhà.

"Thế nào rồi hả anh?" Mai Anh, người mang tạp dề, chân không kịp xỏ dép chạy ra mở cổng hỏi.

"Vào nhà rồi hẵng nói".

Cô nghi hoặc nhìn người đã đi xa, liền chạy đuổi theo sau.

Hương khói trên bàn thờ, được bà Mai canh giờ đốt không để hương kịp tàn, thì cây khác đã vội thắp lên. Anh nhìn bàn thức ăn do cô em họ, và người giúp việc vất vả nấu ra mà vẫn chưa thấy ai chịu ngồi vào dùng bữa. Thế nên mới bảo họ đi mời mọi người đến.

Biết Trần Phương về nhà dùng bữa, hai ông bà dù không tình nguyện lắm cũng phải vì con mà đi xuống. Khi tất cả đều đã có mặt đông đủ, Diệp Thi cũng ngồi ngay bên cạnh mình, anh mới bắt đầu hắng giọng thông báo chuyện của Trần Phong.

Bà Mai nước mắt lưng tròng vì mừng rỡ, miệng không ngừng khấn tạ trời đất. Bà từng vì hai người con trai của mình, mà hãnh diện vô cùng. Hai đứa nó rất ngoan ngoãn, từ lúc nhỏ cho đến khi trưởng thành, chưa bao giờ làm vợ chồng ông bà phải lo lắng hay bất an.

Nhiều người bạn, đều lấy ông bà ra mà tán thưởng ngưỡng mộ. Bà nghĩ một phần là do cách nuôi dạy, phần còn lại có lẽ nhờ trời thương, vì thấy cả ông và bà đều hướng đến phật pháp từ lúc trẻ, thường xuyên đi cúng kiến, làm công quả tích đức.

Vậy nên bà vẫn luôn cố gắng duy trì, thành tâm và mỗi ngày đều cầu nguyện, chưa bao giờ lơ là. Nhưng điều gì đến cũng sẽ đến, người người gặp nhau chẳng phải chỉ vì hai chữ chẳng duyên thì nợ hay sao?

Cho đến một ngày, vòng tay mình chẳng còn đủ mạnh mẽ. Sức lực cũng hạn hẹp, để ngăn cản kiếp nạn lớn đang đến với người con trai lớn. Bà đã rất sợ hãi, nội tâm chẳng thể giữ được bình tĩnh. Suốt ngày chỉ biết lo lắng không đâu, về những kiếp nạn tiếp theo chưa kịp đến...

Chỉ khi nhìn thấy sự kiên trì của người con dâu đã đổi lấy được phép màu, bà Mai mới vỡ lẽ. Kiếp người vô thường, thay vì cứ lo lắng, sợ hãi được mất với những thứ không thể hình dung. Thì tại sao? Chúng ta không thể nhẹ nhàng hơn mà tiếp nhận, đã là nhân quả thì làm sao có thể trốn tránh được đây.

Thứ còn đáng sợ hơn cả kiếp nạn, là nhận ra không còn một ai ở bên cạnh, và người mình cần nhất cũng bỏ rơi mình mà đi. Trong chuyện này, bà cảm thấy mình thật vô tâm y như việc đối xử với Diệp Thi. Nếu như bà chủ động hơn, quan tâm hơn thì nó đã chẳng ra nông nỗi như bây giờ.

Phải biết được con trai mình đang gặp phải chuyện gì, nhất định phải biết và phải biết thật tường tận. Bà sẽ không để cho Trần Phong phải một mình cô độc vượt qua, khi mà nó vẫn còn có gia đình ở bên cạnh.

"Đi... con nhanh đưa mẹ đi đến đó gặp Trần Phong nào... đợi mẹ một lát". Bà Mai đứng dậy muốn lên gác thay đồ, nhưng ông Trần đã đưa tay giữ vợ mình lại.

"Con nói xem, bây giờ nên phải làm gì?" Ông biết Trần Phương đã có cách xử lý riêng của mình nên hỏi.

"Con muốn để Mai Anh đi gặp nó, dù sao thì hai đứa bằng tuổi nhau cũng dễ dàng nói chuyện hơn chúng ta". Anh chẳng cần suy nghĩ lâu mà liền trả lời bố mình.

"Sao mà như thế được..." Bà mai lên tiếng không tán thành, nhưng lại bị ông ngăn cản.

"Vậy thì Mai Anh này! Con giúp chúng ta đi một chuyến đến thành phố V. Lựa lời hỏi han, xem thử anh con đang gặp phải vấn đề gì. Mọi người đều nhờ con cả đấy!" Ông câu nệ nhờ vả người cháu cưng của vợ mình.

"Để con gọi tài xế, có thể đi về trong ngày. Tuy vất vả, nhưng vì để cho Mai Anh không bị trễ lịch học". Anh lấy điện thoại định gọi ngay cho chú tài xế, nhưng ông đã ngăn lại.

"Con không định để cho con bé dùng bữa sao? Nào! Ăn trưa xong đi vẫn chưa muộn".

Ông cầm đũa lên, chủ động gắp thức ăn bỏ vào bát của Mai Anh. Lúc này anh mới ngớ người ra, nhìn cô em họ trên người vẫn chưa cởi bỏ tạp dề, hồn nhiên nghe theo sự sắp xếp mà chưa từng mở miệng nói lời nào, đang ăn uống ngon lành.

Trần Phương cảm thấy áy vì không suy nghĩ được chu toàn, và hơn hết anh còn chưa hỏi trước ý kiến của Mai Anh, mà đã tự mình đưa ra quyết định như đó là điều hiển nhiên. Nhìn qua cô vẫn đang bình thản ăn, chẳng có vẻ gì là đang tức giận hay bị ép buộc làm điều mình không muốn.

"Anh xin lỗi!" Trần Phương nhìn cô nói. Rồi cũng bắt đầu cầm đũa lên gắp thức ăn cho vợ mình.

Xin lỗi? Xin lỗi về chuyện gì? Vì không khí ngột ngạt này sao? Mai Anh từ chối cho ý kiến, lắc đầu ý muốn bảo đừng bận tâm về mình, miễn được cầm đũa lên dùng bữa thì đã tốt lắm rồi.

Mai Anh từ lúc sinh ra cho đến lớn, cái gì cũng có thể nhịn, nhưng chỉ riêng nhịn đói là không thể. Cô vốn đã đứng trong bếp len lén ăn vụn, vì thức ăn đã bày sẵn lên bàn, mà chẳng ai chịu ngồi xuống dùng bữa cả, trong khi mình thì đang rất đói.

Diệp Thi mang thai, tâm trạng dạo này không được tốt cho lắm. Gặp thêm chuyện của Trần Phong, nên mới gọi điện qua cầu cứu, mong cô đến nói chuyện để giảm bớt căng thẳng.

Anh họ thật là, buồn chuyện gì mà phải giấu giếm mọi người như thế. Nói ra để cùng nhau giải quyết có phải tốt hơn không. Chỉ tội nghiệp cho những người như mình mà. Càng nghĩ, Mai Anh càng cảm thấy uất ức mà ngấu nghiến ăn.

...

Qua thanh chắn bảo vệ, An Hạ nhìn xuống thấy một sân bóng nhỏ. Nhìn đám người nhỏ bé chạy nhảy trên sân, ở trên là bầu trời rũ rượi của hoàng hôn, cùng vài vệt trắng xóa do máy bay để lại.

Một ngày cứ thế ảm đạm trôi qua. Không người thân, không bạn bè, và không còn một ai cả. Chỉ có bình minh cùng hoàng hôn. Ngày nắng, ngày mưa nối tiếp nhau trong vòng lặp vô nghĩa, đối với người chẳng thiết tha mấy về ngày mai.

Cô xoay người dọn nốt căn phòng của hai đứa nhỏ, sau đó thì nhận tiền công lặng lẽ trở về. Theo cùng bóng đen in hằn trên mặt đường, là hai vòng tròn loang dài chuyển động.

Một buổi sáng cuối tuần yên tĩnh. Bầu trời trong xanh và nắng vàng rất đẹp. Đẹp đến nỗi cô không thể ngủ lâu hơn, vì rèm che cũng chẳng thể cản được cái nắng gắt.

Cô ngồi dậy, lười biếng tựa gần vào cửa sổ, cứ thế im lặng hồi lâu, cảm nhận ánh nắng đang bao bọc lấy cơ thể. Khi sắp mơ màng mà ngủ quên thêm lần nữa, thì điện thoại vốn nằm im lìm bỗng nhiên rung lên và xê dịch khỏi vị trí cũ. Bị tiếng động bất ngờ làm cho giật mình, cô nhíu mày không tình nguyện lắm xuống gi.ường.

Đọc xong dòng tin nhắn hỏi thăm hời hợt, và nội dung chính là bắt mình hôm nay tiếp tục đến phòng khám. Cô nực cười chẳng muốn bận tâm thêm, nên chặn luôn số của cô ta.

Nhìn căn phòng bừa bộn, và sắp bốc mùi đến nơi. An Hạ quyết tâm hôm nay phải dọn dẹp thật gọn gàng, ngăn nắp. Chuẩn bị tinh thần vì có thể bị đuổi đi bất cứ lúc nào.

Đầu tiên là mang hết chăn ga đi giặt, sau đó mới vào vệ sinh cá nhân. Quần quật cả một buổi sáng, mà quên luôn cả ăn. Lau nhà, dọn bếp, dọn tủ lạnh, đổ rác. Đói bụng mới pha một gói mì, ăn xong lại tiếp tục dọn dẹp.

Chưa đợi mặt trời lên đến đỉnh đầu, thì mọi thứ đã khô và thơm ngát mùi nắng. Nhìn mọi thứ đều đã được giặt sạch, và xếp ngăn nắp gọn gàng. Áo quần cũng được xếp bỏ vào vali, chỉ để lại vài bộ bên ngoài. An Hạ hài lòng, kiểm tra kĩ một lượt xung quanh, mới yên tâm chuẩn bị đi làm. Nhưng...

"An Hạ... con ranh này mày chết ở đâu rồi hả..." Giả Ánh mang nguyên đôi giày cao gót mở cửa đi vào nhà.

Bà ta dường như đã sớm quên sạch chuyện buổi tối ngày hôm đó, mà tiếp tục lớn tiếng mắng chửi cô. Thấy người còn chẳng thèm để mình vào mắt, thì lại càng tức giận hơn.

"Tại sao? Tại sao mày không trả lời cô ta? Hôm nay phải đến phòng khám kiểm tra cho tao". Bà ta túm lấy tay An Hạ, để bắt cô tiếp lời mình, song bà liền hoảng hốt.

"Mày định đi đâu? Ai cho mày đi hả? Mày đã hứa với tao như thế nào?" Nhìn căn phong trống hoắc bà ta liền nổi đóa mà đánh cô, cấu xé cô.

"Được rồi Giả Ánh, nhanh dừng tay..." Gã đứng bên cạnh thấy vậy phải lao vào ngăn cản.

An Hạ bị đẩy ngã xuống, hai tay nhanh chóng bao lấy đầu mình để mặt cho bà đánh. Hành động nhanh nhẹn đó, khiến cho cô còn tự giễu bản thân.

"Mày hôm nay nhất định phải đi khám". Bà cầm túi của cô lên, tịch thu ví tiền và cả điện thoại.

"Anh còn đứng đó nhìn làm gì? Còn không nhanh đến lôi nó đi". Bà ra lệnh cho gã.

An Hạ nghe thấy thế liền ngồi dậy, lết mình đến ép sát trong góc gi.ường.

"Rốt cuộc là bà muốn làm cái gì? Mấy hôm trước còn hối thúc tôi đi xem mắt cho bằng được, bây giờ lại đổi ý muốn tôi tiếp tục bán tử cung của mình ư? Bà thật sự còn xem tôi là con gái của mình không? Hay chỉ như một con chó, một công cụ để mà lợi dụng kiếm tiền". An dựa tường đứng lên, chỉ tay vào mặt của bà mà nói.

"Hôm trước là chuyện của hôm trước, bây giờ cô ta đã chịu sắp xếp cho mày ca ghép ở thành phố C, vì thế cho nên mày không thể không đi". Bà ta hùng hồn tuyên bố.

"Gì cơ? Ở tận thành phố C, bà điên rồi sao? Tôi làm gì có hộ chiếu..." Cô không ngờ, bà ta lại nhẫn tâm và máu lạnh đến như thế.

"Bọn họ đã chuẩn bị hết mọi thứ, nên mày chỉ cần nghe và làm theo. Chuyển phôi xong là có thể bay về được ngay.

"Cô ta nói như thế mà bà cũng tin à? Động não lên mà suy nghĩ giúp tôi. Nó chẳng còn đơn giản như công việc trước đây mà bà đã từng làm đâu. Mà nếu giống thì hiện tại đâu còn dễ dàng được như xưa. Ngộ nhỡ, mục đích chính của cô ta là muốn bán tôi qua bên đó luôn thì sao? Đến lúc đó thì bà tính làm gì, kiếm ai trả nợ thay cho mình đây?" An Hạ chẳng hề hù dọa bà ta, mà nói lên sự thật.

"Sao có thể như vậy được, cô ta với mày chả phải thân thiết lắm sao? Ngày xưa chân ướt chân ráo lên thành phố, mày tìm được gia đình tốt để bán trứng, đều là nhờ công của cô ta cả mà. Vì đã quen biết nhau từ trước, nên tao mới đồng ý đưa mày đến đây đấy chứ..." Giả Ánh chẳng hề nhận ra sắc mặt cô đang dần chuyển qua trắng bệch.

"Bà vừa nói cái gì cơ? Hai người chúng tôi... cô ta?..." An Hạ đưa tay ra quờ quạng tìm chỗ ngồi xuống, vì không thể tiếp thu nổi những gì mình vừa phải nghe thấy.

Thảo nào lần gặp ấy bảo sao nhìn cô ta rất quen mắt, mà vẫn chỉ nghĩ rằng người giống người. Giờ thì chẳng còn gì để mà nghi ngờ nữa, đoạn thời gian vừa qua mình đã bị cô ta mang ra làm trò đùa, còn xém sửa thì mất luôn cả tính mạng.

Nếu như không sớm dừng lại, nếu như không sớm tỉnh táo lên, thì... cô sợ hãi ôm lấy th.ân thể mình. Cảm nhận từng chân tơ dựng đứng trên làn da trơn lán, bỗng chốc hóa sần sùi mà lạnh gáy.

"Tôi sẽ không đi đâu cả, cũng không có ý định tiếp tục làm công việc này. Nếu bà còn có chút lương tâm, thì làm ơn hãy buông tha cho. Trên giấy nợ là dấu vân tay của tôi kia mà, hai người còn sợ cái gì? Cùng lắm thì bọn họ cũng chỉ giết tôi, chứ đâu dám đụng vào hai người..."

"Mày nói thế mà nghe được à... lũ không..."

An Hạ cắt ngang lời bà.

"Tôi đã có một cách khác ổn thỏa hơn nhiều, nhưng vẫn cần thời gian để suy nghĩ trước khi đưa ra quyết định. Bà thấy tôi đã nuốt lời bao giờ chưa? Hay chỉ mỗi mình bà là làm thế? Sẽ sớm thôi, dù cho có chết cũng sẽ tìm mọi cách trả hết nợ cho hai người... được chưa? Bây giờ thì hai người về đi, tôi cần phải đi làm".

Bà cũng chẳng còn trông mong vào chuyện mang thai hộ, vì cảm thấy rất khó thành công, nên mới tính cho cô đi xem mắt. Nhưng ai ngờ mới được nửa đường thì bị người ta nắm thóp. Cô ta dùng điểm yếu đó để bắt bà phải khuyên An Hạ tiếp tục làm việc cho mình, bà cũng đâu còn sự lựa chọn nào khác ngoài nghe theo.

Nhưng nghe thấy cô đã tìm được cách xoay chuyển tình thế. Có nghĩa là từ giờ bà không cần phải phải nghe theo lời của bọn họ, mà ép buộc, và bắt cô đến phòng khám nữa. Chỉ cần nhanh chóng rời khỏi đây, tránh mặt cô ta là được mà.

"Nếu vậy thì mày phải suy nghĩ nhanh lên và dọn khỏi nơi đây, tao không thể tìm cách để nói dối cô ta mãi được đâu".

Bà ta hạ giọng, và thay đổi sắc mặt nhanh chóng khiến cô phải nể phục. Nếu đã giỏi như thế, thì cho hai người họ đợi lâu thêm một chút vậy. cô sẽ ở lại đây cho đến khi nào bị đuổi đi.

...

Hai đứa trẻ chạy theo An Hạ, đứa lớn bảy tuổi, đứa nhỏ năm tuổi, đều là bé gái. Chúng chẳng chịu ngồi yên một chỗ, để cho cô có thể tiện bề dọn dẹp, vừa dọn bên này xong, bên kia đã bị bày bừa. Thật muốn nổi cáu, và mắng hai đứa, nhưng đó chỉ là trong suy nghĩ thôi.

Nghe tín hiệu máy giặt báo, cô liền thả xuống đồ chơi đang dọn trong tay, vì phơi đồ xong thì có thể ra về.

Nhưng hôm nay sau khi mở nắp máy giặt, bên trong không chỉ có mỗi quần áo mà còn có thêm thứ khác. Những tờ tiền nằm rải rác, nhiều mệnh giá từ nhỏ cho đến lớn. Cô biết chủ nhà chắc chắn đã để quên trong túi áo, hoặc túi quần và không kiểm tra lần cuối trước khi cho vào máy.

Phải chăng đây là đang muốn thử thách lòng tham của người đang rất cần tiền. An Hạ cúi mình nhặt ra từng tờ, từng tờ đặt trên kệ, sau mỗi lần lấy đồ ra để vào giỏ.

Cầm lên một tờ cuối cùng nằm dưới đáy lồng, và đếm hết một lượt, nó vượt qua khỏi dự tính ban đầu của An Hạ. Đối với những người khá giả như gia đình này, thì số tiền cô đang cầm trong tay chỉ như những đồng tiền lẻ. Dù mất đi, họ cũng không bao giờ biết được.

Từ sau khi xuất viện, bà ta vẫn luôn mặc kệ cô xoay sở chẳng thèm đoái hoài gì đến. Chưa tìm đòi tiền đã là may mắn, huống hồ hỏi thăm cô đã sống sót như thế nào. Bà ta lấy đâu ra tự tin, mà cho rằng cô sẽ mạnh mẽ vượt qua tất cả mọi chuyện tựa như đám cỏ dại vậy?

"Nếu muốn thử thách lòng tham của tôi, thì xin thưa! Ông đã hoàn toàn thành công". An Hạ nhìn lên bầu trời tối đen và nói, sau khi gấp đôi hết số tiền đó và nhét vào túi của mình.

Thế nhưng sau khi gặp mặt chị chủ, thì hiện thực sớm nhanh tay vả vào cô một cái thật đau đớn. Đủ khiến cho cô chẳng còn mặt mũi nào mà ngẩng đầu lên, để có thể đáp lại sự tốt bụng đó.

Ngoài tiền công ra, chị còn giấu chồng lén cho cô thêm một ít, và dặn dò hãy mua thứ gì ngon ăn khi trên đường trở về nhà.

Cô hổ thẹn với lòng mình, và cảm thấy bản thân càng ngày càng trở nên thật xấu xa. Suốt dọc đường trở về, chẳng thể nào suy nghĩ được việc gì khác. Thế nên ý định ban đầu, muốn để cho hai người họ phải trải qua cảm giác lo lắng vì chờ đợi lâu thêm một chút, cũng vì sự kiện đêm nay mà đành hủy bỏ.

An Hạ vẫn nghe theo lời của chị chủ nhà, mua một ổ bánh mì thật nhiều pa tê và cốc hồng trà mát lạnh. Rồi lặng lẽ đi đến góc công viên nhỏ ngồi ăn.

Cắn một miếng bánh, ban đầu còn cảm nhận được vị ngon ngọt. Không bỏ ớt, nhưng vẫn làm sống mũi cay cay. Về sau, trong miệng chỉ còn cảm nhận duy nhất được mùi vị mặn chát.

...

Đ

ã nửa đêm, người trên gi.ường vẫn liên tục trở mình, vì vết thương lên da non ở cổ tay làm ngứa ngáy. Ban đầu còn xoa nhẹ, nhưng về sau phải chuyển qua dùng móng để gãi. Càng gãi càng đã ghiền, vết thương tróc ra bật máu, cổ tay cũng đỏ hết cả lên.

An Hạ bất đắc dĩ đành phải ngồi dậy tìm thuốc đỏ lau sạch đi vết máu. Khi đã xong việc tiếp tục nằm xuống ngủ, thì bị tiếng sấm nổ vang trời làm cho tỉnh táo. Nhớ đến áo quần đang phơi ở bên ngoài, nên vội vàng ngồi dậy lần nữa.

Cửa kéo mới đẩy ra một kẽ nhỏ, gió mạnh đã tức tốc luồn vào, tạo ra âm thanh như tiếng hú. Mái tóc của cô, cùng với áo quần đang phơi bên ngoài đều giống nhau, bị gió thổi tung lên. Khó khăn lắm mới gom được hết đồ, vừa vào trong thì cơn mưa "ầm ầm" từ xa đang dần bủa vây đến.

Trong tiếng mưa, cô chẳng biết mình thực sự nghe thấy được như thế, hay đều do tưởng tượng mà thành. Tiếng người khóc, người cười, người tức giận, đâu đấy lại du dương lên một đoạn nhạc buồn bã, cứ thế thay phiên nhau chưa thấy hồi kết.

Cô mở hết tất cả đèn lên, và đi kiểm tra hết mọi ngóc ngách. Căn phòng trống không người ở kia cũng chẳng ngoại lệ. Dù chưa mở đèn, thì ánh sáng bên ngoài lọt vào cũng đủ để nhìn thấy rõ tường tận đến dưới gầm gi.ường.

Lúc này An Hạ mới yên tâm, vì tất cả đều là do ảo giác mà ra, nên mới tắt hết đèn trở về phòng. Nhưng phải mất một lúc sau, cơn mưa vơi dần thì những âm thanh đó mới thật sự bị đẩy lùi đi hết.

Mấy ngày sau đó, Diễm Ngọc không còn bắt gặp thấy hình ảnh, An Hạ cùng chiếc xe đạp cọc cạch của mình đến trường. Sắc mặt tươi tắn hơn, còn trang điểm nhẹ.

Chiếc điện thoại cũ, màn hình vỡ như mạng nhện cũng được thay thế bằng cái mới, còn nhiều tiền hơn của mình. Áo quần đắt tiền, túi xách hàng hiệu, và cả giày dép mới. Người bình thường đều có thể nhìn ra, huống hồ người tinh mắt như Diễm Ngọc.

Nhìn An Hạ thay da đổi thịt trở thành một con người khác. Biết chăm chút, yêu thương lấy bản thân, Diễm Ngọc vui mừng thay cô còn chẳng kịp huống hồ, nếu chỉ nhìn ở dáng vẻ bên ngoài, thì đây chính xác là An Hạ mà lần đầu tiên cô bạn nhìn thấy.

Nét đẹp nhẹ nhàng, mong manh chẳng thể lẫn đi đâu được. Nhưng ẩn sâu trong đôi mắt buồn man mác, dường như đã mãi mãi mất đi thứ gì đó mà Diễm Ngọc không thể lý giải được. Thường ngày khi nhìn thấy mọi thay đổi nhỏ nhặt của An Hạ, cô bạn đều sẽ dễ dàng bắt chuyện hỏi han.

Vô vàn những lời muốn nói đều chực đến bên miệng, chẳng hiểu sao biến thành ngập ngừng do dự, khiến cả hai nhìn nhau chỉ biết ngượng ngùng. Cách vài ngày, thì số tiền mượn nợ được cộng dồn nhiều lần, cũng được chuyển khoản trong phút một. Nếu là khi xưa, Diễm Ngọc nghĩ mình sẽ phải hỏi rõ cho tường tận, nhưng hiện tại thì...

Phải rất lâu sau đó, Diễm Ngọc qua lời người tình già của mình, mới biết được An Hạ hiện đã thuận theo lời cám dỗ của số phận. Cũng tốt mà, miễn không còn làm mấy việc mang cơ thể ra để hủy hoại, thì mọi thứ xem như đã ổn.

Cô bạn cũng chợt hiểu ra được, tại sao An Hạ lại thay đổi thái độ như thế khi đối diện cùng mình. Một người vốn dĩ trước kia, chưa từng nghe theo lời khuyên của Diễm Ngọc. Thà vất vả chịu khổ, chịu đau, chẳng quan tâm đến cơ thể sẽ để lại biến chứng, hay xấu xí sau khi mang thai để nỗ lực kiếm tiền.

Bây giờ đến cả điều cấm kỵ cuối cùng cũng bị phá vỡ, nếu để cho người khác biết được, thì chẳng phải là đang tự vả miệng mình hay sao?

Không chỉ riêng hai người đang phải khó xử, mà còn có cả Trần Phong và Mai Anh. Hai anh em họ, mỗi người cũng đều mang trong mình một nỗi lòng riêng. Kéo theo đó là việc học và phần công việc cận kề những ngày cuối năm. Khiến cả hai đều phải tạm gác bỏ lại chuyện riêng, mà sắn tay áo lên tiếp tục vật lộn với nó.

Lịch nghỉ tết nguyên đán đã được thông báo từ rất sớm. Công chức, học sinh, sinh viên, và các ngành nghề khác đều được nghỉ trọn một tuần lễ dài. Đối với An Hạ, thì dường như năm nào cũng đều giống nhau cả chẳng có gì đổi khác. Chỉ đơn giản là kỳ nghỉ lễ này sẽ kéo dài hơn mà thôi.

Cô đã từng háo hức, từng chờ mong, nhưng đó đều là những chuyện thuộc về quá khứ xa vời vợi. Đến nỗi bây giờ, bản thân chẳng còn cảm nhận được dù chỉ là một chút không khí ấy nữa.

Niềm hân hoan của những đứa trẻ, với suy nghĩ thật là giản đơn. Như không phải đến trường, được ăn những món ngon mà chỉ có ngày tết mới có, được mẹ mua cho áo quần mới...

Áo quần mới, khay bánh kẹo đầy ụ, khách khứa đến nhà chơi, và những phong bao lì xì. Trong trí nhớ, tất cả đều quá khó mà liên tưởng hoặc hình dung. Cây cối trải qua biết bao nhiêu mùa thay lá, vốn đã khoác lên mình chiếc áo sần sùi, chai sạn, nay bởi vì năm tháng dài đằng đẵng mà càng thêm dày dạng thô ráp hơn.

Và trong số đó đã có biết bao nhiêu con đường đá sỏi được đổ nhựa, sớm vươn mình mà khang trang hơn, xinh đẹp hơn. Chẳng thể tìm ra một điểm nhỏ nhoi, vết tích của thời xưa cũ. Những đứa trẻ thơ, đầy mơ mộng ngày ấy, sớm đã không có chỗ trú chân cho An Hạ.

Một đứa trẻ còn chưa bao giờ được cảm nhận hết không khí tốt đẹp đó, thì lấy đâu ra vui vẻ mà chờ mong. Áo quần mới, bánh kẹo ngày tết, thức ăn đầy ụ... tất cả đều chỉ là giả vờ mường tượng, để che giấu cho cảm giác thiếu thốn tồi tệ.

Mọi thứ bị ép buộc phải đổi thay, bị ép buộc hướng đến những điều tốt đẹp. Thế thì có thể nào xóa hết luôn những hồi ức cũ, sau mỗi lần bước sang chương mới không?

Cô mang theo hồi ức đen tối của cuộc đời, mà bước đi chập choạng. Chán ngấy những suy nghĩ, cố gắng ép mình đi vào khuôn khổ như bao người. Dù tất cả đều là giả dối nhưng vẫn chấp nhận nhập vai.

Và An Hạ biết, tất cả những vỏ bọc che đậy ấy lại sắp sửa đến thời kỳ được phủi bụi, hong khô tránh meo mốc.
...

Chẳng còn một ai đến quấy rầy, cũng chẳng cần phải đều đặn đến bệnh viện. Dừng việc uống thuốc, cũng như tiêm những mũi kim sâu vào bụng. An Hạ tưởng chừng như tất cả đều chỉ là một giấc mơ, cho đến khi sự lặp đi lặp lại cứ mãi luân phiên kéo dài, hết ngày này qua ngày khác chưa bao giờ thay đổi, lúc đó mới thật sự yên tâm.

Sự vắng bóng đột ngột của Giả Ánh và gã, ban đầu còn khiến cô phát hoảng, vì chẳng biết bọn họ lại đang tính toán cái gì. Nhưng dần dà về sau, kết quả đều được thay thế bằng những ngày tháng tĩnh lặng bình yên. Đến trường, về nhà và nấu ăn đợi ông chú. Cứ thế những lo nghĩ về xung quanh đều bị đẩy dần ra xa, và trong đầu cô lúc bây giờ chỉ còn hiện diện mỗi chú và tiền.

Muốn nhanh chóng trả hết đống nợ, tốt nghiệp xong và chạy trốn đến một thành phố nào đó. Tìm việc làm, bắt đầu cuộc sống mới.

Đêm giao thừa An Hạ nằm trong phòng, lặng lẽ xem chương trình chào đón năm mới, đang được phát trực tiếp trên tivi. Mở kênh này đến kênh khác, đều cùng một màn đông vui nhộn nhịp, cho đến khi mắt liu riu buồn ngủ, thì pháo nổ ầm trời, từ trong tivi lẫn bên ngoài làm cho bần thần tỉnh táo.

Cô ngồi dậy xỏ dép, đi đến bên cửa sổ vén lên một góc rèm. Nhìn pháo hoa đậm màu lòe loẹt, đang cố gắng nhuộm cả khoảng trời tối đen rộng lớn. Lại buông tay, trở về gi.ường tìm điều khiển tắt tivi, bởi vì bị tiếng pháo thật ở bên loài kia lấn át.

Ánh sáng chớp nháy, kèm theo tiếng nổ rung trời, như buổi diễn tập bắn đạn thật hắt lên tấm rèm trắng mỏng. Nó mạnh mẽ như mũi tên đâm xuyên qua cửa kính, rọi sáng người đang ngồi ở trên gi.ường kia.

Dù đang ngồi đây, trong căn phòng bốn bề kín mít. Nhưng An Hạ vẫn có thể hình dung ra được, cảnh tượng đông đúc người qua từng con đường, tựa như bầy ong tổ kiến chen chúc nhau, chỉ nghĩ thôi cũng đủ khiến bản thân rùng mình...

Cho đến khi chấn động dần biến mất, cuộc diễn tập xem như kết thúc, bầu trời chỉ còn cô đọng lại mùi thuốc súng trắng xóa.

Âm thanh báo cửa mở, rốt cuộc cũng kịp kéo cô về với thực tại, trước khi đống hỗn độn lại được dịp bung xõa mang suy nghĩ người đi xa.

"Chẳng phải đã bảo sẽ không đến rồi sao?" Cô tự nhủ thầm nhưng vẫn mở cửa đi ra ngoài.

An Hạ nhìn thấy ông chú đang xiêu vẹo cởi giày, miệng không ngừng gọi tên mình.

"Lại đây đỡ anh, đừng chỉ đứng nhìn như thế chứ?" Chú Thành vừa ngẩng đầu lên thấy cô liền nói.

"Nhưng chú đã bảo tối nay sẽ không đến mà, bây giờ là mấy giờ? Chú tính hù chết tôi hay sao?" An Hạ túm chặt váy.

Dù cho đây không phải là lần đầu tiên nữa, nhưng mà cô vẫn luôn cần thời gian để chuẩn bị nếu như được báo trước.

"Lại đỡ anh nhanh lên nào, sao em nói nhiều thế nhỉ? Hay là giấu ai trong phòng hả?" Ông chú lè nhè cười nói.

Nghe thấy thế, An Hạ liền tức tốc chạy đến, nhằm phủ nhận lời nói vô căn cứ kia. Dù biết bản thân chẳng tốt đẹp gì, nhưng sẽ không vì thế mà đi làm chuyện xấu sau lưng, của người mà mình đang hoàn toàn phụ thuộc vào.

"Như thế mới ngoan".
...

Mùi rựu gay mũi pha lẫn thuốc lá từng đợt phả vào mặt, khiến An Hạ vừa đỡ vừa phải quay mặt qua hướng khác để tìm kiếm không khí trong lành, trước khi bản thân cũng bị ngấm men say.

"Ngoan... chiều anh... muốn gì anh đều cho..."
...

Ông chú nói xong thì chẳng biết lấy đâu ra sức lực, cúi người bế bổng cô lên đi vào phòng.

Sự hoản loạn trong đáy mắt, lan dần ra khắp cơ thể, khiến phản xạ của cô nhanh chóng được nạp đầy liền hết sức vùng vẫy, cố thoát khỏi đôi tay ngày càng mạnh bạo.

"Chú bảo hôm nay không đến mà... tôi vẫn chưa chuẩn bị gì cả... ngày mai được không? Thả tôi xuống..."

Cô bị thả mạnh lên gi.ường đến choáng váng, chưa kịp tỉnh táo lại thì cơ thể ông chú đã đè ép lên trên.

Nhưng xem ra ông chú vẫn chiều ý người, chẳng vội vã sợ làm chậm trễ, hay kéo dài thêm thời gian một vài phút. Giơ tay tháo đồng hồ, xoay mặt số đối diện để cho cô nhìn thấy, dù xung quanh chẳng có chút ánh sáng nào.

"Qua ngày mới rồi! Tôi vẫn giữ đúng lời hứa mà... còn ngại ngùng gì nữa... chúng ta đâu phải lần đầu tiên làm chuyện này..."

Ông chú chẳng cần đợi câu trả lời, mà bắt đầu hôn người đang nằm im như tảng đá, chẳng còn cố chấp chống cự. Bàn tay không an phận lần mò khắp nơi trên cơ thể mềm mại, mang hương thơm gây nghiện cho bất kể người đàn ông nào, t.ình d.ục phút chốc liền trào sôi.

Hai bàn tay thon dài, vốn luôn dùng sức chống đỡ ở phía trước lặng lẽ buông xuống. Nhưng rồi sau đó lại nâng lên tự che lấy đôi mắt mình, như thể sẽ không còn hay biết bất cứ chuyện gì đang xảy ra.

...

Hơi thở đều, kèm tiếng ngáy nhè nhẹ của người bên cạnh, làm nhịp tim An Hạ xao động mà đập nhanh hơn. Cố gắng thoát khỏi cơn mộng mị mà mở mắt tỉnh dậy. Đã xong, cuối cùng cũng đã xong. Màu trắng đen bao phủ lấy căn phòng, trời chạng vạng...

Lúc đi vệ sinh, vùng kín lại đau rát còn lẫn thêm chút máu, nhưng cô vẫn bình tĩnh, tiếp tục làm những công việc như vẫn thường làm sau mỗi lần chú đến. Dùng nước muối súc miệng, và đánh răng thật sạch, tận vài lần. Miệng, lưỡi cũng chẳng thể chịu nỗi sự ép buộc điên rồ, của kẻ mất hết lý trí vì t.ình d.ục.

Thế mà cô từng nghĩ rằng chú hoàn toàn khác biệt với gã, nhưng xem ra thì bản tính của người đàn nào cũng đều giống như nhau. Nhất là khi còn bị hơi men làm mụ mị đầu óc.

Dưới vòi nước đang chảy ào ạt với nhiệt độ cao, cô vô thức kì cọ, cào cấu lấy cơ thể mình. Để lại trên lớp da ấy vô số những đường sọc dài tím đỏ.

Vì phục vụ cho nhu cầu lâu dài, nên bắt buộc cô phải uống thuốc tránh thai hàng ngày. Đây là gói hàng tặng đi kèm, mà chẳng một ai mong muốn nhận nhất. Nhưng vì có thể nhận được sự giúp đỡ, để nhanh chóng thoát khỏi cuộc sống "dở dở ương ương" của hiện tại, thì bây giờ đối với An Hạ cứ xem như là đã chết đi thêm một lần nữa. Dẫu đời người đâu lắm lần được chết, và tái sinh như trò đùa.

Nhưng mà từ bây giờ cứ tự mặc định như thế, hoàn tác, hoặc tự thôi miên chính mình. Dù tác dụng phụ của thuốc, gây đau nửa đầu và lên cân.

Hơi nước bốc lên làm cho căn phòng nhỏ càng trở nên mông lung. Gương nhỏ bị phủ mờ, bốn bề được bao bọc trong làn khói trắng lượn lờ ảo diệu.

An Hạ từng cho rằng mình là người duy nhất, cho đến khi phát hiện ra được sự tồn tại của cô gái khác. Nói trắng ra, thì ngoài cô, chú còn bao nuôi thêm một người nữa.

Cô bé đó thậm chí chỉ mới chập chững bước vào năm nhất đại học, trẻ trung xinh đẹp hơn cô gấp ngàn lần, tại sao vậy? Chẳng lẽ cô bé cũng mang trên mình một món nợ khổng lồ...

Dù sao thì, cô cũng chẳng bận tâm lắm. Chỉ vì một người đàn ông, mà làm ra những loại chuyện như ganh ghét đến đố kị, mất kiểm soát. Nếu thật sự có một ngày như thế thật, thì lúc đó chắc chắn cô không còn là chính mình nữa.

Cô không thể nói lên tiếng lòng của mình, và thể hiện sự vui vẻ đó ra bên ngoài. Nhưng đằng sau lưng, thì luôn sẵn sàng cổ vũ, dẫu cho ông chú có nuôi thêm vài người.

Sấy khô tóc xong, cô đi vào bếp. Mang lên mình chiếc tạp dề, để chuẩn bị diễn vai người phụ nữ đảm đang. Đó là một trong những yêu cầu mà ông chú muốn, mà cô cảm thấy mình dễ dàng đáp ứng nhất, chẳng cần phải mất công gồng gánh. Tất bật gần hai giờ đồng hồ, cuối cùng tất cả cũng đã xong.

Chưa kịp bày biện lên bàn, thì ông chú đã mở cửa phòng ngủ đi ra. Trên người đã đổi qua một bộ áo quần mới, tóc vẫn chưa khô hẳn. Tay cầm cà vạt, đưa cô thắt dùm mình.

"Chú định đi đâu thế? Không ăn sáng sao? Tôi đã nấu xong hết cả rồi đây". Nhận lấy cà vạt, An Hạ cố gắng giúp ông chú thắt sao cho gọn gàng nhất có thể. Nhưng kết quả, dù được người đang đứng trước mắt đích thân hướng dẫn, được xem và học hỏi nhiều ở trên mạng, thì cuối cũng chỉ dừng lại ở mức tạm được.

"Anh phải ra ngoài bây giờ, ngày mai sẽ bù lại cho em". Ngắm nghía mình trong gương, ông chú xoay chỉnh cà vạt hài lòng nói.

"Không cần đâu" cô nghĩ thầm...

Ông chú bưng tách cà phê lên uống một ngụm, sau đó hôn tạm biệt cô và rời đi.

Nhìn cửa phòng đóng, vang lên âm thanh tự động khóa. An Hạ nở nụ cười dịu nhẹ ngồi xuống ghế. Vì được trả về sự tự do tạm thời.

Mỗi món cô đều múc ra một ít, dù bây giờ chỉ còn một mình. Nhìn bàn ăn thật nhiều màu sắc, và hương thơm lan tỏa. Có lẽ đây là mâm cơm trong ngày tết, đủ đầy nhất của cô trong suốt hai mươi hai năm qua...

Rút lấy tờ giấy thấm nước đọng trên khóe mắt, cô cầm đũa bắt đầu gắp lên món đầu tiên. Nhưng vừa mới mở miệng, hàng chân mày đã khẽ nhíu liền buông đũa xuống. Dùng lưỡi kiểm tra xung quanh, mới phát hiện vòm họng đã sưng nhẹ, và xương hàm ẩn ẩn đau.

Thoáng chốc sự tận hưởng hiếm khi bị đánh bay tan tác. Tay cô cầm đũa không ngừng chọc vào thức ăn, như đang trút giận. Bánh chưng vuông vức đã trở nên nát bấy và rơi vãi nhân bánh ra ngoài.
 
Phần 12.

An Hạ bớt phần nào lo lắng, vì khoản tiền mình đã cố gắng tích trữ, nhờ bán đống hàng hiệu do ông chú mua cho. Từ túi xách, trang sức, váy vóc, đến cả giày dép, miễn là thứ bán được có giá thì đều chẳng giữ lại thứ gì.

Vì nếu bà ta liên lạc, cô sẽ không tiếc mà dùng nó để đổi lấy thời gian sống quý giá. Nhưng chỉ là lần chờ đợi này, mãi cho đến lúc ra trường vẫn lạ lùng bặt vô âm tín.

Ngày ra trường, An Hạ nhìn khung cảnh náo nhiệt bủa vây xung quanh mà ngộp thở. Cô sẽ không ngốc mà gọi bà ta đến đây, để khuấy đảo cuộc sống vốn đang yên bình của mình, hay cần một bức ảnh kỷ niệm nào.

Tuy vẫn hào phóng nộp hết các khoản từ chụp hình kỷ yếu, mua quà tặng cho các giảng viên, hay để tổ chức tiệc liên hoan...

Một phần thì sợ phiền, vì sẽ bị hỏi tại sao lại từ chối đóng góp chụp hình kỷ niệm với lớp. Cô không muốn, phút cuối rời đi mà còn phải chịu đựng những lời nói khó nghe đó. Phần thì số tiền này chẳng phải tốt đẹp gì, nên chẳng cần thiết phải nâng niu tiết kiệm.

An Hạ lựa chọn con đường ít người nhất im lặng rời đi. Cuối cùng thì những tháng ngày sống trong lo lắng, cũng được đền đáp xứng đáng. Từ bây giờ, chỉ cần đặt trọng tâm hết vào một việc thôi, là kiếm tiền trả hết số nợ kia...

Vừa tốt nghiệp xong, chưa kịp vui vẻ thì An Hạ lại phải toan tính, dè dặt bước vào một cánh cửa khác đầy tất bật lo toan hơn.

"An Hạ trốn về rồi!" Diễm Ngọc nói khi Trần Phong tìm đến mình.

"Thế cũng tốt, lỡ đâu gặp mặt rồi tôi lại không thể đi được. Có lẽ đây là ý trời..." Trần Phong tháo nón cử nhân trên đầu xuống, mới từ tốn đáp lời.

"Cậu không định thông báo cho bạn ấy biết sao?"
....

Lần này cậu không trả lời mà quay lưng đi hẳn, một lần quay lưng này, là đi
biền biệt đến tận bốn năm.

...

Mùa xuân năm 2016.

An Hạ năm hai mươi hai tuổi, mang bản thân ra trao đổi lợi ích. Tiếp theo chưa đầy hai năm sau đó, đã trả hết nợ nần còn tích lũy được chút tài sản. Có nhà, có xe, và cả một công việc ổn định.

Cô trở thành người phụ nữ thành đạt, sở hữu trong tay những thứ mà mọi người đồng lứa phải ao ước. Nhưng thay vì hưởng thụ một cuộc sống tốt hơn, và biết chăm chút cho bản thân. Mua sắm, làm tóc, hay thậm chí đi du lịch như các đồng nghiệp khác, thì trái lại cô vẫn sống như trước kia giản dị và tiết kiệm.

Đồ công sở thanh thoát gọn gàng, chẳng phô trương gây chú ý. Sơ mi lụa màu trắng, cùng chân váy đen vừa vặn ôm sát dáng người. Mái tóc đen đã dài hơn rất nhiều, và luôn được chủ nhân tự cắt tỉa tại nhà, hôm nay vẫn chọn kiểu búi thấp như mọi khi. Vai mang túi xách, tay ôm tài liệu, tay kia cầm cốc ca cao nóng nhiều sữa.

Lớp trang điểm nhẹ nhàng, càng làm nổi bật lên nét đẹp tự nhiên. Má lúm đồng tiền bên phải bỗng ẩn hiện vì người đang nở nụ cười, tay cầm cốc vươn ra chặn cửa thang máy khi nhìn thấy ai đó.

"Đợi em với!" Trà My vui mừng ra mặt đưa hai cánh tay ra kịp thời chặn cửa nói.

Hiếm khi gặp được An Hạ, dù hai người đang làm chung một công ty nên cô bé rất vui. Muốn tranh thủ đi chung để trò chuyện đôi ba câu.

Chuyện là vài tháng trước trong lúc thất nghiệp, nên cô bé tạm thời đi phát tờ tơi, đúng lúc sao gặp An Hạ đang dừng đèn đỏ.

Dù chẳng còn liên lạc hay gặp lại nhau thêm lần nào, kể từ cái ngày An Hạ quay về hỏi thăm tin tức của Trần Phong. Tưởng chừng như duyên hội ngộ của hai người có thể đã kết thúc từ hôm đó. Thế mà, thật không ngờ... Trà My nhanh chóng nhận ra cô, ngay khi mới chỉ nhìn lướt qua, lúc đang cố chuồi tờ giấy quảng cáo qua khe cửa sổ.

An Hạ cũng bất ngờ chẳng kém, nhưng không thể nói chuyện ở ngay ngoài đường. Nhìn đồng hồ đã quá trưa, liền bảo cô bé lên xe cùng đi ăn với mình. Dưới thời tiết nắng nóng như đổ lửa, cả hai đều tạm thời dằn xuống những lời muốn nói. Uống hết cốc nước mát, cảm thấy cơ thể dịu lại, mới bắt đầu hỏi han lẫn nhau.

Rồi cả qua trình dùng bữa, cô nhìn thấy Trà My hăm hở vừa ăn vừa nói chuyện chẳng dứt. Trong ánh mắt hiện lên vẻ vui mừng như bắt gặp thấy người thân. Nếu như hôm ấy không tự mình kết thúc, thì cô e là cô bé sẽ quên luôn công việc đang làm dang dở của mình, mà ngồi gom góp hết những chuyện của bốn năm lần lượt mang ra kể.

Kết quả là cô không thể làm ngơ, khi nghe Trà My đang chờ hồi âm đơn xin việc đã nửa tháng nay, nên nhờ ông chú cân nhắc tuyển nhận người chưa có kinh nghiệm. Sau ba tháng thử việc, cuối cùng cũng trở thành nhân viên chính thức của công ty.

"Chị Hạ, tối nay đi ăn món gì đó thật ngon với em nhé! Lần này chị không được từ chối đâu đấy! Em thật lòng rất muốn cám ơn người đã giúp mình tìm được một công việc phù hợp, dù chẳng thể trả hết qua một bữa ăn. Nhưng đó là tất cả tấm lòng mà em có. Nếu như chị lại không đồng ý, em sẽ phải luôn sống trong sự áy náy giày vò, chẳng thể tập trung vào công việc, rồi sẽ bị sếp mắng... "

Trà My sau vài lần bị An Hạ từ chối, còn khuyên bảo đừng nên dùng tiền phung phí, mà hãy để dành cho tương lai. Cuối cùng hôm nay vẫn không thể từ bỏ, mà đứng nói nguyên một tràng dài chẳng ngừng nghỉ.

"Thôi được rồi! Vậy thì chiều nay tan tầm đợi chị ở dưới sảnh. Nên nhớ chỉ lần này thôi." An Hạ nói.

"Vâng! Em biết, em biết mà..."
Đã đạt được mục đích của mình, thì nói gì Trà My cũng sẽ ngoan ngoan nghe theo đến lạ lùng.

Nhưng điểm thú vị ở đây là mục đích của cô bé, hoàn toàn khác xa với những người khác. Chẳng thể hiểu là do tâm tính từ nhỏ được nuôi dạy cẩn thận, hay là vẫn chưa được khai mở.

Nhiều lúc An Hạ cảm thấy Trà My tựa như một đứa trẻ, thật cố chấp bướng bỉnh với mục đích to lớn của mình. Ví như việc phải lấp đầy hủ kẹo điều ước đang ở nhà cô, hay việc bắt cô phải chú ý đến mình khi hai người đang nói chuyện...

Mỗi buổi sáng nếu trùng hợp gặp nhau, trong túi xách của sẽ xuất hiện thêm vài viên kẹo lấp lánh đủ màu sắc. Vài lần từ chối chẳng ăn thua, với lại nghe cô bé nói đây là kẹo điều ước, rằng bản thân đã ước nguyện rất thành tâm trước khi cho mình. Nghe thấy thế, nên cô càng phải nhận lấy.

"Sao lại bỏ túi, chị không được cho ai trong phòng của mình đâu nhé! Bọn họ toàn đi nói xấu sau lưng chị thôi. Nào! Ăn một viên kẹo của em, thì sẽ vui vẻ, hăng hái hết cả một ngày làm việc dài..."

Cô lúc này đành phải chiều ý đứa trẻ, chìa tay nhận viện kẹo đã được mở sẵn.

"Có thật ăn vào sẽ vui lên không?"

"Thật mà!" Trà My gật đầu chắc chắn, còn giơ cả hai ngón tay cái để tăng thêm phần thuyết phục.

An Hạ bỏ kẹo vào miệng, còn nghĩ nó sẽ có vị ngọt ngào như bánh. Nhưng hóa ra, nó hoàn toàn là một vị khác nằm ngoài sức tưởng tượng của mình.

Dù đã mấy tháng trôi qua, nhưng mỗi khi nghĩ lại viên kẹo đầu tiên, cũng là cuối cùng kia là xương hàm vẫn ẩn ẩn đau. Vị chua nguyên chất thật khủng khiếp, như chỉ vừa mới nếm ngày hôm qua...

Thang máy sắp lên đến tầng chín, Trà My kịp nhớ vội vàng mở túi ra lại bốc một nắm kẹo tự bỏ vào túi của An Hạ, mà chẳng cần hỏi người ta có ăn hay không.

"Chúc chị một ngày làm việc vui vẻ". Nói xong liền cứ thế hấp tấp bước ra ngoài.

An Hạ bất lực nhìn bóng người lao vút ra cửa, còn chưa kịp nghe mình nói. Đành khẽ lắc đầu, chờ thang máy đóng cửa tiếp tục lên thêm một tầng nữa.

"Chào chị!"

"Chào chị"

"..."

An Hạ lịch sự gật đầu chào lại mọi người, rồi nhanh chóng tiến đến bàn làm việc của mình. Chuẩn bị tỉ mỉ kiểm tra tập hồ sơ thêm một lần, thì bỗng nghe giọng nói khó nghe vang lên.

"Hôm nay sao đi làm muộn vậy? Anh Thành tìm cô đấy!" Phó tổng vừa từ phòng Giám đốc đi ra, chẳng mặn mà lắm mà thông báo.

Phó tổng Mỹ Lan là em gái của tổng Giám đốc Hồ Thành. Đã lập gia đình, và đang sống một cuộc sống đầm ấm hạnh phúc cùng chồng và hai đứa con. Năm nay vừa bước qua tuổi bốn mươi.

Biết được cuộc sống vô tổ chức của người anh trai, nhưng sau nhiều lần ngăn cản thất bại, chỉ đành mắt nhắm mắt mở cho qua. Vì ngoài công việc, chị còn phải lo cho gia đình. Đâu thể dài tay đi ôm lấy, hay quản thêm chuyện của người chẳng nể nang gì mình.

Chuyện chẳng chịu dừng lại ở đó, nếu như hôm ấy chị không tình cờ nghe thấy lời bàn tán của đám nhân viên. Tuy từ trước giờ mỗi lần nghe thấy Mỹ Lan đều sẽ mặc kệ, mà bưng cốc cà phê mới pha xong bỏ đi. Nhưng đây là lần đầu tiên chị phải dừng bước để nghe hết câu chuyện. Thế mà còn dám mang người đến tận công ty...

"Vâng em vào ngay đây!" An Hạ lập tức đứng dậy trả lời.

Mỹ Lan từng nghĩ An Hạ chỉ được vẻ ngoài, cũng giống như những cô gái trước kia, muốn đào mỏ hết của cải của ông anh trai mình. Nên việc vào đây thực ra chỉ muốn xum xoe, ra vẻ.

Chị biết mấy người này thường đã quen sống sung sướng, nên chẳng thể chịu khổ với môi trường áp lực khi đi làm. Chị đếm từng ngày, chờ cô chán chê, hay áp lực quá mà nghỉ việc, nhưng chỉ đếm chừng vài tháng chị là người chán chê trước mà từ bỏ.

Suy đi nghĩ lại, ngoài vấn đề tuổi tác không phù hợp ra, thì An Hạ là người ở bên cạnh anh trai của chị lâu nhất. Thôi bỏ đi... muốn làm gì thì làm, cưới nhau chị cũng chẳng cấm cản.

"Còn chuyện gì nữa không ạ?" An Hạ hỏi khi thấy Phó tổng vẫn đang đứng nhìn mình.

"Không, không..." Mỹ Lan sực tỉnh ra khỏi những suy nghĩ, giẫm giày cao gót đi về trước.

An Hạ gõ cửa trước khi vào phòng Giám đốc, sau khi đưa tập hồ sơ, cô ngồi xuống ở ghế đối diện chờ cấp trên kiểm tra và xem xét.

"Còn gì nữa không?" Ông chú xem xong thì đặt giấy tờ qua một bên chờ cô thông báo lịch trình ngày hôm nay.

"À vâng! Mười giờ chúng ta phải đến dự buổi khai trương chi nhánh mới của Ngân hàng A, buổi trưa đi ăn cùng Chủ tịch Trần, hai giờ chiều đối tác sẽ đến đây bàn về chuyện hợp đồng..." An Hạ lưu loát thông báo mà không cần phải xem qua sổ ghi chép.

Thông thường sau khi thông báo xong cô sẽ ra ngoài và làm việc như bình thường. Nhưng hôm nay thì có chút khác biệt, cô vẫn chưa muốn quay trở lại với công việc, vì chưa nhận được câu trả lời mà mình đã mòn mỏi chờ cả tháng nay.

Hai người ngồi đối diện nhau rất lâu nhưng chẳng ai chịu mở lời trước. Cuối cùng An Hạ cũng đành phải lên tiếng trước.

"Tôi có thể lựa chọn im lặng và rời đi, nhưng tôi đã không làm như thế, nên chú..."

"Tối anh đến, chúng ta sẽ nói chuyện sau". Ông chú nhanh miệng chặn ngang lời của An Hạ. Đứng dậy đi về phía bàn làm việc của mình.

"Tối đến? Mấy lần trước chú cũng đều trả lời như thế, nhưng đã một tháng nay chú vẫn chưa hề ghé qua dù chỉ một lần. Tôi không thể tin lời chú được nữa..." Cô vội vàng đuổi theo sau lưng.

"Cốc cốc cốc!"

Đúng lúc có người đến gõ cửa, nên cuộc trò chuyện căng thẳng mới tạm thời dừng lại.

Nhưng kết quả suốt cả buổi làm, và lúc ra ngoài vì công việc cô hầu như vẫn mãi để tâm về chuyện đang nói dang dở vào buổi sáng nay. Đây không phải là lần đầu tiên cô muốn nghỉ việc.

Ban đầu cô nhận lời vì chỉ mong nhanh chóng trả hết số nợ kia, cũng như nhanh chóng thoát khỏi sự cầm tù của bọn họ. Nhưng bây giờ dường như mọi chuyện đã đi quá xa.

Nhà, xe, công việc, lương tháng cộng thêm khoản chu cấp của Giám đốc... An Hạ suýt chút nữa, thì bị che mờ mắt mà quên mất mục đích sớm đã hoàn thành, thì nên nhanh chóng rời khỏi thành phố này mới phải.

Khoảng thời gian qua, tất cả mọi thứ cô nhận được đều quá nhiều, quá suôn sẽ và dễ dàng. Thậm chí ở trong công việc, tiếng nói rất có sức ảnh hưởng. Cuộc sống đủ đầy, yên tĩnh chẳng ai quấy rầy, khiến cô dần quên mất hết đoạn thời gian đau khổ.

Nhưng dạo gần đây, sau khi nghe được vài lời bàn tán không hay về mình, cô đâm ra lo sợ. Cũng đúng thôi, từ người chẳng có gì trong tay ngoài thân xác héo rũ. Lúc ấy, ngay cả chính cô cũng chẳng thể biết bản thân còn có thể cầm cự thêm được bao lâu, thế mà bây giờ...

Có được mọi thứ như ngày hôm nay, đều vì trao đổi lợi ích với nhau. Chẳng hề vẻ vang gì, cũng chẳng hề tốt đẹp. Nhưng đổi lại, được chừng ấy thời gian để trải nghiệm cuộc sống bình đẳng, như một người bình thường an phận.

Thế nhưng ông chú lại không đồng ý, trong khi cô chỉ muốn giải quyết mọi chuyện thật êm đẹp. Như đã nói, cô có thể im lặng và lựa chọn rời đi. Nhưng bởi vì lối suy nghĩ hay đè nặng lên bản thân, và trách nhiệm cao trong công việc, cô không thể biến mất khi chưa tìm được người thế vào vị trí của mình. Vậy nên vấn đề cứ mãi kéo dài cả tháng nay chưa được giải quyết.

Bốn giờ ba mươi chiều, An Hạ nhìn một số phòng ban đã lục đục chuẩn bị tan làm, còn mình vẫn đang ngồi chờ máy in lần lượt đẩy ra từng tờ giấy chi chít chữ. Sau đó lại phải đi phô tô ra thêm hai mươi mấy bản, chuẩn bị sẵn cho cuộc họp vào sáng ngày mai.

Xung quanh vốn đang hơi ồn ào, đủ mọi thứ tiếng tạp nham. Tiếng đẩy ghế đứng dậy, tiếng sột soạt khi sắp xếp lại các giấy tờ, hay chùm chìa khóa của ai đó rơi xuống vang lên âm thanh vui tai. Ai cũng gấp gáp dọn dẹp bàn làm việc, khóa ngăn đựng tài liệu, rồi hỏi han nhau vài câu mới ra về.

Cửa phòng Giám đốc vừa mở, thì nhanh như chớp, bốn bề liền lập tức khôi phục dáng vẻ yên tĩnh như cũ.

"Về sớm thôi! Tối nay chúng ta phải đi dự tiệc".

"Dự tiệc gì thế sao tôi không nhớ..." An Hạ định cầm cuốn sổ ghi chép lên kiểm tra, thì bị tay ông chú đè bỏ xuống.

"Hôm nay ăn trưa, ông Trần mới nhắc riêng..." Ông chú nói.

"À... hôm nay không đi được không? Tôi lỡ có hẹn đi ăn với Trà My..."

"Em không muốn nói chuyện kia?" Ông chú để lại một câu, rồi đút tay vào túi quần bỏ về trước.

Nếu không phải đang ở công ty, thì An Hạ nghĩ mình đã lập tức gọi ông chú đứng lại chờ. Cô nhanh tay đẩy đống giấy tờ đang bấm ghim chưa xong vào hộc, rồi dọn dẹp qua loa sau đó cầm túi hấp tấp chạy đuổi theo.

Xuống sảnh vừa vặn bắt gặp Trà My, nên buổi hẹn rất linh hoạt chuyển thành ngày cuối tuần.

Bỏ xe mình ở lại Công ty, và theo xe Giám đốc đi về. Dọc đường vì ngại tài xế, nên cô không thể nói chuyện. Nhưng ngay khi vừa xuống xe, thì chẳng thể đợi được đến lúc lên phòng, bao nhiêu điều muốn nói đều cứ thế tuôn ra như mưa.

"Tôi biết vị trí của mình đang làm, chú có thể kiếm người năng lực hơn, nhanh nhẹn hơn thay thế hoàn toàn không khó. Tôi cũng biết đây chính là đặc quyền, sự ưu ái riêng mà chú dành cho cô sinh viên mới ra trường chẳng biết gì như tôi mấy năm qua. Nhưng mà những nơi bản thân đã đi qua, không hiểu tại sao luôn để lại đầy rẫy lắm đau buồn. Nó cứ mãi quấn lấy và ám ảnh tôi qua từng ngày..."

"Cứ nói ra như mọi lần, thì anh đều sẽ giải quyết giúp em, chứ đừng đi đâu cả". Ông chú nhìn người chuẩn bị như mọi lần, ngồi xuống tháo giày cho mình, liền đưa tay ra ngăn cản.

Hai gót giày điệu nghệ giẫm lên nhau, nhìn là đã biết do thói quen hình thành tạo nên sự thuần thục. Chẳng sợ bị làm bẩn hay trầy đi lớp da bóng loáng đắt tiền.

"Đừng tự hạ thấp và xem thường bản thân mình nữa, em định sống như thế cả đời sao? Hay cũng muốn kéo theo những người bên cạnh mình phải giống như thế? Cũng giống như việc, em cúi mình tháo giày như ban nãy. Ai bảo em phải làm, mỗi lần làm xong bản thân có cảm thấy dễ chịu hơn hay không? Hay chỉ càng ngày càng tự xem thường bản thân..."

"Tôi chưa từng có ý muốn kéo theo ai cùng chịu khổ với mình. Vả lại, chú cho tôi tiền chẳng phải để làm những việc này sao?" An Hạ hoài nghi nói lên suy nghĩ của mình.

"Anh còn biết nhiều chuyện về em hơn em nghĩ nhiều, nên đừng cảm thấy bản thân mình đang lừa dối ai cả, anh không phải kẻ ngốc để cho ai cũng dễ dàng dắt mũi đâu..."

Ông chú đứng dậy mở tủ lạnh, lấy ra một chai nước lọc cỡ nhỏ mở nắp uống hết sạch. Tay bóp vỏ rỗng méo mó, mới ném vào thùng rác. Quay lại tiếp tục nói tiếp:

"Số phận của mỗi người đều do ông trời sắp xếp và ban cho. Nếu như một trong số đó được an bài cho kiếp sống sung túc giàu sang thì họ quả thật là may mắn. Nhưng nếu ngược lại thì sao? Họ quá nghèo túng, đau ốm, còn gặp phải nhiều bi kịch...

"..."

"Em thấy đấy, đâu còn sự lựa chọn nào khác ngoài vươn lên. Chẳng lẽ lại chết đi để được đầu thai vào một kiếp khác chưa thể xác định và cũng đầy rẫy nguy cơ. Cuộc sống lắm tiền tài cũng gắn liền với nhiều thử thách, cám dỗ... mỗi cái điều có mặt trái và mặt phải của nó".

"Tôi không hiểu ý chú lắm". An Hạ nhìn chằm chằm vào ngón cái của mình bận vân vê ngón tay trỏ.

"Nói chung là em cứ suy nghĩ cho thật kỹ, trốn tránh mãi cũng đâu phải là cách hay. Nếu như bản thân mãi chẳng chịu mở lòng thay đổi, thì cho dù đi đến bất cứ nơi đâu, thì cuộc sống của em vẫn sẽ nối tiếp những chuỗi ngày thất bại như thế... sắp muộn rồi, anh đi tắm trước..."

Nhìn ông chú đi vào phòng, cô cuối cùng cũng dám ngẩng đâu lên. Ý thức được bốn năm qua, mình giống như một đứa ngốc, che che giấu giấu. Nhưng nào ngờ, họ đã sớm biết hết tất cả mọi thứ.

Khi ông chú trở lại với bộ đồ mới, thì thấy cô vẫn còn ngồi nguyên chỗ cũ với bộ đồ công sở hôm nay tan tầm về.

"Chú đã biết được bao nhiêu?" An Hạ cân nhắc hồi lâu, mới đủ can đảm mở miệng hỏi.

Đeo đồng hồ xong, ông chú sẵn tiện kiểm tra luôn giờ giấc. Thấy vẫn đủ thời gian, nên mới trả lời:

"Bệnh viện đó là nơi anh trữ đông t.inh tr.ùng, anh đã từng đến trữ hai lần, nhưng lần đầu tiên là vì bận bịu công việc không kịp gia hạn hợp đồng, nên bệnh viện xử lý theo thỏa thuận tiến hành hủy bỏ. Đợt thứ hai thì kéo dài lâu hơn, đã trữ được gần mười năm. Nhưng hôm ấy anh đã tự mình đến hủy bỏ và vô tình nhìn thấy em nằm viện..."

...

"Số anh khắc vợ khắc con, sau khi vợ mất vì khó sinh, thì người lớn trong gia đình đâm ra lo lắng nên... với cả Diễm Ngọc bảo rằng mẹ và dượng đều chẳng đối xử tốt gì với em, vẫn luôn tìm đến để vòi tiền..."

...

Cuối ngày trở về nhà, lại bất ngờ phát hiện mình bị nắm thóp bao lâu nay. Dù chẳng xảy ra chuyện gì, nhưng chừng ấy thôi cũng đủ khiến cô càng dè dặt hơn. Vì đã lỡ đồng ý nên không thể từ chối, bất đắc dĩ tạm gác qua chuyện kia, mà cùng chú đến dự tiệc.


An Hạ mang váy đuôi cá màu trắng dài đến bắp chân, cổ v, tay bồng, tóc thì xoăn nhẹ thả trên vai...

Ngoài chức vị Giám đốc và trợ lý, thì ẩn tình dưới cái khoát tay thân mật, mỗi lúc xuất hiện cùng nhau của hai người, đều đã trở thành một hình ảnh rất đỗi quen thuộc với người trong giới.

Dù đã được dẫn đến tham gia vô số lần những buổi tiệc lớn quan trọng, nhưng cô vẫn vậy chưa bao giờ quen nổi. Thời điểm đang ở trong nhà vệ sinh yên tĩnh, bỗng quay trở lại buổi tiệc khiến tai cô ù đi, đây là di chứng mãi mãi không thể chữa khỏi.

Vị trí ban đầu đã thế chỗ cho người khác, vị Giám đốc kia chẳng biết bị ai kéo đi đâu. Đứng nhìn xung quanh một vòng, vẫn chưa thể tìm thấy ngay. Khi vừa lướt ngang qua quầy đồ ngọt, cô vốn bình thường chẳng để tâm mấy chuyện vặt vãnh này, thế mà hôm nay lại nhìn lâu hơn mấy giây.

Bé gái nhỏ chừng ba hay bốn tuổi, mang đầm công chúa màu hồng, bím tóc ngắn thắt nơ phía sau trông như đuôi mèo. Đôi chân trắng tuyết ngắn cũn mang giày búp bê cũng màu hồng, đang cố dùng hết sức nhón lên cao, với tay để kéo đĩa bánh trên bàn, nhưng hoàn toàn thất bại. Bé liền đổi qua cách khác, bằng cách kéo tấm khăn trải bàn kia xuống.

An Hạ chẳng thể trơ mắt làm ngơ, vì trên bàn đa số là thứ dễ vỡ. Cảnh tượng cả bàn thức ăn sắp sửa rơi xuống, thoáng hiện lên trong đầu khiến cô hoảng hồn chạy đến ngăn cản.

Kịp thời giữ chặt lấy hai bàn tay nhỏ xíu, nhưng chưa kịp bình tĩnh lại thì kệ bánh hình đu quay đã nhanh chóng đổ ập xuống. Thật may vì kệ bánh không phải là đồ sứ hay thủy tinh, nên chẳng gây ra bất kỳ tiếng động nào.

An Hạ ái ngại đánh mắt khắp một lượt, thấy không ai phát hiện hay để ý đến, mới ngồi xuống định dọn dẹp. Thì người phục vụ đứng trong góc, lặng lẽ xuất hiện cướp việc trên tay cô.

Những cái bánh cupcake rơi ra khỏi vòng đu quay, phần kem nhiều màu sắc tự động tô điểm cho sàn gạch trắng tinh. Một quả anh đào lăn lóc ra xa, bị ai đó đi ngang qua dẫm bẹp dí.

Cậu phục vụ trẻ dựng đu quay nhỏ lên, do tác động lực mà vòng tròn bỗng quay nhẹ một vòng. Thấy rõ trên chiếc ghế vẫn mắc kẹt lại một cái bánh, phần kem đã lệch đi và các hạt cốm trang trí trộn lẫn vào nhau.

Thật đúng là nhanh như gió mà, cô sửng sốt nhìn bé gái vốn đứng sau lưng mình, đã nhanh chân chạy vượt lên, thò tay bốc lấy cái bánh cuối cùng trên vòng đu quay giấu ra đằng sau.

"Cái này bẩn rồi..." An Hạ ngồi xuống muốn lấy lại bánh trong tay bé gái. Nhưng khi được nhìn thấy rõ mặt ở khoảng cách gần, chưa nói hết câu liền lập tức nín thinh, đứng dậy vội lùi về sau.

Không phải chứ, cô chưa bao giờ nghĩ đến viễn cảnh hi hữu như bây giờ. Có lẽ, chỉ là trùng hợp gặp người giống người mà thôi. Vì đã từng... nên mới sợ bóng sợ gió như vậy...

"Thưa cô! Ở bàn bên kia vẫn còn". Cậu phục vụ dọn xong sạch sẽ, trước khi đi thì chu đáo nói.

Bé gái nghe thấy thế, thì liền ngoan ngoãn đưa tay giấu bánh sau lưng ra đưa trả. Phủi hết vụn bánh trên tay, bé nhìn qua nơi An Hạ đứng thì chẳng còn thấy bóng dáng người đâu.

Sau khi gọi điện thông báo, An Hạ liền nhanh chóng bước ra ngoài, nhưng chưa được mấy bước, thì đã bị bàn tay nhỏ nhắn giữ lại không cho đi. Vội nhìn xuống thì phát hiện là đứa bé đó.

"Bánh cầu vồng". Bé gái chỉ vào bên trong buổi tiệc.

"Không được! Cô bây giờ phải về nhà, con đi tìm bảo mẹ lấy cho". An Hạ lắc đầu nghiêm nghị nói.

Cô rút tay ra, nhăn mặt nhìn tay dính đầy vụn bánh, thật rít rát khó chịu. Một lớn một bé cứ tròn mắt đứng nhìn nhau...

Thôi được xem như cô chịu thua. Sau khi hoàn thành nhiệm vụ từ trên trời rơi xuống, rửa tay xong cô liền lẻn ra ngoài. Nhưng kết quả cái đuôi nhỏ vẫn nhanh nhạy hơn, bắt sóng được tín hiệu bám theo chẳng chịu rời nửa bước.

Nhìn sườn váy vốn trắng tinh, nay đã chuyển qua màu gì chẳng rõ. Cô thật sự muốn đánh nhẹ vào bàn tay nhỏ vẫn còn đang túm chặt váy mình một cái.

"Bố mẹ con đâu?" Cô khoanh tay hỏi.

Đáp lại câu trả lời là tiếng nhóp nhép gặm bánh.

Lạ thật, bây giờ nhìn ngược nhìn xuôi, ngắm kỹ hồi lâu thì chẳng còn thấy giống nhau nữa. Mắt mình chắc có vấn đề thật rồi, An Hạ nghĩ. Chờ con bé ăn xong thì dẫn ra nhờ người ta phát loa thông báo vậy...

Miệng nhỏ quá, mũi cũng nhỏ, tay nhỏ, sao cái gì cũng nhỏ nhỏ xinh xinh. Chỉ trừ những lúc quấy khóc ra, thì bình thường đứa trẻ nào cũng đáng yêu như vậy sao? An Hạ tự đánh giá trong lòng.

"Cho cô ăn với được không?"

Lời nói bộc phát chẳng kịp suy nghĩ, vì nó xuất phát từ đáy lòng muốn trêu đùa với trẻ nhỏ khi bắt gặp thấy điểm đáng yêu. Đến lúc miếng bánh được đưa tới gần miệng, An Hạ mới biết bản thân lại đang làm trò ngốc nghếch.

...

Lúc bế bé gái quay trở lại buổi tiệc, cô nhận thấy rõ không khí ở đây yên tĩnh hơn hẳn. Nhiều người ra ra vào vào, như đang gấp gáp tìm kiếm ai đó.

"Chuyện gì đang xảy ra thế?" Cô lại gần người phục vụ hỏi thăm.

"Vâng thưa cô, mọi người đang tìm cháu gái của Chủ tịch Trần. Là một bé gái bốn tuổi..."

"Có phải cô bé này không?" An Hạ đỡ bé gái đang ngủ trên vai của mình xuống.

...

Chưa đầy hai phút sau khi thông báo, từ xa thấp thoáng một nhóm người chạy đến, nhưng trọng yếu ở đây là người đàn ông đang đi dẫn đầu. Khoảnh khắc mắt chạm mắt, chỉ thoáng qua mất mấy giây. Nhưng đủ, để làm cho trái tim trong lồng ngực của cô, chẳng còn chịu nghe lời mà gia tăng nhịp đập, như sợ người ta quên mất đi sự hiện diện của nó.

Cuộc gặp mặt chẳng ai mong muốn sắp diễn ra. Cô bắt đầu lo sợ đủ thứ, nên vội thả đứa bé xuống bàn gỗ rồi nhanh chóng lao vút ra ngoài.

Nhưng chưa ra khu vực trung tâm, thì lại va trúng phải người.

"Xin lỗi... xin lỗi..."

Cô luôn miệng nói xin lỗi, còn khom người nhặt điện thoại lên, qua quýt kiểm tra thấy không bị sao mới đưa trả rồi vội vàng chạy đi.

Người nhận lại điện thoại vẫn chưa hết kinh ngạc mà sững sờ nhìn theo. Khoảnh khắc đối diện với khuôn mặt ấy, cậu liền nhận ra ngay, nhưng nhất thời cảm thấy hụt hẫng khi cô không nhận ra mình.

Đôi mắt đầy ưu tư, chiếu sáng từ đỉnh đầu, rọi xuống chiếc váy đang ôm trọn cơ thể và cuối cùng là đôi giày cao gót, soi kỹ một lượt để chắc chắn rằng cô vẫn luôn sống tốt.

Muốn mở miệng hỏi thăm thôi nhưng lại khó như vậy. Nên chỉ biết trơ mắt nhìn theo bóng hình quen thuộc và mái tóc xoăn lả lướt, cho đến khi tất cả đều biến mất chẳng còn thấy đâu, mới kịp tỉnh táo chạy đuổi theo.

Kết quả vẫn luôn chậm một bước, khuôn viên rộng lớn, chưa chạy hết một vòng đã thở hắt không ra hơi.

Thật đúng lúc điện thoại trong túi bỗng báo cuộc gọi đến, nhưng cậu mặc kệ vẫn đi tìm kiếm xung quanh. Lần thứ hai điện thoại vẫn kiên trì reo vang, làm người ta nóng nảy và phân tâm.

Cậu mệt mỏi cởi áo vest ra vắt lên tay, rồi mới lấy điện thoại ra xem là ai gọi đến.

"Được! Con vào ngay đây..."

Màn hình tối đen, soi rõ gương mặt của Trần Phong trên đó. Chờ nhịp thở ổn định, cậu mới đứng dậy đi vào trong.

Chẳng sớm thì muộn, cậu cũng sẽ tự mình đi tìm gặp cô. Nhưng chỉ muốn lén lút đứng quan sát từ xa, chứ không phải đối mặt nhau như tình huống vừa rồi.

Tại sao ư? Ngay cả bản thân cậu cũng không thể biết được. Nhưng nhờ cuộc va chạm tình cờ vào tối hôm nay, thì đã có câu trả lời cho sự do dự của mình.

Vì chỉ vừa nhìn thấy cô thôi, thì trái tim vốn dĩ đã đóng băng bao nhiêu năm nay, lại như được ánh sáng chiếu đến, mà tự nguyện một lần nữa bị làm cho tan chảy.

Lớp băng vĩnh cửu bao phủ lấy trái tim, khiến nó lạnh lùng khô khan và vô cảm. Cậu nghĩ mình sẽ mãi sống như thế cho đến hết đời, mà chẳng thể giải bày cùng với ai.

Lớp băng tan bất ngờ, kéo theo mọi thứ ồ ạt trở về tựa như dòng thác lũ. Tất cả được phóng thích được tự do, mặc sức nháo nhào trộn lẫn những đau đớn, dằn vặt, tổn thương. Vì cô mà lại thành một hồ nước sâu không thấy đáy.

Cậu ngụp lặn trong hồ nước sâu thăm thẳm lạnh ngắt, nhưng đôi mắt kỳ thực vẫn không thể che giấu được sự dịu dàng...

...

Góc vườn nhỏ tối om vì ánh sáng yếu ớt chẳng thể rọi đến. Xuất hiện bóng người khập khiễng bước ra ngoài, đứng nhìn vào khoảng không một lúc, mới tháo giày cao gót, bước chân trần về phía xe ô tô đang đậu ngoài cổng.

...

Đâu đó trong phòng nghỉ của bữa tiệc, có tiếng trẻ con khóc, tiếng người dỗ dành, người la mắng...

"Bảo ngọc! Con muốn bị đánh nữa có phải vậy không? Sao con hư thế hả? Ở nhà bố đã dặn dò như thế nào? Bây giờ còn không chịu theo mẹ về..."

Người ngồi trên ghế nghiêm giọng la mắng, mặc kệ cho những người khác đang dỗ dành đứa nhỏ.

Đứa nhỏ mang váy công chúa màu hồng, uất ức quay mặt vào tường khóc. Càng nghe mắng thì càng khóc to hơn, chỉ để cho mọi người xung quanh nhìn thấy vai nhỏ run run của mình.

Người đàn ông tuy giỏi che giấu cảm xúc, ngoài mặt thì bình tĩnh la mắng con, nhưng thật ra nghe thấy tiếng khóc thút thít đó cũng đã vội mềm lòng. Bởi vì cảm giác sợ hãi, bất an, ban nãy còn đọng lại chưa thể vơi đi.

"Ngoan! Con về nhà cùng với mẹ và bà nhé!" Người mẹ nhỏ nhẹ nói chuyện với bé gái. Nhưng kết quả chỉ nhận được cái lắc đầu và bím tóc đung đưa theo. Cuộc đàm phán thất bại, người lớn trong phòng đưa mắt lên nhìn nhau.

"Thế bây giờ con muốn ai đưa về nào?" Người bà ngồi xuống bên cạnh, nhém tóc mai tơ mỏng, qua viền tai bé xíu rồi dịu dàng hỏi.

Suốt cả buổi tối vất vả, cũng không thể nào làm cho con bé chịu mở miệng nói chuyện. Bậy mà bây giờ khi nghe bà mình hỏi muốn ai đưa về, thì bé liền rành rọt trả lời như chỉ đợi được hỏi câu này thôi.

"Chú đưa về". Ba chữ ngắn gọn, mà đầy đủ ý nghĩa. Còn sau đó, dù cho có hỏi gì thêm bé gái cũng không chịu nói nữa.

Trần Phong về nước chưa được hai tháng, ngoài chơi cùng cháu thì chỉ loanh quanh ở trong nhà. Tuần đầu chưa kịp thích ứng múi giờ, nhưng qua tuần thứ hai đã sớm trở về như cũ. Sau sự hối thúc của bố, cậu cảm thấy thời gian nghỉ ngơi đã đủ, nên đồng ý sẽ đến công ty làm việc.

Nhân buổi họp mặt tối nay, ông Trần sẵn tiện giới thiệu con mình cho mọi người, với hy vọng sau này làm việc sẽ nể mặt ông mà chỉ dạy cho cậu nhiều hơn.

Hết một buổi tối, Trần Phong chưa kịp ăn gì, lại bị người ta lôi kéo từ bàn này qua bàn khác chúc rựu hỏi thăm. Nay bụng rất cồn cào khó chịu, nên tạm thời lánh mặt một lát. Cuối cùng còn định lén về nhà trước, nhưng gặp chị dâu hốt hoảng báo tin cháu gái không thấy đâu.

Cậu đành theo chân vị quản lý đến phòng giám sát xem trích dẫn camera, nhưng mới được nửa đường thì nhận được thông báo đã tìm được.

Vì lo cho cháu gái nên cậu phải quay lại bữa tiệc, nhưng chẳng thể tránh mặt được đám người sôi nổi nhiệt tình, thế là bị chuốc thêm mấy ly rựu, may nhờ có sự xuất hiện của anh trai, cậu mới được về nhà sớm.

Khuôn mặt nhỏ, dán mắt lên ô cửa kính đầy vẻ trông mong. Chờ khi thấy được Trần Phong từ xa đang đến, gần bé mới tin rằng bố không lừa mình.

Cậu vừa lên xe, bé gái tức thì bổ nhào vào lòng ôm lấy cổ nịnh nọt.

"Này Bảo Ngọc! Chú còn chưa hỏi tội cháu đâu đấy! Ngồi dậy chúng ta nói chuyện cùng với nhau nào". Trần Phong kéo bé ra khỏi người mình nhưng không được.

"Ông bà, bố mẹ, và cả chú đều đã rất lo lắng, cháu không thể nói cho mọi người biết cháu đã chạy đi đâu sao?"

Bảo Ngọc liếc nhìn qua kẽ hở dưới cằm Trần Phong, thấy mẹ cũng đang chờ lắng nghe nên nhanh chóng quay mặt đi nơi khác. Phải đợi một lát sau, khi người đặt câu hỏi cũng sắp sửa quên mất, thì bé mới ghé sát vào tai cậu thì thầm.

"Cháu nhìn thấy Cô Hạ". Bảo Ngọc hạ thấp giọng hết cỡ, vì sợ bà và mẹ của mình nghe thấy.

"Cháu muốn dẫn cô đi gặp chú, mà ngủ dậy th.ì không thấy cô đâu..." Bảo Ngọc buồn bã nói.

...

Trong phòng tối, bức hình trên máy tính lúc rõ, lúc lại lập lòe làm cho cô đau mắt. Rất giống nhau, hay nói ngắn gọn hơn thì hai bức này đều là một.

Chuyện cũ được khơi gợi lúc chiều chưa là gì so với chuyện xảy ra tối hôm nay. Những lời khuyên và cách đối mặt với hiện thực thay vì trốn tránh, có lẽ sẽ không thể áp dụng lên mình được nữa. Tay cô nắm chặt, đè ép lên vùng ngực vì đang cố dằn xuống cảm xúc hỗn độn trong lòng, sau khi phát hiện ra tất cả sự thật động trời.

Giống như một bộ phim truyền hình dài tập, càng về sau diễn biến càng kịch tính bi thảm. Nếu như không thể tự mình giải quyết, thì chỉ còn cách duy nhất là nhanh chóng rời khỏi đây. Cô rất sợ cái kết dành cho nhân vật phụ, hay còn gọi là kẻ lót đường.

Hơi ấm lạnh phả ra, khi hô hấp bằng miệng làm cho cổ họng khô ngứa. Cô ho liên tiếp chẳng thể dứt, tay bưng lên cốc nước còn sót từ tối hôm qua mà uống, tay kia vẫn gõ liền nhịp lên trái tim.

Vô nghĩa, tất cả đều trở nên vô nghĩa, vì dù đi đến nơi đâu, cũng không thể biến cho cuộc sống của mình được tốt đẹp hơn.

Gót chân sưng tấy và chưa được rửa sạch, vì vừa về đến nhà An Hạ liền lao như bay vào phòng, mở máy lên tìm hiểu hết gia phả của nhà người ta.

Dù không ở trong hoàn cảnh giống nhau, nhưng trong đầu An Hạ chợt hiện lên lời thoại của một nhân vật nữ trong phim đã nói như thế này:

"Tôi không muốn đâu, thật sự không muốn, không muốn làm gì hết. Giá như ngay từ đầu tôi có thể biến mất... giống như tôi chưa từng tồn tại".

Hôm đó cô bất giác nói theo, nó khớp đến từng câu từng chữ. Thật trùng hợp như thể đã nhìn thấy trước kịch bản, chỉ tiếc là không thể kiên trì mà ngồi xem hết kết cục.

Gập máy tính, cô cà nhắc đứng dậy đi đến kéo rèm cửa sổ. Cô từng chờ đợi và mong cầu những điều đơn giản, dù chỉ một trong số đó trở thành hiện thực thì cũng đã mãn nguyện. Nhưng kết quả không hiểu sao, chỉ thêm chuyện để lo lắng và tuyệt vọng. Tại sao chứ?

Hay vì bản thân dẫu biết sai trái nhưng vẫn không ngưng, mà kiên trì gạt bỏ hết để tiếp tục làm, nên kết quả mới gặp báo ứng nhanh như vậy.

Cô cực kỳ ghét cảm giác này. Thực chất bản thân sống mấy năm qua cũng đâu vui vẻ gì. Suốt ngày đều phải cố cân bằng cảm xúc, cố vui vẻ, cố ăn uống đều đặn ngày ba bữa. Hòa nhập với đồng nghiệp, tập tành giao tiếp khi phải đi ra ngoài, tất cả là sự nỗ lực không ngừng mỗi ngày.

Cô từng nhìn thấy cầu vồng giữa bầu trời âm u nổi gió. Chẳng phải cầu vồng luôn mang lại sự may mắn đó sao. Cô đã thầm chờ, dù cho sự nghi ngại mâu thuẫn luôn song hành. Nhưng hóa ra,

những điều may mắn sắp đến lại là đây.

Nắng sớm dễ dàng hong khô lớp sương phủ trên mặt kính. Chẳng mấy chốc căn phòng trở nên ấm lên. Người trên gi.ường mở mắt ngồi dậy, cứ yên lặng bất động hồi lâu, chờ cho đồng hồ báo thức réo gọi, mới cà nhắc rời gi.ường đứng dậy đi tắm.

Bước ra ngoài với mái tóc rũ rượi chưa được sấy khô, cô đã vội đi lục tìm miếng dán giảm đau, nhưng chỉ còn sót mỗi bọc rỗng, nên đành lấy dầu nóng ra ngồi xoa bóp.

Gần sát giờ làm mới có mặt ở công ty, cô mang giày bệt chậm chạp bước vào thang máy. Đến nơi thì đi thẳng vào phòng tổng Giám đốc.

"Em chắc chắn chưa?" Giám đốc Hồ Thành bỏ giấy tờ đã ký qua một bên, rồi nghiêm túc nhìn An Hạ.

"Tôi biết Phó tổng vốn muốn đưa người cháu mới ra trường của mình thế chỗ tôi, nhưng vẫn còn ngại chú. Nhưng bây giờ tôi tự nguyện xin nghỉ, nên hai người sẽ không còn vì chuyện này mà gây bất hòa. Nói thật, mấy năm qua được chú che chở tôi rất cảm kích..."

...

"Được! Vậy thì anh không ép em nữa. Ở nhà nghỉ ngơi một thời gian đi..."

Theo như nội quy thì phải mất tận một tháng chờ bàn giao lại công việc, và tìm người thay thế vị trí. Nhưng sáng hôm nay, ông chú đã duyệt cho cô nghỉ thẳng luôn chẳng rề rà. Có lẽ ông chú giận thật rồi, còn không cần phải chờ bàn giao lại phần việc dang dở.

Ngồi trước bàn làm việc rảnh rỗi cho đến giữa trưa, cô mới âm thầm dọn ít đồ đạc và lặng lẽ rời đi. Bây giờ thì, cô mới bắt đầu ngấm dần những lời bàn tán mà mình từng nghe được. Trước kia thay vì lên tiếng, cô sẽ chứng minh bằng cách chăm chỉ hơn trong công việc. Nhưng xem ra tất cả đều không như bản thân đã nghĩ.

Khi lái xe rời khỏi công ty một quãng thật xa, mới càng sâu sắc hiểu rõ giá trị của mình, nơi đã gắn bó mấy năm qua.

Tận một tuần sau Trà My mới hay tin An Hạ nghỉ việc. Cô bé lo lắng gọi điện hỏi thăm, nhưng mấy cuộc đều không ai nghe máy.

An Hạ chỉ ở trong nhà, và liên tục suy nghĩ về sự thật kinh hoàng đó. Chưa kể còn cả việc ông chú sẵn sàng cho mình nghỉ, mà chẳng cần duyệt đơn như những người khác. Kết quả là tin nhắn cô gởi đi, và cuộc gọi hỏi thăm mấy hôm nay đều không được hồi đáp.

Cũng bởi vì nhịn ăn, mà cơ thể rơi vào trạng thái kiệt quệ. Ngay cả ngủ cũng không yên, dễ gặp phải ác mộng và không thể tự mình vực dậy. Vùng trán lấm tấm mồ hôi, miệng thì nói loạn câu từ chẳng rõ lời, đầu xoay trái xoay phải chậm chạp như robot. Toàn thân trái ngược bị đóng băng hoàn toàn đến cứng đờ.

Chỉ trong một tuần lễ, từ người luôn biết quý trọng sức khỏe, chăm chút cho bản thân từng bữa ăn. Cô bắt đầu trở về, thuở những ngày tháng tiếp tục đối mặt với hiện thực mà bỏ rơi mình.

Dõi theo cuộc đời của người khác, để gặm nhấm dư vị chua chát sống qua ngày. Có lần quanh co giữa phố, nhìn thấy một bé con được bọc kín trong chiếc áo ấm, của đôi vợ chồng trẻ, trông họ ba người họ thật đầm ấm xiết bao.

Ngay đằng Sau đó, là khung cảnh ríu rít náo nhiệt khi học sinh tan trường, ngây thơ và thuần túy. Nhưng mà, cô rất sợ... sợ hãi chiếc vé quay về tuổi thơ.

Lại có lần, cô chọn ngồi yên một vị trí, nhìn thấy một cô gái trạc tuổi mình, tay trong tay cùng với một người đàn ông. Xung quanh họ như tỏa ra hào quang, khiến cho mọi người lướt qua đều ngưỡng mộ ngoái đầu lại nhìn. Hay qua tấm kính của nhà hàng sang trọng, là cảnh rất nhiều gia đình đang tụ họp vui vẻ.


Cô chỉ biết dõi theo như thế, mà chưa bao giờ dù chỉ một lần ước ao được như họ. Bởì vì điều cô cần duy nhất bây giờ là sự bình yên.

Tình yêu? Cô chẳng còn thiết tha nữa.

Tình thân? Cô chưa bao giờ được nếm trải nên không có ấn tượng gì.

Nửa đêm bụng đói cồn cào, làm cho cơn đau dạ dày phát tác. Ngồi dậy lục tủ lạnh nhưng thức ăn trong tủ đã hết sạch.

Đói đến run tay là có thật, bản thân vô cùng thấu hiểu rõ điều này ngay từ lúc nhỏ. Tay run run tách bỏ lòng trắng trứng, khi tìm được hai quả trứng gà cuối cùng còn sót lại trong tủ. Chút cơm nguội hơi khô, trộn lẫn hai lòng đỏ và ít nước tương.

Cô ngồi quỳ dưới sàn, một tay chống đỡ, tay kia cầm thìa múc ăn lia lịa trông rất thảm hại. Nhìn chẳng khác gì đang tự mình đày đọa chính mình. Cuối cùng là mấy viên thuốc ngủ cùng cốc nước lạnh ngắt.

Chỉ cần uống hết một cốc nước lạnh đầy, cả cơ thể sẽ dần trở nên lạnh buốt, tựa như thời tiết xung quanh đột ngột chuyển mùa mà dễ dàng chìm vào giấc ngủ.

Ngày hôm sau, ngày kế tiếp, và ngày kế tiếp nữa, An Hạ sốt li bì ba ngày liền. Tự mình ngồi dậy nấu cháo, không canh kịp lửa để phía dưới đáy đóng dính một lớp dày, vẫn phải ngâm nước chờ rã bong.

Kéo lê th.ân thể chưa hạ sốt đi ra ngoài, mang áo khoác trùm kín đầu, còn mang thêm cả kính râm. Bắt xe đến tiệm thuốc chưa đầy một cây số, sau đó ghé vào một quán ăn nằm dọc đường.

Trong lúc chờ người ta mang thức ăn lên, cô bẻ thuốc uống trước vì đằng nào chẳng vào bụng. Điện thoại trong túi rung khẽ, cô nhìn lướt qua dòng tin nhắn dài như văn bản, chẳng hiểu sao lại gởi địa chỉ ở quán đang ngồi. Có thể cũng muốn gặp cô bé lần cuối...

Các món lần lượt được bưng lên, An Hạ cũng bởi vì đói mà bắt đầu gắp thức ăn lia lịa, mà không biết ở đằng xa có hai người đang trố mắt nhìn mình.

Giấy ăn trong tay dính đầy vết son hồng hồng đỏ đỏ, ném bụp xuống bàn thay vì bỏ sọt rác dưới chân. Hai người đứng dậy mừng rỡ định tiến về phía cô, thì bỗng đứng khựng lại, vì thấy còn có người khác mới vào ngồi phía đối diện.

Đôi đũa gắp thức ăn dừng lại giữa chừng, An Hạ ngẩng đầu bất ngờ khi nhìn thấy Mai Anh, cô không thể thốt nên lời. Vội đứng dậy cầm điện thoại đi ra ngoài và trực tiếp gọi điện cho Trà My.

Nhưng cô bé đã tiên đoán trước chuyện này, liền sợ hại tắt máy. Ít phút sau mới dám gởi tin nhắn xin lỗi, và hẹn gặp vào cuối tuần để giải thích.

"Thanh toán bàn kia cho tôi..." Cô bước vào quán, nhưng chỉ đứng tại quầy nói.

"Mấy năm qua bạn sống như thế nào? Tại sao lại nghỉ việc? Có phải vì biết trước bọn mình sẽ gặp lại nhau không?"
Mai Anh chạy đuổi theo.

"Mình và anh Phong đều rất lo lắng cho bạn, nếu gặp khó khăn tại sao không thể để cho bọn mình giúp đỡ, chúng ta là bạn bè kia mà..." Mai Anh kéo ghì tay cô, không muốn để người đi, đôi mắt đã chuyển đỏ.

Tai điếc làm ngơ, cô vẫy tay chiếc taxi ở đằng xa. Nhưng Mai Anh nhanh chân hơn kéo người đi về phía xe mình.

"Để mình đưa bạn về." Mai Anh chắc nịch nói mà không cho người ta có quyền từ chối.

Lần này cô ngược lại đồng ý, vì chẳng còn sức hơi để chống đối cô bạn. Tựa đầu ra sau, An Hạ đọc một địa chỉ rồi nhắm mắt nghỉ ngơi không muốn nói chuyện. Nhưng đương nhiên là người bên cạnh đâu muốn vậy, vì suốt quãng đường, trên xe chưa bao giờ im lặng lấy một giây phút nào.

Người hỏi thì vẫn cứ hỏi, người làm thinh thì vẫn làm thinh. Chẳng sợ phiền, chẳng bận tâm có nghe được đáp án không. Chỉ chực dừng khi nghe thấy cơn ho kéo dài của An Hạ.

Hai người ngồi dưới giàn giây leo trong khuôn viên chung cư. Xung quanh vắng vẻ vì đang giữa trưa, nắng rực làm chói mắt. Đôi mi dài ươn ướt, nhập nhèm muốn nhắm mắt, chẳng hiểu vì quá nắng hay do tác dụng phụ của thuốc.

"Có thể mua cho mình một cái bánh không? Loại càng ngọt càng tốt..." An Hạ nói bâng quơ và chỉ tay về phía cửa hàng tiện lợi đối diện.

Nhận hộp nhựa trong suốt từ tay cô bạn, An Hạ nói cảm ơn, sau đó mở ra cầm lấy bánh bẻ chia làm đôi. Bánh hình chữ nhật dài bằng bàn tay, màu vàng mềm mịn, ở giữa còn thêm lớp phô mai. Mỗi người một nửa, chăm chú ăn đến hăng say.

Mở nắp lọ sữa dê có nhãn hiệu thân quen, Mai Anh uống hết một nửa, còn lại thì đưa cho cô. Giữa hai người vẫn ăn ý đến lạ, nhưng để quay trở về được như xưa thì vẫn không thể.

"Mình đang sốt nên cần phải lên phòng nghỉ ngơi, hẹn hôm khác..."

"Hôm khác là hôm nào? Bạn xin nghỉ việc là lại tính chuyển đi đâu có phải vậy không? Đừng sống như thế nữa mà..."

"Đừng sống như thế? Bạn biết tôi đang sống như thế nào à?" Cô chợt quay người lại hỏi.

"Nói tôi nghe thử xem nào?"

"..."

"Vậy thì lên phòng chúng ta nói chuyện". Cô đành nói như thế.

An Hạ kiên nhẫn chờ nghe, nhưng nhìn thấy Mai Anh không định nói gì thêm. Nên lại tiếp tục đi trước dẫn đường, tiện tay bỏ rác vào thùng.
...

An Hạ nghĩ sẽ mãi trốn tránh, và giấu nhẹm tất cả mọi chuyện cho đến lúc lìa xa cõi đời. Thế nhưng rất khó, bởi vì trong lòng họ hình ảnh xưa cũ quá tốt đẹp kia, đã ăn sâu bám rễ như một tượng đài chẳng thể phá bỏ. Một hai câu nói, đều không thể đả động hay làm nó sụp đổ. Trừ khi...

"Tôi đã từng suy nghĩ đi suy nghĩ lại rất nhiều lần một câu hỏi, ở mọi lúc mọi nơi, ngay cả khi vừa mở mắt thức dậy vào ngày mới, hay khi sắp chìm vào giấc ngủ sau ngày dài mệt mỏi..." Chỉ còn mỗi cách này thôi, tự bản thân phơi bày sự thật trần trụi ghê tởm này, để họ mãi mãi lánh xa mình.

Cô đứng ngoài ban công, mà chẳng dám ngồi đối diện với Mai Anh, vì sợ mình sẽ không đủ can đảm để kể hết mọi chuyện khi nhìn thấy ánh mắt đầy thất vọng đó. Cô nói tiếp:

"Lúc cơ thể cạn kiệt sức lực, lúc chẳng còn mảnh vải che thân, hay khi nằm trên bàn khám với hai chân mở rộng chẳng còn biết ngại ngùng là gì. Dù cấp độ trong mọi hoàn cảnh tăng lên, nhưng chỉ riêng mỗi câu hỏi đó là mãi vẫn chưa bao giờ có đáp án".

"Nó tựa như một bài toán khó. Phải đợi thời gian dài trôi qua, tích lũy thêm kiến thức và hiểu biết của bản thân, thì mới hy vọng sẽ giải được ngay trong phút một. Thế nhưng tôi đã lầm, bởi khi biết nó chẳng hề có đáp án nào cả..."

"Quá khứ đen tối của tôi, có người mẹ ruột góp phần giúp nó hình thành. Tôi chẳng định sẽ kể ra cho ai biết cả, kể cả bạn. Tôi không muốn nhận được sự thương hại của bất kỳ ai khi nó vốn đã xảy ra rồi, còn có ích gì nữa chứ?"

"Tại sao lại không? Biết đâu chúng ta có thể tìm ra hướng giải quyết khác tốt hơn mà". Mai Anh nói.

"Tin tôi đi, vì chẳng có hướng giải quyết nào tốt hơn, bằng việc nên suy nghĩ làm thế nào để bọn họ nhanh chết cả đi. Nhiều lúc, tôi đã thật sự vô cùng ao ước điều đó, đều chết hết giống như bố mẹ của bạn thì tốt biết mấy... nếu như phải trả giá bằng mạng sống của mình, thì chỉ cần sống thêm được một năm thiếu vắng bọn họ thôi, thì cũng đủ làm cho tôi vui vẻ và cảm thấy xứng đáng".

"Cuối cùng đã có những chuyện gì xảy ra vậy? Bạn đừng làm mình sợ..."

...

"Mấy ngày sau khi Công an tìm đến, một buổi tối lạnh lẽo tôi bị bà đuổi đánh ra khỏi nhà với chiếc bụng rỗng vì nhiều ngày chưa ăn gì. Kết quả, hai chậu hoa quỳnh trước cửa nhà, cũng bởi vì tôi vặt ăn hết mà sau này không sống nổi nữa".

"Tôi gặp lão già trưởng xóm... và chuyện xảy ra sau đó chắc bạn cũng đã biết. Chỉ vì cái bánh của lão thôi, lúc đó tôi vẫn chưa nghĩ được gì nhiều. Bạn chưa từng bao giờ chịu đói, thì chẳng hiểu được đâu. Nhưng lão đã gặp quả báo rồi, lúc nghe tin tôi đã rất vui..." An Hạ cười khẽ.

"Bà ta cặp với gã người tình mới, và gã đó trở thành dượng tôi. Mấy năm đầu khi sống chung gã đối xử đứa con riêng này rất tốt, và xem như con gái của mình. Thế nhưng càng về sau, khi tôi nhận ra tất cả đều là cái bẫy mà gã cất công chuẩn bị chu đáo. Thì phát hiện bản thân đã có thai lúc nào không hay..."

"Gã chuốc thuốc, và giở trò đồi bại với tôi rất nhiều lần mà ngay cả bản thân còn chẳng hay biết. Thế nhưng khi biết chuyện, bà ta vẫn đứng về phía gã và mắng mỏ đánh đập tôi. Bạn thấy có công bằng không?"

"Gã cho tiền và bắt tôi một mình đi phá bỏ. Khi ấy chỉ vừa mới qua tuổi mười lăm có mấy ngày. Đến bây giờ, tôi vẫn có thể miêu tả thật sống động khung cảnh ngày hôm đó. Trong căn nhỏ, nơi mà mình lần đầu tiên chạm đến nỗi đau cùng cực".

...

"Máu chảy ra rất nhiều, rất đau dù đã gây mê. Một tuần sau đó máu vẫn chảy xuống không ngừng, tôi khi ấy chỉ ước rằng nếu như vậy mà chết đi thì tốt biết mấy. Quá mệt mỏi rồi, đáng lẽ không nên tồn tại là tốt nhất".

"Thế mà tôi vẫn sống được cho đến khi tròn mười tám tuổi. Lén đi thi đại học và đậu thủ khoa ngoài cả mong đợi. Nhưng bà lại muốn gã tôi cho một lão già người TQ, thay vì tiếp tục đến trướng. Cũng may tôi bỏ trốn kịp thời đến thành phố S, nhưng không thể sống nếu như chẳng có tiền và công việc..."

"..."

"Và số phận đã đưa đẩy con người vào tình thế bắt buộc. Tôi đã đến với công việc hiến trứng, cũng có thể gọi là bán trứng. Trước khi đưa ra quyết định, đã suy nghĩ đi suy nghĩ lại rất nhiều lần. Và đó là quyết định hoàn toàn tỉnh táo..."

"Dù sao thì bản thân cũng chẳng còn gì để mất, cũng chẳng có ý định lập gia đình. Tôi chỉ đinh ninh rằng chỉ cần một lần thôi là đủ, để có thể tìm thuê một nơi ở ổn định, sắm sửa mọi thứ chuẩn bị cho năm học mới. Số còn lại, thì để dành phòng thân lỡ khi gặp trường hợp ốm đau..."

"Nhưng không, số phận như được sắp đặt từ trước vậy, tôi mãi mãi không thể thoát khỏi được hai người họ. Họ vơ vét hết số tiền mà tôi đi làm tích góp mấy năm qua, và cả số tiền mà lần đâu tiên tôi làm chuyện đáng xấu hổ. Mở rộng hai chân, mặt cho cây kim dài xuyên vào trong..."

"Để có thể tiếp tục đến trường và để họ không gây rối, tôi đã phải chập nhận làm công việc đó lần thứ hai. Sau lần thứ hai thì bị bà ta phát hiện ra. Tưởng chừng như bà sẽ ngăn cản. Nhưng không kể từ đó tôi bắt đầu sa chân vào địa ngục".

"Lần thứ ba, rồi đến lần thứ tư bị ép buộc và lấy sạch tiền, nằm trên băng ca được y tá đẩy ra ngoài tôi khóc không thành tiếng. Khi biết được cách dễ dàng kiếm tiền mới, đã không ngừng đến để quấy rầy và bắt tôi phải làm theo như ý của bà muốn".

"Trong năm cuối đại học, một phần phải ôn bài một phần phải hòa hoãn với bà, để có thể yên ổn tốt nghiệp. Vì đã trót hứa để mình yên ổn tốt nghiệp, thì sau đó sẽ nghe theo mọi sắp xếp, phải chuyển đến một nơi khác sống. Và bạn chẳng biết bà ta vĩ đại như thế nào đâu, khi đã kiếm cho con gái mình một công việc mới, mà ngay cả thân con gái bà còn cảm thấy sốc không thể nói nên lời".

"Vì món nợ khổng với bọn cho vay nặng lãi sau khi đánh bạc, mà bọn họ đã tạm thời mang tử cung của con gái mình cho thuê. Mang thai thành công, nhưng kết quả, bà ta đã bị lừa, suýt chút nữa thì tôi đã không còn, bởi vì bị tiêm thuốc phá thai quá liều".

"Tôi như hồn ma vất vưởng, sống trong những tháng ngày hỗn độn, chết rồi còn chẳng được buông tha. Nếu như tiếp tục làm công việc đó, có thể trả hết nợ trong một lần thì tôi sẽ làm. Trả xong sẽ tự giải thoát luôn cho chính mình. Nhưng tận một tỉ, thì phải mang thai biết bao nhiêu lần đây?"

"Nếu như lúc đó chạy đến nhờ vả, thì liệu bạn có thể giúp được hay không? Bọn họ thèm khát tiền đến điên lên, nên cũng không muốn cho tôi sống yên ổn. Tìm mối này tìm mối khác, thúc đẩy và gây sức ép về tinh thần, khiến nhiều lần bản thân chỉ muốn bỏ cuộc mặc cho bọn họ giày vò".

"Tôi nguyện làm trâu làm ngựa và làm bất cứ điều gì, nếu như vào lúc đó có người sẵn sàng giơ tay kéo mình ra khỏi nơi vực sâu thăm thẳm đó... và Giám đốc Thành đã tìm đến, còn hơn ngoài mong đợi. Trả hết nợ, cho tôi tiền, cho tôi công việc, mua xe, mua nhà... bây giờ tôi chẳng còn thiếu thứ gì cả".


"Bọn họ bây giờ chẳng còn đả động được gì đến tôi nữa. Muốn tiền, muốn xe, hay nhà đều có thể để mặc họ lấy hết. Không cần thiết phải giữ lại bất kỳ thứ gì, vì vốn dĩ tất cả đều đâu thuộc về mình".

"Và... việc quan trọng hơn, là tôi mới phát hiện bản thân đã phạm phải một sai lầm nghiêm trọng. Điều này mãi mãi không thể tha thứ được, sẽ làm cho một người vốn đã hận, nay càng thêm căm ghét và hận mình hơn. Tôi thật đáng sợ có phải vậy không?"

...

An Hạ chẳng cần quay lưng, cũng biết người đã sớm rời đi rồi. Cũng tốt, im lặng đôi khi cũng chính là câu trả lời đáng giá nhất.
 
Phần 13.

Người đàn ông mang kính râm, nhanh chân bám theo hai người phía trước. Đã bốn năm kể từ khi người yêu qua đời, hắn vẫn luôn kiên trì thuê người theo dõi vì nghi ngờ sự việc có liên quan đến bọn họ.

Theo kết quả điều tra từ phía Công an, thì Nhật Vy người yêu hắn, vì uống say trước khi đi tắm nên mới trượt chân ngã chết. Nguyên nhân thật khiến người ta thổ huyết. Nếu như hắn không đột ngột vì chuyện gia đình mà về quê, thì đã có thể bắt tại trận kẻ chủ mưu.

Tại sao trên đời này lại lắm chuyện trùng hợp như thế được. Bà ta là người cuối cùng gặp người yêu hắn, và biến mất cùng với tập giấy xét nghiệm huyết thống. Nếu như không vì che giấu việc làm ăn phi pháp, sợ đả động đến Công an thì hắn đã làm rùm beng chuyện này lên.

Chắc chắn họ có liên quan mật thiết đến cái chết của Nhật Vy, nên mới sợ bóng sợ gió bỏ trốn về quê như vậy. Nay nghĩ sự việc đã chóng qua, và bị chôn vùi vào dĩ vãng. Giống như hai con chuột nhắt, quên đi hết nỗi lo sợ bất an, mà hào hứng muốn ra ngoài ánh sáng.

Người mà bọn họ thuê tìm tung tích ranh con kia, cũng là do hắn đả động trước. Hắn bây giờ đã hoàn lương, phủi sạch chuyện quá khứ. Nhưng vẫn nợ người yêu cũ một bảng án đòi lại công lý.


Hắn vội vàng về nhà, mở hộc tủ lục tìm đống giấy tờ chất xó đã lâu, lôi ra bọc đựng màu trắng đã ố màu. Đổ ra, bên trong rơi theo mấy tờ giấy và usb màu đen nhỏ.

Hắn thật sự chẳng muốn quản mấy chuyện lông gà vỏ tỏi, nhưng hôm nay e là phải cần dùng đến. Kiểm tra lại kỹ lần nữa, hắn mới đóng hộc tủ, ném mạnh tập giấy lên bàn cùng với chiếc usb màu đen cười khà khà.

"Sao mình lại không sớm nghĩ ra cách này, như thế chẳng phải sẽ nhàn nhã hơn nhiều hay sao?" Hắn lẩm bẩm một mình, hắn nghĩ sẽ dùng cách của mình sớm tống khứ hai kẻ bại hoại kia vào tù.

Mở tủ lạnh lấy ra lon bia uống giải khát, nhưng hắn chưa kịp thưởng thức thì bực mình chửi tục một câu:

"Mẹ kiếp!" Nắp vừa mở ì xèo bọt khí trào ra, giây bẩn ra tay áo và chảy xuống sàn.
...

"Mấy người cài định vị trên người tôi sao?" An Hạ cảm thấy thật nực cười, vì cho dù mình ở bất cứ đâu cũng dễ dàng bị họ tìm thấy.

"Mấy năm qua sống tốt nhỉ?" Giả Ánh mỉa mai.

Bà ta lục lọi, quẳng đồ lung tung, vì chẳng tìm thấy thứ đồ gì đáng tiền, ngoài chiếc túi xách duy nhất mà cô vẫn hay mang đi làm. Bà Liền nhanh tay lẹ mắt, đổ hết đồ đạc bên trong ra tính toán biến nó thành của mình.

Nhưng được nửa chừng, thì chiếc túi vốn đang được nâng niu, bỗng phút chót tụt hạng chẳng còn đáng giá một xu. Vì thứ đồ giá trị hơn đang nằm ở trong tay bà ta rồi.

"Anh xem em tìm được thứ gì này". Giả Ánh vui vẻ ném chìa khóa xe ô tô về phía gã.

"Mẹ mới học bằng lái, nhưng vẫn chưa có tiền mua xe. Con xem, người ở đây đồn rằng con đang cặp kè với người đáng tuổi bố mình đấy! Đồ quỷ này, sao bây giờ mới chịu thông suốt hả, nếu như biết nghe lời sớm hơn thì chúng ta đã không phải sống vất vả như thế này".

Bà mở tủ lạnh kiếm trái cây ăn, nhưng nhìn thấy nó rỗng tuếch, mới chậc lưỡi liên hồi ngồi xuống kế bên gã.

"Mới đó mà đã nắm bắt hết được thông tin hiện tại của tôi. Hai người không đi làm thám tử thì thật quá lãng phí. Vậy rồi sao? Tất cả những gì tôi đang phải trải qua, đều chỉ nhằm mục đích trả nợ cho hai người, nếu không định cảm ơn thì nhanh đi dùm..." An Hạ thờ ơ nói, nét mặt chẳng còn vươn chút sợ hãi não.

"Đừng có mà trở mặt nhanh như thế con à, thấy tao dễ dãi liền muốn nhảy lên đầu lên cổ. Đấy là chuyện con cái nên làm không phải sao? Tao nuôi lớn mày để làm cái gì? Mới báo hiếu một chút thôi đã muốn kể công, kể trạng..."

...

"Được! Được, là do tôi đã sai, bà nói thế nào thì là thế đó. Vậy thì sớm lựa ngày đẹp trời, tôi sẽ sang tên đổi chủ căn hộ này, và lẫn chiếc xe ô tô kia xem như quà báo hiếu..."

Nửa tháng sau, khi thành công chặt mất cái đuôi xù xì gớm ghiếc. An Hạ mang theo hành lý của mình đến đặt một phòng ở khách sạn, vì tạm thời chưa tìm được điểm dừng chân tiếp theo.

"Bạn đang ở đâu? Mẹ bảo bạn đã chuyển đến sống cùng với ông ta". Giọng Mai Anh có phần hốt hoảng.

"Họ lại gây khó dễ cho bạn nữa sao? Chúng ta gặp nhau đi, bây giờ mình nghĩ đã có thể đối diện với bạn được rồi".

Mai Anh đã sợ hãi không thôi, sau khi nghe hết chuyện quá khứ và hiện tại của bạn mình. Toàn thân cô bạn phát lạnh, ghê tởm, như thể đang nghe bản tin an ninh trật tự vào mỗi cuối tuần. Về những thành phần, từ khi sinh ra là chỉ biết đi gieo đau khổ cho người khác.

Mai Anh muốn rút lại những lời nói thiếu suy nghĩ lúc trước, hối hận khi từng nghĩ rằng An Hạ vẫn tốt hơn mình vì cô vẫn còn mẹ, hối hận vì cảm thấy mình thật vô tâm, chẳng nhạy bén, nhìn một mà chẳng thể suy ra ba.

An Hạ, bạn ấy làm sao có thể một mình chịu đựng được cho đến tận bây giờ, vì nó không còn đơn giản như những trận đòn roi, mà cô bạn vẫn thường nghe thấy lúc nhỏ. Ngay cả chính mình nghe xong còn hoảng sợ, còn không thể tin được, thì An Hạ làm sao có thể lớn lên, có thể trưởng thành được như bây giờ.

Không một người sát cánh kề bên, không một ai dám đứng ra bảo vệ che chở. Bị cưỡng bức, bị đối xử bất công như một công cụ kiếm tiền bằng xương bằng thịt.

Nếu là mình, thì có lẽ đã nghĩ quẩn mà chết từ lâu. Những năm tháng qua An Hạ đã suy nghĩ gì, lấy niềm tin đâu ra để mạnh mẽ sống tiếp được như thế. Người bạn nhỏ bé, người mà Mai Anh từng muốn dang tay bảo vệ, vì tự yêu thương lấy mình, mà phải khoác lên th.ân thể lớp áo phủ đầy gai góc.

Người như mình nghe sắp tiêm phòng thôi là đã sợ xanh mặt, huống hồ gì nói đến việc tự nguyện đi hiến máu. Vậy mà An Hạ, đã sớm nếm trải qua hết các loại sợ hãi, đau đớn thấu tận xương tủy.

Hai người bây giờ không cùng một thế giới, đây là điều mà An Hạ từng nói. Người ngoài cuộc, người muôn đời chỉ dám đứng ngoài nhìn như mình, thì làm sao có thể hiểu rõ hết mọi vấn đề, mọi nghịch cảnh mà bạn ấy đã một mình trải qua.

Thế mà, từ lần này đến lần khác gặp nhau, mình chỉ toàn biết nói đống đạo lý cũ rích rập khuôn của muôn đời.

Mai Anh chẳng biết nên bắt từ đâu, ngoài việc cần phải ôm lấy An Hạ, để đám gai góc nhọn sắt đâm xuyên qua mình, vì ít nhiều điều đó giúp cảm nhận được nỗi đau vốn đã chai lì của cô. Nhưng xem ra đã quá muộn.

"Tôi chuyển đến đó sống thì đã sao? Trước kia hay bây giờ thì khác gì nhau. Bạn chưa quên lời tôi từng nói ngày hôm đó chứ? Tất cả những gì đang có đều là nhờ người kia cho. Còn hai người bọn họ à?" An Hạ bật cười.

"Bây giờ quỳ gối cám ơn tôi còn chẳng kịp nữa là..."
...

Im lặng một lúc, sắc mặt cô liền thay đổi, giọng cũng dịu dàng đi mà thay đổi cách xưng hô.

"Suy nghĩ của mình bây giờ đang rất mâu thuẫn. Nửa thì mong bạn nhanh nhanh tránh xa, nửa thì không nỡ.
Mặc kệ tất cả mọi người có quyền nói xấu và nghĩ không tốt về mình, nhưng bạn thì không thể giống như họ được".

"Bạn là người đầu tiên đến và chịu ở lại chơi với mình. Đối xử tốt với mình mà không đòi hỏi và cần gì ở trên cơ thể mình cả". Cô ngồi trên gi.ường, tay còn lại vò bức tóc để xoa dịu cơn đau đầu bất thường.

"Còn những người khác, họ đều rất tham lam, nhưng không thể trách họ được. Bởi vì ngay cả mẹ ruột còn nhẫn tâm đối xử với mình như thế mà. Tuy nhiên, mình vẫn nhận lại được từ họ bù đắp về vật chất, còn người mẹ ruột kia thì thẳng tay bòn rút đến tận máu xương".

"Mình đã từng thề rằng sẽ không bao giờ quay trở về quê hương thêm một lần nào nữa, dù ở nơi đó có bạn, có tất cả những ký ức tốt đẹp nhất. Bạn biết tại sao không? Bởi vì nơi đó cũng chính là nơi đã giết chết tuổi thơ của mình".

"Khi rời đi, mình nghĩ đã hết hy vọng để gặp lại được nhau. Dẫu luôn luyến tiếc bạn, luyến tiếc đoạn quá khứ bình dị và âm vang tiếng cười thật hiếm hoi đó. Vậy nên từ tận đáy lòng, lúc nào cũng cầu nguyện cho bạn, bởi vì một người như thế xứng đáng có được mọi thứ tốt nhất".

"..."

"Thế nhưng khi chúng ta vô tình gặp lại nhau, trong giây phút thoáng qua mình đã từng rất vui, và còn tin rằng ông trời thật sự đã nghe thấy, và chấp nhận lời thỉnh cầu".

"Nhưng đến sau cùng, khi nhận ra bạn của bây giờ, ngay cả không còn bố mẹ, thì vẫn còn tốt hơn mình gấp ngàn lần. Đáng lẽ ra mình phải vui thay vì điều đó, thế nhưng mình không làm được..."

"Sợ nhìn thấy bản thân ở trong gương, sợ không còn nhận ra được đây là ai nữa. Một người như thế bạn còn muốn gặp làm gì?"

"Tại sao? Tại sao không ôm đoạn kỷ niệm tốt đẹp đó mà sống cuộc đời của riêng mình. Bạn tuy hiểu rõ về An Hạ nhất, nhưng chỉ là An Hạ lúc xưa, còn bây giờ thì đừng tự nhọc lòng mình..."

Cô bụm miệng, tắt điện thoại khi đang nói loạn nửa chừng và chạy vội vào nhà vệ sinh. Đã được một thời gian, nhưng gần đây cơn đau đầu, đau tức ngực càng xảy ra thường xuyên hơn, bây giờ còn kèm cả buồn nôn.

Cô mệt rồi, miệng đắng chát, một ngụm uống hết lon nước ngọt có gas còn sót lại, rồi cuộn mình "liu riu" trong chăn nhẩm tính thời gian, nhưng thấy chẳng khớp nên mới yên tâm ngủ.

Mặc cho điện thoại trên bàn vang lên tiếng "rì rì" vô vọng. Khi sắp sửa rơi xuống, thì kịp thời dừng lại.

Ngón tay kẹp điếu thuốc đang hút dở, cố vươn ra ngoài cửa sổ cho bay bớt mùi. Ông ta đã chực chờ trước căn biệt thự gần hai giờ đồng hồ. Hút hết điếu thuốc thứ bảy, liền nóng nảy mở cửa xuống xe. Mũi giày rằn ri quân đội, nghiền nát đầu lọc và đá nó xuống cốc thoát nước.

"Cậu Lâm! Có khách đến tìm ông bà, nhưng ông bà đã đi vắng, tôi nên làm sao đây?" Người giúp việc chạy vào thông báo.

Lâm Minh gập lại tờ báo bỏ qua một bên nói:

"Tôi sẽ tiếp, nhanh đi mời họ vào".
...

"Bố mẹ tôi tạm thời đi vắng, nhưng ông đây là..." Lâm Minh nhìn không ra sự liên hệ nào giữa bố mẹ và người trước mặt, nên hơi băn khoăn có nên gọi điện hỏi hai người.

"Xin chào! Tôi vào vấn đề luôn nhé! Tôi được biết gia đình cậu mấy chục năm qua vẫn không ngừng tìm kiếm tung tích của người thân mất tích..."

Lâm Minh nghe đến đây thì liền giơ tay ra dấu cho ông dừng lại.

"Và mấy chục năm qua, gia đình chúng tôi đã gặp không ít người giống như ông. Suy nghĩ kỹ rồi hãy nói, hoặc có thể đi ngay bây giờ. Tôi sẽ xem như chưa từng nghe thấy gì?"

Ông ta nghe thấy những lời đó, không những không nổi giận, mà còn vỗ đùi cười như thể chưa bao giờ được cười. Làm dì giúp việc đang ở trong bếp, phải lật đật chạy ra ngoài xem thử vì lo lắng.

"Nói cho cậu biết một bí mật". Ông ta che miệng, hạ giọng vừa đủ để hai người nghe thấy.

"Tôi mới ra tù..." Nói xong ông ta lại tiếp tục cười khằng khặc. Gần mười năm chứ đâu phải ít, và ông sẽ cho bà ta cũng phải thử nếm qua mùi vị cơm tù...

Nửa giờ trôi qua.

"Những gì tôi biết đều đã nói hết với cậu, đây là kết quả giám định huyết thống của Giả Ánh và Giả An Hạ. Giả An Hạ, cho tới bây giờ vẫn chẳng hay biết gì đâu. Cho tôi mượn cây bút..."

Ánh mắt đa nghi không hề che giấu, nhưng vẫn kiên nhẫn ngồi nghe đầu đuôi câu chuyện ông ta kể. Nhưng càng về sau cuối, Lâm Minh đã bị ông ta nhanh chóng kéo ra khỏi sự ngờ vực, mà một lòng tin tưởng. Anh lớn giọng gọi dì giúp việc mang giấy và bút đến.

"Đây là nơi ở đầu tiên mà tôi gặp họ, thị trấn K... còn đây là nơi em gái cậu, Giả An Hạ đang sinh sống. Thành số S, đường số 1... khu A... đến nơi thì liên lạc với người này ngay".

Lâm minh nhìn tờ giấy, ghi chép đầy đủ tường tận thông tin, không quên kèm theo số tài khoản chờ nhận báo đáp. Anh đứng dậy đi lòng vòng xung quanh bàn suy xét. Cuối cùng mới cầm điện thoại chuyển qua cho ông ta một số tiền không nhỏ, xem như cám ơn nguồn thông tin chưa biết hữu dụng hay không.

"Đợi gia đình chúng tôi đến xác nhận, nếu đúng thật là em gái tôi, người đã bị bắt cóc hai mươi sáu năm qua, thì chúng tôi chắc chắn sẽ hậu tạ ông đầy đủ".

"Được! Nhưng tôi khuyên chân thành là gia đình cậu nên nhanh chóng thu xếp đến gặp con bé, và làm xét nghiệm huyết thống trước khi quá muộn... Vậy tôi không làm phiền nữa..." Ông ta đội nón lên chuẩn bị đi thì bị Lâm Minh giữ tay lại.

"Cái gì quá muộn? Ông đã biết được những gì? Em tôi bị làm sao?" Lâm Minh trống ngực đập thình thịch miệng hỏi dồn.

"Cái này nên để chính miệng em gái cậu kể, thì nghe sẽ cảm động hơn đó. Với lại người kia, tôi nghe hắn bảo có một món quà lớn nhất định phải gửi tận tay cho gia đình, khi mở ra xem sẽ vô cùng kích thích. Tôi đi đây! Tạm biệt..."

Gạt tay của anh ra, ông vuốt thẳng nếp nhăn trên áo jacket màu quân đội. Bước ra khỏi phòng khách, thì gặp dì giúp việc bưng đĩa táo đi vào. Tiện tay cầm lấy một quả lên cắn cái "rột", trông thật thô lỗ cộc cằn.

"Bọn họ sẽ sớm liên lạc cho mày thôi. Nhớ đừng quên phần của tao đấy!" Nói xong, chiếc xe nổ máy rời đi. Nhưng cũng trong tối hôm đó, ông ta đổi ý đặt vé chuyến bay đêm đến thành phố S.
...

"Hôm nay con không đi học đâu..." Bảo Ngọc úp mặt xuống gối và tuyên bố hùng hồn với năm người lớn trong nhà như thế.

"Lý do là gì? Nói thử cho bố nghe, nếu như hợp lý thì hôm nay con sẽ được ở nhà". Trần Phương và Diệp Thi ngồi đối diện nhau trên chiếc gi.ường màu hồng, trìu mến nhìn đầu nhỏ rúc trong chăn mà nén cười.

"Tay con rất đau". Bảo Ngọc nhích người lại gần Diệp Thi, giơ bàn tay nhỏ đang dán miếng băng cá nhân màu hồng lên.

Đây là vết thương ở trường học, khi hai bạn nhỏ cùng giành nhau một món đồ chơi. Chuyện xảy ra đã hơn nửa tháng, và dấu răng cũng hoàn biến mất chỉ sau một ngày. Bạn kia thành thật xin lỗi, nên cô bé cũng đành rộng lượng cho qua, và hai người tiếp tục chơi cùng nhau.

Nhưng khi ở nhà, bé lại lấy vết thương đó ra làm nũng với người lớn để không phải viết bài, ăn rau, hay đi ngủ sớm. Đụng chuyện khó giải quyết là liền lôi vết thương trên tay ra làm cái cớ. Cảm thấy áp dụng được một lần thành công, nên tiếp tục mỗi ngày đều thay băng cá nhân định kỳ.

"Vậy thì hôm nay con ở nhà chơi với ông bà nhé! Vì từ giờ chú Phong cũng phải đi làm, không thể ở nhà cùng chơi với con được..." Diệp Thi thông báo cho cô con gái nhỏ của mình biết.

Cả nhà ăn xong bữa sáng, ai nấy đều đi làm cả. Bé luyến tiếc cái xoa đầu, mà chạy theo ra cổng tiễn chú đi làm với ánh mắt buồn hiu. Nhìn ông nằm sưởi nắng và đọc báo trong vườn, bé hối hận rồi, biết thế đi học chơi cùng bạn còn vui hơn.

Nghĩ thế thôi nhưng Bảo Ngọc vẫn chạy đến, tháo dép lên nằm kế ông và tập đánh vần những chữ cái trên báo. Phải rất lâu sau khi bà Mai đi chợ về, nhìn thấy cảnh hai ông cháu mới sáng ra đã gật gà gật gù muốn ngủ tiếp, mới lên giọng mắng yêu.

"Xem hai ông cháu nhà ai mà lười biếng thế không biết. Bảo Ngọc ngoan nào, vào nhà lấy tranh ra tô màu đi nhé!"

Ông Trần hắng giọng, chỉnh sửa gọng kính rơi xuống mũi lên mắt, và tiếp tục nghiêm túc đọc báo.

Bảo Ngọc vâng lời, chạy ngay lên phòng ôm lấy tập vẽ và màu, nhưng vừa đi ra khỏi phòng được mấy bước, thì bản tính hiếu động và tò mò trong người bỗng trỗi dậy.

Hiếm khi trong phòng không có ai, lén xem trộm đồ của bố mẹ cũng chẳng sợ ai mắng. Mà cũng lâu rồi, bé chưa được xem lại hình siêu âm, lúc còn ở trong bụng mẹ. Bé nhớ mẹ để ở đây một tập hồ sơ thật dày, còn dày hơn gấp mấy lần tập truyện tranh của bé nữa.

Bảo ngọc kéo ghế ra khỏi bàn làm việc mà bố mình hay ngồi, dừng lại trước vị trí ngăn tủ thứ hai từ trên xuống. Thành công lấy được túi đựng hồ sơ dày cộm, bên ngoài còn ghi đầy đủ thông tin cá nhân của Diệp Thi.

Như thể lấy được món đồ chơi yêu thích, bé hí hửng đóng cửa phòng bố mẹ lại, rồi ôm đồ chạy nhanh về hướng phòng mình. Nhảy tót lên gi.ường, vui vẻ chống cằm đánh vần cả họ lẫn tên của mẹ được ghi ở bên ngoài. Cả số điện thoại, địa chỉ nhà, bé cũng đều thuộc lòng hết, vì bố mẹ bắt phải nhớ.

Hào hứng lật ra trang đầu tiên, thấy ảnh mẹ trên đó, liền cầm cả tập lên mà hôn chụt một cái rõ thật to. Nhưng sự tìm kiếm chẳng như mong đợi, vì lật hết tờ này qua tờ khác bé vẫn chỉ nhìn thấy toàn chữ là chữ thôi.

"Ở đâu được nhỉ?" Bảo Ngọc đổ hết tất cả ra khỏi túi đựng.

"Bảo Ngọc đâu rồi mẹ?"Trần Phong vừa vào nhà, thì nhìn lướt một vòng xung quanh tìm kiếm.

"Sao con về sớm thế? Bảo Ngọc? Ôi thôi! mẹ quên mất, hôm nay con bé ở nhà... chắc là ở trên gác tô màu, để mẹ lên xem thử.

"Không sao đâu để con, mẹ cắm hoa cho xong đi đã..."

"Bảo Ngọc? Bảo Ngọc cháu đâu rồi?" Cậu mở cửa phòng làm việc của Trần Phương xem qua, sau đó mới đi đến phòng ngủ của bé.

"Cốc cốc cốc cháu có ở trong phòng không đấy? Chú vào nhé!"

Không nghe thấy ai trả lời cả, im lặng quá. Cậu tự đẩy cửa đi vào, thấy Bảo Ngọc chẳng biết đã ngủ say tự khi nào. Mà ở ngay bên cạnh là đống giấy tờ lộn xộn, chắc lại lén lấy trộm của bố con bé mang ra chơi, giống như mấy lần trước.

Hợp đồng, dự án, tất cả mọi giấy tờ quan trọng đều bị con bé mang ra tập đánh vần, sau đó sẽ vẽ tranh và tô màu lên. Thế nên để chuyện cũ không lặp lại, mọi người đã chú ý hơn, cất hết các giấy tờ quan trọng ở trên cao, hoặc bỏ tủ khóa kỹ.

Thế mà tập giấy vẽ được bố mẹ mua cho, vẫn chưa bao giờ thấy bé đụng đến. Ngoài đống sách báo trong nhà, vốn đã chi chít chữ nay còn được vẽ thêm cả tranh và tô màu đặc sắc.

Cậu tháo bớt một nút áo sơ mi trên người, cảm thấy thật khó hiểu với đám trẻ nhỏ, lắc đầu buồn cười đi đến cửa sổ kéo hết rèm cửa lại. Thật may mắn cho ai ngày hôm nay, khi để rơi đồ vào tay con bé mà vẫn còn nguyên vẹn.

Gom hết đống giấy tờ bỏ vào túi, cậu phát hiện trên tay Bảo Ngọc đang khư khư giữ chặt một tờ giấy, không chịu buông dẫu cho đã ngủ say.
Cậu thử nhẹ nhàng kéo ra mấy lần, hay gỡ từng ngón tay một, nhưng đều thất bại, trước đôi mắt nhập nhèm như sắp sửa tỉnh dậy, nên cuối cùng đành thôi không lấy nữa.

"Sao giờ này vẫn còn chưa chịu về thế không biết, chắc lại mãi đánh cờ nên quên luôn cả giờ cơm trưa đây mà, đã thế điện thoại cũng chẳng thèm mang theo..." Bà Mai tắt máy khi nghe chuông điện thoại đổ ở trong phòng khách.

"Con lên gọi Bảo Ngọc dậy giúp mẹ, ngủ thế thì tối lại không chịu ngủ sớm, hại bố mẹ nó phải vất vả chơi cùng cả đêm cho mà xem. Mẹ phải ra đầu ngõ lôi bố con về mới được..." Nói xong bà khoác thêm áo, cầm ô che nắng đi ra ngoài.

Trần Phong nhấn nút gửi tin nhắn đi, sau đó mới đứng dậy lên gác. Nhưng mới bước lên được vài bậc thang, thì đã nhìn thấy Bảo Ngọc thức dậy đang tự mình đi xuống.

"Chú ơi khát nước".

Trần Phong nghe thấy giọng non nớt gọi mình, chẳng hiểu sao, chân bỗng dưng bước nhanh hơn, hai ba bậc thành một bước đến ôm bé lên.

Hai chú cháu cùng xuống dưới, cậu thành thạo lấy cốc riêng có hình thỏ con đi rót nước, đợi bé uống xong thì lại bế vào phòng tắm rửa mặt.

"Cháu cầm cái gì trên tay đấy, đưa chú kẻo ướt bây giờ. Cái này cháu lấy của bố hay của mẹ, có muốn bị đánh đòn không hả?"

"Chú rửa mặt... con tự cầm được mà". Bảo Ngọc đứng lên trên bục, mặt nghiêng về phía bồn chờ Trần Phong rửa mặt cho.

Cậu cuối cùng cũng chịu thua, xắn tay áo lên, thật cẩn thận rửa mặt và lau khô cho bé. Khi hai người ra ngoài thì ông Trần và bà Mai vừa về đến.

"Chú biết đây là ai không?" Vuốt thẳng tờ giấy lên bàn, Bảo Ngọc hồ hởi khoe.

"Ai thế?" Trần Phong nhìn xuống thấy dòng chữ kết quả siêu âm, mới ngộ ra dịu dàng cầm lên nghiêm túc xem.

Cậu nhìn không hiểu lắm, nhưng vẫn phân biệt được đây không phải là bào thai. Bảo Ngọc đã lấy nhầm tờ giấy khám khác của chị dâu. Cậu uống ngụm nước trước khi dùng bữa, tay đang định bỏ tờ giấy xuống góc bàn, thì ánh mắt lướt qua chợt khựng lại bởi nhìn thấy cái tên rất thân quen.

Họ và tên: Giả An Hạ
Tuổi: 21
Địa chỉ: ...

Ghế ngồi tự dưng bị đẩy ra, vang lên tiếng "ken két", Trần Phong đứng dậy vỗ ngực ho sặc sụa không ngừng, ho đến đỏ mặt tía tai.

"Đã bao nhiêu tuổi mà uống nước còn để sặc thế hả con?" Bà mai vội đứng dậy vuốt lưng cho cậu mắng mỏ.

"Bố mẹ dùng bữa, con lên phòng một lát sẽ xuống ngay". Cậu nói xong thì liền đi lên gác, mặc cho hai ông bà nhìn nhau chẳng hiểu chuyện gì.

Lồng ngực đau quá, đau đến không thể thở nổi. Chỉ một hớp nước vô hại, một cái tên trùng tên đã có thể biến bản thân trở nên thất thố.

...

Mưa mùa hạ sấm chớp giật đùng đùng, gió rất mạnh đẩy theo mưa cùng vật lộn đánh ầm vào ô cửa sổ, người lớn còn phải giật mình lỡ nhịp huống hồ một đứa nhỏ bốn tuổi.

Bảo ngọc bị đánh thức khỏi giấc mộng đẹp, bé mở mắt hoảng sợ nhìn vào cửa sổ vẫn đang đóng chặt, rồi mới yên tâm ôm gối nhảy xuống gi.ường.

Đầu lọc nhấp nháy ánh sáng cuối cùng, và hóa đen yên phận trong gạt tàn. Người lặng lẽ mở hộp, bàn tay rút ra thêm một điếu thuốc mới, tiếp tục hóa kiếp cho nó, cũng như đang mở đường hóa kiếp cho chính mình.

Bật lửa vừa sáng, chưa kịp đốt cháy được ai thì ỉu xìu vụt tắt. Trần Phong cũng giật mình, nhưng không phải vì tiếng sấm đang rền vang, mà là vì nhìn thấy người đang đứng ngoài cửa.

"Đi ngay... nhanh biến khỏi mắt tôi". Ném đồ đang cầm trong tay, cậu đi lại mạnh bạo đẩy bé ra ngoài mà đóng cửa.

Vậy mà thời gian qua, cậu còn cho rằng, do mình quá nhớ và bị ám ảnh bởi quá khứ. Nên nhìn thấy Bảo Ngọc, cũng có thể liên tưởng đến ai kia. Thật điên mất thôi...

"Khoảng thời gian này anh sao thế?" Mai Anh tìm được Trần Phong trên sân thượng giữa buổi trưa nắng nóng.

Nghe thấy giọng người quen, cậu đành phải dập điếu thuốc đang hút dở, và ném vào thùng rác.

"Em biết cô ấy hiện đang sống ở đâu không?"

"Em cũng không biết nữa, căn hộ đó bây giờ chỉ có mẹ bạn ấy và người dượng kia ở, họ cũng mất liên lạc với An Hạ".

"Anh Phong..." Mai Anh không đủ can đảm để kể hết những gì mà mình đã nghe cho Trần Phong biết, nên chỉ biết đau lòng hỏi lại cậu một câu.

"Gì thế?"

"Anh từng bảo là bạn ấy thích ăn bánh ngọt. Những lúc tâm trạng không được tốt, ăn vào sẽ lập tức vui vẻ. Anh thực sự tin lời giải thích vụng về đó sao?"

Trần Phong quay lưng lại nhìn cô bạn với ánh mắt không hiểu.

"Ý em là gì?"

"Ý của em là, hễ cứ nhìn thấy đồ vật đó, thì ngày đen tối mà bản thân muốn quên nhất lại hiển hiện về. Nếu là anh thì anh sẽ làm gì? Tránh xa? Tránh càng xa càng tốt? Nhưng nếu nó có mặt ở khắp mọi nơi thì phải làm sao đây? Thế thì bắt buộc anh phải tập làm quen phải thích ứng, và sống chung với nó".

Cơn gió mát hiếm hoi bất chợt thổi ập đến, nhanh chóng xua đi cái nắng gắt ngày hạ. Mái tóc của cả hai rối tung lên, nhưng giờ phút này chẳng còn ai màn đến hình tượng. Nỗi bực dọc trong lòng ít nhiều đã dịu bớt đi.

"Cố chấp, ép buộc bản thân ăn thứ mình không muốn, để rồi lại phải đi nôn sạch. Mua lò nướng, học làm bánh, tất cả đều là giả cả".

"An Hạ nói, bạn ấy hối hận thật rồi. Nếu như buổi tối năm đó, đừng đi theo ông ta, đừng nhận bánh, cứ thế đói lả mà chết, thì đã chẳng ra nông nỗi như ngày hôm nay. Bởi vì thứ ông ta đưa đâu còn đơn giản là cái bánh ngọt thông thường..."

"Tại sao em biết cô ấy không thích bánh ngọt? Cô ấy nói sao?"

"Không nói". Mai Anh lắc đầu.

"Có lẽ do em kích thích nhắc đến chuyện cũ, nên bạn ấy muốn em mua bánh cho mình. Lúc ra về, em chẳng yên tâm nên đã quay lại. Gõ cửa mấy lần không mở, nên em tự ý nhập mật mã đi vào. Mật mã là tháng và năm sinh của chính mình, lúc mới vào cửa em vô tình nhìn thấy bạn ấy nhập số..."

"Em nghe thấy tiếng nôn mửa trong nhà vệ sinh, kèm theo cả tiếng mắng mỏ..."

Thứ bánh ngọt ghê tởm, tôi chưa bao giờ muốn ăn nó cả. Tôi đâu phải trẻ con, tôi không còn dễ bị mắc lừa...

"Chỉ nghe được có thế, cách nhau qua một cánh cửa, nhưng như thể bạn ấy biết đến sự tồn tại của em... vì sợ quá nên em lại bỏ chạy. Đợi sau này lấy lại bình tĩnh, muốn tìm gặp thì tìm chẳng thấy người đâu... bạn ấy chỉ muốn, muốn trả thù chính mình vì đã..."

"Anh cũng vậy, đang hối hận, vô cùng hối hận, và rất rất hối hận..."

Tay mân mê bật lửa, không nhịn được nữa cậu mới lôi gói thuốc từ trong túi quần ra.

"Em biết anh đang khó chịu trong lòng, hút nhiều sẽ thành nghiện thật khó bỏ lắm. An Hạ từ bé đã đặc biệt nhạy cảm với mùi thuốc lá..."

Tay Trần Phong cầm thuốc lên chưa kịp chạm môi, nghe thế liền buông xuống.
...

Giả Ánh đặt bàn ở nhà hàng sang trọng, mời cả đám bạn bè cũng chẳng ra gì giống như mình đến, nhằm khoe khoang về cuộc sống đủ đầy hiện tại. Một số người sớm ngứa mắt bà đã lâu, nhưng đều chẳng bận tâm mặc cho bà ta khoác lác.

Nhà hàng sang trọng đấy, lại còn gọi toàn hải sản và rựu đắt tiền. Chỉ có kẻ ngu ngốc mới bỏ qua bữa tiệc miễn phí này thôi. Cả đám gật gù, trả lời câu được câu mất, vui vẻ cùng nhau thưởng thức các món ăn là chính.

Hết nợ nần, nay lại còn có nhà ở thành phố nơi tất đất tất vàng, khiến bà ta vui vẻ chẳng khép được miệng mà nốc rựu không ngừng.

Trên đường trở về, bà ta say bí tỉ, bắt đầu kêu la đòi dừng xe để nôn. Nhưng đang trên đường lớn kiếm đâu ra chỗ, kết quả gã tìm bịch bóng chưa kịp thì bà đã nôn ra cả xe.

Gã nhẫn nhịn muốn đánh bà một trận, hạ cửa sổ để gió lùa vào, thổi bay bớt mùi tanh hôi khiến người ta cũng muốn nôn theo.

Chạy vào khu chung cư, gã dừng dưới sân nóng nảy đuổi bà xuống, sau đó thì lái xe đi tìm chỗ vệ sinh đống uế tạp. Chờ đến ngày mai chẳng phải bốc mùi khắp cả xe luôn hay sao, mà gã thì cũng không ngu đi dọn cho bả.

Giả Ánh chân sau đá chân trước đi vào thang máy, phạm vi nhìn thu hẹp lại chỉ trong mấy bước chân, phía sau có người bám theo suốt cũng chẳng hay biết gì.

Ông ta nhìn bà nhập mật mã sai mấy lần, đến lần thứ ba mới thành công mở được cửa. Mất quá nhiều thời gian, ông giơ tay đẩy mạnh người vào trong, sau đó đóng cửa.

Giả Ánh bất ngờ bị đẩy mạnh, cơ thể mất thăng bằng ngã sấp mặt về trước. Nổi giận lên tiếng trách móc gã, chưa kịp ngồi dậy th.ì liên tiếp bị người ta vung tay vung chân.

Đau đớn bất thình lình, làm bà ta chợt tỉnh táo nhận ra đây không phải là gã.

"Ai? Là ai... xin đừng đánh nữa, đừng đánh, tôi có tiền tôi liền đưa hết..."

Ông ta chờ đợi những mười năm mới có ngày hôm nay, càng đánh càng thấy hăng. Nghe tiếng cầu cứu thảm thiết từ người đã hại mình, thì chỉ khiến lòng thêm hả dạ sảng khoái.

Ngọn lửa thù hận tích tụ nay được giải phóng, ông ta điên tiết xem bà như một con chó mà đánh đấm không ngừng. Nhưng may mắn lý trí được rèn dũa bao năm ở trong tù, kịp thời ngăn cản hành đồng sắp đánh chết người của mình.

"Nhìn cho rõ đây xem tao là ai?" Ông túm tóc kéo lôi bà ngồi dậy.

Giả Ánh mặt mày lấm lem son phấn, và nước mắt. Một bên má phải bị đấm trúng đã sưng húp lên, dù đau vẫn phải cố ngẩng đầu nhìn lên.

Nhưng khi vừa nhìn thấy, bà ta sợ hãi trợn trừng mắt không thể tin được. Sau đó quỳ gối chắp tay lạy lục không ngừng, miệng thì van xin.

"Em sai rồi! Em sai rồi, tất cả mọi chuyện đều là do em, xin lỗi... hãy bỏ qua cho em một lần này thôi. Sau này anh muốn em làm gì cũng được, em đều sẽ nghe theo..."

Ông ta chán ghét hất văng bà ra xa, khi móng vuốt xanh xanh đỏ đỏ đang cố túm lấy ống quần mình.

Bản tính chua ngoa, hung dữ, ưa vật chất, thích khoe khoang, ngạo mạn, ham mê bài bạc, thích chơi bời... còn bao nhiêu thói hư tật xấu chưa kể, đều hội tụ hết trên con người này. Chẳng hiểu vì sao ngày xưa ông lại mê bà ta như điếu đổ.

Kết quả nhận lại một vố đau, đến chết cũng không thể quên được. Chỉ huy trưởng Bộ đội Biên phòng, chính thức bị khai trừ khỏi Đảng, gánh trên người một đống tội danh, nhận hối lộ, tiếp tay cho bọn buôn người, buôn lậu...

"Nghe cho rõ đây! Trong vòng hai ngày phải chuẩn bị đủ cho tôi năm tỉ, nếu không tự biết hậu quả".

"Hai ngày làm sao kịp... anh Long... anh Long..."

Giả Ánh cố gắng cứu rỗi tình hình, nhưng cứ hễ đến gần thì đôi chân kia phũ phàng đá bà chẳng nương tha. Trước khi rời đi, ông còn đá mạnh mấy cái vào tủ giày cảnh cáo, làm bà chẳng thể hó hé thêm gì nữa, ngồi sững sờ giữa nhà như bức tượng sống.
...

Vừa mở nguồn, thì mấy chục cuộc gọi nhỡ và tin nhắn hiện lên. Vì biết trước sẽ như thế này, nên cô mới mặc kệ điện thoại hết bin mà không phải sạc.

Cô đã nghĩ thông suốt, và đến lúc nên rời khỏi đây. Thành phố H. Rất xa, đủ xa để không bao giờ còn gặp lại ai được nữa.

Nhìn số điện thoại của chị Yến Nhi, cô cảm thấy yên tâm hơn nếu đến thành phố H. Ngón tay nhấp vào muốn gọi mấy lần, nhưng do dự vì sợ xảy ra chuyện ngoài dự kiến, báo trước mất công chị ấy lại mong.

Dẫu trong lòng đã xác định như thế, cô vẫn ngồi nhìn dãy số duy nhất mà mình muốn liên lạc mấy phút liền. Thật kỳ lạ, khi cũng có giây phút nhớ đến và muốn gọi cho một ai đó.

Pin chỉ mới nhảy lên con số bảy, thì màn hình chuyển đổi sang báo cuội gọi đến. Một dãy số chẳng cần lưu vẫn có thể nhớ rõ mồn một, đọc lưu loát hơn cả số của mình.

"Chuyện gì nữa?". Giọng nói không tình nguyện nghe máy, dễ dàng nhận ra ngay, nhưng người bên kia chẳng hề để tâm".

"Nghỉ làm, tại sao lại không thông báo trước với tao? Mày đang ở đâu? Gặp nhau đi". Bà ta ra lệnh.

Bà ta và gã đã chực chờ trước cổng công ty An Hạ ba bốn ngày nay, còn phải trốn tránh sợ ông ta đột nhiên xuất hiện. Gã cũng thấp tha thấp thỏm trong lòng chẳng kém, vì ông Long vốn là cấp trên cũ của gã.

Cả hai đều vì suy thoái đạo đức, vi phạm nặng nề quy định của một đảng viên. Chỉ là gã may mắn hơn không phải đi tù.

"Tôi không còn tiền nữa đâu, bà muốn gì thì hãy nói qua điện thoại".

"Thằng người yêu cũ đến tìm mày đấy?"

Bà ta lại lần nữa lợi dụng điểm yếu chí mạng của người khác, nhưng rất tiếc lần này đã không còn thành công. Chỉ khi An Hạ nhận được cuộc gọi của ông chú, thì hai người mới có cuộc gặp mặt nhau lần cuối cùng.

"A lô! tôi nghe".

"Anh đã từng bạc đãi em chưa? Anh mua xe, mua nhà, còn chu cấp tiền cho em sinh hoạt hàng tháng. Nếu như đã tìm được người khác thay thế, thì nên biết điều mà an phận đi chứ. Làm người đừng nên quá tham lam..."

Ông chú chưa bao giờ dùng giọng điệu lạnh nhạt như thế nói chuyện với cô. Sau khi nghỉ việc thì hai bên đã tự ngầm hiểu, nên việc bất ngờ nhận được cuộc gọi như thế ắt hẳn đã xảy ra chuyện gì mà bản thân không biết.

"Chú nói gì tôi không hiểu". An Hạ bất an dò hỏi.

"Không hiểu thì có thể hỏi mẹ của em. Anh hy vọng chuyện tương tự như hôm nay, sẽ không bao giờ xảy ra thêm một lần nào nữa".

"Vâng..."

"Tôi xin lỗi... tôi..."

Nhưng chỉ còn tiếng tít dài bên tai, ông chú đã ngắt ngang, mà không cần nghe lời xin lỗi hay giải thích nào.

...

Kết quả là không thể không gặp. Đứng trước cánh cửa im lìm, đôi mắt cô đỏ au như muốn thiêu rụi luôn cả hai người trong đó. Bàn tay nhập mật mã, không thể che giấu nổi sự tức giận đang dâng lên trong lòng.

Cánh cửa bật mở một cách mạnh bạo, làm Giả Ánh đang ngồi trên ghế vốn đã lo lắng, nay vì tiếng động lớn mà hồn vía bay hết lên mây, nhảy qua ôm chầm lấy gã.

"Bà ra đây cho tôi". An Hạ chẳng còn thiết sống, không nhiều lời vào nhà liền chạy đến túm lấy bà ta.

"Á... mày dám đánh tao... con ranh này..."

Giả Ánh chưa từng nhìn thấy cô chống đối mình bao giờ, tuy có nổi giận, nhưng hùng hổ xông đến đòi đánh đây vẫn là đầu tiên. Khiến bà ta nhất thời chưa thích ứng kịp, đến khi bị đánh trúng vết thương cũ mới hoàn hồn nhập cuộc, hung bạo túm tóc mà trả thù.

Hai người ngã xuống sàn nhà, trước ánh mắt kinh ngạc của gã. Cô nhanh chóng lật người ngồi dậy đè lên, chẳng một động tác dư thừa nhắm cổ bà mà bóp.

"Chết đi... bà... chết... đi..." An Hạ như biến thành một người khác, hung dữ, nghiến răng nghiến lợi nhả ra từng chữ một.

"Phản rồi, phản thật rồi... anh còn đứng đó nhìn làm gì? Đánh nó... đánh chết nó".

Móng tay của bà ta ra sức cào cấu, cắm sâu vào làn da trắng mịn, để lại từng đường kẻ dài đỏ tươi. Nhưng An Hạ, cô chẳng còn cảm nhận được thêm bất kỳ nỗi đau nào nữa, nên nhất quyết không nhân nhượng.

"Buông tôi ra, buông ra lũ khốn nạn". An Hạ bị gã từ đằng sau khóa cổ kéo ra.

Chỉ một chút nữa thôi là có thể giết chết bà. An Hạ không cam tâm, một bên vẫn cố chấp gắng sức bóp lấy cái cổ già nua, bên thì giằng co với gã.

Ở những giây phút cuối, khi đôi tay chẳng còn sức buông thõng xuống, Giả Ánh kịp suy nghĩ, có lẽ ngày này năm sau là ngày giỗ của mình. Thì một lần nữa phổi được lấp đầy bởi không khí, làm bà ta mừng rỡ không thôi, vừa ho khan vừa nhìn lại An Hạ với ánh mắt giễu cợt.

Nhìn khoảng cách bàn tay mình ngày càng xa bà, cô không thể chấp nhận được khi vừa bỏ lỡ mất cơ hội. Giằng co với gã một hồi thì cũng chẳng còn sức.

"Bây giờ bà giết tôi còn kịp đấy! Cứ như thế này tôi không thể chịu đựng được nữa, làm sao... làm sao mà tôi có thể sống tiếp được đây? Mấy người sao lại đối xử tàn nhẫn với tôi như vậy?" An Hạ nằm dang tay bất động, mắt nhìn lên bóng đèn chùm thẫn thờ nói.

"Sao không bóp chết tôi lúc mới vừa sinh ra?"
...

"Nào! Cơ hội đang ở ngay trước mắt. Nhanh đến giết tôi đi, moi tim lấy thận, cái gì bán được tiền thì cứ lấy. Rồi làm ơn hãy thiêu cái xác này, và rải tro xuống con sông nào đó, là tôi đã muốn cám ơn các người đời đời".
..

"Không muốn luân hồi, không muốn đầu thai làm bất cứ thứ gì nữa, vĩnh viễn hóa hư không là tốt nhất..."

Để sống được cho đến ngày hôm nay, ở một thành phố xa lạ. Dường như cô đã bất chấp tất cả, làm hết những việc mà một người tốt không nên làm.

Đoạn thời gian bị vô số những mũi thuốc tiêm vào người, nó đã bắt đầu hình thành nên sự thân quen không thể thiếu trong cuộc sống. Đến nỗi, khi rời xa rất lâu sau, vẫn cảm thấy mỗi ngày đều thiêu thiếu thứ gì bén nhọn xuyên qua lớp d.a thịt.

Nếu có ai hỏi rằng liệu lúc ấy có đau không? Thì cô sẽ chẳng ngần ngại mà trả lời:

"Nó chẳng hề đau bằng lần tôi phá thai năm mười lăm tuổi". Nhưng mà, liệu có ai quan tâm đến mà đi hỏi chứ.


Cô sợ người mẹ ruột, và cả gã dượng chuyên đi bòn rút từng giọt máu của mình. Nhưng cô nào biết, mình cũng đã sớm đánh mất đi niềm kiêu hãnh, lương tâm. Trở nên dửng dưng trong việc dùng thân xác này, ngày càng tiến xa hơn với mục đích xấu xa, nhằm phục vụ cho nhu cầu của hai người họ và ngay cả chính bản thân.

Cô thất vọng với tất cả, vì từ trước đến nay bản thân đã luôn lo sợ những điều thừa thãi. Bởi vì kẻ đáng sợ nhất không ai khác ngoài chính bản thân mình.

Nếu không vì "nó", thì liệu còn có ai chịu để mắt đến cô. Đúng vậy, trên cơ thể này, chỉ còn mỗi mình nó là đáng giá nhất.

Cô nghĩ người như mình nên chết quách đi cho xong. Nhưng sau khi từ chỗ bọn họ trở về, thì suy nghĩ cũ bỗng nhiên thay đổi. Xem như đây thật tâm là một chuyện tử tế mà cô muốn làm. Chẳng phải vì bị ép buộc, cũng chẳng phải vì đồng tiền. Bắt đầu dần suy xét, tính toán bước tiếp theo.
...

Phía bên Trần Phong cũng chẳng khá khẩm hơn cô là mấy. Ban đầu cậu còn khéo léo tránh né được Bảo Ngọc, nhưng càng về sau thì càng khó hơn, vì con bé nào hay biết ngụ ý của người lớn.

"Đừng gọi tôi là chú!" Trần Phong ném quyển sách qua một bên, lạnh mặt đi về phòng.

"Mẹ ơi..." Bảo Ngọc đôi mắt tròn xoe sợ sệt, bỏ hết giấy bút trong tay xuống chạy đi tìm mẹ.

Thế nhưng bản tính trẻ con dễ giận cũng mau quên, chỉ được một lúc lại sấn đến đòi chơi cùng. Trần Phong vô thức gạt tay bé, vì không thể kiểm soát được sức mạnh, mà đã làm bé bị thương.

Cơ thể nhỏ mất thăng bằng, ngã chúi xuống bàn ăn, đụng trúng ngay bát canh nóng hổi. Tiếng đỗ vỡ vang lên như còi báo hiệu, lập tức dẫn sự chú ý của cả nhà.

Diệp Thi là người nhanh chân hơn cả, rất đúng với câu nói bản năng của người mẹ vô cùng mãnh liệt. Chị ôm lấy Bảo Ngọc tức tốc đến nơi gần nhất, mở vòi nước xối lên nửa dưới cánh tay phải đã bắt đầu đỏ ửng.

Sau đó một nhà bốn người đưa Bảo Ngọc đi bệnh viện. Kết quả bữa tối đành tạm gián đoạn, trên bàn ăn chỉ còn mỗi mình Trần Phong. Cậu ngồi đợi cho đến lúc cả nhà về, biết được Bảo Ngọc may mắn chỉ bị bỏng cấp độ một, mười ngày nửa tháng sẽ khỏi và không để lại sẹo.

Nghe thấy thế, thì chút áy náy trong lòng cậu lập tức cũng biến mất. Không nhìn lấy cô bé dù chỉ một lần, mặc cho mọi người đang vây xung quanh, còn mình lặng lẽ ra ngoài phóng xe đi.

Gần một giờ sáng, bên dưới nhà vang lên tiếng ồn động cơ xe và tiếng mở cửa. Trần Phương đang ở phòng làm việc bị tiếng ồn làm xao lãng, liền đứng dậy cầm cốc đã hết nước đi xuống gác.

"Cả ngày làm việc bận bịu chưa mệt hay sao, mà tối còn ra ngoài nhậu nhẹt?"

Trần Phong mở tủ lạnh tìm nước uống, bỗng dưng nghe thấy tiếng người nói ở sau lưng thì giật mình. Nhưng biết được người đó là Trần Phương, thì nhanh chóng thay đổi thái độ. Đóng rầm cửa tủ, rồi lạnh lùng quay lưng đi chẳng thèm trả lời.

"Rốt cuộc em không bằng lòng chuyện gì với anh thì có thể nói ra, nhưng đừng đối xử như vậy với Bảo Ngọc. Con bé rất khó gần gũi với người khác, nhưng lại rất thích chơi cùng em. Làm tổn thương tâm hồn một đứa trẻ, mà trong lòng em vẫn không cảm thấy có lỗi gì hay sao?"

Chuyện đã xảy ra rồi, cảm thấy có lỗi thì ích gì? Có thể biến mọi thứ trở về như cũ được sao? Với lại cậu đâu phải cố ý. Bốn người đưa con bé đến bệnh viện, không lẽ bắt cậu cũng phải theo cùng. Thật là...

Dễ dàng bắt lỗi người khác, nhưng không tự nhìn lại chính mình. Trần Phong bị chạm trúng chỗ đau, bất ngờ quay lại đẩy anh một cái.

"Tôi đâu phải cố ý, nhưng dù cho tôi có hối hận đi chăng nữa, thì làm sao anh biết được. Còn anh? Còn anh và cả chị ta, hai người không cảm thấy áy náy chút nào về những việc mình đã làm hay sao?"

Đường gân xanh nổi dọc hai bên cánh tay, chai nước đang cầm bị bóp cho méo mó, biến dạng. Cậu nghiến răng kìm nén sự giận dữ muốn đánh người, muốn đập vỡ thứ gì đó cho hả dạ.

"Em đang nói về chuyện gì?" Trần Phương cũng tức giận chẳng kém hỏi lại cậu.

Ném đi chai nước trong tay, Trần Phong mở ví ra, lấy tờ giấy đã được gập gọn hai ba lần vỗ mạnh lên bàn, rồi sau đó bỏ về phòng mình.

"Anh..." Diệp Thi tiến đến dựa sát vào Trần Phương. Chị đã đứng trên gác quan sát hai người hồi lâu, đợi cậu đi mới dám bước xuống dưới.

"Không sao đâu em đừng lo". Anh lấy lại tờ giấy Diệp Thi đang xem, bình tĩnh xé làm đôi trước ánh mắt kinh ngạc của chị.

Ít phút sau, hai người nhìn nhau gật đầu, dù chẳng nói lời nào, vẫn như đã nghe thấy tiếng lòng của đối phương.

Cửa phòng không đóng, chứng tỏ rằng cậu vẫn đang chờ nghe một lời giải thích từ hai người.

"Em biết cô ấy sao? Lỡ như đó không phải cùng một người..."

Trần Phong ngồi ghế, ngả người về sau không trả lời. Đứng ở góc nhìn của anh, chỉ thấy được đỉnh đầu, và chóp mũi, chẳng biết cậu có đang nghe, hay là đã ngủ.

Trần Phương nói tiếp:

"Nếu như thật sự cùng một người... thì chúng ta cũng đâu còn gặp lại nhau".
...

"Đã lâu như vậy rồi, em thử nghĩ mà xem... có khi họ đã lập gia đình và chuyển đến một thành phố khác sinh sống. Xác suất để gặp lại nhau là rất thấp".
...

Trần Phong đang nhắm mắt, bỗng nhiên mở to không thể nhịn được mà bật cười. Ban đầu còn kiềm chế, nhưng về sau thì mặc kệ, chẳng sợ tiếng ồn đánh thức luôn cả nhà. Cậu cười... cười đến nỗi chảy cả nước mắt.

"Chị rõ ràng đã biết An Hạ học cùng trường với tôi, đêm đó còn đích thân dò hỏi thêm một lần nữa để chắc chắn. Thế mà... tại sao?"

Cậu đứng dậy mở cửa sổ, châm thuốc, rít liền mấy hơi. Khi đã lấy lại bình tĩnh mới quay người nói tiếp:

"Nói gì đi chứ? Sao im hết vậy?"

"Em tức giận cái gì? Sợ, ngại? hay cảm thấy việc vợ chồng anh làm quá mất mặt?".

Anh nghĩ, tại sao mình phải có bổn phận giải thích, về chuyện đã trải qua rất lâu của hai vợ chồng với cậu. Cứ xem như trùng hợp mà cho qua, chẳng phải tốt hơn hay sao? Làm quá lên như thế để làm gì, trong khi tất cả đều đang yên ổn tốt đẹp.

"Tôi không sợ, cũng không cảm thấy xấu hổ về điều gì cả... mà chỉ đang cảm thấy rất đau lòng".

"Đau lòng? Tại sao em lại đau lòng?" Suy nghĩ mơ hồ thoáng hiện trong đầu, làm Trần Phương nghi ngờ hỏi.

Vì gió mà điếu thuốc trên tay sớm đã tàn, khi chuẩn bị châm điếu thứ hai thì Trần Phương lên tiếng ngăn cản.

"Đừng hút nữa, không tốt cho sức khỏe đâu".

"Đừng hút?" Cậu ngẩng đầu nhìn hai người cười cợt. Buổi tối yên tĩnh, tiếng ấn bật lửa nghe thật to và rõ "tách tách" hai lần thì lóe sáng.

"Nếu như năm đó tôi kịp thời phát hiện. Tôi nói đừng chọn cô ấy, thì hai người có chịu dừng lại không? Cứ cho là ngoài ý muốn, nhưng tại sao phải là cô ấy tất cả những người khác đều chết hết rồi hay sao?"

"Trần Phong! Rốt cuộc điều em muốn nói là gì? An Hạ và em... không phải chứ..." Anh ngập ngừng chẳng thể thốt nên lời.

"Đúng! Nó đúng như những gì mà anh đang nghĩ". Trần Phong nhấn mạnh.
...

Diệp Thi sau khi trở về, liền ôm Bảo Ngọc qua phòng hai vợ chồng. Giữ khư khư cô bé trong lòng, ngồi nhìn như thế suốt cả đêm. Dù Trần Phương khuyên như thế nào, cũng không chịu để con xuống.

Tôi yêu cô ấy, thế mà chị nỡ lòng nào. Chị cũng biết mà, dù bây giờ có chăm sóc và nuôi dạy con bé cả đời, thì nó cũng sẽ không bao giờ giống như chị được. Cũng đồng nghĩa với việc, con bé sẽ mãi mãi là con của người tôi yêu và anh trai ruột của mình.

Tôi đang khốn khổ tột cùng đây, chức chú này... Trần Phong tôi không thể nhận nổi.

Mà hai người, dường như vẫn còn chưa hay biết chuyện này thì phải. Bảo Ngọc và An Hạ đã gặp nhau rồi, vào buổi tiệc tối hai tháng trước. Đây là xác suất gặp lại nhau rất thấp, mà hai người nói đây sao?

Nên nhớ đã có lần thứ nhất, ắt sẽ có lần hai. Biết đâu được, con bé lại vô tình bắt gặp cô ấy lần nữa ở đâu đó, và chạy theo mất tích giống như hôm nọ.
...

Những lời cảnh báo vừa nãy, nó cứ quanh quẩn mãi ở trong đầu, làm Diệp Thi phải lo sợ. Đây là con gái của mình, mãi mãi là con gái của mình. Chị mặc niệm trong lòng.

Bảo Ngọc do chính chị sinh ra, mang thai chín tháng mười ngày, là sinh thường như các bà mẹ khác. Phải trải qua cảm giác đau đớn, và cuối cùng vỡ òa hạnh phúc khi nghe thấy tiếng khóc con chào đời. An Hạ và con của chị, chẳng liên quan gì đến nhau hết.

Trời gần sáng, Diệp Thi bắt đầu không thể chống đỡ nổi, vì mệt mỏi mà dần dần thiếp đi. Anh vội đỡ vợ mình nằm xuống, đắp chăn lên cho hai người. Nhìn thấy đôi tay vợ sắp buông lỏng, còn định kéo Bảo Ngọc ra để cho hai người thay đổi tư thế dễ dàng ngủ sâu hơn.

Nhưng Diệp Thi vẫn nhanh hơn, choàng tỉnh lại nhìn anh cau mày với vẻ không vui, sau đó tiếp tục ôm siết con bé vào lòng nhắm mắt ngủ.

Trần Phương ngồi ở góc gi.ường, đã tận mắt chứng kiến Diệp Thi nhiều lần vì sắp ngủ say, mà vòng tay dần nới lỏng. Nhưng đã kịp thời giật mình tỉnh dậy, ôm chặt lấy con sờ soạng một hồi mới dám ngủ tiếp.

Anh rất xót xa khi nhìn thấy vợ mình như vậy. Bỏ hết tất cả những chuyện khác ra, thì Diệp Thi xứng đáng là một người mẹ tốt.

Chẳng thể ngờ, câu chuyện cũ tưởng chừng như đã kết thúc, vẫn luôn tiến triển trong thầm lặng. Đến khi bất ngờ phát hiện, thì đã vượt ra xa khỏi tầm kiểm soát của tất cả mọi người.

Giá như ban đầu khi biết chuyện, anh quyết đoán hơn và ngăn cản chị thì hậu quả sẽ không như ngày hôm nay.

Dù cho anh có tính toán kỹ lưỡng như thế nào, dặn dò cô cẩn thận ra sao, thì cũng không thể lường trước được việc em trai mình đi yêu người ta.

Sau khi quyết định vạch trần tất cả mọi chuyện, Trần Phong đã tính sẵn đến chuyện dọn ra ngoài. Nhưng dưới sự cương quyết của bố mẹ, thì ý định dọn ra ngoài sống tạm thời bị trì hoãn.

Cậu không muốn lớn tiếng với bố mẹ, càng không muốn chống đối gay gắt vì sợ chuyện bị bại lộ. Chỉ cần ba người tự biết với nhau thôi là đã quá đủ, đừng nên kéo thêm người ngoài cuộc vào.

Cậu và hai vợ chồng anh đều ngấm ngầm hiểu, nên tạm thời chọn tránh mặt nhau. Ngày cậu tăng ca, anh và chị sẽ về ăn tối cùng bố mẹ. Và ngược lại.

Nhưng tưởng qua mặt được người lớn. Thì vào một buổi tối, lựa lúc không có Trần Phong ở nhà, bà Mai chẳng quanh co hỏi nguyên nhân tại sao, có phải vẫn là chuyện cũ cách đây bốn năm không?

Bà Mai vừa nhắc lại chuyện cũ, thì anh mới sực nhớ. Hóa ra đoạn thời gian khá lâu về trước, Trần Phong đã sớm mơ hồ đoán được điều gì đó, nên mới gây gổ với anh, cuối cùng còn lựa chọn đi du học.

Ngay tại thời khắc những chuyện cũ năm xưa, chỉ vì một câu nói bỗng được hóa giải. Trần Phương chẳng thể tiếp tục giữ vững trạng thái bình tĩnh như mọi lần.

Bây giờ thì anh mới thực sự cảm thấy hổ thẹn và có lỗi, khi ở thời điểm xích mích với Trần Phong, bản thân mình đã vô tâm đến nhường nào. Vì chỉ nghĩ rằng cậu đang cố chứng minh mình đã trưởng thành, bướng bỉnh và không muốn ai kiểm soát.

Sức mạnh của tình thân, mối quan hệ không thể nào có thể cắt đứt hay chối bỏ. Nhưng vào thời điểm hiện tại, khi nhìn thấy khoảng cách giữa hai anh em ngày càng xa, Trần Phương bắt đầu lo lắng.

Một bên là tổ ấm nhỏ, một bên là người em trai ruột thịt. Cả hai đều chẳng thể phân được nặng nhẹ, vì tất cả đều vô cùng quan trọng đối với bản thân anh.

Ban đầu người muốn tránh mặt là Trần Phong, nhưng từ sau khi biết chuyện thì lại đổi qua thành Trần Phương.

Ngôi nhà bỗng thiếu vắng đi tiếng cười nói, thiếu đi không khí gia đình. Vào buổi chiều, chỉ khi Bảo Ngọc được ông bà đón về từ nhà trẻ, thì phần thiếu hụt đó mới được bù đắp trọn vẹn.

Lâu dần mọi thứ đều đi vào quỹ đạo, sự lạnh nhạt cũng được xem như điều hiển nhiên. Chẳng ai còn đề cập, hay nhắc đến chuyện xảy ra vào buổi tối hôm đó nữa. Cứ như tờ giấy mà cậu đã mang ra vạch trần, bị xé vụn và chôn vùi mãi mãi.

Trong lòng mỗi người đều tự thấu hiểu, là chuyện này không thể tìm ra được cách giải quyết hợp lý. Thế nên thay vì cùng nhau đi vào ngõ cụt, họ chọn lựa cách dừng lại và sống tiếp cuộc đời của mình, dù cho mọi thứ chẳng còn như lúc ban đầu.

Trần Phong chưa bao giờ hối hận khi đã vạch trần hai người. Để rồi phải chịu cảnh sống chung dưới một ngôi nhà, mà không thể nhìn mặt nhau.

Ai đúng ai sai, thì giờ phút này đều chẳng còn quan trọng với cậu nữa. Vì không còn một ai liên hệ được với An Hạ.

Có lẽ cô đã chuyển đến một thành phố khác sinh sống, và thay số điện thoại mới, nên cả Mai Anh và Trà My đều mất liên lạc hoàn toàn.

Cậu tìm kiếm trong vô vọng, nhưng chưa hề có ý định từ bỏ. Tìm đến mẹ cô lần nữa với chút hy vọng mong manh, nhưng họ cũng đã chuyển đi đâu mất. Một tháng, hai tháng, ba tháng trôi qua mà vẫn bặt vô âm tín.

Nhưng không chỉ một mình cậu lo lắng, không chỉ một mình cậu đi tìm kiếm tung tích của An Hạ. Mà còn có cả một gia đình đầy đủ bốn người, bay từ thành phố H vào đây để tìm cô. Kết quả cũng hụt hẫng, đau buồn chẳng kém, khi biết tin lại một lần nữa để mất dấu vết của con gái.
 
Phần 14.

Ông lão vô gia cư, nhìn thấy cô gái đứng trên cầu mãi chưa chịu đi. Ở bên chân chiếc vali nhỏ bị gió thổi đổ nằm xuống. Lão chẳng thể nhớ nổi mình ở dưới chân cầu từ bao giờ, nhưng đã chứng kiến vô số sinh mạng từ giã cõi đời, bằng cách thả mình rơi xuống con sông sâu thẳm và bị cuốn trôi.

Lão định bụng tiến lên hỏi thăm, cũng như khuyên bảo. Nhưng chưa kịp nói được gì, thì cô gái đã hoảng sợ kéo hành lý bỏ chạy.

Chạy được một quãng đường dài, nhìn về sau không thấy ai đuổi theo nữa, An Hạ mới dám dừng lại ôm lồng ngực quặn đau mà thở dốc. Khi bình tĩnh trở lại, nhìn xung quanh thì đã thấy mình đang đứng trước một khách sạn nhỏ.

Không còn sự lựa chọn nào khác, đành phải đi vào vì sự an toàn của bản thân. Khi từ chỗ bà ta trở về khách sạn cũ, phát hiện ra gã vẫn luôn theo chân mình, thì cô đã lập tức dọn đồ đạc bỏ trốn.

Mùa Thu năm 2016.

Bóng đèn sợi đốt trong tim đã cháy sém, lắc lắc vài cái bỗng dưng sáng trở lại, và còn sáng hơn cả lúc trước.

Chuyến bay đêm vừa hạ cánh xuống thành phố H. Ra đến sảnh cô vẫn chưa hết chóng mặt và ù tai, nhìn thấy nhiều hàng ghế trống, còn định ngồi xuống nghỉ ngơi ít phút. Nhưng chưa gì, gia đình ở bên kia canh giờ thật chính xác, lập tức gọi ngay đến như sợ cô sẽ đổi ý.

Từ lúc nghe máy cho đến lúc ra xe phải mất gần mười lăm phút. Cô choáng ngợp với khung cảnh rộng lớn và dòng người xôn xao tấp nập. Quá nhiều cửa ra vào, nên không thể tìm được đúng nơi mà người ta đến đón.

Khi đứng gần cột số bảy như đã hẹn, một người đàn bà béo ú tầm năm lăm, hay sáu mươi tuổi, tóc muối tiêu đi lại phía mình. Bà nhận ra cô ngay vì đã thấy hình trước đó, nhưng vẫn hỏi vài câu xác nhận, thế rồi cả hai cùng lên xe.

"Tại sao không lấy chồng?" Bà ta mắt nhìn về trước đột nhiên hỏi.

"Tôi muốn sống độc thân". Cô trả lời khi nhìn ra ngoài cửa sổ.

"Đi làm thế này bố mẹ có biết không?"

Dù cho đã nghe câu này rất nhiều lần, chỉ khác là thay đổi đối tượng và nơi gặp gỡ. Nhưng không hiểu tại sao mỗi lần nghe thấy, vẫn cứ y như mới nghe lần đầu. Trái tim vô thức bị hẫng một nhịp.

Đường ùn tắc, còi xe ồn ào huyên náo, làm bà nghĩ cô chưa kịp nghe rõ nên liền hỏi lại.

"Thế bố mẹ có biết không?"

"Không". Cô gục đầu ra sau như muốn ngủ, để bà ta khỏi phải làm phiền. Thật sự, sau đó cả đoạn đường trở về trên xe rất yên tĩnh.

Chẳng bao lâu, xe dừng trước cổng lớn của căn nhà hai gác. Phía ban công ở trên bị tán cây lề đường rũ xuống gần như che khuất. Một bà thím tóc ngắn ngang vai, lật đật từ trong nhà chạy vội ra mở cổng, có lẽ là người giúp việc.

Vào nhà, bà dẫn cô đến phòng nằm ở cuối hành lang. Dặn dò vài câu, rồi liền đi lên gác, để lại người một mình bơ vơ. Kéo hành lý vào trong, cô ngồi co ro trên gi.ường dè dặt, vì không biết nên làm gì tiếp theo.

Thím giúp việc tò mò chạy lại, nhưng chỉ đứng ngoài cửa nhìn vào, hỏi cô đã ăn uống gì chưa? Còn nhắc nhở đừng tắm gội, mà chỉ nên dùng khăn lau qua người. Vì bảo không đói, nên lát sau thím kia mang theo mấy hộp sữa đến bỏ ở trên bàn.

"Cám ơn thím Trương!" Cô nghe bà ta gọi như vậy nên bất giác gọi theo.

"Dưới bếp luôn đầy đủ thức ăn, muốn gì thì cứ lấy, trái cây thì trong tủ lạnh... mà thôi, cố gắng sắp xếp nghỉ sớm, chắc sáng mai bà đưa cô đi khám sớm đấy!" Nói xong bà thím liền rời đi ngay.

Cô nghe theo, xuống gi.ường mở hành lý, sửa soạn lấy ra bộ đồ rồi vào phòng tắm. Lát ra thì uống một hộp sữa ở trên bàn và đi ngủ. Nhưng trằn trọc đến nửa đêm vẫn chưa thể nào chợp mắt nổi.

Xỏ dép vào, cô đi về hướng nhà bếp, đang lọ mọ tìm công tắc mở đèn. Thì đúng lúc chốt cửa vang lên tiếng mở khóa. Làm cô giật mình đứng sững vì tưởng trộm, nhưng hóa ra người đi vào lại là một cô gái. Cô ta cũng ngạc nhiên nhìn An Hạ, hai người nhìn nhau, đều gật đầu thay cho lời chào hỏi.

"Chị tên gì?" Cô ta một tay xách túi bóng, tay kia thì khóa cửa vừa hỏi.

"An Hạ".

"Tên hay đấy! Còn em là Hà Uyên, hôm nay mẹ đón chị à?"

Cô gật đầu nhìn Hà Uyên vào bếp đang loay hoay làm gì đó. Mới xoay người rót lấy cho mình một cốc nước đầy, uống vài ngụm còn bao nhiêu thì tính mang về phòng, sợ nửa đêm lại khát.

"Chị đi đâu? Lại đây". Bưng đĩa chân gà nướng đặt lên bàn, Hà Uyên thấy An Hạ chuẩn bị rời đi thì liền gọi.

Nhiệt tình đẩy đĩa chân gà nướng lên trước mời khách, cô gái trẻ vừa gặm vừa kể.

"Nhà em không phải môi giới hay gì gì đó đâu, nên chị đừng sợ bị lừa đảo".

An Hạ hiểu được cô gái trẻ này, đang thay mẹ của mình muốn trấn an cô, nhưng mà dường như nó đã quá thừa thải. Vì nếu sợ, thì bản thân sẽ không bao giờ dám lần thứ hai đi xa như vậy, huống hồ đây đâu còn là thành phố mà là thủ đô.

Vì nếu sợ, cô sẽ không bao giờ chịu đồng ý đi theo một người lạ, khi chỉ mới trao đổi với nhau qua điện thoại. Lần gặp đầu tiên, đã theo về tận nhà chẳng chút nào nghi ngờ.
Hoặc một phần cũng do bản thân chẳng còn gì để mất, cũng chẳng sợ chết.

Hà Uyên chợt bổ sung thêm, cho độ tin cậy cao hơn.

"Chị dâu của em không thể mang thai, mấy lần mang đều sảy. Hai vợ chồng anh chị đã ngoài bốn mươi..." Cô hăng say kể.

Lẽ ra, cầm chân gà trên tay thì phải kể ra một câu chuyện vui vẻ hoặc hài hước. Nhưng câu chuyện mà cô đang nghe đây, hoàn toàn khác hẳn. Khung cảnh và người kể lại chẳng hòa hợp, nhưng lại khiến người nghe dõi theo chăm chú.

Gia đình đã tìm kiếm rất nhiều người nhưng đều không phù hợp. Dù sao thì họ vẫn có những tiêu chuẩn riêng, cho việc lựa chọn người mang thai con (cháu) mình.

Chiều cao, học thức, bối cảnh gia đình, phải trả lời rất nhiều câu hỏi. Sau khi kiểm tra giấy tờ bằng cấp, và cả diện mạo. Cảm thấy rất hài lòng, thì chuyển qua hối thúc, muốn cô nhanh bay ra đó để bắt đầu tiến hành công việc càng sớm càng tốt.

Họ cũng sợ gặp phải đám người lừa đảo, nhưng đã nhanh chóng gạt bỏ hết nỗi lo lắng giống như cô. Họ vui mừng khôn siết, xem cô là người thắp sáng hy vọng. Và cô cũng vậy. Liều lĩnh, bất chấp việc có thể rơi vào cạm bẫy của những kẻ buôn người, mà đến bên họ cùng nhau sang sẻ tâm tư.

...

Ngày hôm sau, thím Trương gõ cửa phòng gọi cô dậy ăn sáng. Dù người thân thích, cô đây còn chưa bao giờ dám làm phiền, huống hồ chỉ mới gặp người ta ngày hôm qua. Ngày mai cô nghĩ mình sẽ rút kinh nghiệm dậy sớm hơn.

Giữa bàn để đĩa bánh bao và đĩa bánh giò mới mua còn nóng hổi. Sữa đậu nành thì được rót ra cốc từ máy nấu, tất cả đều bốc hơi thơm phức.

Nhìn trên bàn chỉ có một cốc sữa duy nhất, cô tự biết mà ngồi xuống ăn chẳng hỏi hay nói gì nhiều, cứ làm tốt phần việc của mình như lời họ bảo là được. Trừ khi thắc mắc, nếu không thì cứ im lặng có khi lại tốt.

Nhớ đến lời dặn hôm qua là sáng nay phải ra ngoài sớm, nên cô ăn vội ăn vàng vì sợ muộn. Nhưng cuối cùng lại ngồi đợi suốt hai giờ đồng hồ.

Gần tám giờ bà Tú mới lững thững từ gác đi xuống. Cô biết thêm nhiều chuyện khi nghe Hà Uyên giới thiệu về gốc gác của gia đình. Từ thời ông bà tổ tiên, đã hành nghề bắt mạch châm cứu.

Đến hiện tại đời con cháu, đại đa số đều làm việc ở trong bệnh viện. Con trai bà cũng gặp con dâu ở đây mà thành đôi. Chỉ tiếc vì chuyện con cái, mà con dâu đã xin nghỉ, ở nhà tự mở phòng khám riêng.

Lúc mở cửa bên ngoài trời mưa lất phất. Bà không yên tâm bảo cô đứng đợi mình một lát, rồi quay người vào nhà. Khi trở ra thì mang thêm lọ dầu gió trên tay.

"Xức dầu kẻo bệnh, mới đến chưa quen thời tiết ở đây. Bệnh thì không làm được đâu, lỡ mất một chu kỳ thì tiếc lắm". Bà mở sẵn nắp đưa cho, xong hết thủ tục mới yên tâm mà đi.

Đoạn đường không xa lắm, chẳng mấy chốc đã liền đến nơi. Nhìn bà mở cửa xuống xe, cô đinh ninh kiểm tra xung quanh, không thấy bệnh viện nào ở đây cả, nhưng vẫn mở cửa nhanh chân đuổi theo.

Băng qua dòng xe cộ, buổi sáng người người đi làm tấp nập. Phía đối diện, nhìn thật kỹ mới nhận ra được phòng khám tư nhân, vì bị tán cây che mất bảng hiệu.

Người phụ nữ mang đồng phục y tế màu trắng, như thể đoán trước được giờ giấc hai người đến, cùng lúc nhìn thấy nhau mà vui vẻ đi ra cửa đứng đón. Khi bà tiến lại gần, thì lễ phép gọi một tiếng "mẹ", sau đó ánh mắt chuyển lên người An Hạ. Hai người âm thầm quan sát và đánh giá lẫn nhau.

Người này lớn hơn Diệp Thi năm tuổi, nhưng chỉ nhìn ngoài mặt thì rất khó đoán, vì không ai nghĩ đã lớn tuổi như vậy. Mặt trái xoan, tóc đen búi cao, không trang điểm nên nhìn da trắng hơi tái nhợt. Môi kém sắc, đôi mắt mệt mỏi với quầng thâm bên dưới ẩn hiện. Nhưng tất cả những khuyết điểm trên hoàn toàn bị nụ cười làm cho lu mờ.

Dù đang mang đồng phục hết sức giản dị, chẳng hề phô trương bất cứ thứ gì ra bên ngoài. Nhưng với mắt thường, vẫn có thể nhìn ra được, đây là tướng người phú quý, giàu sang.

Tối hôm qua cô gái kia còn từng khen chị dâu mình rất nhiều, cho đến khi tận mắt nhìn thấy người, An Hạ mới thật sự tin lời nói đó chẳng hề khoa trương chút nào.

"Đây là An Hạ, còn gì thắc mắc thì hãy nói chuyện với nhau, mẹ đã hết trách nhiệm rồi nhé!"

Bà Tú lâu nay không ghé phòng khám, nên sau khi đi dạo một vòng xem xét tình hình, thì trả lại không gian riêng cho hai người.

Người phụ nữ nhanh chân tiễn mẹ chồng ra xe, trên đường còn nói chuyện qua lại trông rất thân thiết. Khi trở vào thì đổi qua đôi dép xốp giá rẻ được chất đầy ở trên kệ, tất cả đều đồng loại một màu xám nhạt.

"Chị tên là Tuyết Ngà". Người phụ nữ bắt đầu giới thiệu tên, và hỏi cô một số vấn đề.

Vẫn là bảng danh sách những câu hỏi quen thuộc, nhưng giờ đây cô đã hoàn toàn tự tin hơn, trả lời mà chẳng cần phải mất công nghĩ ngợi. Tuy lần này khác hẳn, hơi đi sâu vào vấn đề riêng tư một chút, nhưng vẫn giữ đúng chừng mực.

Nhiều câu hỏi đặt ra, chỉ để củng cố thêm lòng tin cho chính bản thân họ. Cái này thì cô có thể hiểu. Bởi vì Tuyết Ngà sợ cô không giữ vững quyết tâm, nửa chừng sẽ từ bỏ hay vì nhớ gia đình mà trở về.

Là người vốn theo chủ nghĩa vô thần. Tuyết Ngà trước giờ chỉ tin vào bản thân mình, khi tận mắt chứng kiến nhìn thấy và tai nghe. Nhưng từ khi lỡ dở đường con cái, thì tư duy và lòng tin trong chị cũng dần thay đổi theo việc "cầu con".

Bệnh viện trong nước đến ngoài nước, các loại thuốc tây hay thuốc bắc, từ dân dã cho đến khan hiếm. Thì gia đình chưa bao giờ ngừng từ bỏ, dù chỉ có chút ít hy vọng mong manh.

Cho đến khi hy vọng cuối cùng cũng bị dập tắt. Đứa bé mà đại gia đình trông ngóng, chỉ vừa có tim thai được mấy ngày, liền cứ thế mà rời bỏ mọi người và chị. Niềm hạnh phúc chợt đến chợt đi, khiến cho lòng người hụt hẫng. Tuyết Ngà nhận ra, tất các loại thuốc từ trước giờ mình uống, đều trở nên vô nghĩa.

Cảm thấy thật có lỗi với gia đình và chồng, chỉ vì họ luôn luôn nuông chiều theo sự cố chấp của mình, mà cuối cùng ai ai cũng đều phải mệt mỏi. Dẫu trong lòng họ đã biết trước kết quả, nhưng vẫn cứ làm thế, chiều theo mọi thứ mà chị làm.

Kể từ lúc đó, Tuyết Ngà đành phải chấp nhận rằng, số thuốc mà mấy năm qua mình đã cố gắng nhồi nhét vào trong cơ thể, đều chỉ như nước lã mà thôi. Chỉ khác ở chỗ là trong đó có chứa chan hy vọng hòa lẫn cả vô vọng.

Bỗng một ngày, khi hy vọng và thất bại cứ mãi chất chồng lên nhau, vì đã quá sức chịu đựng mà lựa chọn buông bỏ. Khao khát, mong cầu, những thứ đã tạo nên chấp niệm mãnh liệt. Như nút thắt, chúng dần dần được cởi bỏ.

Tâm tình chị xuôi theo dòng, chẳng còn cố chấp. Phá lệ theo mẹ chồng đi dâng hương từ bắc vào nam, từ chùa nhỏ vô danh cho đến các chùa lớn nổi tiếng. Ở đó, chị còn vô tình gặp được những người lâm vào hoàn cảnh giống mình. Chia sẻ, đồng cảm, rồi cùng nhau cố gắng vượt qua.

Bởi vì không còn cưỡng cầu, nên Tuyết Ngà mới có thể thấy rõ nhiều mặt khác tốt đẹp hơn của cuộc sống. Sau cuộc hành trình trở về, con người như được gột rửa thay đổi một cách rõ rệt. Mỗi lúc rảnh rỗi chị thường lên chùa thắp hương, nghe kinh. Đôi lúc, chỉ đến ngồi dưới tán cây tĩnh tâm, chờ nghe chú tiểu gõ chuông.

Tháng trước, sau khi cùng đồng nghiệp cũ đi du lịch ở thành phố Đ. Chị được người dân ở đây giới thiệu, nên cùng bạn ghé thăm một ngôi chùa nằm dưới chân núi. Ngôi chùa tách biệt hẳn với thành phố, nên để lại trong lòng ấn tượng vô cùng sâu sắc.

Theo chân vài người lạ cùng viếng thăm giống như mình. Chị cùng bạn cẩn thận đi xuống từng bậc thang nhỏ hẹp, đường hầm xuống động tối om, nhưng không hề khiến mọi người lo lắng hay sợ sệt chút nào. Ánh sáng từ đèn flash điện thoại thay nhau mở lên, đã có thể nhìn thấy rõ hơn. Cảm nhận hơi lạnh rõ bao trùm lấy tất cả mọi người.

Vài cây hương vẫn đang tỏa khói, lọ hoa còn tươi và đọng nước trên cành lá, khay đựng chất chồng nhiều loại trái cây. Ánh nến hai bên lập lòe, cùng ánh sáng từ điện thoại, soi rọi rõ hình ảnh trên mặt tường đá, là phật Quan Âm vị thần mà mọi người luôn thành kính tôn thờ.

Không có một dấu vết nào trên tượng đá là cho thấy do bàn tay của con người đục tạc, bởi vì đây là món quà của tạo hóa đến từ cõi tâm linh, huyền bí. Và nó sẽ không có chuyện gì xảy ra, nếu như sau chuyến đi trở về, Tuyết Ngà không lặp đi lặp lại một giấc mơ kỳ lạ.

Trong giấc mơ của Tuyết Ngà, lúc bản thân đang thành tâm cầu nguyện trước mặt tượng đá Quan Thế Âm. Thì một cô gái trẻ xuất hiện đứng bên cạnh. Nhưng vì hiếm khi, nhìn thấy một người trẻ tuổi thành tâm đi chùa, mà ăn mặc lại giản dị, không trau chuốt, nên chị mới để ý nhiều hơn một chút.

Cô gái có mái tóc đen dài, dáng người trông cao ráo và rất dễ thương. Người có ngoại hình như vậy, ắt sẽ gây được thiện cảm và sự chú ý từ mọi người. Khấn vái xong, chị và cô không hề quen biết mà lại nói chuyện với nhau, mà nói chuyện gì thì chẳng thể nhớ rõ.

Mơ gặp một người suốt ba đêm liền, tuy kỳ lạ, nhưng Tuyết Ngà không định kể với ai. Cho đến khi mẹ chồng đến chơi, lại mở hình người mới tìm được cho mình xem. Hôm ấy đang trực ở trong phòng khám, có rất nhiều người xung quanh ra vào, nhưng chẳng hiểu sao chị vẫn cảm thấy rùng mình toàn thân sởn gai ốc.

Chị không giấu nữa, mà kể lại toàn bộ sự việc về giấc mơ cho bà Tú nghe một cách tỉ mỉ, vì sợ rằng bà không tin mình. Việc dâng hương hay lễ chùa, vẫn chưa thực sự làm thay đổi suy nghĩ của một người theo thuyết vô thần lâu năm được. Nhưng bây giờ, chị bỗng cảm thấy nghi ngờ và sợ hãi.

Lần đầu tiên Tuyết Ngà cảm thấy lo lắng vì sợ người nghe không tin mình. Nghi ngờ mình bịa chuyện, giả thần giả quỷ, thật hết sức trào phúng. Không ngờ bản thân cũng có ngày hôm nay, khi trước kia thường chê cười đồng nghiệp quá mê tín.

Với cả, trước kia dù là ai đi nữa cũng cảm thấy không phù hợp, nhưng lần này thì khác. Lúc xem hình của An Hạ, và được nhìn thấy mẹ chồng cùng cô trao đổi, trái tim trong lồng ngực lần nữa đã đập rất nhanh. Chị biết sự kỳ vọng đang một lần nữa quay trở về.

Mọi người trong gia đình hay tin đều rất mừng rỡ. Cả nhà còn tổ chức cúng quẩy cho ông bà tổ tiên, dù chưa biết kết quả như thế nào. Nhưng trước mắt được báo mộng là cho thấy được điềm lành.

Họ rất muốn gặp mặt xem cô như thế nào, nhưng Tuyết Ngà đã ngăn cản, vì chị sợ mọi người lỡ lời để lộ chuyện. Với lại thái độ quá nồng nhiệt, thì sẽ tạo cho cô cảm giác bản thân mình được đề cao và coi trọng.

Nên tránh từ những điều nhỏ nhặt thì sẽ tốt hơn. Dù vậy chị vẫn không thể dấu được nụ cười, khi tận mắt nhìn thấy An Hạ thật ở ngoài đời.

"Em đã chấp nhận việc trong quá trình mang thai, thì không được về thăm gia đình phải vậy không?" Tuyết Ngà hỏi lại lần nữa để thêm chắc chắn.

"Vâng!"

"Chị và gia đình sẽ chăm sóc cho em, việc ăn uống cũng có người lo, nên em không phải bận tâm về chuyện gì cả. Mà chỉ cần cố gắng giữ gìn sức khỏe".

An Hạ cảm thấy căng thẳng, khi biết gia đình họ sẽ trực tiếp chăm sóc mình. Từng lời nói đầy chân thành của người ngồi đối diện, cộng thêm hai chữ gia đình đó đang thật sự đè nặng lên đôi vai.

Mang trong mình tâm tư riêng khi xuất hiện ở đây, với mục đích hoàn thành công việc duy nhất muốn làm và cũng như cuối cùng.

Nhưng sau khi nghe thấy được, những lời chân thật từ tận tâm can, thì cô biết, bây giờ nó không còn đơn thuần là vấn đề riêng của chính mình. Mà bao gồm cả rất nhiều người khác nữa.
...

Tuyết Ngà giúp kéo màn che thay đồ, để cô đổi qua chiếc váy rộng của phòng khám. Bước chân lên hai bậc đỡ sáng loáng và lành lạnh, ký ức cũ ở trong các phòng khám khác cứ liên tục ùa về.

Tuyết Ngà thực hiện các thao tác cực kỳ nhanh gọn, khi lấy ra một bao cao su từ trong khay đựng, xé mở và luồn vào đầu cây siêu âm dài. Cuối cùng nặn thêm chút gel ở trên đỉnh đầu, sau đó tiến hành công việc.

Dù kinh nghiệm đầy mình, và đã trải qua những chuyện như thế này như cơm ngày ba bữa. Nhưng đã mấy năm qua không còn tiếp xúc nữa, nên khi hơi lạnh vừa chạm vào cửa âm đạo, thì cô vẫn theo bản năng thoáng rụt người về sau.

"Thả lòng nào, đừng sợ". Đều là tâm lý chung, của hầu hết các chị em lần đầu tiên đến khám. Nên chị thấu hiểu mà động viên an ủi. Nhưng nào hay biết, đối với An Hạ đây đâu phải là lần đầu tiên.

Tuyết Ngà tay di chuyển, mắt nhìn lên màn hình kiểm tra. Chị chỉ nói vài điều sơ lượt về tình trạng hiện tại, còn lại thì chỉ im lặng xem xét. Dường như đã phát hiện ra điều gì đó.

Chuyển qua phòng xét nghiệm, vẫn là chị tự tay lấy mẫu mà không cần bất kỳ người nào khác làm thay.

Rồi lại tiếp tục trong tư thế cũ, nằm lên một chiếc gi.ường khác, co hai chân và mở rộng. Nhưng lần này, khi nghe thấy tiếng kim loại va vào nhau cô tự hiểu đó là cái gì.

Tại sao tất cả các vật dụng thăm khám, mà bản thân từng thử qua. Đều luôn đem đến một loại cảm giác, nó đang cố nhận định sự tồn tại mãnh liệt của đau đớn.

Vẫn là cảm giác cứng cáp lạnh lẽo, nhưng từ kim loại. Âm đạo bắt đầu hơi trướng sau đó thì chuyển qua đau một chút, nhưng chưa dừng lại khi cấp độ đau ngày càng tăng lên.

"Đau quá!" An Hạ nức nở thốt lên, rồi tự mình làm mình ngạc nhiên. Cô còn chẳng nhớ, nhớ là mình còn biết đau, còn biết nói ra cho người ta thôi đừng làm bản thân mình đau nữa.

Tiếng kêu đau làm Tuyết Ngà nhanh tay dừng việc nới rộng âm đạo của mình.

"Đau lắm sao?" Chị ngẩng đầu lên hỏi.

"Vậy thì ta đổi cái khác".

Thay thế bằng kẹp mỏ vịt kích cỡ nhỏ hơn, dù đau nhưng cô vẫn có thể chịu đựng được. Sau khi xem xét, và lấy một ít dịch nằm sâu bên trong. Cảm thấy tất cả đều ổn, chị mới đưa đồ vừa lấy cho người ta mang đi làm xét nghiệm.

Hoàn tất khâu thăm khám phụ khoa, An Hạ chưa thể trở về trạng thái bình thường, mà bước chân hơi loạng choạng vì bên dưới ê ẩm khó chịu.

Cởi bỏ váy rộng vừa mang vào sọt đồ bẩn, cô lấy đồ mình thay vào rồi xuống gác ngồi đợi. Rút một tờ báo cũ trên kệ, xem như để giết thời gian. Mới đọc có vài ba bảng tin thôi, mà đôi mắt đã cảm thấy buốt mỏi, nên cô đành phải gập lại trả về chỗ cũ và ngồi nhìn ra bên ngoài ngắm đường xá xe cộ.

"Em ăn sáng chưa?" Tuyết Ngà đi xuống bằng thang máy, trên người cũng đã thay một bộ đồ khác. Quần âu rộng và áo blazer khoác ngoài màu nâu, bên trong là sơ mi trắng.

"Em ăn rồi". Cô đứng dậy khi thấy chị xuống.

Chị đi lấy xe, nên bảo cô tạm thời ở đây đợi mình. Còn nghĩ sẽ lâu lắm, nhưng rất nhanh sau đó đã quay lại. Địa điểm tiếp theo mà hai người đến nằm trong một con hẻm nhỏ, nên phải bỏ xe ở ngoài đi bộ vào.

"Đây là nhà bác cả của chồng chị, sau bác cả thì đến mẹ và bác Linh. Mẹ là người đã trực tiếp đưa đón, nói chuyện mấy ngày qua cùng với em đấy!" Tuyết Ngà giới thiệu khi hai người gần đến cổng.

Đâu cần thiết phải nói cho mình biết những điều này, An Hạ mất tự nhiên đi theo vào nhà. Tuy ở ngoài không treo biển đề tên, nhưng người vẫn đang ra vào liên tục.

Vừa vào trong nhà, hai bên trái phải là quầy thuốc rộng và cao, làm cho người mới nhìn thấy lần đầu phải sững sờ một chút. Khi phát hiện ra, Tuyết Ngà không còn đi bên cạnh, thì cô mới quýnh quáng nhanh chân đi tìm.

Và thầm thở phào khi bắt gặp chị chỉ đang ở gần đó. Tay rút ra một cây hương, mượn lửa trên ngọn đèn thắp sáng mà đốt. Trông rất tự nhiên, như đã từng làm rất nhiều lần mỗi khi đến đây.

Theo chị đi ra phía đằng sau bức tường ngăn cách. Cô nhìn thấy ở góc nhỏ bên trái, chẳng bày biện cầu kỳ, đặt một bàn gỗ nhỏ và hai ghế tựa. Phía đối diện thì có mười chiếc gi.ường đơn, sắp thẳng một hàng.

Khi lại gần, nhìn thấy có vài người đang nằm trên đó. Người thì chân gắn đầy dây nhợ, nối liền với một cái máy hình hộp nhỏ. Người thì sau lưng chi chít kim châm, người thì ở trên đầu, dường như ai cũng nhắm mắt ngủ say. Một số khác thì chỉ nằm đắp thuốc, nên tỉnh táo hơn mà bắt đầu buôn chuyện.

"Cháu chào Bác". Tuyết Ngà bất ngờ khi nhìn thấy người bác cả mới từ dưới phòng đun thuốc đi lên.

Ông không nói gì cả mà chỉ nhẹ nhàng gật đầu. Sau khi tháo hết dây điện trên lưng của một vị khách, thì mới đến góc nhỏ có bàn gỗ ngồi xuống và ra hiệu cho chị dẫn cô đến để bắt mạch.

Mái tóc bạc phơ, cặp kính lão có gắn dây, và bộ đồ bộ cổ tàu mang nét rất đặc trưng của mọi thầy thuốc đông y.

Cô đặt tay lên gối bắt mạch, nhìn một bàn tay khác với làn da nâu nhăn nheo đầy vết đồi mồi, trở nên nổi bần bật khi chạm vào cổ tay mình. Làm cô chợt nhớ đến bàn tay của bà, cũng từng được mình yêu thích suốt ngày sờ nắn.

Hai lần bắt mạch, mỗi lần còn chưa kéo dài đến mười giây. Không hề hỏi cô bất cứ vấn đề nào, mà chỉ quay sang như muốn thông báo cho chị biết, cơ thể cô đủ khỏe mạnh để mang thai và chẳng có trở ngại gì để lo lắng.

Ở dưới bếp, ấm sắc thuốc bắt đầu sôi "ùng ục", hơi thuốc lan tỏa vào trong không khí, để rồi khi hô hấp, đâu đâu cũng chỉ ngửi được mỗi một mùi quen thuộc. Đến khi lên xe trở về, trên cơ thể cô và chị vẫn còn vương mùi hương thuốc nhàn nhạt.

"Ngày mai có kết quả chị sẽ ghé..."

Chị dừng xe trước cổng đợi cô xuống và dặn, vì không định vào nhà. Nhưng chưa kịp nói hết câu, thì Hà Uyên từ trong nhà chạy ra báo tin vui, một mực muốn giữ chị dâu ở lại cùng dùng bữa.

"Anh Trần Phong sắp đến, hôm nay đi công tác nên ghé lại thăm nhà". Hà Uyên vui sướng nói thầm vào tai chị.

Mọi việc đều như được sắp đặt, để An Hạ rời khỏi trước khi nghe thấy được cuộc trò chuyện của hai người. Nếu không, có lẽ đống hành lý đã trơ trọi bị người ta bỏ lại.

Bên dưới âm đạo hãy còn đau, nên An Hạ hoài nghi có lẽ nào do dụng cụ khám làm cho bị thương. Thế là cô vội đóng cửa để vào nhà vệ sinh kiểm tra. Nếu như đúng thật bị thương, thì cũng không ngạc nhiên cho lắm.

Cảm giác mở rộng như muốn xé rách luôn cả âm đạo, chỉ nghĩ thôi cũng đủ lạnh người. Suy đi nghĩ lại, thì vết thương do bản thân tự tạo trên cổ tay chẳng là gì cả. Dù cho máu đã chảy rất nhiều, nhưng chẳng thấm tháp vào đâu, chỉ như bị muỗi đốt một cái.

Khi trở ra cô mệt mỏi ngồi xuống gi.ường, không thấy máu. Quá lâu rồi... bây giờ chắc phải tập làm quen lại từ đầu, với những chuyện thăm khám thường xuyên như vậy. Dù sao thì ngồi vẫn còn thấy khó chịu, nên cô quyết định nằm một lát.

Là hình ảnh phòng khám ban nãy, đang phóng đại lên và dần rõ ràng trước mặt. Nửa người dưới trần trụi, gi.ường nằm mất góc, chỉ chừa đủ chỗ để gác chân và mở rộng... hơi thở cô hỗn loạn muốn tỉnh dậy, nhưng không thể...

Trên bàn ăn Hà Uyên liên tục gắp thức ăn cho Trần Phong, ánh mắt chẳng chút che giấu thể hiện rõ đó là tình yêu. Bà Tú nhìn rõ tâm tư của con gái mình, nhưng trong mắt người ta chỉ xem con bà như em gái mà thôi.

Dù sao cũng từng chứng kiến quá trình anh trưởng thành, đã xem như con cái trong nhà từ lâu. Hai đứa thành đôi hay không thì đối với bà vẫn vậy chẳng có gì thay đổi.

"Hôm nay vì anh mà em xin nghỉ phép rồi đấy! Tối xong việc phải dành thời gian cho em". Hà Uyên nũng nụi nói.

"Anh không thể hứa trước, có gì đợi anh xem xét rồi nói sau". Biết chắc là do mẹ mình báo tin, nên cậu đành phải phép mà ghé thăm một lát.

Cả nhà cậu đều thích Hà Uyên, nhưng đâu thể vì thế mà phải chiều ý mọi người. Trừ khi phải nhanh đưa một người về ra mắt, nếu không thì phải chịu đựng cảnh bị gán ghép như thế này suốt.

"Nghe mẹ em bảo chị ưng ý người mới tìm được, chuyện thật ly kỳ. Nếu xảy ra ở ngoài đời, nghe người khác kể em sẽ chẳng tin nổi đâu". Để tránh nói chuyện với Hà Uyên, cậu nhìn Tuyết Ngà muốn đổi chủ đề. Nhưng nói xong thì mới chợt nhớ đến chuyện cũ, muốn rút lại thì đã quá muộn.

"Là người trong cuộc, chị còn hoài nghi bản thân mình nữa là huống hồ gì người ngoài như em".

Chuyện này thú thật, cậu chẳng thấy hứng thú gì mà còn rất ghét nữa là đằng khác. Tuy vậy nhưng do bản thân là người đề cập trước, nên phải tỏ ra chuyên tâm như thật sự muốn lắng nghe.

Trần Phong vốn đã từng cảm thông, vì anh mình cũng giống như vậy. Nhưng bây giờ thì...

Tâm lý chung của mọi người, khi nghe xong chắc chắn sẽ tò mò và hứng thú giống như mẹ cậu. Muốn nhìn xem thử con người đó, bằng xương bằng thịt ở ngoài đời trông như thế nào.

Nhờ ông Trần ngăn cản, nếu không bà Mai, đã vội mang theo đứa cháu nhỏ đi theo cùng. Một người luôn tin vào thần linh như thế, chắc chắn sẽ không thể bỏ sót chuyện trọng đại này được.

"Chị ấy xinh lắm, tóc còn dài nữa". Hà Uyên nói chen vào dù không được hỏi.

Tuyết Ngà thì kiệm lời, chỉ lịch sự nói như thế rồi thôi. Cậu hiểu vì chuyện này rất tế nhị, với lại cũng do bản thân mình đã lỡ lời trước. Cũng may, gặp chị biết tùy thời dừng đúng lúc, chứ nếu gặp phải người nhiệt tình hơn thì cậu chuyện bây giờ đã lái đi khá xa.

Bữa ăn kết thúc, hàn huyên thêm vài câu với ba người, cậu rời đi khi trợ lý đến đón.

Thím Trương gõ cửa phòng, nhưng đứng đợi mãi mà không thấy cô ra mở, nên mới tự động đẩy cửa đi vào. Chưa kịp gọi người dậy, thì Tuyết Ngà đã vào theo, chị giơ ngón tay ra dấu bảo hãy giữ im lặng và kéo thím ra ngoài.

"Cứ để cho em ấy ngủ, lát ăn sau cũng được mà. Mới ở xa đến nên bây giờ chắc hẳn còn mệt, cần phải nghỉ ngơi nhiều hơn". Chị nói khẽ với thím.

Gió thổi mạnh làm ngọn cây đánh vào khung cửa sổ. Cô giật mình ngồi dậy, vội nhìn xuống đôi chân đang bị chăn che khuất. Mất mấy giây mới mông lung nhận ra, mình đang ở đâu.

Ngắt đoạn giấy vệ sinh để lau khô, nhưng cô còn chẳng dám chạm mạnh vào. Khi đứng dậy xả nước mới phát hiện nước nhuốm màu, vừa nhìn thấy là bụng liền râm ran. Chu kỳ kinh đến sớm.

Thím Trương vừa nhìn thấy cô ra ngoài liền chạy nhanh xuống bếp, chỉ ít phút thức ăn đã bày biện ra trên bàn.

"Cảm ơn thím". Cô vẫn chưa quen được khi mình được người lạ đối xử tốt.

Thế nên, ngoài lời cảm ơn, chỉ còn biết chậm rãi thưởng thức. Trân trọng công sức của người vất vả nấu, mà không bỏ phí, dù chỉ một hạt cơm hay cọng rau.

Tự thu dọn, rửa sạch mọi thứ, mới quay lại vào phòng, trên tay còn bưng thêm đĩa táo được thím cắt sẵn. Cô nhắn tin báo cho bà Tú biết, rằng mình đã đến chu kỳ. Xong xuôi thì mở laptop lên kiểm tra hộp thư.

Chỉ thấy vài ba quảng cáo, và thư của khách hàng cũ nơi mình từng làm việc. Lướt qua từng mục, sẵn tiện đánh dấu xóa luôn một thể.

Tiếng bước chân trên cầu thang đi xuống, vì mở cửa phòng nên nghe được rất rõ ràng.

"Thu dọn hành lý đi, cái Ngà sắp qua đón đấy!" Bà Tú xuất hiện trước phòng, khi cô chỉ mới gởi tin nhắn cho bà vỏn vẹn chưa đầy năm phút.

"Nó không yên tâm, muốn tự tay chăm sóc cô. Thôi thì ở đâu cũng thế, tôi mong cô đã quyết tâm thì đừng thay đổi quyết định và chịu khó ở lại cùng với nó". Bà Tú không vào trong, nói xong thì ra ngoài phòng khách ngồi đợi.

An Hạ hiểu, nên nhanh tay đóng laptop mà dọn đồ đạc. Gọn lẹ, kéo hành lý ra phòng khách cùng ngồi đợi. Cô ngồi đối diện bà, thấy bà vài lần nhìn mình như có điều muốn nói nhưng cứ ngập ngừng.

"Bà muốn dặn dò thêm tôi chuyện gì thì cứ nói". Cô lên tiếng phá tan bầu không khí im lặng.

"Không... không có gì cả".

Ngồi gần nhau ở góc chính diện, nên bà vài lần nhìn cô ở khoảng cách gần. Chẳng hiểu sao, trong lòng chợt dâng lên cảm giác thân quen lạ lùng. Nhưng đã kịp thời che giấu.

Thế rồi, cả hai đành tiếp tục ngồi lặng yên như thế chờ Tuyết Ngà đến. Cô thật hối hận vì tính tình nhanh nhẹn của mình, dọn chậm một chút, hoặc có thể từ từ hẵng ra ngoài. Ngồi trong phòng đợi chẳng tốt hơn nhiều hay sao, còn hơn bây giờ, giơ tay nhấc chân cũng sợ làm phiền.

Quan sát hết xung quanh một vòng, cô dừng lại mấy bức hình treo ở trên tường. Là anh trai bế Hà Uyên, tay còn dắt thêm một cậu bé nữa. Cả ba người đều cười trông rất vui vẻ.

Tiếng còi xe vang lên, hai người đồng thời nhìn ra cửa. Thím Trương đang mải loay hoay với vườn rau sau nhà. Nghe thấy mới vội vàng thả xẻng nhỏ trên tay, chạy đến mở vòi nước qua loa rửa đi bùn đất để nhanh ra mở cổng.

Trời chiều đổ bóng, dáng người cũng theo đó mà in cả vệt dài nghoằng trên sân, lên đến tường rào.

"Sao đến sớm vậy? Hôm bữa em bảo phải một tuần nữa cơ mà". Chưa kịp vào trong, giày cũng chưa kịp tháo, Tuyết Ngà đã hỏi để chắc chắn hơn.

"Đôi lúc căng thẳng hoặc mệt mỏi, chu kỳ của em sẽ như thế, chậm hơn vài ngày hay ngược lại có thể đến sớm hơn". Cô nghĩ điều đó là hết sức bình thường, sao nhìn chị có vẻ hơi lo lắng quá.

"Vậy thì chắc không sao đâu". Chị bình tĩnh nói.

Kéo vali của An Hạ về phía mình, chị không định vào nhà thật mà nói tiếp:

"Con về nhà luôn, hay mẹ đi cùng với chúng con, ở lại ăn tối lát con lại đưa về". Chị hỏi khi thấy cũng lâu rồi, mà bà chưa ghé qua nhà mình lần nào.

Nhưng bà bảo chiều nay bố chồng đi du lịch về, thế nên đành hẹn hôm khác.

Nhà Tuyết Ngà ở gần phòng khám, lái xe hết con đường chưa đầy một trăm mét rẽ phải là đến. Chưa vào sân, nhưng đã nhìn thấy các nhánh cây um tùm từ bên trong rũ ra ngoài.

Lần đầu tiên bước chân vào nhà Bà Tú, đã làm cho cô rất nhạc nhiên khi nhìn thấy khoảng sân vườn rộng rãi thoáng mát. Ở Thủ đô, còn ở vị trí trung tâm lý tưởng như thế, mà vẫn có thể trồng cây, trồng rau thì đây không phải là một gia đình giàu có bình thường.

Thế nhưng khi nhìn thấy rõ nơi ở của Tuyết Ngà, cũng là nơi mình sắp được ở lại. Nó không khỏi khiến cô bàng hoàng suy nghĩ, về sự phân biệt rạch ròi giữa hai tầng lớp cách biệt.

Tại sao cùng là con người với nhau, nhưng vẫn có khoảng cách xa vời đến như thế.

Khung cảnh cây cối xanh tươi trước mắt, làm cho bất cứ ai nhìn vào cũng đều cảm thấy dễ chịu. Hít một hơi thật sâu, không khí trong lành xung quanh, nhưng chẳng thể vì thế mà xua đi được chút ấm ức đang dâng lên trong lòng.

Sẽ là ngôi nhà trệt bình thường nếu như chỉ nhìn từ bên ngoài. Cho đến khi mở cửa vào trong, giá sách ở trên tầng gác lửng đã thành công gây được sự chú ý của cô. Nội thất bên trong nhìn đơn giản không cầu kỳ, nhưng vẫn thể hiện sự sang trọng.

Một số nơi còn lắp tường kính để lấy độ sáng và điểm nhấn. Đây chắc chắn là ngôi nhà mơ ước cho những người yêu thích sự tối giản, nhưng vẫn không mất đi sự độc đáo khác biệt.

"An Hạ... vào đây!"

Cô còn đang bận suy nghĩ và nhìn xung quanh, với hy vọng mình sẽ không phải chuyển đi đâu nữa. Thì Tuyết Ngà gọi, sau đó kéo tay cô đi vào một căn phòng.

Càng đến gần, sự hoài nghi càng trở nên sáng tỏ. Một căn phòng như thế này, là quá sức so với khao khát đang trở nên nhỏ bé trong cô.

An Hạ lắc đầu nhìn chị, vì không thể nói thành lời. Ngực phập phồng, sống mũi bắt đầu cay cay. Phải quay lưng đi để che giấu hình ảnh tệ hại của mình, thế nhưng đập vào mắt là nôi điện màu hồng phấn. Lúc này đây cô chỉ còn biết ôm miệng bật khóc.

"Không sao... không sao đâu mà..." Chị chẳng biết là ai nên an ủi ai, định nói thêm nữa nhưng phát hiện giọng mình cũng đã lạc đi.

Sự lây dẫn của nước mắt, khiến công sức chị kiềm chế bao lâu nay, cũng đòi được giải phóng. Thời gian như đứng yên, để cho chị và cô cùng rơi vào những khoảng không. Nơi những vết thương lâu ngày, tạo thành nỗi đau dài âm ỉ.

Suy nghĩ và thực tế chưa bao giờ giống nhau, mọi người đều biết khoảng cách xa vời giữa chúng, nhưng cô thì không. Một khi đã đưa ra sự lựa chọn, nếu lý trí không đủ mạnh mẽ thì mãi mãi sẽ bị vùi lấp theo dòng chảy.

Vì trốn tránh thực tại, hay vì bản thân thật sự muốn làm một điều gì đó tốt hơn những việc đã từng làm. Hay lý do khác bệnh hoạn hơn, như muốn được nhận sự yêu thương chăm sóc...

Đốt cháy những bộ quần áo dính đầy thứ bẩn thỉu, tự tạo nên những vết thương rướm máu, dùng chính nỗi đau để thỏa mãn nỗi đau. Dấu hiệu muốn hủy hoại bản thân thấy rõ, thì liệu cô thể mang thêm một linh hồn sống kề cận nữa được không?

Chỉ cần bị ai đó làm tổn thương, sẽ chẳng ngần ngại mà dùng cách riêng của mình để bảo vệ lấy mình, dù cho sau đó có thể sẽ chết.

Vì cái cô cần chỉ đơn giản là bình yên sống qua ngày. Thế nhưng tình thế đâu cho phép.

Chưa bao giờ muốn làm mẹ, cũng chưa bao giờ muốn phải mang thai. Nhưng bây giờ hãy nhìn xem, bọn họ hủy hoại một, cô sẽ hủy hoại tấm thân này gấp mười, để chẳng còn ai dám đến gần và tổn thương mình thêm một lần nào nữa.

Dù tình cảm nhận được, là xuất phát từ lý do công việc. Nhưng không thể phủ nhận được, Tuyết Ngà bỗng hóa thành Diệp Thi, đã thành công chiếm lấy sự tin tưởng từ cô. Thay vì ngược lại.

Bộ ga gi.ường màu hồng phấn, họa tiết là mấy con vật ngộ nghĩnh. Rèm treo cửa màu hồng, lớp sơn tường màu hồng, nhìn đâu cũng chỉ toàn một màu hồng chủ đạo. Thú nhồi bông, búp bê, xếp kín tủ. Nôi điện, xe tập đi, đồ chơi... trong tủ còn cả giày dép và áo quần trẻ sơ sinh.

Nhìn thì cũng đoán được gia đình đang trông mong có một bé gái. Đèn ngủ chiếu lên trần, biến căn phòng thành một bầu trời đầy sao thu nhỏ. Làm cô cứ mãi nhìn mà chưa thể ngủ được, trong khi Tuyết Ngà nằm bên cạnh thật say giấc, có thể đã đi gần hết giấc mộng đẹp nào đó.
...

Mùa hè của cô, đứa trẻ lớn lên từ vùng núi, nơi có bầu trời rộng đầy sao. Có đom đóm lấp lánh yên bình, đẹp hơn cả phố xá thành thị. Cô từng thích nằm trên đống rơm rạ mà nhìn lên, cho đến khi ngủ quên, chẳng nhớ lúc đó trong đầu đứa trẻ đang nghĩ về điều gì. Chồm người qua phía chị, cô tắt đèn ngủ đi trả lại không gian cho bóng tối.

Cuộc sống mới.

Âm thanh dụng cụ cắt gọt, mùi thơm từ thức ăn, mùi thơm từ máy nấu sữa, tự động đánh thức con người mà không cần đến đồng hồ hay bất kể ai gọi.

Cô ra khỏi phòng thì trên bàn đã để sẵn hai đĩa salad, còn ở giữa một đĩa trứng gà luộc.

"Sữa chị để đây nhé! Bắt đầu từ bây giờ, sáng nào em cũng phải nhớ uống đấy". Tuyết Ngà xoay quanh giữa bếp và bàn ăn nhìn rất nhanh nhẹn.

"Vâng!"

"Cả trứng gà nữa, ăn nhiều vào".

Nhắc thế nhưng lại chẳng yên tâm, nên Tuyết Ngà ngồi xuống bóc vỏ cho cô tận mấy quả.

"À... không được đặt đồ ăn, đồ uống gì bên ngoài, muốn ăn gì phải hỏi trước để chị còn xem xét".

"Vâng!" Cô còn nghĩ chị là một người trầm tính.

"Không phải chị tiếc gì thức ăn, nhưng mà em phải kiêng rất nhiều thứ, chị chỉ lo lắng..." sợ An Hạ hiểu sai ý mình nên chị phải giải thích.

"Em hiểu mà". Cô cặm cụi ăn để chị không tiếp tục nói nữa.

Cô đâu có nghĩ gì đâu, với lại càng nghe lời giải thích thì càng cảm thấy hổ thẹn.

Ăn sáng xong chị dặn dò đủ thứ rồi mới yên tâm ra phòng khám. Còn cô thì lui tới trong nhà vài vòng như tập thể dục, sau đó liền lên gác đọc sách. Ngồi đến khi lưng tê cứng, thì ra sân nhổ cỏ tưới cây. Ngày ngày đều trôi qua như thế, thấm thoắt một tuần đã trôi qua.

Trong nhà xuất hiện thêm tấm bảng trắng treo tường. Tuyết Ngà dùng để ghi thời gian uống thuốc, và những việc cần thiết phải làm trong ngày. Dẫu đã nhắc nhở, nhưng vẫn ghi thêm để phòng trường hợp cô quên mất.

Một vài ngày đầu An Hạ còn có thể chấp nhận được, nghĩ chị đang lo lắng vì lần đầu tiên mình đến đây. Nhưng vài ngày sau nữa thì mọi thứ vẫn cứ y như thế. Là một người thích tự do, không ràng buộc, nên cô đã bắt đầu cảm thấy bức bối khó chịu.

Cô vẫn luôn biết, mình phải nghe theo sự sắp xếp của gia đình chị, và mọi yêu cầu phục vụ cho công việc. Nhưng cô đã hai mươi sáu tuổi, dường như chị thì không nghĩ như vậy.

Mỗi tối vẫn bảo cô ngủ cùng trong căn phòng toàn màu hồng đó, dù cho còn tận hai phòng trống khác, như sợ cô sẽ đột ngột bỏ chạy mà phải mất công canh giữ. Chung gi.ường với người lạ đã cảm thấy chẳng dễ chịu chút nào, huống hồ bốn phía nhìn đâu cũng thấy đồ dành cho trẻ con.

Nhắc nhở việc phải uống thuốc thôi, mà cũng phải nhắc tận ba lần. Lúc cùng ngồi ăn chung, lúc ra khỏi nhà đi làm và lúc lịch ghi nhớ trong điện thoại của chị rung báo. Chưa kể cho cô ăn gì, cũng phải ngồi đợi chờ ăn xong. Như thể sợ không hợp khẩu vị, hay là sợ người ta sẽ bỏ mứa lén đổ đây?

Cứ cách hai ba ngày, hoặc chừng nào Tuyết Ngà bảo, thì cô sẽ phải tự đến phòng khám để kiểm tra. Dù đã dặn dò hãy lấy xe đạp điện mà đi, nhưng An Hạ vẫn muốn đi bộ, xem như vận động vì suốt ngày "ru rú" ở trong nhà. Chỉ hơn một trăm mét thôi mà, mất bao nhiêu phút đi bộ chứ?

Tuyết Ngà nắm rõ khoảng thời gian đi bộ và đi xe. Mấy ngày trước, vì nhắm chừng thời gian mà chưa thấy cô đến, nên chị phải kiểm tra camera, thấy người đã ra ngoài, liền cuống lên gọi điện hỏi.

Lắm lúc An Hạ nghĩ, Tuyết Ngà đi làm không phải là bận bịu lắm hay sao? Mà cứ ngỡ như đang xoay quanh một mình cô thôi vậy, chẳng phải sẽ phiền và mệt chết khi cứ lặp đi lặp lại y như thế mỗi ngày.

Thiếu người giúp việc, thì cô vẫn tự mình nấu ăn được. Nhưng chưa bao giờ kịp ra tay, bởi vì Tuyết Ngà lại dành hết. Một ngày ba bữa đầy đủ chỉnh tề. Buổi tối đầu tiên vì sợ chị đợi lâu, nên áo quần bẩn cô định sẽ giặt sau khi ăn, nhưng cuối cùng vẫn phải để đến sáng mai.

Nhưng buổi sáng dậy, thì không thấy đâu nữa cả. Một suy nghĩ thoáng vụt qua, khi ngửi thấy mùi hương nước xả vải. An Hạ liền đi ra sau nhà, và quả thật đúng như những gì vừa nghĩ, đồ đã được giặt sạch sẽ và treo lên đang đung đưa trước gió. Cứ nghĩ là đã thấy không ổn, kể từ đó cô chẳng còn dám để đồ bẩn qua ngày mai.

Còn rất nhiều, rất nhiều những bất tiện khác, vì sự chăm sóc và quan tâm thái quá của Tuyết Ngà dành cho mình. Nhưng nhiều lúc, suy nghĩ của cô vẫn bị chệch hướng khi nghiêng về phía chị.

Cô từng cho rằng, lẽ nào vì bản thân được quan tâm quá mà sinh kiêu chăng? Nếu như nhìn ở góc độ của chị, thì tất cả đều rất bình thường không phải sao? Đều chỉ để phục vụ cho công việc của mình thôi. Và người cần đáng lo nghĩ ở đây chính là bản thân cô mới đúng.

Nếu như được chăm sóc cẩn thận như thế, còn được sống trong ngôi nhà vừa rộng và đẹp. Được ăn ngon, ngủ đệm ấm chẳng thiếu bất cứ thứ gì, thì có phải nên bắt đầu lo lắng rồi không? Lỡ như thất bại, lỡ như gặp sự cố ngoài ý muốn, thì sẽ bị tống khứ ra khỏi đây bất cứ lúc nào.

Nên thay vì cảm thấy bị kiểm soát, thì hãy tiếp nhận và cảm ơn thì tốt hơn. Biết đâu được chẳng còn cơ hội lần thứ hai được nếm trải sự quan tâm nhiệt tình như thế, dù mục đích xuất phát từ công việc, nhưng có vẫn còn hơn không mà.

Chẳng hiểu là trong lòng An Hạ có đang thật sự suy nghĩ như vậy không? hay chỉ vì muốn đánh lạc hướng nó, để giảm bớt đi sự căng thẳng. Nhưng về sau, cô đã bắt đầu thỏa hiệp và sống ung dung hơn.

Buổi sáng vẫn thường lén tản bộ, sau khi Tuyết Ngà rời nhà. Vẫn tự đến phòng khám mà không cần dùng xe đạp điện để sẵn. Buổi chiều, lại tranh thủ ra ngoài hóng gió một lát khi chị chưa về. Có thể chị đã biết, khi theo dõi hoạt động của cô qua camera, nhưng không còn gọi điện kiểm tra xem đang ở đâu.

Dường như cô cũng cảm nhận được Tuyết Ngà đang dần nới lỏng phạm vi sinh họat của mình, có lẽ vì đã thực sự tin tưởng nên mới như thế sao?

Buổi sáng hôm nay cũng như thường lệ, Tuyết Ngà mới rời khỏi nhà chưa bao lâu, An Hạ lại ra ngoài. Cô phát hiện ở gần đây, có khu công viên rất xanh mát, đôi lúc còn bắt gặp một vài chú sóc nhỏ.

Trước đây cô từng chỉ muốn ở trong nhà. Nhưng bây giờ có cơ hội thì lại thay đổi, muốn được ra ngoài, muốn được hít thở không khí trong lành.

Là bởi vì tin chắc, từ bây giờ cho trở về sau chẳng còn ai tìm đến mình làm phiền nữa. Chẳng cần phải hạ thấp bản thân, phải nghe những lời đàm tiếu. Lo nghĩ về những chuyện không đâu, trốn tránh, hay sợ người quen biết bắt gặp. Ở đây không ai biết đến cô cả.

Có thể ngủ thêm giờ, mà không ai gọi điện bắt phải đến công ty sớm. Thức dậy trên bàn đã được bày biện sẵn thức ăn. Còn cả một giá sách đầy ắp, từ trong cho đến ngoài nước. Dù cho siêng năng cần cù cỡ đâu, thì trong quãng thời gian ở đây, cũng không thể đọc hết được...

Điện thoại bỗng rung nhẹ hai lần báo tin nhắn đến, là của Tuyết Ngà. Chị bảo cô nên sớm trở về, vì bây giờ đã muộn nắng không còn tốt. Nhìn chú sóc nhỏ đang ở dưới gốc cây, thoắt cái đã leo tít lên lên ngọn và biến mất, cô mỉm cười rồi cũng chậm rãi đi về.

Đẩy ra một kẽ hở nhỏ, vừa đủ cho mình len vào, An Hạ nhớ lời dặn mà cẩn thận khóa cổng, chân giẫm nhẹ lên mặt cỏ êm ái mà đi vào trong. Để điện thoại và chìa khóa xuống bàn, cô búi gọn tóc lên thật cao, áo len mỏng thì vắt trên thành ghế.

Tuyết Ngà bảo chỉ cần tưới mấy chậu cảnh và hoa thôi, không cần phải tưới hết tất cả. Nhưng vì bao giờ cũng quá rảnh rỗi, mà cô đều đứng gần cả giờ đồng hồ, kéo ống đi khắp xung quanh.

Từng nụ hoa, từng chiếc lá đến từng ngọn cỏ, đều đang lấp lánh dưới ánh nắng mặt trời. Cả khu vườn ướt át, rì rào chơi đùa với cơn gió. Đôi lúc khẽ lướt nhẹ qua làn da trắng mịn đằng sau gáy của cô, hay lọn tóc mai rơi rớt trước cần cổ thon gầy. Cuối cùng, lả lướt mùi hương tinh khiết quanh chiếc mũi nhỏ cao cao.

Làn mi rung động và rồi mở bừng mắt. Nhìn xuống mặt cỏ ẩm ướt đọng lại vũng nước lớn, cô chạy vội lại khóa van và chột dạ nhìn về hướng có camera.

Một ngày lại sắp sửa trôi qua, khi nhìn thấy Tuyết Ngà khóa cổng đi làm sau giờ nghỉ trưa.

An Hạ uống một ngụm nước, rồi tần ngần đứng nhìn cốc sinh tố màu xanh lá, vừa mới bỏ vào còn chưa kịp lạnh. Đóng cửa tủ, cô đến gần chạm thử vào nồi nhỏ vẫn còn đang đặt trên bếp, bên trong là súp nóng.

Bảo là về nhà nghỉ ngơi, nhưng Tuyết Ngà thực sự đâu có được nghỉ ngơi. Loay hoay chuẩn bị bữa trưa, ăn xong thì lại chuẩn bị luôn cả bữa phụ và sinh tố, vì sợ lúc cô ngủ dậy sẽ đói bụng.

Vì thời gian cấp bách, không đủ để tiêm phòng trước khi mang thai. Nên ngoài việc uống các loại thuốc bổ, thì chị chỉ còn biết nhanh chóng bồi bổ cơ thể cô sao cho khỏe mạnh nhất.

Chợp mắt chưa được mấy phút, thì bị đánh thức bởi tiếng ồn máy xay trái cây. Đợi chị xong việc và rời nhà, thì cô đã qua cơn buồn ngủ.

Lật ra trang sách đang đọc dở nằm trên bàn, nhưng chỉ mới mấy trang đã cảm thấy chán nản. Nên chuyển qua mở laptop định đọc một số tin tức, nhưng tầm mắt nhìn thấy túi kẹo để quên trên góc tủ. Chẳng biết có bị làm sao không.

Cô đứng dậy cầm lấy túi kẹo đổ hết ra bàn kiểm tra từng cái một. Sợ lộ gió sẽ bị chảy nước, hay kiến vào, nhưng thật may tất cả đều khô ráo.

Mở hết các ngăn tủ trong bếp để tìm lọ rỗng nhưng đều không thấy, mới cầm lấy điện thoại mở lên ứng dụng đặt đồ.
...

Tối đến, trong lúc hai người đang nấu ăn. Thì bên ngoài chuông cổng vang lên hai lần.

"Em ra xem thử giúp chị đi". Tuyết Ngà nói.

"Vậy có được không?" An Hạ lau tay lên tạp dề do dự.

"Là Hà Uyên và mẹ đấy!"

An Hạ lúc này mới "à" một tiếng và đi ra ngoài.

"Nhanh lên nào! Nhanh chân lên nào!" Hà Uyên thấy An Hạ từ xa nên đùa giỡn.

"Cho chị này!" Hà Uyên đưa cho cô cốc hồng trà mát lạnh, rồi ngồi xuống xích đu chẳng vội vào như bà Tú.

Vì đang khát, nên cô liền cảm ơn và cầm lên uống, đứng bên cạnh chờ cùng nhau vào. Trên tay Hà Uyên cũng đang cầm cốc hồng trà.

An Hạ Ngửa cổ định uống thêm một ngụm, nhưng chưa gì đã bị hành động của Tuyết Ngà và sự xuất hiện đột ngột của chị làm cho hoảng sợ.

Chị vung tay hất cốc nước trong sự ngỡ ngàng của ba người, nhưng người hoảng sợ nhất chính là cô. Cốc nước bay thẳng vào bụi hoa, rồi chẳng thấy đâu nữa.

"Em cũng là bác sĩ đấy!" Tuyết Ngà tức giận nhìn Hà Uyên nói.

"Uống một ly hồng trà lạnh thì liên quan gì đến bác sĩ?" Hà Uyên càng nổi giận hơn, khi bị cốc nước do chị hất bắn lên người mình.

"Em đó..." Chị không nói nữa mà kéo An Hạ vào nhà.

"Em thì làm sao? Chị đứng lại đấy..." Hà Uyên chạy đuổi theo, bà Tú cũng nhanh chân đi vào.

"Em đã bảo rồi, kiêng cữ một vừa hai phải thôi. Giống như chị đấy, có được gì đâu nào?"
Hà Uyên thẳng thắn nói, mà chẳng sợ đụng chạm vào vết thương của người khác. Bị bà Tú đánh mạnh vào tay, ý bảo ngừng mà vẫn cố ương ngạnh.

"Mẹ này... con nói đúng mà. Nhiều khi cứ phải bình thường như người ta, mà lại thành công ngoài mong đợi..." Chưa nói hết câu lại bị đánh vào vai thêm lần nữa.

"Có thôi đi không". Lần này bà Tú lên giọng nhắc nhở, thì Hà Uyên mới im lặng ngồi xuống ghế.

Nhìn thấy tình hình không ổn, thế là cô chạy vội vào nhà vệ sinh, đè cổ họng cố gắng nôn hết thứ mình vừa uống. Tuyết Ngà vốn đang tức giận đứng quay mặt vào bếp, bỗng nghe thấy tiếng cô nôn thì lật đật chạy đi tìm người.

"Không có sao mà, ai bắt em làm vậy đâu". Vỗ lưng cô chị hối hận nói.

"Đấy! Vừa lòng chị chưa?" Hà Uyên bỏ lại một câu rồi đùng đùng giận dỗi ra về. Bước chân giẫm mạnh, như muốn đạp lủng cả mặt sàn cứng cáp.

Đáng lẽ mọi người đã có thể cùng nhau dùng bữa, nhưng bây giờ chỉ còn lại hai người. Dù chị bảo việc cãi nhau với Hà Uyên thỉnh thoảng vẫn hay xảy ra, bảo cô đừng bận tâm, đừng để chuyện không liên quan đến mình chi phối cảm xúc, sẽ ảnh hưởng không tốt đến kết quả kiểm tra sắp tới.

Nhưng nhìn từ góc độ nào đó, thì nguyên nhân vẫn bắt nguồn từ mình. Để nói đừng để ý hay suy nghĩ là điều không thể.

Những lời bộc phát lúc nóng giận, chỉ khiến người và người thay phiên làm tổn thương nhau. Hành động của cô đã kịp thời ngăn lại cuộc chiến, và cũng là để cho bản thân phần nào bớt cảm thấy có lỗi.

Sau hôm đó tất cả đều trở về như cũ, chị vẫn vui vẻ như thường ngày. Chăm sóc cô, và chuẩn bị những bữa ăn thật đầy đủ chất dinh dưỡng.

Rau xanh, củ quả, nước ép, nhưng đều phải được chọn lọc kỹ càng, vì nhiều thứ không thể ăn. An Hạ bắt đầu có dấu hiệu ngán món salad bơ, và trứng gà luộc. Đến nỗi ám ảnh ngay cả trong giấc mơ, mơ thấy mình đang ăn thì bị nghẹn mà tỉnh giấc giữa đêm.

Sáng nay cô nằm lười chưa chịu dậy, tính toán đợi Tuyết Ngà đi rồi trốn ăn một bữa. Nhưng nằm mãi vẫn chưa nghe thấy tiếng mở cửa, nên cuối cùng vẫn phải ngồi dậy.

Trên bàn vẫn còn nguyên hai đĩa salad giống như mọi hôm, chỉ khác là hôm nay có thêm mì sandwich ăn kèm. Đĩa trứng gà luộc, sữa đậu nành nóng còn bốc hơi.

Cô buộc miệng thở dài, mà ngay cả bản thân mình cũng không thể phát hiện ra. Nhưng lại thành công, gây được sự chú ý từ Tuyết Ngà đang ngồi đọc báo.

"Nhanh lại ăn sáng nào!" Chị bỏ tờ báo xuống bàn.

"Chị không ra phòng khám sao?" Cô thắc mắc hỏi khi nhìn đồng hồ đã quá giờ.

"À... hôm nay anh Vũ ở ngoài đó trực phòng khám. Ăn xong chị muốn đưa em đi dạo và mua một số thứ".

An Hạ nhìn đống thức ăn trước mặt, và tự nhấn mạnh trong lòng rằng là để phục vụ cho công việc, không phải vì sở thích cá nhân. Xem như đã mất vị giác mà ăn hết thức ăn do chị làm.
...

Trong lúc đợi An Hạ thay đồ và uống thuốc, chị cũng đã thay xong bộ ga gi.ường mới. Vì biết từ lúc đến đây, cô chưa được thăm thú nơi nào ngoài phòng khám, nên mới muốn đưa người đi thăm thú một vòng.

Quảng trường, phố cổ, hay các khu vui chơi mà giới trẻ hay đến... rất nhiều nơi mà chị muốn đưa cô đi xem qua, nhưng thời gian lại không cho phép.

"Em sẽ chuyển phôi ở đây, nơi trước kia chị từng làm việc. Anh Vũ và Hà Uyên hiện vẫn đang làm ở đây..."

An Hạ chuyển ánh mắt qua nhìn tòa nhà cao tầng, khi Tuyết Ngà đang đề cập đến.
Không phải một, mà là sáu tòa nhà, cùng nằm trong một khuôn viên rộng lớn. Lối vào lát gạch đá, hai bên là cây trắc bách diệp thẳng hàng.

Từ bên ngoài nhìn vào, đã thấy cỏ cây xanh mướt, phủ rộng như tấm thảm trải dài. Chỉ là bệnh viện mà còn sa hoa hơn cả tòa thị chính mà cô đã từng vào. Nơi nhìn đâu cũng mang hơi thở của đồng tiền, thì sinh ra ắt chỉ dành cho những người giàu có.

Điểm đến tiếp theo là trung tâm mua sắm. Khi đi vào một cửa hàng, dù đã nhìn thấy rõ đồ được trưng bán bên trong. Nhưng An Hạ vẫn phải dừng lại để kiểm tra, bằng cách đọc qua dòng chữ trên tấm bảng hiệu, để chắc chắn mình không vào nhầm.

Tuyết Ngà dường như đã quá nôn nóng, những lúc thấy chị như vậy, cô đều cảm thấy có chút sợ hãi. Cũng giống như khi mới đến, việc được sắp xếp ở trong căn phòng đầy ắp vật dụng trẻ con, hay hôm bị hất đổ ly hồng trà, và bây giờ là đến những chiếc váy dành cho bà bầu.

Đi theo sau, nhìn từng cái, từng cái chị lựa được bỏ vào giỏ, thật quá nhiều rồi. Khi đã lựa đủ và đến quầy thanh toán, dù không nhìn thấy hóa đơn nhưng cô biết tất cả đều không hề rẻ. Tìm mua thêm vài đôi vớ nữa, lúc này hai người mới đến khu bán thực phẩm.

Lúc chuẩn bị ra về, trùng hợp thay lại gặp Bà Tú. Tay xách, tay mang đi cùng với thêm một người, trông có vẻ trẻ hơn bà vài tuổi. Dáng người thon gọn hơn bà gấp mấy lần, tóc dài ngang vai uốn xoăn. Khuôn mặt trang điểm nhẹ, da dẻ hồng hào, và biết cách ăn mặc. Chỉ nhìn sơ qua liền biết đây là người rất yêu bản thân, biết hưởng thụ cuộc sống dù tuổi tác đã lớn.

Tuyết Ngà rất muốn tránh mặt, nhưng từ xa bà đã nhìn thấy hai người. Dặn An Hạ đứng tại chỗ đợi, còn chị thì một mình qua bên đó chào hỏi, vì không muốn cho ai nhìn thấy cô.

"Con chào mẹ, chào cô Mai. Cô vào đây khi nào vậy ạ?"
Chị nhanh chóng thay đổi sắc mặt, nhập vai hoàn hảo như thể đang rất vui mừng.

Bà Mai cũng bất ngờ chẳng kém, khi người vừa nhắc lại gặp ngay ở đây.

"Ôi con bé này, thật khéo... vừa nhắc đến con xong! Cô mới bay ra sáng nay, có thằng Phong theo cùng nữa, nó đang đợi Hà Uyên mua đồ ở bên kia". Nhìn theo hướng tay bà chỉ đúng là hai người đang từ trong cửa hàng đi ra.

"Vậy lát nữa con ghé nhà mẹ trò chuyện cùng cô sau, bây giờ có người đang đợi nên con phải đi ngay, chào cô, chào mẹ". Nói xong chị quay lưng đi nhanh về phía An Hạ, để bà Mai ngây ngẩn vì phản ứng lạ lùng của mình.

"Con bé sao thế chị?" Bà quay sang hỏi bà Tú.

"Chắc nó không muốn cho cô nhìn thấy con bé đi cùng, nó bây giờ kỹ tính lắm".

"Cô gái kia sao... ôi! Tiếc thế, chỉ nhìn một lần có sao đâu mà..." Bà Mai tiếc nuối nhìn về hướng ban nãy, nhưng phía trước đã không còn thấy bóng dáng ai nữa.

"Chị có hình này, cô có muốn xem không?" Bà Tú đổi tay xách đồ muốn mở túi lấy điện thoại.

"Xem hình làm gì, đã đến đây thì phải tận mắt nhìn người chứ, hình đâu bằng người thật được". Bà cất công theo Trần Phong đến đây, là vì câu chuyện tâm linh của Tuyết Ngà. Cứ cho là bà rãnh rỗi nhiều chuyện cũng được, chẳng sao cả.

"Mẹ, cô Mai... chúng ta về thôi". Hà Uyên quàng tay Trần Phong, đi đến gần hai người nói.

"Cô mới gặp cái Ngà và cô gái kia đấy! Nhưng mà chưa kịp nhìn thấy mặt. Chỉ chào hỏi qua loa, rồi kéo người đi mất luôn, có giận không cơ chứ". Bà kéo tay Hà Uyên lại bức xúc nói.

"Dù sao cũng là chỗ thân quen lâu năm, đâu tính là người xa lạ. Nó làm cô buồn ghê gớm, con nghĩ có phải vậy không?"

"Mặc kệ chị ấy, cô muốn gặp thì con sẽ đưa đi". Hạ Uyên lấy lòng làm bà Mai tức thì vui vẻ hẳn.

"Chị ấy đã không muốn cho chúng ta gặp, thì tại sao lại phải làm như thế. Nếu xảy ra chuyện gì mẹ có chịu trách nhiệm nổi không?" Trần Phong lên tiếng.

"Con thì biết cái gì? Chỉ gặp mặt xíu thôi, chứ có ăn thịt người ta đâu..." Bà Mai đánh tay cậu một cái, giả vờ mắng mỏ.

Đúng là suy nghĩ của bản thân còn không thể kiểm soát được, huống hồ là đi quản tâm tư và suy nghĩ của người khác. Cậu không nói nữa, mà mặc cho ba người tính toán to nhỏ với nhau.

Sau khi trở về, Tuyết Ngà gom hết đồ vừa mua mang đi giặt, còn cô thì vào bếp soạn thức ăn ra để sẵn. Vì không biết nấu gì, nên rót cốc sữa ngồi uống đợi chị. Muốn xuống phụ giúp, nhưng sợ phải nghe đi nghe lại bài đồng dao quen thuộc, nên thôi.

Cốc sữa vừa mới uống hết, cô đang rửa sơ qua với nước, chưa kịp úp lên thì đã có khách ghé thăm nhà. Vì là người lái nên cậu mới phải đi theo cùng, sợ Tuyết Ngà hiểu lầm nên nhất quyết ngồi trên xe đợi.

Nghe tiếng gõ cửa, An Hạ úp vội cốc lên và chạy ra mở. Ngoài hai quen, thì người còn lại khiến An Hạ phải nhìn lâu hơn một chút.

"Em có mua ngũ cốc và nước ép cho chị này! Em hỏi mẹ rồi mới dám mua đó". Hà Uyên đưa túi đến trước mặt cô.

"Cám ơn! Mọi người ngồi ghế đợi, để tôi xuống gọi chị Ngà lên". Cô đang định đi thì bị cản lại.

"Đừng gọi, em và mẹ phải về rồi, chỉ tiện đường ghé qua đưa đồ cho chị thôi".

Miệng thì nói vậy, chứ Hà Uyên rất sợ Tuyết Ngà. Lỡ lời nịnh nọt, thì phải đưa cô Mai đến đây. Bây giờ người cũng đã thấy, chắc là nên trở về, trước khi chạm mặt bà chị dâu khó tính.

Không có chị ở đây, nên cô đi theo mọi người ra đến cổng. Nghe thấy tiếng, cậu ngẩng đầu rời mắt khỏi ipad. Nhìn qua kẽ hở của cổng, chỉ thấy một người mang váy hoa dài cùng mái tóc đen.

Khi đã an phận trên xe mẹ cậu vẫn chưa thôi ngừng bàn luận. Nào là một cô gái xinh như thế sao đồng ý làm chuyện này, sao phải sống độc thân, rồi bố mẹ có biết không? Nào là ý trời, nào là duyên số, nợ đời... đoạn đường từ đây về đến nhà, câu chuyện vẫn chưa thể nào kết thúc.

Tự tay giặt váy bầu vừa mua cho An Hạ và đem ra phơi, ga gi.ường và đống đồ trong sọt thì bỏ máy. Xong việc, Tuyết Ngà vừa lên nhà thì gặp cô từ ngoài đi vào.

"Em đi đâu thế?" Nhìn hình ảnh mình phản chiếu trên tủ đựng rựu, chị buộc tóc lại tiện thể hỏi.

"Hà Uyên và mẹ chị mang ngũ cốc đến cho em".

Tay đang cuộn tóc bỗng dừng khi nghe cô nói. Chị còn định nấu ăn xong thì qua bên đó, nhưng mà giờ thì có lẽ không cần nữa.

"Em muốn ăn gì?" Chị hỏi.

"Canh chua!" An Hạ trả lời. Dù đã sớm biết câu tiếp theo của chị, cũng sẽ giống như mọi lần.

"Không được, ăn trứng rán ngải cứu nhé!"

Thế thì còn mất công hỏi làm gì? Mang bó ngải cứu cô ngồi xuống bàn lặt.
....

Vậy mà đã sắp hết thêm một ngày. An Hạ cầm điều khiển chuyển mấy kênh trên tivi, mà chẳng có kênh nào xem được cả. Chị thì soạn đồ đạc, rồi mang ra cho chồng ở phòng khám vẫn chưa về. Cô chưa từng thấy mặt của chồng chị, kể từ ngày đến đây ở. Ngoài lần nhìn thấy bức hình lúc nhỏ, treo trên tường nhà bà Tú.

Chín giờ ba mươi phút. Cứ xem tivi là buồn ngủ, nhưng lên gi.ường thì lập tức tỉnh táo ngay. Cô đành trực tiếp ngả lưng một lát trên ghế, khi mắt đang liu riu thì cửa bật mở làm cô cũng giật mình ngồi dậy theo.

Chẳng biết chị đã về từ khi nào, trên tay ôm sọt đồ, mở tủ treo từng bộ váy mới mua vào trong. Màu sắc đủ cả, muốn họa tiết nào thì đều có họa tiết đó.

Chăm chút cho cô từ thức ăn, đồ uống, viên thuốc. Lo cho giấc ngủ, tâm trạng. Bây giờ còn lo xa thêm cả đồ mặc. Ai cũng đều được đối xử như vậy sao? Cô chỉ sợ, nếu không thành công, thì làm sao trả hết những thứ mà mình đã và đang nhận đây.

Đứa trẻ nào được làm con của chị, chắc phải hạnh phúc biết bao. Nó sẽ nhận được vô vàn tình yêu thương lớn gấp bội so với những đứa trẻ bình thường khác.

Gia đình giàu có, điều kiện sống quá đầy đủ, nên nó sẽ chẳng thiếu thứ gì. Dựa vào mọi điều kiện sẵn có, đứa trẻ sẽ trở thành người giỏi giang thành đạt trong cuộc sống. Hoặc sẽ tiếp tục nối nghiệp của gia đình.

Tuyết Ngà treo chiếc váy hồng phấn ra bên ngoài, sau đó thì đóng cửa tủ.

"Bắt đầu từ ngày mai em sẽ dùng cháo thay cơm hằng ngày. Độ dày niêm mạc hiện tại rất ổn định, mong đến ngày chuyển không xảy ra vấn đề gì đáng lo ngại."

"Đi ngủ sớm thôi!" Tắt hết đèn, Tuyết Ngà lên gi.ường bật đèn ngủ.

Chiếc váy tay bồng ngắn, cổ tròn, phía trước gài nút. Bây giờ còn có những ngôi sao in trên đó rất lộng lẫy, vì đèn ngủ chiếu lên. Nó là cái duy nhất không phải là váy bầu. Cô và chị cùng nhìn về một hướng.

"Hãy mặc nó trong ngày chuyển phôi, chị thấy em hợp với màu hồng, nên nó sẽ mang lại may mắn cho chúng ta".

Nếu đúng là như vậy, thì cô hy vọng điều ước của mình sẽ biến thành sự thật.

Và cô đã có chiếc váy màu hồng chờ ngày chuyển phôi.
 
Phần 15.

Chuyển phôi.

An Hạ phải ăn hết bát cháo loãng, và uống một cốc sữa đầy. Lịch chuyển vào lúc chín giờ, do bác sĩ Vũ phụ trách, cũng tức là chồng của chị Trưởng khoa phụ sản.

Tám giờ thì bắt đầu xuất phát, bên trong nhà bàn thờ từ trên cho xuống dưới hương khói bay lỏa tỏa. Lúc đầu còn cảm thấy dễ chịu, giúp người bình tĩnh và yên tâm hơn, nhưng sau khi cửa bị khóa kín khiến mùi càng nồng hơn.

Ngồi trên xe, chị còn ép cô phải uống hết bình nước mà mình mang theo. Lần đầu tiên cô biết no nước là như thế nào. Bên dưới bụng đã no, bên dưới nữa bụng nhỏ hơi trướng, và muốn vào nhà vệ sinh thải hết tất cả ra ngoài.

Mười lăm phút sau xe đến nơi, Tuyết Ngà đưa cô vào sảnh chờ, ở đó đã có Hà Uyên đứng đợi, ba người vào thang máy cùng nhau lên tầng sáu.

"Bây giờ chị không vào bên trong được, chỉ có thể ở đây. Em đưa An Hạ đi thay đồ và ở bên cạnh..." Chị dặn dò cô em chồng.

"Em đã biết, đi nào!"

Bên trong phòng thay, cô cởi hết tất cả đồ trên người xuống chẳng chừa lại một mảnh vải. Đổi thành chiếc váy rộng màu xanh lam, cả tóc cũng được bọc kín lại.

Ngồi đợi ở dãy ghế hành lang, cô không thể chịu được nữa mà đi tìm nhà vệ sinh. Đến khi quay lại Hà Uyên phát hiện, liền đi tìm nước bắt cô uống lại từ đầu.

Nhìn từng băng ca lần lượt được y tá đẩy ra ngoài. Những người phụ nữ nằm trên đó, tay bỏ lên bụng mình để giữ một tờ giấy. Đôi mắt nhắm, với hàng mi ướt sũng, đâu đó những người cùng chung nỗi niềm sẽ hiểu được. Giọt nước mắt ấy không chỉ đơn giản là đau đớn, mà còn mang ý nghĩa mọi cố gắng cuối cùng cũng được đền đáp xứng đáng.

Cô quên mất sáng nay chị vừa dặn dò mình như thế nào. Phải giữ vững cảm xúc, không được căng thẳng, cũng đừng lo lắng hay sợ hãi. Chỉ hơi đau một chút thôi, khoảng chừng mười lăm phút sẽ xong ngay.

Nhưng lúc ở nhà và khi đã vào đây nó hoàn toàn khác nhau. Trong đầu cô bây giờ, những lời dặn dò lúc sáng đều trở nên vô nghĩa. Cô đâu phải là người tu hành, mà bắt tâm không thể nào bị xao động.

Hình ảnh của những người vừa được đẩy từ trong phòng đi ra, dù nhắm mắt vẫn còn nhìn thấy được. Cơ thể cô nhẹ tênh, tưởng chừng chỉ cần một cơn gió nhẹ thổi vào, cũng có thể làm mình bay lên.

Vì lo lắng, nên cô bất giác tìm kiếm xung quanh. Thì đã nhìn thấy Tuyết Ngà ngồi tận ngoài sảnh chờ nhìn lại mình, mà không biết đã bắt đầu nhìn từ bao giờ. Khoảng cách giữa cả hai chẳng hề xa lắm, nhưng không thể lại gần.

"Cao Tuyết Ngà chuẩn bị". Hà Uyên mở cửa phòng chờ băng ca đẩy người ra ngoài thì đọc tên lên.

Khi cửa mở thêm lần nữa cũng chính là lúc An Hạ phải vào bên trong. Từ xa, chị đứng dậy nhìn theo dáng người mang trên mình bộ đồ rộng thênh, cứ thế khuất dần sau cánh cửa.

Hạ Uyên đỡ người nằm lên bàn chuyển, với tư thế mà bắt buộc ai vào đây cũng đều phải tuân thủ. Cô nhắm mắt lắng nghe mọi tiếng động xung quanh. Tiếng dép bám rít khi di chuyển, khay dụng cụ đặt đồ lạo xạo, bánh xe lăn đẩy đến gần... trong phòng có bốn người, chồng chị, Hà Uyên và thêm hai người nữa.

"Tôi bắt đầu làm nhé..." Sau khi báo trước, bác sĩ Vũ bắt đầu tiến hành công việc.

Cô nhíu mày khi phát hiện đó là kẹp mỏ vịt đang đi vào. Trong tích tắc cảm giác đau đớn đã xuất hiện, tưởng chừng như sắp bị xé toạc ra, thì bỗng nhiên dừng lại đúng lúc. Vật lạ đưa vào trong để vệ sinh, chuẩn bị quá trình đưa phôi vào buồng tử cung. Khi mỏ vịt được tháo, cả người cô đã thấm đẫm mồ hôi.

Cuối cùng cũng được đỡ dậy, và nằm xuống băng ca đẩy ra ngoài. Cô muốn mở mắt nhìn hàng ghế mới nãy mình ngồi, để xem thử cảm xúc hiện tại ra sao. Nhưng vì ánh sáng đèn trần trong phòng, làm đôi mắt chưa kịp thích ứng mà mở ra ngay được.

Đến lúc gặp lại nhau, An Hạ chỉ kịp nhìn lướt qua đôi mắt đỏ hoe của Tuyết Ngà. Cô cố gắng gượng cười để chị an lòng, nhưng chưa gì đã bị đẩy vội vào thang máy.

Dù chẳng biết chị khóc vì lo lắng cho mình, hay vì hạnh phúc phôi đã được chuyển vào thành công. Nhưng dù lý do nào, thì nó vẫn là đặt ở trên cơ thể mình chẳng thể nào tách rời, cô nghĩ.

Trong giấc mơ ngắn ngủi, An Hạ vẫn còn thấy mình đang nằm mở rộng hai chân. Bàn chân đặt lên chỗ để bằng kim loại vừa cứng vừa lạnh. Bên ngoài là tiếng chị khóc nức nở, giọng của Bà tú, của Hà Uyên và còn cả giọng trầm khàn của Bác sĩ Vũ.

Cô muốn đi vệ sinh nhưng mọi người không đồng ý, bởi vì đang trong quá trình chuyển phôi, nên mọi người bảo cố chịu đựng thêm chút nữa. Nhưng bụng đã căng trướng như sắp nổ tung đến nơi, bực mình cô tự ngồi dậy chuẩn bị nhảy xuống thì liền tỉnh giấc.

"Em muốn đi vệ sinh". Đây là câu nói đầu tiên sau khi An Hạ thức dậy. Vì quá căng thẳng, nên mới tạm thời nhắm mắt nghỉ ngơi, nhưng cuối cùng thì ngủ quên mất.

Tầm nhìn bỗng rõ hơn, cô thấy trong phòng có rất nhiều người mà mình chưa từng gặp.

"Đi nào..." Tuyết Ngà vẫn luôn túc trực bên gi.ường, vẫn luôn quan sát cô từ lúc được đẩy ra, cho đến lúc vào đây đã gần một giờ đồng.

Từ nhà vệ sinh đi ra, người cô nhẹ hẳn, thoải mái vô cùng. Nhưng trong phòng chỉ còn lại bà Tú và Hà Uyên.

"Về nhà được rồi đấy!" Bà Tú lên tiếng.

Vừa ngồi xuống, chị đã tiến đến giúp cô thay đồ. Mặc cho hai người kia đứng nhìn.

"Đi chậm thôi". Chị nhắc nhở.

Hai người ra ngoài thì Bác sĩ Vũ đã đứng trước xe đợi. Giúp An Hạ lên xe trước, Tuyết Ngà quay qua nói gì đó với chồng rồi tạm biệt nhau.

Nhìn xe chạy ra đến tận cổng, hòa vào làn đường tấp nập, Bác sĩ Vũ mới cất bước đi vào trong, để tiếp tục công việc của mình.

Lần đầu bước vào phòng khám sản, lần đầu nhìn thấy cây siêu âm, lần đầu nằm với tư thế đáng xấu hổ, hiến trứng, thụ tinh nhân tạo...
Uống thuốc đúng giờ, đi ngủ sớm, hạn chế suy nghĩ để tránh gây căng thẳng... tất cả, tất những gì đã trải qua, dường như chỉ là bước đệm cho ngày hôm nay, để cô khỏi bỡ ngỡ để bắt đầu cuộc hành trình diễn vai làm mẹ.

Nhưng đối với đại gia đình của chị, thì cô chỉ là một người mang thai hộ (mth). Hay còn có thể gọi là kẻ cho vay mượn tử cung.

Đỡ cô vào gi.ường nằm, chị mở tủ lục tìm đống vớ mình đã mua, nhưng cuối cùng vẫn không lấy ra, vì kiếm ở đâu được đôi dép bông còn mới tinh. Để xuống một bên góc gi.ường, sau đó mới hài lòng liệt kê những điều mà cô cần phải lưu ý.

"Em phải hoạt động thật nhẹ nhàng, cẩn thận. Hạn chế đi lại, không được dùng điện thoại, máy tính. Không được tắm rửa, nếu muốn đi vệ sinh thì phải gọi chị, không được tự mình gồng dậy..."

Tuyết Ngà liệt kê rất nhiều, nhưng mà cô lười nhớ. Vì biết chị sẽ giám sát mình và thường xuyên nhắc nhở, vậy thì việc ghi nhớ còn có ích gì đâu chứ.

An Hạ chẳng thể ngồi dậy vì bây giờ bị bắt nằm luôn một chỗ. Bên ngoài trời nắng ấm, gió thổi làm rèm cửa bay lên, cô vừa hiu hiu buồn ngủ thì lại muốn đi vệ sinh.

"Chị ơi em muốn đi vệ sinh".

Những lúc như bây giờ, cô mới thấy tiếng nói của mình rất có sức ảnh hưởng. Vì Tuyết Ngà chỉ nghe thấy giọng thôi, còn chưa kịp nghe được nội dung thì đã nhanh chân vào phòng.

"Lúc đi cố gắng nhẹ nhàng hết mức có thể nhé! Không được rặn đâu".

"Em chỉ buồn tiểu tiện thôi". Cô buồn cười giải thích

Thực ra thì An Hạ cũng từng tìm hiểu sơ qua trước khi đến đây. Nhưng vì gia đình của chị đều là bác sĩ, nên mới thả lỏng mà yên tâm giao bản thân mình cho họ. Vốn hiểu biết của bản thân chẳng là gì, khi sống chung dưới một mái nhà với bác sĩ cả.

Buổi sáng cháo thịt, buổi trưa cháo cá. Uống hết cốc nước ép hoa quả, chị cho cô ngồi ở phòng khách khoảng mười lăm phút, rồi lại đưa vào phòng bắt nghỉ ngơi.

Nhưng nằm chưa bao lâu cô lại muốn đi vệ sinh tiếp, sau đó đi thêm một lần nữa, mới yên ổn mà say giấc nồng. Cũng bởi vì tất cả thức ăn nạp vào cơ thể đều ở dạng lỏng. Tuyết Ngà cũng mệt lả người, mà nằm xuống ngủ ngay bên cạnh.

Những tháng ngày trông chờ, như đếm ngược từng giây từng phút của hai người, cuối cùng cũng được đền đáp xứng đáng. Nhưng kết quả như thế nào thì chưa ai có thể biết trước được.

Màu hồng, chiếc váy màu hồng chờ ngày chuyển phôi, thật sự đã mang lại may mắn đúng như lời Tuyết Ngà đã nói. Tất cả đều suôn sẻ, suôn sẻ đến bất ngờ.

...

Thoắt cái đã chiều, An Hạ ngủ thẳng một mạch chẳng hay biết gì. Vì ở bên ngoài phòng bếp vang lên tiếng lục đục, rồi tiếng máy xay quen thuộc nên mới bị đánh thức.

Chân hướng xuống dưới tìm kiếm đôi dép bông, hai tay vươn lên cao cảm thấy thật dễ chịu. Cô muốn ra ngoài, nhưng sợ Tuyết Ngà không cho, nên mới gọi hỏi.

"Chị Ngà, em ra ngoài nhé!"

"Đừng... đợi chị một lát".

Năm phút sau, Tuyết Ngà đi vào, trên tay xách theo một cái ghế đặt ở trong phòng tắm. Chờ An Hạ đi vệ sinh xong, thì đỡ người ngồi lên ghế, dùng khăn và nước ấm lau sạch cơ thể.

"Ngày mai chị gội đầu cho".
Mang đồ cho cô chị nói.

Sau khi vệ sinh, và thay đồ sạch sẽ, chị đưa cho cô cốc sinh tố. An Hạ nhận lấy, dù đã uống hết, mà vẫn còn cảm thấy đói, nên mới ra ngoài kiếm thêm đồ ăn.

Nhìn thấy túi bánh mì trên bàn, mới mở tủ lấy thêm hộp bơ lạc và thìa. Cuối cùng lựa chỗ ngồi êm ái trong phòng khách, vừa ăn vừa xem tivi.

Tuyết Ngà chẳng biết đi đâu về, nhìn thấy cô ngồi ăn bánh mì mà hoảng lên.

"Sao em lại ra đây, cần gì thì phải gọi cho chị ngay chứ?"

"Do em đói bụng quá". Cô thả miếng bánh mì đang ăn dở lên bàn.

"Vậy đợi một lát, em ngồi đó luôn đừng di chuyển nữa". Để túi thuốc vào tủ, chị liền đi vào bếp mang ra một bát súp lớn.

"Lần sau mà đói như vậy nữa thì cứ ăn trước đừng đợi chị, có nghe không?"

"Vâng!"

An Hạ đã ngán cháo và súp vì ăn liên tục ngày ba bữa. Giờ đây cô chỉ thèm thuồng cơm canh đạm bạc. Và các món ăn, mà lúc trước vẫn thường hạn chế vì không tốt cho sức khỏe.

"An Hạ... nếu như lần này không đậu, em ở lại giúp chị thêm một lần nữa có được không?"

Cô ngừng ăn, vì nhớ, đây đâu phải là người đầu tiên giống như chị nói với mình những lời này.

"Chị chỉ còn mỗi một phôi, nếu lần này không được nữa thì..."

Nhớ lại lúc còn ở thị trấn K, cô đã chuẩn bị chu đáo, vạch sẵn hết tất cả mọi thứ. Nhưng khi đặt chân đến thành phố S, thì kế hoạch, và giấc mộng đều bị huỷ hoại. Nên bây giờ cô rất sợ việc phải hứa hẹn.

Không gia đình, không thân thích, không có gì quý giá để bận tâm. Một người chỉ đang duy trì sự sống, thì càng không thể nhận nổi lời nhờ vả lớn lao ấy. Thế nên cô chỉ nhìn chị và im lặng, thay thế cho câu trả lời.

Buổi tối, sau khi vệ sinh bên dưới sạch sẽ, An Hạ được chị hướng dẫn nằm lên gi.ường, co hai chân lên. Sau khi đặt khăn dùng một lần phía dưới mông, chị mang găng tay và dùng pít tông đặt thuốc đẩy sâu vào trong âm đạo.

So với những từng trải, thì việc chị vừa làm nó chẳng thấm tháp vào đâu. không hề thốn như cây siêu âm, cũng không đau như sắp bị xé toạc của kẹp mỏ vịt. Cô nghĩ lần sau mình có thể tự làm được.

Ngày hai sau khi chuyển phôi, cô vẫn chưa nhận thấy rõ sự thay đổi khác biệt nào, ngoài việc mới sáng sớm đã bị gọi dậy đặt thuốc và hết đi tiểu tiện nhiều lần.

Qua ngày thứ ba, sáng sớm sau khi đặt thuốc. Tuyết Ngà hỏi cô có cảm thấy đau bụng dưới, ở đầu ti, hay đau ở chỗ nào không? Thì cô lắc đầu. Nếu đau hay khó chịu thì đã sớm nói ra chứ sao phải giấu.

Qua ngày thứ tư, lúc đang nằm để gội đầu, Tuyết Ngà cũng lại hỏi. Nhưng mà cô vẫn chưa thấy dấu hiệu gì.

Cho đến ngày thứ sáu, chỉ mới bốn giờ sáng. Khi còn đang ngủ ngon, thì cô đột nhiên bị cơn đau bụng làm cho tỉnh. Phía dưới thật ẩm ướt, vì quá lo sợ nên mới đưa tay xuống chạm thử rồi đưa lên xem.

Dù ánh sáng không đủ, vẫn có thể nhìn ra được đây không phải là máu. Rút khăn ướt trên kệ lau tay, cô ôm lấy bụng nằm đợi cho đến khi trời sáng.

Đúng giờ, Tuyết Ngà đánh thức người bên cạnh dậy chuẩn bị vệ sinh và đặt thuốc. Nhưng chưa gọi đến tiếng thứ hai cô đã mở mắt nói:

"Em đau bụng, ở dưới còn ra dịch nữa thế có sao không?"

"Em đau từ bao giờ? đau nhiều không?" Để tay lên bụng cô chị xoa tròn hỏi.

"Lúc đó khoảng bốn giờ sáng, nó cứ đau râm ran, lâu lâu lại nhói lên". Cô nhíu mày khó chịu.

"Đó đều là những dấu hiệu bình thường không sao đâu. Nhưng nếu đau nhiều hơn thì phải nói với chị ngay". Tuyết Ngà thở phào khi lo lắng bị đâm cho xì hơi.

Suốt cả ngày hôm đó An Hạ chỉ nằm ôm bụng, cơ thể cứ như bị ốm dậy. Chẳng thiết ăn uống, hay muốn ra ngoài phòng cho thoáng mát. Bà Tú và Hà Uyên đến thăm, nhưng người vẫn nằm lỳ một chỗ. Chỉ đổi tư thế khác dễ chịu hơn, và cố ngủ để quên đau.

Tuyết Ngà cũng quýnh hết cả lên, chạy ra chạy vào liên tục. Lúc đưa nước, đưa sữa, lúc thì lau mặt lau người. Lát lại vào xem thử nhiệt độ cơ thể, thấy cô không sốt mới yên tâm ra ngoài. Chỉ đóng cửa hờ để ngăn bớt âm thanh, phòng lúc người tỉnh dậy th.ì gọi mình.

An Hạ đã được phép đi lại và hoạt động bình thường, nhưng vẫn phải lưu ý và cẩn thận hơn. Qua ngày thứ bảy sau khi chuyển phôi, cứ nghĩ mình sẽ đỡ hơn. Nhưng càng về sau, thì những dấu hiệu khác cùng nhau xuất hiện, khiến cho cô không thể nào ăn uống và ngủ nghỉ như bình thường được nữa.

Chóng mặt, buồn nôn, còn đau đầu. Nếu có thể được uống thuốc thì đã không sao. Những dấu hiệu trên cho thấy, quá trình phôi thai hoạt động vẫn đang được diễn ra.

Sớm nhận thấy tâm trạng cô đang thay đổi, vừa mệt mỏi, bức bối, lại phải suốt ngày ở trong nhà. Đều là người ít nói, nên nhiều khi những đoạn hội thoại giữa hai người chỉ toàn liên quan đến thức ăn, và thuốc. Ngoài ra thì không có vấn đề chung nào khác để bàn luận, hoặc hai người vẫn giữ khoảnh cách với nhau cho đó là công việc, và đối tác.

Nên Tuyết Ngà mới gọi cho Hà Uyên, nhờ em chồng mỗi chiều tan làm ghé qua ăn tối. Biết đâu có thêm người cùng ăn tối, nói chuyện, tâm trạng cô sẽ khá hơn.

An Hạ ngạc nhiên, khi hai buổi tối liên tiếp Hà Uyên đều xuất hiện, và chiếm cho mình một chỗ trống ngay bên cạnh cô. Không phải hai người ghét nhau lắm sao? Rất nhiều lần, cô vô tình nhìn thấy chị nhíu mày, mỗi khi Hà Uyên cùng lúc ăn và nói chuyện không ngừng.

Kết thúc bữa ăn, Hà Uyên cầm đĩa trái cây lên phòng khách xem tivi. Chân gác lên bàn hoàn toàn xem đây như là nhà của mình.

Để chứng minh cho lời mời của chị là hoàn toàn sai lầm. Tối hôm sau Hà Uyên ghé nhà, tay xách thêm một túi đồ to bự, với dự định sẽ ở lại lâu dài, cho đến khi An Hạ khỏe hơn.

Tuyết Ngà thật sự hối hận, vì đã chừng này tuổi, mà vẫn thiếu suy nghĩ như vậy. Nhưng không thể rút lại lời đã nói, nếu như vậy thì chị chẳng khác nào giống Hà Uyên đâu. Chính thức ở lại, và chiếm luôn công việc mà hàng ngày chị vẫn làm.

Hơn mười giờ đêm, mà giọng nói của ai đó đằng sau cánh cửa vẫn rầm rì, không để cho người ta nghỉ ngơi. Tuyết Ngà thức dậy uống nước, đi ngang qua gõ lên cửa hai lần, tức thì âm thanh bên trong liền biến mất. Giống như ban nãy những gì chị nghe thấy, đều chỉ là ảo giác.

Nhiều lần An Hạ đề nghị mình tự đặt thuốc, nhưng chị không đồng ý. Cứ sợ cô đặt sai vị trí, hay không cẩn thận có thể bị viêm nhiễm, hoặc rơi ra ngoài.

Mấy hôm nay Hà Uyên thay chị đặt thuốc, và ngủ cùng. Lên gi.ường là tập tức biến thành một đứa trẻ, bắt đầu luyên thuyên đủ thứ, từ trên trời cho xuống dưới đất. Cô cứ nhắm mắt và nghe, ậm ự vài tiếng. Nhiều lúc đến sáng thức dậy, còn chẳng biết tối hôm qua mình đã ngủ từ lúc nào.

Chỉ nhớ loáng thoáng, Hà Uyên kể rằng mình đã phải lòng một người đàn ông. Cả đời này chỉ yêu và gả cho mỗi mình người đó.

Vì phải lòng? Vì yêu? Chỉ gả cho người mình yêu và sinh con. Vòng đời của người phụ nữ dường như luôn là vậy nhỉ. Dù không hiểu lắm về tình yêu sâu đậm của đôi lứa, nhưng cô nghĩ người đàn ông đó thật tốt số.

Những câu chuyện không đầu đuôi, hay đổi chủ đề mà chẳng cần phải báo trước. Từ việc cãi nhau với người nhà vì tự ý cho bệnh nhân uống thuốc ngoài, hay việc đánh tay đôi với bà hàng xóm vì dám nói xấu anh trai và chị dâu...

Nhờ Hà Uyên mà mấy ngày qua, cô đỡ chán nản hơn mỗi khi mệt mỏi. Tuy có chút ồn ào, mà đổi lại chị được nghỉ ngơi thay vì cứ suốt ngày vây quanh mình.

Ngày thứ mười bốn sau khi chuyển phôi. Ăn sáng xong còn chưa kịp uống nước, cô đã bị vạch tay để lấy máu mang đi xét nghiệm. Thảo nào, đây là nguyên nhân, khiến cả buổi Tuyết Ngà chỉ ngồi đợi nhìn cô, mà chẳng thấy ăn uống gì.

Hôm trước vì quá nôn nóng, chị có đưa cho cô que thử, nhưng rồi suy nghĩ sao lại thôi không cho thử nữa. Chạm tay lên vùng bụng phẳng lì, cô tự nghĩ khi nào nó mới chịu to lên.

Sự thành tâm thành khẩn của Tuyết Ngà và ước vọng mãnh liệt của An Hạ. Hai tần số cảm nhận được sự rung động và thu hút tìm đến nhau. Đến cả trời đất cũng phải động lòng, bằng cách hoàn thành ý nguyện cho họ.

Đến khi được đồng nghiệp chúc mừng, chị vẫn không thể tin được mà kiểm tra lại kết quả. Tay run rẩy gọi điện cho chồng, có lẽ hôm nay chồng chị sẽ về nhà.

Thời gian qua chị như cánh chim miệt mài, cứ bay mãi trên bầu trời chằng ngừng nghỉ. Khi qua vùng biển lớn gió lộng, khi qua vùng trời bão lớn sấm gầm, dù là ở nơi đâu, bất kể thời tiết, thì vẫn bay như thế. Nhưng bắt đầu từ ngày hôm nay, chị sẽ quay về với tổ ấm lạnh lẽo của mình.

Khi nhìn thấy tờ giấy kết quả chị gởi qua màn hình điện thoại. Cô đã băn khoăn hồi lâu, dù từ lúc chị rời khỏi nhà bản thân vẫn luôn ngồi ở đây đợi.

Nếu chẳng trông mong thì là dối trá, nhưng nếu có thật sự vui mừng không? Thì cô vẫn chưa thể có câu trả lời chính xác. Cô biết, những suy nghĩ tệ hại, biến chứng, đang chiếm lấy bộ não mình.

Cô cần dao lam... cô cần những vết thương, và làm cho bộ não tê liệt để gạt bỏ nó ra khỏi đầu ngay lập tức.

Vốn đã khao khát muốn làm điều này cơ mà, và đã tự nguyện tìm đến đây. Nhưng tại sao? Khi mới chỉ vừa thành công, lại không muốn nữa và có ý định muốn giết hại một phôi thai còn chưa thành hình, và bỏ trốn lần nữa. Cô nghĩ mình sắp điên lên mất thôi.

Tìm thấy hộp dao lam còn nguyên ở trong bếp, cô cạy mở liền lấy ra một cái. Bông y tế và thuốc đỏ đều đã có đủ, thế là đi nhanh vào phòng đóng sập cửa. Không thể chờ, mà ra sức rạch liên tiếp vào cổ tay trái, từng đường từng đường một, hoàn toàn không còn là cô gái với dáng vẻ dịu dàng, mà như biến thành một con người khác.

Những nỗi đau tựa đinh sắt, đóng chặt từng ngóc ngách bên trong cơ thể, ngày một hoen gỉ biến chất. Trở ngược muốn hủy hoại lấy th.ân thể, nuốt chửng lý trí bằng cách mà cô đang làm.

Thuốc đỏ nhẹ nhàng xoa dịu vết thương, và xoa dịu cả cuồng nộ bên trong con người. Cô tựa cửa nhắm mắt, như được tiêm một mũi an thần cực mạnh, những suy nghĩ điên dại vào lúc đó đều đã biến mất và để lại dấu vết là vô số những vết rạch trên cổ tay.

Lắc đầu nguầy nguậy, để làm cho mình dứt tỉnh khỏi giấc mộng vừa rồi. Rồi bình tĩnh dọn hết đống đồ bỏ vào một tờ báo, sau đó ném hết chúng vào sọt rác. Sau cùng mới mang áo khoác lên gi.ường nằm, cứ như mọi chuyện chưa từng xảy ra.

Cổ tay thật rát buốt tê tái, như bị mớ dây điện hở mạch quấn lấy, nghiện loại cảm giác đã ăn sâu vào tận xương tủy này. Chúng sẽ nhanh chóng làm tê liệt các dây thần kinh, khiến con người mơ màng buồn ngủ, mà trôi nổi vào phương trời vô định.

Cơ thể lơ lửng treo trên vách đá, lực tay nhỏ nhoi cố bám víu làm móng bật ra, một màu đỏ hòa lẫn trộn cùng với rong rêu bám trên mặt đá, sau đó chạy xuôi xuống dọc kẻ tay.

Trong giấc mơ, cô nhìn thấy máu của chính mình mà sợ hãi, để rồi buông tay rơi xuống, chìm sâu dưới đáy biển. Nước lạnh như băng tuyết, bao phủ lấy th.ân thể. Xung quanh ở nơi không ánh sáng chiếu đến, là mùi nguy hiểm bắt đầu rình rập.

Bản năng muốn bơi đi tìm kiếm chỗ ẩn nấp trước khi bị phát hiện, nhưng cơ thể vẫn bất động không chịu nghe lời sai khiến.

Lúc Tuyết Ngà trở về, trên tay ôm theo bó hoa hướng dương, chị muốn tặng cho cô, cũng như là cho chính mình. Nhưng cô đã ngủ, còn mang áo len mỏng, người co ro rúc sâu vào trong chăn. Nghĩ rằng cô lạnh, chị đi vào đóng lại cửa sổ kéo rèm để ngăn bớt ánh sáng.

...

Buổi chiều tối, An Hạ viết thêm vài dòng nhật ký, bù cho đoạn thời gian bỏ quên. Cuốn sổ đã cũ mèm, mà chữ cái vẫn chưa đuổi hết được đến trang cuối cùng. Nếu như có linh hồn, nó chắc chắn sẽ đòi được nghỉ ngơi an dưỡng, trong một góc nào đó, nhìn nhện giăng tơ và được bụi thời gian bao bọc ru ngủ.

"Cộc cộc". Hà Uyên gõ cửa trước khi đi vào, khiến cô giật mình gấp vội cuốn sổ màu nâu lại.

"Bệnh viện có việc đột xuất nên anh Vũ chỉ mang bánh về rồi lại đi, nên giờ chỉ có ba chúng ta dùng bữa, chị nhanh ra nhé!"

Chờ Hà Uyên đi khỏi, An Hạ mở vali để cuốn sổ vào trong.

Trên bàn có hai ly rựu vang và một cốc nước lọc. Nhìn cũng đủ hiểu ai là người uống cốc nước lọc đó. Nhưng bù lại cô không còn phải ăn cháo nữa, nên việc uống nước lọc cũng chẳng sao cả.

Vì tâm trạng đang vui, nên Hà Uyên có nói gì làm gì Tuyết Ngà cũng chẳng khó chịu, hay nhíu mày như mọi khi.

Hôm nay phá lệ, vì là bánh chúc mừng nên bắt buộc ai cũng phải ăn dù là một thìa nhỏ. Tráng miệng bằng bánh ngọt, chị chỉ cắt cho mỗi người một mẩu bé vì buổi tối ăn đồ ngọt không tốt.

Hiếm lắm Hà Uyên mới dành việc rửa chén bát, chị cũng không sợ sẽ bị làm vỡ mấy cái, dù sao đang vui nên cứ tùy tiện mặc kệ.

Chị bỗng nhớ đến một chuyện chưa tiện đề cập với An Hạ, nhưng nghĩ tối hôm nay là thời điểm thích hợp nhất. Nên không ngại có sự hiện diện của Hà Uyên ở đây, mà ngồi xuống phía đôi diện cô đi thẳng vào vấn đề.

"An Hạ này! Lúc chúng ta liên lạc với nhau qua điện thoại, mẹ chị cũng đã liệt kê hết số tiền mà em sẽ được nhận sau khi xong việc. Tính từ lúc chuyển phôi, có beta, sinh xong, và bồi dưỡng thêm tùy thuộc vào gia đình. Chị sẽ..."

"Chị à!" An Hạ bối rối dành lời không để cho Tuyết Ngà nói hết.

"Thực ra lúc đó em cũng chưa tiện nói thẳng với gia đình. Nếu như bây giờ đã nhắc đến, thì em sẽ nói luôn vậy. Hy vọng khi nghe xong thì chúng ta từ nay về sau đừng bao giờ nhắc lại chuyện này nữa".

"Được! Chị nghe đây!" Tuyết Ngà có chút lo lắng, liền bỏ điện thoại trên tay xuống bàn, nghiêm túc chờ đợi điều mà An Hạ sắp sửa nói.

"Cuộc sống của em... phải nói sao nhỉ?" Cô ngẩng đầu nhìn lên sợi dây pha lê trên ngọn đèn chùm, suy nghĩ phải nói làm sao để người nghe không thương hại mình.

"Ừm... em chưa bao giờ có ý định muốn lập gia đình hay sinh con cả. Nhưng trái lại, vẫn muốn thử mang thai một lần trong đời. Chị xem, em sống một mình và còn khoản dành dụm riêng, cơ thể thì khỏe mạnh, vẫn đi làm được. Em đến đây vì bản thân mình, chứ không phải vì để mua bán". Cô đã nghĩ ra được một lý do thật vẹn toàn đi cùng với lời lẽ sắc bén.

"Nhưng mà, như thế thì..."

"Được mà chị! Em biết đa số mọi người đều vì thiếu thốn, hay lâm vào hoàn cảnh bắt buộc thì mới tìm làm công việc này. Nhưng mà ở ngoài kia, trừ trường hợp của em ra, thì đâu thiếu những người tốt, những người có tấm lòng nhân hậu, chỉ làm mà chẳng cần nhận lại báo đáp. Vì đâu phải ai ai cũng có điều kiện như gia đình của chị phải không nào?"

An Hạ nhìn chị, dường như sắp bị lời nói thuyết phục của mình làm cho lung nay, nên liền chớp lấy cơ hội mà nói tiếp.

"Chị cứ xem như em đang làm việc tích đức, để về sau phải sống một thân một mình, thì vẫn còn cái phúc mà không lẻ loi cô quạnh. Tóm lại, em không cần trả công, không cần gì hết. Đừng dùng tiền để dành lấy phúc khí mà em đang có. Đừng bao giờ nhắc lại chuyện này nữa..."

An Hạ miết nhẹ bên huyệt thái dương, khuỷu tay chống lên bàn nhắm mắt. Cuộc trò chuyện xem như kết thúc tại đây.

Lần đầu tiên, Tuyết Ngà thấy cô nói nhiều như thế, kể từ sau khi gặp và sống chung. Hành động đang xoa vùng trán, cho thấy cơn đau đầu lại đến. Cảm thấy tình hình không ổn để tiếp tục nói, nên chị cũng biết mà dừng đúng lúc.

Tất cả đều cho rằng, cô làm mọi chuyện đều chỉ vì khoản tiền hậu hĩnh. Họ nhắc nhở kèm khích lệ, bằng cách đưa trước một khoản không hề nhỏ cho cô. Như hàm ý hãy tiếp tục cố gắng hợp tác, sau khi hợp đồng kết thúc, khi đứa trẻ chào đời cô sẽ nhận được nhiều hơn như thế.

Hoặc cũng có thể, họ chẳng biết lấy gì khác ngoài dùng tiền, để động viên và cám ơn. Bởi lẽ khi đã dấn thân vào con đường này, ngay cả họ cũng đã nắm rõ trong lòng bàn tay, đại đa số đều là vì đang gặp khó khăn.

Nhưng bất kể lý do là gì, đối với gia đình chị, việc làm đó là đúng đắn và hợp tình hợp lý. Chỉ là mục đích của cô không giống như bao nhiêu người khác mà thôi.

Nhiều người cần tiền để trang trãi nợ nần, người thì phụ giúp gia đình vượt qua khó khăn, hay bố mẹ cần làm phẫu thuật, hoặc số khác thì lười biếng chỉ muốn hưởng thụ cuộc sống. Và cô ở hiện tại, không tìm được đâu trong đây, một lý do nào giống mình.

Mang một sinh linh nhỏ bé ra để trao đổi vật chất, mặc dù bản thân đã từng làm như thế, song sâu tận bên trong vẫn chưa thể nào chấp nhận nổi.

Hai bên đã nhất quyết,hợp đồng đôi bên đều có lợi. Nhưng cô vẫn luôn cảm thấy, mình đang nhận được từ gia đình chị nhiều hơn. Và còn lớn lao hơn tất cả mọi thứ ở trên đời này, là mầm mống đang sinh sôi nảy nở ở trong bụng, dùng chính máu thịt của mình để bao bọc nuôi dưỡng.

...

Miếng bánh ngọt chúc mừng ngập tràn vị vanilla, như dùng hết sự tự do mà chính mình có để đổi lấy. Ngay sau đó, khi Hà Uyên trở về nhà, một mình lại tiếp tục bị nhốt trong phạm vi hai trăm mét vuông như chú chuột hamster, suốt ngày chỉ biết ăn ngủ và chạy xung quanh chuồng.

Những sở thích như đọc sách, hay lâu lâu lại vào bếp nướng bánh, đã trở thành cách gợi ý hoàn hảo cho Tuyết Ngà, khi đang cố gắng tìm cách bù đắp giới hạn sinh hoạt của mình lên cô.

Lúc nhỏ An Hạ đã từng muốn có một cái lò nướng bánh, khi cùng Mai Anh xem trộm tivi ở nhà hàng xóm. Nhưng sau sự việc xảy ra vào buổi tối hôm đó, thì không bao giờ còn muốn.

Vì ngay cả nhìn thôi, cũng đã cảm thấy buồn nôn. Nhưng nhiều lúc vẫn không thể cưỡng lại, cố chấp nhồi nhét vào bụng. Muốn biến không thể thành có thể.

Cô thích lò nướng bánh, càng muốn được tự tay mình làm ra chiếc bánh và thưởng thức nó. Thế nên đã thành công làm ra được rất nhiều loại khác nhau, nhưng đa số đều bỏ đi. Một số khác vẫn được thưởng thức ngon lành, nhưng còn chưa kịp tiêu hóa thì đã bị tống khứ hết ra ngoài.

Nhìn lò nướng bánh mới tiện hơn đặt ngay ở trên bếp, chồng sách còn nguyên kiện chưa bóc. Bộ dụng cụ đan và những cuộn len nhiều màu sắc, sau khi thấy cô xem chương trình dạy đan len... Tuyết Ngà đã âm thầm mua sắm tất cả.

Cô không muốn để người khác dễ dàng nắm bắt mình, và sẽ nghĩ rằng chỉ cần ngần ấy thôi là đã đủ thỏa mãn. Nhưng mà sự thật đúng là như vậy, cô chỉ cần nhiêu đấy thôi.
...

Qua tuần thứ sáu, chị đưa cô ra phòng khám để siêu âm, nhưng kết quả không như mong đợi. Kế tiếp tuần thứ bảy, cho đến tuần thứ tám chị đã bắt đầu lo lắng.

"Em có bị ra máu không?" Nhìn màn hình siêu âm, chị quay lại hỏi thêm một lần nữa để chắc chắn rằng mình không nhìn lầm.

"Không... không có". Cô cũng lo lắng chẳng kém mà trả lời.

Khi trở về nhà, nhìn chị khóa cổng để quay trở lại phòng khám. An Hạ nghĩ mình nên vào dọn sẵn quần áo, chuẩn bị trước tâm lý cho chuyện không hay sắp xảy ra. Thế nhưng tối đến, chị vẫn cư xử rất chi bình thường. Đưa thuốc, pha sữa cho cô trước khi đi ngủ, tối lại vẫn cùng ngủ chung một gi.ường.

Buổi sáng tuần thứ chín. Tuyết Ngà như thường lệ đến phòng khám, chỉ còn mỗi An Hạ ở nhà. Cô muốn ra ngoài đi dạo một lát, nghĩ là làm, liền lấy chìa khóa treo trên móc và mang thêm áo khoác chuẩn bị ra ngoài. Nhưng lúc đang mở cổng, thì Hà Uyên lâu ngày không gặp tự dưng xuất hiện.

"Giả An Hạ nhớ em không?" Cách nhau cánh cổng cao lớn Hà Uyên trêu chọc.

Cô đưa tay ra dấu "suỵt" ý bảo hãy giữ im lặng. Dù chẳng biết tại sao phải làm thế, trong khi xung quanh chẳng có ai ngoài hai người.

"Tôi lén ra ngoài đi dạo cô nói nhỏ thôi". Cửa vừa mở cô bước ra ngoài nhanh nhẹn khóa lại y như ban đầu.

Hà Uyên đuổi theo An Hạ, hai người cùng đến công viên ở gần nhà. Buổi sáng công viên trong lành thoáng mát, có thể nghe được cả tiếng chim hót ở trên cao, trong những tán lá.

Cô lựa ngồi xuống ghế, nơi có vài tia nắng vàng len lỏi đang chiếu xuống. Rồi ngẩng mặt cảm nhận sự ấm áp đó trong giây lát, mà quên mất vẫn luôn có người đang lẽo đẽo đi theo, và bây giờ thì ngồi ngay ở bên cạnh.

"Chị sao thế?" Nhìn mái tóc đen mướt hóa vàng vì ánh nắng, Hà Uyên hỏi.

"Tôi đã ở đây được ba tháng rồi... nhanh thật! Ngày xuống sân bay tấp nập người, đó là lần đầu tiên tôi cảm thấy mình bị mất phương hướng rõ ràng nhất. Không biết nên đi đâu về đâu, cho đến khi mẹ của cô đưa tôi về nhà. Thậm chí ngay cả khi về đến nhà, tôi vẫn còn mơ hồ chưa thể xác định được đây là đâu, và vẫn chưa thể tin được rằng mình đã đến đây trong đoạn thời gian ngắn ngủi".

...

"Không đặc biệt thích ai hay thích một cái gì cả. Khái niệm về quê hương cội nguồn lớn đến mức nào? Tại sao vẫn không thể níu lấy đôi chân tôi và bắt nó phải dừng bước. Khi nghĩ mình đã sắp tìm được mục đích sống của cuộc đời, thế nhưng tôi phát hiện nó chỉ như quả bong bóng xà phòng ánh lên muôn màu sắc, chỉ kịp nhìn thấy nó thật đẹp chưa chạm được vào thì đã vô lý vỡ tung".

...

"Tôi sợ... tôi rất sợ một ngày nào đó, khi những việc mình đang làm đều chẳng còn mang ý nghĩa gì, cho việc mình tồn tại hay là chết đi. Bộ não nát bét sẽ trộn lẫn thành thứ dị hợm và ngừng suy nghĩ..."

Hà Uyên không phải chuyên gia, để có thể đưa ra lời khuyên cho ai đó. Nhưng khi nghe xong những lời lẽ đầy tiêu cực, Hà Uyên hoài nghi rằng đây không phải là "Giả An Hạ", mà bản thân từng biết. Có phải bị bà chị dâu của mình nhốt trong nhà lâu ngày, đến ngu người rồi không?

"Đi nào! Đi đến đây cùng với em. Ngừng suy nghĩ thì ngừng suy nghĩ, thế chẳng phải càng tốt hay sao? Khỏi phải đau đầu..." Hà Uyên lạc quan lôi kéo An Hạ, nhưng bị cô rút tay ra.

"Tôi không thể ra ngoài nếu như không có chị ấy theo cùng, đến bây giờ cũng đang phải lén lút đấy! Nếu chị ấy đột ngột kiểm tra camera là xong đời".

"Không sao, đã có em bảo vệ chị". Một lời nhanh gọn dứt khoát mà chẳng thể từ chối.
...

Xuyên qua mặt kính trong suốt, là vô vàn ánh sáng lấp lánh thi nhau tỏa ánh hào quang. Nhìn lại bàn tay mình, từng này tuổi, cô chưa từng đeo qua một món trang sức nào. Dù đã từng được tặng rất nhiều, nhưng đều mang đi trả lại hết để lấy tiền tích góp.

"Thích không? Em tặng chị một chiếc? Khi buồn chỉ việc đi mua sắm, đi đâu đó chơi, ăn uống... nhiều việc để làm lắm, suy nghĩ gì cho mệt người chứ". Hà Uyên chỉ vào chiếc nhẫn giọt nước, được đính đá màu trắng. Cô nhân viên liền nhanh nhẹn lấy ra.

"Đưa tay của chị đây".

Cô nghĩ Hà Uyên chỉ tiện miệng nói vui, nhưng không ngờ lại mua tặng thật nên hốt hoảng giấu hai tay về phía sau. Hai người một kéo một đẩy trong cửa hàng trang sức, làm ai cũng phải ngoái đầu lại nhìn. Nhưng cuối cùng cô cũng đành phải chịu thua, để Hà Uyên thành công đeo vào ngón trỏ trái.

"Như đang cầu hôn ấy chị nhỉ?" Hà Uyên nói đùa, tự làm mình ngượng mà cười thật to, khiến mấy nhân viên cũng phải cười theo. Để lộ má lúm đồng tiền, và chiếc răng khểnh duyên dáng. Tóc đuôi ngựa nâu buộc cao, váy body màu đen ôm sát, túi xách mang chéo, bốt cao... nhìn rất năng động, trẻ trung mà không phải theo kiểu phô trương quyến rũ.

"Ngày mai em sẽ bay vào thành phố S để cầu hôn anh ấy". Hà Uyên nháy mắt nhìn cô, bàn tay trân trọng nâng niu, mà mở hộp nhung màu đỏ cô nhân viên mới mang ra cho mình xem. Bên trong có một cặp nhẫn nằm thẳng hàng, một cái nhỏ hơn bên trên còn đính thêm viên ngọc lấp lánh.

"Đẹp thật" cô thốt lên trong lòng. Tình yêu là gì? Dù sao thì cũng không thể, chúc Hà Uyên những lời vô nghĩa sáo rỗng mà mình biết.

Cả hai vừa rời khỏi cửa hàng, và đang suy nghĩ nên đi đâu tiếp theo, thì chuông điện thoại vang lên. An Hạ theo thói quen sờ soạng tìm, mới chợt nhớ lúc rời nhà chẳng hề mang theo túi cùng điện thoại. Nhìn qua, thì thấy Hà Uyên đang nhanh chóng nghe máy, chưa kịp nói câu nào, thì đã vội đưa máy ra xa như thể đang mở loa ngoài.

"Được rồi em về liền đây, nhớ nấu thêm thức ăn nhiều một chút". Hà Uyên bực bội tắt máy rồi quay qua nói tiếp câu chuyên đang dang dở.

"Em muốn đưa chị đến nhà hàng của nhà anh ấy dùng bữa, ở gần đây thôi, chuyên về các món ăn gia đình rất là ngon. Mà chưa đến giờ, sao mà chị ấy về sớm thế nhỉ? Chúng ta về nhanh thôi! Hẹn dịp khác em lại đưa chị đi nhé!"
...

Lúc đang đứng đợi Hà Uyên lấy xe, có một cậu bé chừng bốn tuổi chạy ngang qua ngã té ngay trước mặt An Hạ. cô chỉ là tiện tay giúp đỡ, nhưng cậu bé đã không chịu đứng dậy mà còn khóc, khóc càng lúc càng to hơn.

Người mẹ trẻ chẳng biết từ đâu chạy đến, nhìn thấy người phụ nữ lạ, đang ra sức lôi kéo con mình thì vô cùng hoảng sợ. Nghĩ là bọn bắt cóc trẻ em, mà dạo gần đây báo chí hay đưa tin. Liền chẳng kịp báo trước, mà đẩy mạnh cô ra. Tay ôm con, miệng thì hô hoán cho mọi người lại giúp.

Chưa đầy một phút, đám đông đã tụ họp vây chật kín xung quanh. Những cặp mắt phẫn nộ, dửng dưng nhìn cô ngã ngồi trên mặt đất ôm bụng, mặc kệ lời phủ nhận vang xin.

"Tôi chỉ muốn đỡ cậu bé lên thôi mà... tôi đau bụng quá hãy để tôi đi..."

Cô muốn đứng dậy, nhưng cố mấy vẫn bị đẩy ngã xuống. Đám đông huyên náo buông lời mắng nhiếc chửi rủa, mặc kệ lời van xin, mặc kệ cô ôm bụng đau quằn quại. Tại sao không ai chịu lắng nghe, tại sao không cho cô giải thích. Tại sao lại đối xử với cô như vậy?

Các ảo giác tồi tệ bắt đầu xuất hiện. Vô số những con người mang khuôn mặt đỏ bừng khả ố, râu ria xồm xoàm chuyển động theo từng lời nói. Tiến gần đến, muốn túm lấy cô để làm chuyện xấu. Điệu cười "hô hố" như dàn hợp xướng trầm bổng đáng sợ, dọa người người chân tay "bủn rủn", dù muốn đứng dậy cũng lực bất tòng tâm.

Cho đến khi cảm nhận được bên dưới dính dớp kỳ lạ, cô mới bừng tỉnh nhận ra.

"Bọn này ngày càng lộng hành, ngay cả ban ngày mà cũng chẳng sợ ai hết... phải báo Công, phải báo Công an..."
Người đàn ông trung niên vừa nói xong, xung quanh tiếng hô hào hưởng ứng càng lớn.

"Tôi là người tốt, tôi không bắt cóc ai hết". Tay cô ôm bụng, tay kia đang cố chống để đứng dậy nhưng tiếp tục bị đám đông ngăn cản.

Có người còn lợi dụng thời cơ túm tóc và đánh cô. Khi sắp ngã khụy lần nữa, khi nghĩ mình sắp không chịu đựng nổi cơn đau mà chết đi, thì một bàn tay đưa ra đỡ lấy, ôm thân hình vì đau đớn đang run rẩy vào lòng.

Mặc cho đám người ngăn cản, Trần Phong nổi giận bế cô lên, đôi chân vững vàng như trụ sắt dùng hết sức để chen ra ngoài. Miệng còn thầm chửi rủa, đám người không phân biệt được đâu là thật giả.

"Gọi công an đến giải quyết".
Cậu bỏ lại một câu cho người tài xế kiêm trợ lý của mình. Lúc này đám đông nghe vậy mới ngờ vực nhao nhao tìm hỏi mẹ đứa trẻ. Không còn ai ngăn cản, anh thuận lợi bế cô lên và tự mình lái xe.

Nhìn gi.ường đẩy dính đầy máu, Trần Phong mắt đỏ ngầu không hiểu chuyện gì đang xảy ra. Dù thế vẫn nắm chặt tay cô để trấn an cảm xúc hoảng loạn, cho đến khi bị hai y tá cản lại bên ngoài.

Trần Phong cười tự giễu mình, rồi ra sức đấm mạnh lên bức tường đối diện như kẻ điên. Là cậu chê trách mẹ mình khi đòi đến gặp An Hạ. Cũng là cậu từ chối xem hình, khi Hà Uyên khoe khoang, vì gia đình tìm được cô gái xinh đẹp chịu mang thai giúp chị dâu.

Ngay từ đầu cậu là người có thể ngăn cản được chuyện này xảy ra. Giá như cậu chịu quan tâm và để ý hơn, thì ngày hôm đó đã sớm nhận ra được, cô gái đứng đằng sau cánh cổng mang váy hoa, chính là người mình đang cần tìm...

Mấy tháng trời tìm kiếm, mà đâu hay biết người vẫn gần ngay bên cạnh. Nếu như không vô tình nghe được cuộc điện thoại giữa mẹ và Hà Uyên, thì cậu nghĩ, mình và cô chẳng thể dễ dàng gặp lại được nhau. Hoặc muộn hơn vào ngày đẹp trời nào đó, khi bụng dưới cô phình to lên cùng chiếc váy bầu. Và tệ hơn thì nữa... cậu không muốn tiếp tục suy diễn thêm một cái kết cục nào khác.

Không thể kiềm lòng, lén lấy điện thoại của mẹ vào lịch sử tin nhắn để kiểm tra. Nào ngờ được, bị giáng mạnh một đòn phủ đầu. Giả An Hạ đang vất vả mang thai, và Giả An Hạ cậu đang vất vả tìm kiếm đều là một người.

Cậu và ngọn núi lửa, như cùng hòa nhau làm một, đang ngủ yên chợt bừng tỉnh, sôi lên "ùng ục" chỉ muốn phun trào. Vung tay ném mạnh điện thoại khiến các mảnh vỡ bay khắp nơi.

Có một mảnh vụn nhỏ bắn ngược, ghim vào đầu ngón chân cái của cậu, nhưng vì quá sốc mà chẳng mảy may để ý.

Kết quả cho sự mòn mỏi chờ đợi, là hay tin cô lại đang tiếp tục hành nghề làm việc tốt. Hi sinh cơ thể, và cả tương lai của mình cho những người hoàn toàn xa lạ. Đã là việc tốt, nhưng tại sao lại như mũi dao nhọn khoét rỗng trái tim cậu.

Vơ lấy loạn xạ áo quần treo trên móc chẳng cần xếp gọn mà nhét vào vali. Hung hăng lục tìm đồ đạc, tạo nên những âm thanh cộc cằn thô lỗ, tựa như muốn xả hết nỗi bực dọc vào đó. Không tìm thấy ví đâu, cậu mở hộc tủ ngăn kéo, bới tung hết tất cả mọi thứ lên, ném tập hồ sơ trên bàn làm giấy rơi loạn xạ. Những gì nằm trong tầm mắt đều trở nên đáng ghét, ngọn lửa chưa tiêu tan mà còn dâng cao hừng hực thiêu rụi lý trí.

Cậu xô đẩy bàn ghế, lôi kéo đèn ngủ xuống chân mà ra sức giẫm đạp, cho đến khi trong phòng chẳng còn gì để phá hoại nữa. Đứng thở dốc, sau cùng thì ngã gục xuống trong căn phòng như đống đổ nát.

Tiếng "xẹt xẹt" kèm theo ánh sáng yếu ớt chớp nháy liên tục từ chụp đèn đã vỡ. Ngón tay nắm chặt đã buông lỏng, hơi thở phả ra từng đợt đầy mùi khói gian khổ, khi kịp thời lấp đầy được ngọn lửa phun trào.

Trần Phong thu mình, và đánh tan suy nghĩ muốn đi tìm gặp cô ngay trong đêm nay. Với cơn giận dữ chưa biết lúc nào sẽ quay trở lại, nếu gặp nhau cậu sợ sẽ gây nên những chuyện ngoài sức tưởng tượng.

Y như ngày, cậu mặc cho lễ tân ngăn cản, mà lao vào khách sạn tìm kiếm cô, trong căn phòng chỉ bằng cái nắm tay. Quên mất thang máy, mà chạy bộ xuống mấy tầng lầu, mỗi lần bước hụt, là mỗi lần trái tim đau nhói.

Kể từ lúc gần kề được d.a thịt sau "tích tắc" hạnh phúc, cậu cũng phải trả một cái giá thật đắt để đổi lấy bài học nhớ đời cho mình. Vẹn nguyên cảm xúc khi nhớ về, là trái tim phải chịu đựng việc bước hụt cầu thang tối mịt hàng trăm hàng ngàn lần.

Hồi suy nghĩ bị chuông điện thoại cắt phăng ngang chẳng thương tiếc.

"Anh biết chị ấy sao? Anh và chị ấy đang ở đâu?" Không cần nhìn thấy khuôn mặt, vẫn có thể biết người đầu dây bên kia, đang phải hốt hoảng và lo lắng như thế nào.

"Anh cần nói chuyện riêng với An Hạ, xong việc anh sẽ đưa cô ấy về". Trần Phong tắt và khóa máy để không ai làm phiền được hai người nữa.

"Trần Phong... anh... còn chị của em thì sao?"

"Tít... tít..." chỉ còn tiếng tít dài đầy ngờ vực, Hà Uyên gọi lại mấy cuộc nhưng đều vô ích. Bây giờ cô nên giải thích cho anh chị mình như thế nào đây, ngay cả khi chính bản thân còn chẳng biết rõ nguyên do.

Nghe thấy âm thanh cửa mở, cậu liền vội lao đến tựa như cơn gió. Vẫn là hai người ban nãy đẩy cô ra, nhưng chưa kịp hỏi thăm, thì bác sĩ đi theo sau đã chủ động giữ lại để thông báo tình hình.

"Vợ anh bị động thai may mắn đã không sao rồi, nhưng không có lần thứ hai đâu. Anh nhìn xem, hai thai nhi đều đang phát triển tốt và rất khỏe mạnh". Bà chỉ cho anh vị trí hai chấm xám nhỏ đang nằm trong vũng nước màu đen như mực.

"Tôi không nghe nhầm chứ? Là sinh đôi sao bác sĩ?"

"Đúng rồi! Là sinh đôi, xin chúc mừng gia đình". Vị bác sĩ đã gặp nhiều trường hợp tương tự, nên cho rằng phản ứng bất ngờ của người chồng là hết sức bình thường. Nên vui vẻ nhắc lại thêm một lần nữa.

Cầm tờ giấy siêu âm trên tay, cậu tiếp tục ngậm điếu thuốc rít hết một hơi thật sâu, rồi dụi bỏ. Nhìn bên ngoài, mây đen đang "ùn ùn" kéo đến, màu xanh chớp nhoáng đã trôi biến mất, lòng cảm thấy thật nặng trĩu.

Dù cho hôm nay bầu trời có sụp đổ, hay tận thế, đều chẳng đáng sợ bằng tờ giấy mình đang cầm trên tay, cậu nghĩ.

Vài giọt mưa đã "tí tách" rơi xuống, mọi người tay xách tay mang nhanh chân chạy ùa vào bệnh viện, chỉ có cậu là chẳng màng bận tâm bước chân đi chậm rãi.

Gặp lại nhau sẽ như thế nào? Trần Phong chưa bao giờ nghĩ đến. Chỉ biết giờ đây khi sắp đặt chân vào căn phòng ấy, lại phải cảm nhận nỗi đau như đang cắt da cắt thịt.

Số phận? Cậu căm ghét sự sắp đặt thật trêu ngươi này, vì tại sao đến cuối cùng vẫn là An Hạ. Khoảnh khắc va vào ánh mắt đen hờ hững đó, Trần Phong nghĩ rằng mình đã điên lên. Trong nháy mắt, cậu lập tức lao đến bóp chặt cần cổ gầy guộc, với suy nghĩ thoáng hiện lên ở trong đầu là cả hai cùng chết.

"Tại sao? Tại sao lại sống như thế này hả?" Trần Phong dùng sức siết chặt lấy cổ cô mà hét lớn.

"Trả lời đi... tại sao? Cậu cần thứ gì thì cũng có thể nói với tôi kia mà, tại sao lại không chọn tôi?"

Âm thanh về sau càng nhỏ dần, yếu ớt đến đáng thương. Tay cậu trượt xuống, chẳng còn ý định muốn giết chết ai nữa.

"Tôi đã biết hết tất cả mọi chuyện, nhưng vẫn cần cậu, mặc kệ có xảy ra chuyện gì đi chăng nữa... xin hãy về với tôi". Chỉ cần nhìn thấy An Hạ, Trần Phong lại không nỡ lớn tiếng, hay dùng những lời lẽ khó nghe làm tổn thương cô. Quỳ xuống bên gi.ường, cầm tay cô mà ra sức nài nỉ.

"Trần Phong! Tôi không xứng đáng đâu... xin hãy để cho tôi về".

"Bỏ đi! Tôi bảo là bỏ thứ trong bụng kia đi. Rồi hai chúng ta cùng nhau bỏ trốn..." Trần Phong bỗng dưng trấn định mà nhìn cô nói, như thể đang nói ra một điều hết sức bình thường.

"Cậu điên rồi, tôi không thể làm như thế được!" An Hạ lắc đầu không thể tin vào những gì mà mình vừa nghe thấy.

"Được mà! Tôi bảo được là được, xin hãy nghe lời tôi chỉ duy nhất một lần này, còn về sau, Trần Phong tôi mặc cho cậu tùy ý sai xử". Trần Phong xuống nước, chỉ thiếu điều moi trái tim gần như đã chết của mình ra mà đưa cho An Hạ nữa thôi.

"Trần Phong này cả đời chưa từng cúi đầu xin xỏ ai, nhưng hôm nay coi như tôi xin cậu, hãy bỏ lại hết tất cả mà theo tôi... xin cậu hãy về bên tôi".

"

"Nhưng mà bây giờ đã muộn rồi Trần Phong à..."

..

Không thể thuyết phục và mang người đi, Trần Phong ngồi chờ ở quán nước phía đối diện cổng bệnh viện. Hút cạn hết nửa gói thuốc còn lại, thì Tuyết Ngà và Hà Uyên đến, cậu yên tâm đứng dậy thanh toán tiền và rời đi.

"Thật may mắn vì hôm nay gặp được Trần Phong, nên chị sẽ bỏ qua cho em lần này". Tuyết Ngà chẳng nói gì thêm nữa, mà bỏ lại Hà Uyên phía sau, chân nhanh hơn như thể đang chạy. Chị bây giờ chỉ muốn nhanh nhìn thấy An Hạ thì mới yên lòng.

Tuyết Ngà nào bận tâm vào lời nói dối sứt sẹo của Trần Phong, vì miễn là An Hạ không sao. Nhưng Hà Uyên, người chứng kiến hết tất cả mọi chuyện, thì không thể dễ dàng cho qua như thế được.

"Là sinh đôi, là sinh đôi đấy! Song thai cùng trứng, sau quá trình phân tách phôi". Tuyết Ngà nhìn mãi phiếu kết quả, tay run rẩy lấy điện thoại trong túi muốn thông báo cho chồng, nhưng hồi lâu vẫn không thể tìm thấy số.

"Để em..." Hà Uyên đứng bên cạnh, vẫn luôn một mực quan sát An Hạ. Nên chưa phát hiện ra người chị dâu đang vui mừng đến nỗi, bấm số chồng cũng không được. Mới bèn giật điện thoại tìm giúp.

Chị và chồng đã cùng nhau tính toán thật kỹ lưỡng, chỉ chuyển một phôi để đề phòng trường hợp đa thai. Nhưng không ngờ lại xảy ra hiện tượng phân tách phôi.

Sau lần kiểm tra chưa thấy kết quả, nên chị đã cố gắng chờ đợi thêm một thời gian. Nhưng sau đó lại do dự, và không đủ can đảm để kiểm tra thêm lần nào nữa. Nhưng ai mà lường trước được, nay niềm vui bất ngờ ập đến, còn là niềm vui nhân đôi.

Tuyết Ngà ôm lấy An Hạ, chị cảm thấy như mình đang được bơi trong một bể hạnh phúc rộng lớn. Chỉ cần như thế này thôi, từ nay về sau chị chẳng còn thiết tha thêm bất kỳ thứ gì nữa.

...

Điểm sáng diệu kỳ chớp nháy di động, lúc lên cao lúc lại xuống thấp trong không gian phủ màu đêm tối. An Hạ ngạc nhiên khi nhìn thấy một con đom đóm đi lạc vào trong thành phố, nơi ở đâu cũng có ánh đèn hào quang rực rỡ.

Cô nhẹ nhàng rời gi.ường, để tránh làm cho chị thức giấc, mà đi theo chấm sáng chớp nháy. Nhưng nó đang càng ngày càng xa, bay qua ô gạch thông gió và biến mất.
 
Phần kết.

Hắn đóng giả như một người sống trong chung cư đến mở hòm thư lấy đồ. Nhưng thực chất là mở trộm.

Nhìn số điện thoại nằm trên các hóa đơn chứng từ, nhưng đã không còn liên lạc được, chỉ còn biết trông cậy mong manh vào còn địa chỉ gmail.

Hắn kể chi tiết tình hình hiện giờ của Giả Ánh và gã. Sau đó thì gởi kết quả xét nghiệm, kèm theo địa chỉ nhà. Mặc dù Công an đã vào cuộc, nhưng vẫn chưa thể tìm ra được tung tích của cô, dường như cô thật sự đã bốc hơi khỏi thành phố S.

...

Lúc An Hạ nhận được thư, thì đã là chuyện của năm tháng sau, cũng tương đương với việc song thai cùng khoảng thời gian này. Cô xem xong mà ngồi sững sờ cả buổi, không thể tin, không thể chấp nhận nổi khoảng thời gian qua mình bị lừa gạt. Bữa sáng mà Tuyết Ngà chuẩn bị cho cũng đã sớm theo đó mà lạnh ngắt.

Bây giờ thì cô đã hiểu vấn đề, hiểu hết tất cả vì sao từ trước cho đến nay, việc mình luôn bị bọn họ đối xử như một con chó.

Đây không phải là số phận bi đát nữa, mà là bị thẳng tay ném vào một trò chơi sinh tử. Tại sao? Tại sao lại ép buộc cô tham gia, khi bản thân chẳng hề mong muốn. Làm bệ đỡ, làm phông nên, làm người tệ hại nhất trong cái trò chơi này.

Là kẻ xấu xa, thảm hại, không được ai yêu thương. Là kẻ đáng bị thanh trừng, để trả lại cho xã hội sự cân bằng ổn định. Vậy mà trước giờ vẫn cố gắng cầm cự, chẳng hề hay biết bản thân đang bị đuổi cùng giết tận. Vẫn cố tin tưởng mà bám víu vào sợi dây số mệnh mỏng manh.

Mớ cảm xúc đã dần dần bị chai lì, sau khi biết được sự thật thì càng không có nhiều điều đáng để nhắc đến. Chút phẫn nộ trong lòng, chỉ ít phút sau đều tiêu tan hết cả.

Chẳng khóc, cũng chẳng còn hận bà ta, mà chỉ tự trách bản thân mình không đủ tốt, để nhận được đặc quyền sống bình đẳng khi sinh ra.

Bây giờ, mớ bòng bong cuối cùng cũng chẳng cần phải tháo gỡ, mà đã được kéo cắt phăng qua một lần nhẹ nhõm đến kỳ lạ.

Cô tin ngay khi chỉ mới đọc lướt qua, dù chưa biết người nặc danh gửi cho mình là ai. Ngẫm lại mới thấy đúng, bởi vì Giả Ánh bà ta rất chăm chút cho cơ thể của mình, và chẳng bao giờ muốn vướng bận vào một điều gì cả.

Hai người chẳng giống nhau tẹo nào, còn nghĩ rằng là bản thân mình giống với ông khách nào đó mà bà đã từng ngủ qua. Nhưng ai mà ngờ được, cô còn chẳng phải con ruột của bà.

Mốc thời gian đưa ra hợp lý, còn cả địa chỉ gia đình thất lạc của mình, ngay tại đây, cùng ở dưới một bầu trời Thủ đô. Rất gần, gần ngay bên cạnh.

Người nặc danh hỏi bây giờ cô đang ở đâu? Hãy ra đồn Công an gần nhất để trình báo, vì bọn họ vẫn luôn lo lắng tìm kiếm tin tức của mình. Hoặc có thể tự tìm đến nhà, theo như địa chỉ đã cung cấp và nhận lại gia đình...

"Cô muốn đi đâu?" Bác tài xế xoay người xuống hỏi.

"Làm ơn hãy đưa tôi đến địa chỉ này". An Hạ giơ điện thoại lên cho người tài xế nhìn thấy.

Nửa giờ trôi qua, khi sắp gần đến nơi thì bác tài ló đầu ra ngoài cửa sổ dò tìm số nhà.

"Số nhà 71X ở đây rồi thưa cô!"

Lúc ở nhà tâm trạng của An Hạ không giống như bây giờ, bởi vì bây giờ trái tim của cô đang đập rất nhanh. Chẳng biết vì đang lo lắng, hay muốn đổi ý giữa chừng.

"Cảm phiền bác lái đến đầu đường giúp tôi". Cô nói khi nhận ra tay chân mình đang run rẩy, nếu bước xuống ngay trước cổng nhà e là không thể đứng vững. Chưa kể, lỡ như ai đó đột ngột ra ngoài thì phải làm sao.

An Hạ vừa dứt lời, bác tài xế còn chưa kịp khởi động xe, thì đằng sau đã vang lên tiếng còi của một chiếc xe khác.

Lâm Minh chở mẹ từ nhà của bác cả trở về, sau khi bắt mạch và bốc một ít thuốc. Nhưng về đến nhà, thì gặp ngay chiếc taxi vô cớ đậu trước cổng, mà không có ý định rời đi. Anh ló đầu ra nhìn mấy lần, mới quyết định nhấn còi thông báo cho họ nhường đường.

"Tôi sẽ trả thêm tiền mà!" An Hạ nghe tiếng còi xe ngay sát sau lưng mình, thì bỗng quýnh lên khi bác tài xế không chịu hợp tác.

Nghe thấy sẽ được trả thêm tiền, thì bác tài mới chịu đưa cô lại đầu đường phía trước. Nhanh chóng thanh toán tiền, bỏ lại người mà huýt sáo rời đi.

An Hạ mệt mỏi vịn thân cây, tay thì xoa bụng cố gắng bình ổn lại cảm xúc, vì ban nãy lo lắng mà nhịp tim phập phồng lên xuống.

Lâm Minh đưa mẹ về nhà xong, thì phải vội vàng quay trở lại công ty. Nhưng lúc đi ra lấy xe, anh phát hiện có bóng người đang lấp ló ở ngoài cổng.

"Cô tìm ai?"

An Hạ giật bắn mình, vì mải nhìn về hướng khác, nên hoàn toàn không để ý phía sau lưng xuất hiện thêm một người. Cô lùi ra sau suýt chút nữa thì trật chân ngã. Cũng may nhờ Lâm Minh đưa tay kịp thời kéo lại.

"Cảm ơn! Nhưng có lẽ tôi đã đến nhầm địa chỉ". Đây là Lâm Minh anh trai của mình đây sao?

An Hạ cố nuốt xuống sự bồi hồi xúc động mà trấn định nói. Khác với vẻ mặt bình tĩnh bên ngoài, là lời bộc bạch tận trong sâu thẳm, gọi người đứng đối diện bằng hai chữ đầy trìu mến là "anh trai".

Nhưng người anh trai đứng đối diện nào hay biết, còn tốt bụng bảo cô đưa địa chỉ để mình xem giúp.

"Bố mẹ đâu? Còn cả chị gái của em nữa? Họ bây giờ có đang ở nhà không? Vẫn khỏe mạnh cả chứ? Anh thì thế nào? Công việc, gia đình, con cái, chắc đều viên mãn hết rồi nhỉ? Thế còn chị thì sao? Chị ấy sống có hạnh phúc không? Anh rễ là người như thế nào?... " An Hạ dùng ánh mắt đã đỏ hoe để hỏi anh trai mình, nhưng mà anh ấy dường như không nghe thấy gì cả.

Lâm Minh huơ huơ tay trước mặt An Hạ để kiểm tra, vì nhận ra tâm hồn cô đang đặt ở đâu đâu, chẳng hề bận tâm đến những gì mình đang nói.

"Cô không sao chứ?"

"Vâng! Cảm ơn anh rất nhiều, tôi không sao. Không cần tìm nữa đâu, vì tôi đã nhìn thấy..." Nói xong An Hạ quay lưng bỏ đi một mạch, để cho Lâm Minh ở đằng sau phải băn khoăn suy nghĩ.

"Sao con còn chưa đi? Nghe bảo, cần phải giải quyết chuyện gấp ngay cơ mà". Bà Linh vỗ vai con trai của mình.

"Mẹ à... đã lâu như vậy rồi, nếu như bây giờ em gái con đứng ngay trước mặt, thì liệu mẹ có thể nhận ra được hay không?"

Lâm Minh nói với mẹ mình, nhưng cũng như đang tự hỏi chính bản thân.

"Mẹ... hình như là em ấy, em đã về tìm lại chúng ta..." Lâm Minh không đợi được câu trả lời của bà, mà chạy đuổi theo.

Bà Linh chậm nửa nhịp, mới kịp tiếp thu hết những gì con trai mình nói. Liền đưa tay lên ngực vỗ mấy cái, đợi cho ổn định mới vội vàng đuổi theo sau.

Bức hình gia đình bốn người, và chỉ mới gặp được có hai, nhưng cô không còn ý định sẽ đến rình mò thêm lần nào nữa. Bởi vì, chẳng cảm nhận được chút tình cảm thiêng liêng nào ở nơi bọn họ.

Nhìn tất cả đều vẫn đang hạnh phúc, quá khứ đau lòng như mất con cũng đã sớm phai nhòa theo dòng thời gian. An Hạ tự mình đưa ra nhận định rõ ràng, khi nhìn thấy hai người nói chuyện vui vẻ. Tự quyết định cho họ và cho cả bản thân mình.

Và bởi lẽ, cô chẳng còn đủ tự tin đứng trước mặt một gia đình nề nếp gia giáo, sau bao nhiêu chuyện mình đã làm. Chưa kể còn cả cặp song sinh, đang mỗi ngày lớn dần lên ở trong bụng.

Gần nửa đời người xa cách, đứa con mà gia đình họ luôn luôn luôn trông ngóng mỗi khi nhớ về, liệu sẽ mang hình ảnh tốt đẹp nào? Và rồi sau khi biết hết tất cả mọi chuyện... không, cô không thể.

Cô chỉ muốn đến xem bọn họ sống như thế nào mà thôi. Sau khi mối bận tậm cuối cùng cũng hoàn thành. An Hạ vẫy chiếc taxi đang chạy ngang qua, rồi mở cửa bước lên, chẳng hề lưu luyến ngoái đầu nhìn lại dù chỉ một lần.

...

Uống hết cốc nước đầy, An Hạ ngồi trầm ngâm trong phòng khách. Giữ yên một tư thế như hóa đá, cho đến khi Tuyết Ngà cũng trở về, trên tay xách theo túi đồ ăn.

"Hôm nay em đi đâu thế?" Chị hỏi.

Không nghe thấy câu trả lời, chị sợ cô hiểu lầm, nên mới đi ra vỗ vai dịu giọng lần nữa hỏi.

"Hà Uyên đến tìm em đấy! Chẳng biết đã xảy ra chuyện lớn gì mà vội vội vàng vàng. Sau lần hai đứa ra ngoài đến giờ, nó vẫn chưa từng gặp lại em lần nào có phải vậy không?"

"À... vâng!" An Hạ lúng túng thoát khỏi cơn mê, thì nhìn thấy Tuyết Ngà đang đứng chắn trước tầm mắt mình.

"Chị bảo gì cơ? Em nghe không rõ". An Hạ hỏi lại.

"Em làm sao thế? Cảm thấy mệt ở đâu à?" Chị sờ trán cô thử nhiệt độ.

"Không... em không sao. Vì mới ở ngoài về, gặp xe chạy hơi nhanh nên có chút chóng mặt thôi".

"Bụng em đang dần lớn lên mỗi ngày. Lần sau muốn mua đồ, hay thiếu thứ gì thì có thể nói với chị, chị sẽ đưa đi hoặc mua giúp em. Đừng ra ngoài một mình, rất nguy hiểm". Tuyết Ngà căn dặn.

An Hạ cũng chẳng thiết ra ngoài nữa, bắt đầu từ hôm cô nghĩ, mình cần phải nghe theo mọi lời khuyên và sắp xếp của Tuyết Ngà.

Vì chị là một người bác sĩ yêu nghề, và hơn như thế sắp trở thành một người mẹ, nên việc âu lo là điều hiển nhiên. Với lại khoảng thời gian đang càng ngày càng rút ngắn, bản thân cần phải chú ý và cẩn thận nhiều hơn.
...

Hai con người hai tâm trạng, và hai nỗi lo chẳng bao giờ có thể cân bằng được giống như nhau. Nhưng đều cùng chung một suy nghĩ, là chỉ cần ở mãi trong nhà, hay được tận tay đưa đón thì sẽ an toàn hơn nhưng mà...

Ngày Hà Uyên từ Thành phố S trở về, bà Tú đã cảm thấy không đúng ở đâu đó. Nhưng cũng vì đang bận chuyện của em gái, mà bỏ lỡ mất cơ hội để hỏi thăm.

Dù sao thì chuyên yêu đương giận hờn các thứ, bà cũng đã từng trải qua nên xem nhẹ. Để mặc cho con gái tự giải quyết, mà bận tâm đến vấn đề lớn nhất hiện tại.

"Mẹ của cháu sao rồi? Bác đã bảo là đừng lo lắng quá, mà mãi vẫn không bao giờ chịu nghe. Để rồi bây giờ đầu óc vì kiệt sức, mà nằm mộng thấy điều không hay, rồi tự suy diễn đủ ra đủ thứ..." Bà Tú than ngắn thở dài, tuy nói vậy nhưng trong lòng buồn phiền chẳng kém. Vì hôm đứa trẻ bị người ta lấy trộm, bà cũng đang trong ca làm ở bệnh viện.

"Cháu chịu thôi, cháu cũng rất lo cho em gái nên mỗi lần khuyên bà ấy, đều câu sau vấp câu trước, làm bà càng khóc nhiều hơn. Giá như cả nhà đến sớm hơn một chút, thì đã không để vuột mất em ấy thêm lần nữa..." Lâm Minh hối hận.

"Thế Bác Hữu đã biết chưa? Sao không đến khuyên mẹ cháu một câu, anh trai gì mà..." Bà chưa nói hết câu, thì chợt nhớ ra mình lỡ lời, không nên nói điều này trước mặt con cháu mới phải nên thôi.

"Bác ấy đã gọi điện hỏi thăm gia đình cháu, còn bảo, dù sao thì chị em gái vẫn dễ nói chuyện với nhau hơn. Tính bác xưa giờ mọi người trong nhà đều biết, không giỏi việc an ủi người khác. Nên sợ nói ra điều gì không hay làm bà ấy lại buồn thêm".
...

"Cháu cũng biết, dạo gần đây bác cũng đang phải lo lắng chuyện cho chị Tuyết Ngà, nhưng mà... mẹ cháu nay còn không chịu dùng bữa... nói thật cả nhà đều đã bó tay".

Bên này bà Tú theo Lâm Minh về nhà anh. Còn Hà Uyên thì lại đến tìm An Hạ thêm một lần nữa, chỉ để hỏi về mối quan hệ của hai người.

Sau khi vui vẻ trò chuyện, nhằm đánh lạc hướng sự chú ý của chị dâu. Hà Uyên kéo cô vào phòng, liền nhanh chóng thay đổi sắc mặt.

"Cô và Trần Phong là gì của nhau? Nên nhớ rằng hãy suy nghĩ cho thật kỹ rồi trả lời, vì tôi không ngốc mà đi hỏi vu vơ vậy thôi đâu". Hà Uyên ném túi xách lên gi.ường, còn mình thì ngồi xuống ghế, trong ánh mắt chẳng còn chút nể nang nào.

"Trần Phong là ai? Tôi không hề biết người này..." An Hạ cương quyết phủ nhận.

"Không biết? Thế thì tại sao trong điện thoại của anh ấy lại có hình của cô hả? Đồ dối trá, đồ lừa đảo, thật uổng công gia đình tôi đã tin tưởng cô như vậy". Hà Uyên tức giận đứng lên.

"Nếu đã nhìn thấy thì tại sao cô không trực tiếp hỏi người đó, mà lại chạy đến tìm tôi?" An Hạ chẳng hề sợ hãi mà hỏi lại.

"Cô và Trần Phong, cả hai người đều đã thống nhất câu trả lời từ trước với nhau? Tôi biết ngay mà, trong khi tang chứng vật chứng rõ rành rành ở đây, vẫn không thể cạy miệng được hai người. Được lắm! Tôi sẽ nói hết với chị dâu".

Hà Uyên cầm túi vờ như chuẩn bị ra ngoài, vì nghĩ rằng An Hạ sẽ quỳ gối xuống cầu xin mình, nhưng nó hoàn toàn không giống như trong tưởng tượng. An Hạ vẫn đứng yên đó, chẳng chút sợ hãi hay chột dạ trong lòng.

"Đừng nghĩ chỉ như vậy là có thể dễ dàng làm lung được suy nghĩ của tôi. Chờ đó, chờ tôi dẫn Trần Phong đến, thử xem hai người còn chối nữa được hay không? Tôi sẽ vạch trần bộ mặt giả ngây giả ngô này, trước sự chứng kiến của toàn bộ mọi người".

Người vừa đi, bờ vai kiên cương liền buông thõng xuống. Thật khó... thật khó để biết nên làm gì tiếp theo.

Chẳng lẽ cả đời cô đã được đinh đoạt rõ, là mãi mãi mắc kẹt ở trong trò chơi sinh tử đáng hận này, càng trốn chạy, thì lại càng gặp phải phiền toái quấn thân, liệu có còn cách nào để thoát khỏi đây không?

Những ngày kế tiếp, cuộc sống của An Hạ vẫn diễn ra bình thường như mọi khi. Chẳng hề bị ảnh hưởng lắm, sau cuộc nói chuyện cùng với Hà Uyên. Bởi vì bây giờ, cô không thể trốn chạy được nữa.

Tưởng đâu thoát khỏi được Giả Ánh, thì từ nay về sau có thể sống yên ổn được rồi. Nhưng mà dường như, cô đang nằm mộng quá sâu giữa ban ngày thì phải, vì người như cô đã bao giờ hy vọng mà được như ý nguyện đâu.

Một thân một mình, thì còn có thể cao chạy xa bay, còn bây giờ... muộn rồi. Cùng lắm thì nhìn sắc mặt của người ta mà sống, sinh con cho họ xong thì chuyển đến nơi khác. Đây cũng đâu phải là lần đầu tiên, việc gì phải quýnh lên như thế.

An Hạ chắc chắn, Hà Uyên chỉ muốn dù dọa mình, mà chẳng dám vạch trần như đã nói, vì vẫn còn yêu Trần Phong sâu đậm. Nhưng trong lòng vốn đang giận dỗi, buồn bực, nên cũng muốn cô không được sống yên. Chỉ đơn giản như vậy thôi.

Cô nghĩ người sáng suốt và lý trí như Hà Uyên, thì chẳng bao giờ vì sự ích kỷ của bản thân mà phá vỡ chuyện tốt của anh trai mình. Và sự thật đúng là như thế. Vì Hà Uyên không còn đến tìm gặp cô nữa.

Cũng phải thôi, ai cũng bận bịu với công việc, chứ đâu rảnh rang ngồi một chỗ chờ cơm bưng nước rót giống như mình. An Hạ tự giễu bản thân, và nhìn xuống vùng bụng sắp che gần hết phần trên đùi.

Thứ 5 ngày 25/5/2017.

Tròn tám tháng, bụng của An Hạ càng thêm quá khổ, khiến cô không còn nhìn thấy đôi chân của mình khi di chuyển.
To đến nỗi ngay cả bản thân còn thấy sợ, huống hồ gì là người khác khi nhìn vào.

Cô đã từng nhìn thấy nhiều người mang thai, nhưng chưa gặp trường hợp nào bụng lại to giống như mình cả.

Tuyết Ngà lo lắng khi nhìn thấy bụng của An Hạ ngày một to lên, chị đã cảm thấy hối hận thật rồi. Lúc mới đến, cô xinh đẹp trẻ trung biết nhường nào, thì ở hiện tại giống như đang hủy hoại luôn cả cơ thể. Dù biết trong bụng là con của mình, nhưng chị vẫn rất xót xa khi nhìn thấy th.ân thể cô như vậy.

th.ân thể gầy yếu xanh xao, dù đã tăng thêm mười lăm ki lô gam. Tất cả thức ăn, chất dinh dưỡng, sau khi hấp thu dường như đều vào nuôi dưỡng hai đứa con của chị.

Những vết rạn loang lổ trên bụng, từ màu trắng dần chuyển qua đỏ sạm như mặt đất khô cằn. Ngay vùng bắp chân, và mông cũng chẳng chừa lại chỗ trống. Tuyết Ngà sau mỗi lần giúp An Hạ tắm rửa đều chẳng nỡ nhìn lâu, từ tận đáy lòng xông lên mũi mùi vị chua xót.

Trần Vũ bây giờ đã thường xuyên ghé thăm và kiểm tra sức khỏe cho An Hạ, cả hai vợ chồng đều vô cùng biết ơn cô.

Cả anh và chị ban đầu đều vì đứa con trong bụng, mà nhiệt tình chăm sóc. Nhưng về sau thì đã thấy hổ thẹn vì sự ích kỷ của mình, khi chứng kiến máu cơ thể cô dần bị rút cạn vì hai sinh linh nhỏ bé. Không ai nỡ nhìn, vì nhìn sẽ không thể ngăn được nước mắt.

Bao nhiêu là đồ bổ, thức ăn dinh dưỡng cho người mang thai, nhưng vẫn chẳng thấy tiến triển gì. Ngược lại, thai nhi trong bụng vẫn phát triển hoàn toàn khỏe mạnh. Nên gia đình chị chỉ còn biết quan tâm nhiều hơn vào cảm xúc của cô mà thôi.

Nhưng mà gia đình đều không có nhiều cơ hội. Giờ ăn, giờ ngủ, giờ đi bộ quanh sân. Cô vhưa hề than vãn, hay cáu gắt với ai.

Trần Vũ và Tuyết Ngà, chưa gặp tình huống người mang thai nào mà dễ tính như thế này bao giờ. Vì cô chẳng mở miệng than thở lấy một câu.

Còn tìm hiểu cả thai giáo, lúc thì kể chuyện, lúc thì mở nhạc cho con của mình nghe. Giữ vững tâm trạng, và thường xuyên xem các chương trình dành cho thiếu nhi. Nên anh chị, ngoài việc chăm sóc sức khỏe cho cô, thì chẳng cần phải làm gì nữa. Vì cô rất hiểu chuyện.

...

"Ăn xong chị phải ra ngoài một lát, nên mẹ sẽ đến đây ở cùng với em. Cần nhờ việc gì thì cứ nói với mẹ, đừng ngại". Tuyết Ngà dặn dò trước với cô.

Nhưng cuối cùng người đến không phải bà Tú mà là Hà Uyên.

"Không vui khi nhìn thấy tôi đến sao?" Hà Uyên bực bội, vì An Hạ vừa nhìn thấy mình đến, liền cố gắng ôm bụng đứng dậy bỏ đi vào phòng.

"Đừng có mà vô phép tắt như thế, sao không trả lời? Từ nhỏ, cô không được bố mẹ dạy dỗ sao?" Hà Uyên ghét nhất là bị người ta phớt lờ câu hỏi, nên giữ tay An Hạ lại.

Biết gặp mặt nhau thì sẽ xảy ra tranh cãi, nên cô đã tạm thời lánh đi. Nhưng không ngờ lại càng khiến cho Hà Uyên thêm nổi giận.

"Tôi muốn nghỉ ngơi, làm ơn buông tay". An Hạ rũ mạnh tay mình mấy lần nhưng không được.

"Đúng là chẳng mong đợi gì nhiều vào bố mẹ của cô rồi nhỉ..." Hà Uyên nhìn lướt xuống bụng của An Hạ sau đó ngẩng đầu lên nói tiếp.

"Để cho con mình đi mang thai giúp người khác kiếm tiền sống, thì cả gia đình đều là một lũ vô liêm sỉ giống nhau, lấy đâu ra ai dạy cho lễ nghi phép tắc..."

"Bốp".

"Cô... cô dám đánh tôi ư?" Hà Uyên không thể tin mà trố mắt nhìn An Hạ.

"Dù cô mắng chửi tôi như thế nào, tôi cũng đều chấp nhận được hết. Nhưng đừng bao giờ lôi bọn họ vào, để đánh đồng với hạng người như tôi, có nghe rõ chưa?" An Hạ giận run người phản bác.

Hà Uyên chỉ vì từ nhỏ đến lớn được cưng chiều, chưa bao giờ bị ai đánh, nên vì cái tát của An Hạ làm cho bất ngờ. Chưa kể, còn đụng chạm đến lòng tự tôn mà bắt đầu nổi điên, đẩy An Hạ một cái thật mạnh, chẳng nói chẳng rằng đùng đùng bỏ đi.

"A... a... đau quá!" An Hạ ôm bụng nằm giữa nhà bắt đầu tập hít thở sâu. Nhưng cơn đau ngày một mạnh mẽ hơn, đánh thẳng vào chút lý trí cuối cùng còn sót lại.

Cô biết, có lẽ mình sắp sinh, vì ở dưới dòng nước nóng ẩm đã xối ướt hết hai bắp chân. Cần phải gọi điện cho chị ấy ngay, nhưng mà đau quá, bụng lại nặng làm việc di chuyển thêm khó khăn.

Thế rồi, vệt máu sẫm màu kéo dài từ phòng khách cho đến cửa phòng ngủ thì dừng lại, và đọng thành một vũng lớn.

Điện thoại nằm trên kệ tủ đầu gi.ường, vẫn nguyên vị trí cũ chưa được ai chạm vào.

Từng đoạn quá khứ lần lượt trôi nổi biến thành vụt qua nhanh chóng. Từ lúc An Hạ chỉ là một cô bé nhỏ, ngồi bên cửa sổ trong buổi sáng chạng vạng, xe đạp nhỏ, bạn Ú, ông bà Ben... cho đến quãng đường tăm tối kinh hoàng, mở đầu cho cuộc sống khao khát điều tốt đẹp.

Là khi lượng thuốc gây mê ít ỏi, được tiêm vào người để phá thai, chỉ hành vi bệnh hoạn và xấu xa của gã. Nó đã phá nát mãi mãi, thế giới quang như thủy tinh mỏng của cô bé mười lăm tuổi.

Hay phải dùng thân xác để đổi lấy tiền, chịu đựng vô số những mũi tiêm đau đớn không bao giờ đếm xuể...

Dù cho đã trôi qua rất nhiều năm, dù hận, dù chẳng muốn quay trở về. Nhưng những con đường đất đá đầy sỏi, rừng núi già cội, nhà gỗ trong tầng tầng khói lửa về chiều, vẫn sâu đậm ghim chặt nơi trái tim cô. Thay vì cuộc sống cứ mãi trốn chạy, chạy đến nơi nơi xa hoa mệt nhoài.

Cô muốn trở về nhà, cô muốn về với bà ông Ben. Mỗi buổi sáng chờ nghe tiếng chuông reo từ đàn dê trắng ở trên cửa sổ gác mái. Đón cơn gió lạnh, bọc theo sương đêm trong lành. Bóng dáng đủng đỉnh ấy, mang cho cô đợt sữa mới vắt vào buổi sáng yên bình.
...

Sau cuộc phẫu thuật hơn nửa tiếng, An Hạ trút hơi thở cuối cùng vào lúc mười một giờ đêm, vì được phát hiện và đưa đến bệnh viện quá muộn.

Cặp song sinh con của hai người một trai một gái, đã được Trần Vũ đưa đi nằm lồng ấp. Bây giờ trong phòng chỉ còn Tuyết Ngà và bà Tú đang cùng nhau lau người, thay cho An Hạ bộ đồ mới. Sau đó sẽ đẩy người vào nhà xác, trong thời gian chờ liên lạc được với người nhà.

Tuyết Ngà tay run run, chạm lên miệng vết thương mới khâu chưa được bao lâu kia, mà nước mắt lại tiếp tục lăn dài, tự trách mình.

Hai giờ sáng, Trần Phong như một kẻ điên dại lao ra khỏi sân bay, sau khi nhận được thông báo kèm tiếng khóc nức nở của Hà Uyên. Bước lên chiếc taxi bất kỳ, và nhanh chóng nói ra địa chỉ của bệnh viện.

Trong phòng bệnh, Tuyết Ngà vẫn ngồi nắm tay An Hạ, hồi tưởng về quãng thời gian sống chung tám tháng qua, mà chẳng để lời của Trần Vũ vào tai, vì cơ thể của cô vẫn còn hơi ấm.

Cuộc nói chuyện giữa cả hai bị gián đoạn, vì tiếng cửa phòng đạp mở và người xuất hiện.

Trong mắt Trần Phong, ngoại trừ người đang nằm ngủ trên gi.ường ra, thì chẳng còn ai lọt được vào tầm mắt. Cậu chạy đến thì thầm gọi khẽ tên cô:

"An Hạ! Dậy thôi, con cũng đã sinh cho người ta rồi. Bây giờ thì chẳng còn vướng bận gì nữa, dậy thôi, tôi đưa cậu về..."

Tuyết Ngà bật khóc thành tiếng, khi nghe thấy được những lời ấy. Chị chịu không nổi nữa mà dựa lên vai chồng khóc rống lên.

Trần Phong cứ chờ đợi, nhưng người vẫn như thế ngủ say, chẳng chịu mở mắt ra nhìn mình lấy một lần. Nên cậu đành phải cúi người, áp tai lên ngực cô để chờ đợi... cứ chờ đời trong khoảng không im lặng dài vô tận.
...

Trong căn phòng ngập tràn đồ sơ sinh màu hồng, trên bàn để các tập truyện tranh, và cuốn sách đang đọc dang dở. Kế bên là lọ thủy tinh hình tròn nhỏ, ước chừng một gang tay, lấp lánh bên trong những viên kẹo điều ước đủ màu sắc.

Ở bên ngoài sân, những chiếc váy bầu đang phơi đã bị để quên suốt một đêm chưa ai mang vào, lại chuẩn bị đón nắng mới.

Bóng đèn sợi đốt đó vốn đã bị cháy và nên bỏ đi. Nhưng chẳng hiểu sao, được cứu vớt trong thời gian ngắn mà tiếp tục duy trì ánh sáng. Nhưng cái kết, càng sáng lại càng nóng bỏng tay ngoài mong đợi. Cho đến một ngày tiếng "xẹt xẹt" vang lên, báo hiệu hai lần và lần này thì tắt ngấm mãi mãi.

Hết.
 
×
Top Bottom