Tứ Quái - tập 1

vien dan bac

Smile while you still have teeth
Thành viên thân thiết
Tham gia
11/5/2014
Bài viết
235
GIỚI THIỆU NHÂN VẬT

TARZAN - NGƯỜI HÙNG

Tên thật của Tarzan là Peter Carsten, kẻ thành lập băng tứ quái TKKG, đại ca của Karl, Kloesen, Gaby... mười sáu tuổi, đẹp trai, cao một thước bảy mươi, sở trường Judo và võ dân tộc. Hắn đặc biệt thành danh với biệt hiệu Tarzan nhờ là một vận động viên ngoại hạng của trường trung học trong các môn bóng chuyền, điền kinh, riêng điền kinh, hắn có khả năng chạy nước rút và phóng gọn lên cây trong một thời gian kỷ lục không thua gì Tarzan... người khỉ .

Tarzan mất cha từ thuở nhỏ, hắn đang học lớp 10A và nương náu trong một trường nội trú ngoại thành nhờ đồng lương còm cõi của người mẹ làm nghề kế toán. Hắn biết an ủi mẹ qua những thang điểm cao nhất ở hầu hết các môn học. Hắn cũng biết đáp tạ hương hồn người cha kính yêu qua những cuộc phiêu lưu mạo hiểm để chống lại cái ác còn diễn ra ở khắp mọi nơi. Hắn luôn luôn sôi sục dòng máu hiệp sĩ và bao giờ cũng là kẻ có mặt đầu tiên ở chỗ hiểm nghèo nhất; còn phải hỏi, hắn là đại ca của TKKG kia mà.

TKKG là gì ư? Nếu chúng ta viết tắt bốn chữ cái khởi đầu của bốn nhân vật Tarzan, Karl, Kloesen, Gaby, chúng ta sẽ hiểu thế nào là tứ quái. Tứ quái TKKG ba nam một nữ, trọng nghĩa khinh tài sẽ dẫn chúng ta tham chiến vào những đặc vụ bất tận mà có khi chính chúng ta trong đời cũng đã trải qua ít ra là một lần.



Nào, mời các bạn hãy đồng hành với Tarzan gia nhập cuộc chơi thám tử đầu tiên của TKKG.

KARL - MÁY TÍNH ĐIỆN TỬ

Được tuyên dương một cách thân mật là... Máy Tính Điện Tử, Karl hơn mười lăm tuổi một chút, rất xứng đáng với vị trí quân sư trong tứ quái TKKG. Hắn là bạn đồng lớp với Tarzan nhưng không lưu lạc trong trường nội trú mà ở thành phố với gia đình. Họ của Karl là Vierstrein và có lẽ nhờ dòng họ danh giá đó, hắn đã thừa hưởng của người cha, đang là giáo sư toán Trường đại học tổng hợp, một trí nhớ hoàn hảo.

Máy Tính Điện Tử Karl trang bị ngoài cái đầu tinh quái của một robot là cặp kính cận thị rất... trí thức. Hắn có dáng vẻ cao nghều và ốm nhách như một cây sậy, thù ghét mọi sự xung đột về cơ bắp. Hắn đứng cạnh Tarzan trong cuộc đối đầu với bạo lực bằng sức mạnh... máy tính điện tử của một vị quân sư.

KLOESEN - TRÒN VO

Tên cúng cơm là Willi Sauerlich với ngoại hiệu Tròn Vo, vốn là con trai thừa kế một gia tài khổng lồ của ông chủ nhà máy sản xuất kẹo sôcôla có thường trực trong nhà chiếc xe Jaguar mười hai trục. Hắn sắp... mười sáu tuổi.

Kloesen có tất cả tương lại trong tay và cũng sẵn sàng buông tất cả trong tay chỉ vì mê Sherlock Holmes như điếu đổ. Hắn thực hiện ước mơ thám tử của mình bằng cách nhất định trú ẩn cùng phòng với Tarzan ở trường nội trú mặc dù mới đầu mẹ của hắn đã khóc hết nước mắt. Chỉ tội nghiệp cho Kloesen một điểm: qua cái bụng to kềnh của một viên thịt băm Tròn Vo thường xuyên ngốn kẹo sôcôla, hắn chưa bao giờ vượt quá điểm hai trong môn thể thao. Nhưng có hề gì với Tròn Vo Kloesen, mỗi lần sát cánh cùng Tarzan, hắn đã dám can đảm lao vào những cuộc đụng độ nhất sinh thập tử.

Hắn đúng là một anh hùng bất đắc dĩ của TKKG.

GABY - CÔNG CHÚA

"Người phụ nữ" duy nhất trong tứ quái TKKG là "công chúa" Gaby Glockner năm nay mới mười lăm tuổi .

Tóc vàng, mắt xanh, hành mi dài, chiếc răng khểnh khiêu khích... cô bé Gaby đã từng làm đại ca Tarzan trở thành... thi sĩ như chơi sau những cuộc phiêu lưu rùng rợn đến... xiêu lòng. Giống trường hợp Karl, cô công chúa lớp 10A sống cùng cha mẹ trong thành phố nhưng tâm hồn thì lãng mạn tới chân mây .

Này nhé, cha của Gaby là thanh tra hình sự, mẹ là chủ tiệm bán thực phẩm nên việc cô bé mê truyện trinh thám và nấu nướng giỏi là đương nhiên. Vấn đề quan trọng hơn là chỗ khác, với chức vô địch bơi ngửa trường trung học và đứng đầu môn tiếng Anh trong lớp, cô đã góp phần không nhỏ làm cho bốn chữ TKKG trở nên huyền thoại của lứa tuổi mới lớn trong hành loạt đặc vụ bí mật.

Sẽ thật là thiếu sót nếu không nhắc đến Oskar. Con chó trắng khoang đen giống truyền thống Tây Ban Nha của Gaby đã khiến thế giới loài chó sửng sốt bằng những chiến công không thua kém cô chủ chút nào. Chính con chó Oskar của Gaby đã từng "hạ" một anh chàng bec-giê khổng lồ trong một trận đánh vô tiền khoáng hậu trước đó .

Nào, chúng ta hãy cùng theo dõi hành trình của con Oskar khôn ngoan cùng cô chủ Gaby có biệt danh Công Chúa trong chuyến viễn du đầu tiên của Tứ quái TKKG.





MỘT: TARZAN GẶP BỌN TRỘM TRANH

Không còn một chút gì nữa để nghi ngờ, kẻ thù đầu tiên của Tarzan chính thị là Rembrandt. Mà Rembrandt là ai vậy? Xin thưa, đó là thầy giáo Pauling, kẻ dạy hội họa liên lớp 9 và 10, kẻ đã quyết định dùng trường nội trú làm sào huyệt để xây dựng một đế chế kỷ luật vượt quá phạm vi giáo dục của nghề sư phạm, kẻ luôn luôn giơ cao chiếc lưỡi hái tử thần trên đầu học sinh, kẻ đã cố tình chọn sai sự nghiệp của mình để cuối cùng không đạt một thành tựu nào hết về mỹ thuật. Ngay chính dung mạo của Pauling đã rờn rợn và dị dạng đến nỗi ông ta mang theo ngoại hiệu Rembrandt từ lúc bước về trường.

Chuyện xảy ra vào một buổi tối khá khó chịu. Tarzan đang đánh răng trong buồng tắm, nhưng con mắt của hắn không nằm nơi chiếc bàn chải, con mắt của hắn cử động ở đằng sau gáy kia. Nhờ con mắt từ gáy mà hắn nhìn thấy dáng điệu hớt hải của Kloesen.

- Rembrandt đến!

Cánh cửa bật mở. Hung thần của năm trăm học sinh trường nội trú xuất hiện. Giọng sư phụ Pauling như người ngậm ngải tìm trầm. Chứ sao, có bao giờ một ông thầy mà lại không biết tạo sự huyền bí lên học sinh của mình.

- Tôi muốn em lên giường ngủ sau ba phút nữa. Hiểu chưa Peter Carsten, tôi muốn thế.

Tarzan tỏ ra đứng đắn với chiếc khăn mặt trên tay:

- Cám ơn sự chỉ dẫn của thầy.

Nhưng ông ta chẳng buồn nghe. Cái nhìn của ông ta đã hướng về dãy hành lang dọc tầng hai. Chỉ bằng biện pháp đi tuần tiễu, ông ta mới có dịp sử dụng chiếc lưỡi hái ma quỷ trong bóng tối. Đã lần nào ông ta chịu buông tha cho những con thỏ học sinh đâu. Coi, đám nhãi ranh chỉ chực qua mặt người lớn, điều cần thiết là phải dạy chúng những bài học để đời.

Và ông ta gằn từng tiếng một bài học tối nay cho Tarzan:

- Chú mày đã ba lần bị cảnh cáo. Nhớ đấy. Liệu hồn...

Rembrandt biến mất cũng nhanh như lúc đẩy cánh cửa buồng tắm. Còn Tarzan thì chậm chạp hơn, hắn chui lặng lẽ vào cái tổ có kê hai chiếc giường, hai cái tủ và một thùng đồ ăn dự trữ của Kloesen. Hắn thở dài ngao ngán. Trời ạ, cái thằng Tròn Vo có cái bụng phình như ễnh ương bộ không hay biết gì sao mà vẫn tiếp tục ngốn sôcôla ngồm ngoàm.

Tarzan trợn mắt:

- Mày biết phòng mình được Rembrandt gọi là gì không?

Tròn Vo đủng đỉnh:

- Tổ đại bàng.

- Vậy thì đại bàng không thể nào bị... gãy cánh, dù Pauling đã giương cung.

Kloesen nhăn mặt vì thanh kẹo sắp văng ra:

- Đừng gọi lão là Pauling! Lão là Rembrandt gian ác.

- Ê, vấn đề tai hại là tao có thể bị đuổi học nếu thêm một lần cảnh cáo nữa.

- Tao biết.

- Nhưng hề gì, đêm nay tao sẽ dùng pháp phi thân...

- Sao?

Tarzan tỉnh bơ xỏ chân vào chiếc quần Jeans bạc phếch. Khuôn mặt của Gaby hiện ra thần thoại hơn bất cứ một cuộc trừng phạt ngốc nghếch nào. Thầy Pauling là nỗi ám ảnh gì trong đời sống riêng tư của Tarzan nhỉ. Hãy tưởng tượng đến... Gaby - cô bé có hàng mi chớp chớp...

Tarzan đột nhiên thấy mình mạnh mẽ như chúa rừng Phi châu:

- Chuẩn bị dây chão cho ta chưa Tròn Vo? Đêm nay tao có hẹn...

- Cái gì? Mày sẽ bị tống cổ ra khỏi trường, nếu...



- Nếu mày nối sợi dây chão không phải bằng nilông mà bằng những thỏi sôcôla thì tao sẽ bị... tống cổ xuống đất gẫy nát. Yên trí đi Kloesen.

Làm sao mà Tròn Vo yên chí được, nó đã nghe rất rõ những tiếng chân rình rập đâu đây. Quả y như rằng, Rembrandt đã đứng sau lưng hai đứa.

- Sắp chín giờ rồi, hy vọng hai chú mày ngủ ngon!

Các thầy giáo khác còn bắt tay, nhưng Rembrandt thì năm ngón chẳng hề cử động. Ông ta tắt đèn và hắng giọng. Cái giọng khàn đực của một con quạ có cuống họng bị sưng tấy.

Tarzan phải mất đúng năm phút vận động thính giác trước khi tuột xuống giường. Ồ, cái thằng Tròn Vo cứ lưu luyến níu tay hắn như sắp bị giam mình trong một đống kẹo đến nơi.

- Tao mà bớt... chừng sáu kilô là có thể đu dây giống hệt mày. Mày đi đâu vậy Tarzan?

- Còn bày đặt ngơ ngác. Gặp nhị quái và út quái. Mày không nhớ Máy Tính Điện Tử và Công Chúa có hẹn với tao sao?

Mặt Tròn Vo buồn thiu:

- Nhớ cẩn thận nghe. Tao và... sợi dây vẫn đợi mày.

*

Gió ban đêm lồng lộng. Tarzan đưa mắt nhìn sang phía rừng thùy dương. Mặt trăng tròn vành vạnh lơ lửng trên dãy nhà nhiều tầng cao ngất. Trường nội trú nằm ở ngoại ô thành phố, từ trường ra xa lộ phải qua những cánh đồng và bãi cỏ. Người ta đang đẩy dần đô thị đến đây theo quy hoạch tương lai, nhưng bây giờ...

Bây giờ thì con đại bàng đầu tiên của lớp 10A sắp bay ra khỏi tổ. Hắn chú ý đến những cái móc sắt đỡ giàn nho được đóng vào một số chỗ trên bờ tường. Hắn liếc qua cái móc trên cùng có một sợi dây chão bằng nilông nằm khuất dưới tán lá rậm. Hắn bám vào sợi dây như khỉ, chân đạp vào gờ tường như vượn và nhảy xuống lớp cát phía dưới như một con dã nhân.

Hắn là Peter Carsten, biệt hiệu Tarzan, vua tốc độ một trăm mét khởi sự vô guồng chạy. Chỉ cần đúng hai mươi hai phút là sẽ đến nhà... Công Chúa. Ôi, Gaby. Bên vành tai Tarzan ngoài gió còn xào xạc tiếng guitar bài nhạc phim "Bạch Tuyết và bảy chú lùn" chẳng thể nào quên được.

Hắn đang chạy qua khu vực quan trọng nằm ngoài rìa thành phố, nơi gia đình Sauerlich làm chủ một tòa nhà lớn nhất với một khu vườn rộng nhất cùng một gara chứa nhiều xe hơi nhất. Nghĩ mà tội cho Tròn Vo, chỉ vì quá mê kẹo sôcôla và Sherlock Holmes mà phải di tản vào trường nội trú, mất dần cái tên quý tộc Willi Sauerlich lừng danh.

Tarzan nhìn đồng hồ: chín giờ rưỡi. Vượt qua một con đường nữa, băng hết một bờ rào, chạy trên cỏ, loáng thoáng những bụi cây lướt qua, hắn tiến vào khu vườn. Những ngôi nhà đột ngột tối om như bị cúp điện. Có lẽ giờ này Gaby sắp hắt hơi nhảy mũi. Đúng giây phút đó, hắn nghe thấy tiếng chân người.

Hắn sửng sốt như không tin vào thính giác của mình. Nào, bình tĩnh lại, khom người xuống như một con... khỉ lẻn về phía các bụi cây rậm rạp đằng kia.

Khi Tarzan rẽ cành lá định bước ra, hắn giật mình vì một hình người đàn ông cách hắn không đầy hai bước. Gã đàn ông nhìn lên cửa sân thượng một ngôi nhà, lưng quay lại Tarzan. Có một cái gì vuông vuông đặt dưới đất, dựa vào đầu gối gã.

Ngay lúc ấy, trăng ló khỏi đám mây và... tấm kính trên cửa sân thượng vỡ toang. Gã đàn ông thứ hai xuất hiện. Bất chấp những mảnh kính vương vãi trên sàn đá, gã đàn ông thứ hai vẫn ôm chặt tấm mền trong tay. Mép tấm mền tụt xuống. Trời đất, một bức tranh chắc chắn là gia bảo bởi khung tranh được mạ bằng vàng sáng ngời.

Linh tính trận mạc mách bảo con đại bàng của lớp 10A hãy xòe cánh. Rõ ràng bọn ăn cắp tranh của các tư gia. Còn gì nữa mà suy đoán, chẳng phỉa hơn sáu tháng nay những bức tranh sưu tập quý giá đã lần lượt tàng hình khỏi các gia trang của những nhà sưu tập và các bảo tàng nhiều địa phương làm cả thành phố bàng hoàng. Mọi thành tựu của hội họa đều biến mất không một dấu vết. Giá trị của những tác phẩm mỹ thuật tăng vọt bất ngờ khiến bọn đạo chích không thèm nhìn đến các thứ tài sản khác. Chúng biết cách di chuyển những bức tranh vô giá ra khỏi biên giới quốc gia.

- Nhanh lên!

Thằng trộm đứng chờ gầm gừ. Gã mặc một chiếc áo gió màu sẫm. Thằng kia có vẻ thấp lùn hơn và đi đứng có vẻ vụng về. Chúng trườn gióng hai con sói không một chút lo sợ qua sân thượng, rồi theo con đường xuyên qua các bụi cây dẫn ra cuối khu vườn.

Tim Tarzan đập thình thịch không thua gì tấm mền gói bức tranh đang nhấp nhô theo bước đi như chạy của bọn trộm tranh. Nỗi khổ tâm của một học sinh nội trú leo tường trốn đi chơi là không thể gọi cảnh sát, vì như vậy hắn tự đút đầu vào sợi dây thòng lọng của Pauling. Lão Rembrandt đó sẽ đuổi hắn ngay lập tức không do dự.

- Ê, Eddi, tao nghe có tiếng động.

- Hả?

- Tiếng động. Hình như ở trong bụi cây kia.

- Hay là một con mèo động cỡn đó Otto!

Hai gã đàn ông dừng lại. Tarzan nhìn chúng qua kẽ lá. Hắn cảm thấy da thịt lạnh ngắt. Hắn phải nín thở bởi thằng Otto đã đặt cái bọc đựng tranh xuống đường và thò tay vào túi.

- Xoẹt, xoẹt.

Lưỡi dao găm nhọn lểu rợn người dưới ánh trăng. Gã đàn ông có tên Otto tiến về phía bụi cây mà Tarzan đang ẩn nấp. Hai cánh tay đầy vết xăm của gã vung vẩy như một tên sát thủ điệu nghệ. Nhưng... gã không cần phải bước tiếp và Tarzan cũng không cần phải mở cuộc thi chạy nước rút bất đắc dĩ, vì một con chim đêm đã vỗ cánh phành phạch bay lên từ bụi rậm kế bên.

Gã Eddi cười ha hả:

- Mẹ, cái thằng chỉ giỏi tưởng tượng. Đi đêm có ngày gặp... chim mà. Ha ha...

Otto lầm rầm như đọc kinh:

- Đừng chọc tao. Coi chừng không đến Hội chợ đúng giờ là mang thêm sẹo cho mày đó.

- Nhưng mày có chắc lão đến nhận hàng không?

- Chính lão còn không biết chắc nữa là tao. Một là khu vực dành riêng để uống bia ở Hội chợ lúc nửa đêm nay, hai là mười bốn giờ chiều mai tại chuồng cá sấu ở Vườn Thú như mọi bữa.

Otto thảy vật nhọn kim loại vào túi gọn gàng như một tay mãi võ chuyên nghiệp. Tarzan không làm sao quên được những con rồng bằng mực Tàu xăm chằng chịt trên cánh tay vén lên của gã, nó gây cảm giác rùng rợn không thua gì vết chém lồi ra từ mắt phải xuống cằm của tên Eddi kia. Tuy nhiên hắn vẫn không một chút e ngại bám dính bước chân của bọn trộm. Trong cuộc đời chỉ cần vài lần hồi hộp như thế này là có thể ung dung giữa rừng rậm Phi châu hú lên như Tarzan trong phim nhựa được rồi.

Hắn bị che mắt bởi một cây dẻ bề thế. Đằng sau cây dẻ, tiếng mở cửa xe và cốp xe vang lên. Hắn dán chặt cái nhìn vào chiếc xe hơi lúc động cơ nổ giòn hy vọng nhìn được số xe. Trời đất, tiếng máy nổ kinh dị như lúc Tròn Vo ho sặc vì nuốt vội thanh kẹo. Điều quan trọng nhất mà hắn đã không thực hiện được là nhìn cho rõ bảng số trước khi xe chạy, bởi bọn trộm chờ cho xe chạy một đoạn rồi mới bật đèn.

Không hề chi. Chiếc xa hơi có thể biến mất nhưng tiếng động cơ rền rĩ của nó không bao giờ mất. Nó thuộc về chủng loại xe Kombi hết thời, tiếng máy kêu ngang ngửa tiếng chó sủa. Chưa kể hai thằng đạo chích đã tự kê khai lý lịch: Otto và Eddi. Còn nữa, tụi nó sẽ đến khu uống bia ở Hội chợ vào lúc nửa đêm. Đối với một thám tử tài tình như... Tarzan này thì vài chi tiết cần thiết đó không đủ làm quà cho Gaby hay sao? Chỉ có một điều thuộc về kinh nghiệm cá nhân mà cô bé sẽ không bao giờ được biết, tại sao cứ mỗi lần đụng độ Rembrandt là hắn tiếp xúc với kẻ thù khác lập tức. Quả là lưỡng bề thọ địch. Mà lưỡng bề thọ địch là gì vậy? Xin thưa, sau lưng, phía trước là ông thầy và bọn trộm. Toàn những thứ hãi hùng.
HAI: HỘI NGHỊ TAM QUÁI

Công Chúa thò mái tóc vàng rực ra lúc Tarzan bấm chuông:

- Chào người hùng, bạn trễ mất mười phút.

- Sao?

- Tôi đoán là bạn ra khỏi trường nội trú lúc chín giờ rưỡi, vì chỉ vào giờ phút đó Pauling mới ngưng làm... Rembrandt. Bây giờ là mười giờ hai phút, thông thường bạn chỉ mất có hai mươi hai phút để đến đây, như vậy bạn đã ăn gian mười phút để làm một dịch vụ cá thể.

Trời ạ, Gaby thật ranh mãnh và tinh quái. Oskar, con chó yêu của Gaby nhảy xổ ra vờ vĩnh như rất hiếu khách đã ngoạm ngay vào ống quần Jeans của hắn lôi vô cửa.

Hắn thốt lên não nùng:

- Cả mày nữa hả Oskar, mày cũng muốn diễu võ dương oai với tao sao?

Phải nói là chính cô chủ xinh đẹp của Oskar mới là thủ phạm khiêu khích Tarzan. Cô bé cố tình hướng dẫn hắn đi lên cầu thang thật từ từ để hắn đủ thời gian liếc qua những tấm bằng khen đính trên bờ tường đầy quyến rũ. Còn phải ohir, những tấm bằng khen biểu dương thành tích bơi lội của Công Chúa và những điểm mười môn tiếng Anh của cô.

Cô muốn làm gì Tarzan lúc này hỡi Gaby nũng nịu?

Công Chúa chẳng muốn gì hết. Cô không bắt Tarzan phải đu dây như con khỉ, cô chỉ nhẹ nhàng ấn vai hắn ngồi xuống bộ sa lông. Phía dưới sàn nhà đối diện với Tarzan có một "con khỉ" nhân dạng giống khỉ hơn đang nhún nhẩy đôi chân theo điệu rock. "Con khỉ" ấy còn thông thái hơn cả Công Chúa nữa, hắn chính thị là nhị quái Karl, biệt danh Máy Tính Điện Tử.

Vị quân sư Karl nhún đôi chân thêm ba lần nữa rồi phát biểu:

- Đại ca Tarzan có chuyện cần bàn bạc bất thường, phải không?

- Sao hiền đệ biết?

- Có gì khó hiểu đâu. Tụi mình hẹn nhau đi Hội chợ trung tâm đêm nay nhưng đệ thấy huynh chẳng có dấu hiệu gì sốt ruột, có nghĩa là có một chuyện đại sự hơn cả vụ đi chơi. Cũng chính vì vụ ấy mà huynh phải trễ tới mười phút.

"Đồ... máy tính", Tarzan rủa thầm. Thằng nhãi cận thị chân tay dài ngoằng như thế kia mà di chuyển bằng đầu óc nhẩy hơn...

điện tử. Đúng là quân sư thứ thiệt.


Tarzan thở ra thật mạnh:

- Triệu tập hội nghị tam quái ngay lập tức!

*

Tiếng nhạc Rock and Roll từ máy cassette mini ở góc phòng tắt lịm, chỉ còn sót một âm điệu rền rĩ và bi tráng qua lời tường thuật của nhất quái Peter Carsten. Người hùng lớp 10A thuyết minh du dương đến nỗi con Oskar sủa hai tràng hướng ứng tức thì. Út quái Gaby đưa bàn tay ngà ngọc vuốt ve vành tai Oskar. Trời ơi, Tarzan nghe phần gáy của hắn nóng bừng bừng, trong một giây hắn thèm được... như con chó vô tích sự.

Hắn kết thúc thật nhát gừng, cố tình nói với Máy Tính Điện Tử:

- Một vết sẹo của Eddi. Con dao của Otto. Một chiếc xe Kombi cũ rích. Và... khu tập trung bia bọt nửa đêm. Tao chỉ biết như vậy.

Công Chúa vừa tái mặt vì tiếng tao bừa bãi của Tarzan thì nhị quái Karl đã gỡ cặp kính quân sư ra lau. Nó gật gù ra vẻ... Máy Tính, không cần quan tâm đến xúc động khác thường của hai người bạn học cùng lớp:

- Ổn cả rồi. Nếu tao nhớ không lầm thì đúng năm mươi hai bức tranh đã bị mất cắp. Tổn thất ước lượng hàng chục triệu đồng qua thống kê của báo chí. Giá trị thực của nó còn khủng khiếp hơn nữa nếu đống tài sản văn hóa vô giá kia đã được chuyển ra nước ngoài. Tụi mình sắp thành tỉ phú đến nơi rồi... Cảnh sát treo giải thưởng mười ngàn đồng mác, ngoài ra còn tiền thưởng riêng của các ông chủ bị mất cắp. Này Tarzan, mày có thể sắm cả khu rừng Phi châu trong nhà...

Công Chúa Gaby có vẻ không bằng lòng lối tính toán thực dụng của nhị quái Karl. Cô bé chớp đôi mắt mộng mơ:

- Khoan bàn đến chuyện tiền thưởng, giả sử lúc nãy Tarzan không thoát khỏi con dao rùng rợn của bọn trộm thì sao nhỉ?

Cám ơn trời đất. Tảng đá ngàn cân mới đè nặng xuống trái tim Tarzan đã được gỡ khỏi lồng ngực. Hắn thấy thân thể nhẹ tênh như bông gòn. Phải vậy chứ Gaby. Tri âm với nhau ở chỗ "Một lời đã biết đến ta, muôn chung nghìn tứ cũng là có nhau" phải không cô công chúa ngủ trong rừng?

Tarzan đập mạnh tay xuống bàn:

- Chuyện... nguy hiểm này tự tôi giải quyết, các bạn không nhất thiết phải tham dự. Tiền thưởng của cảnh sát tuy lớn thật nhưng bọn trộm tranh tàng hình còn đáng sợ hơn. Chúng đã nhẫn tâm buôn bán tài sản văn hóa của đất nước. Chúng cần phải bị vạch mặt. Tất nhiên rằng tôi cũng rất thương má tôi, bà mỗi ngày một xanh mét đi vì thức khuya dậy sớm lo nuôi tôi ăn học. Biết đâu tôi chẳng giúp được má tôi nhờ... đặc vụ này.

- Kìa Tarzan, tại sao mình không nhờ đến ba của Gaby, bác ấy là thanh tra hình sự...

- Không được, vì hai lý do. Thứ nhất, bọn đạo chích đã hẹn nhau nửa đêm nay trong khi ba của Gaby đang công tác tỉnh dài ngày. Thứ hai, không thể cho cảnh sát biết, vì tôi... có thể bị đuổi học bởi leo tường trốn đi chơi tới... lần thứ tư.

Hai đứa nam nhi cùng liếc về Công Chúa hội ý. Cô bé cong môi một câu mát rượi:

- Tôi không sợ chuyện nguy hiểm của Tarzan. Tôi xin tham gia và sẵn sàng nhường... phần thưởng cho bạn ấy.

Máy Tính Điện Tử giãy nảy:

- Công Chúa Gaby làm như được độc quyền mã thượng. Còn hiệp sĩ Karl này nữa chứ. Tuy nhiên...

Nó nói thật nặng nề:

- Tuy nhiên nhớ chừa tiền thưởng cho tôi một phần. Tôi cần hoàn thành hai công trình nghiên cứu: Robort biết cử động và máy liên lạc bằng mật mã.

Cánh cửa phòng xịch mở. Một người phụ nữ đứng tuổi, rất dịu dàng, bước vào. Mẫu hậu của Công Chúa, chứ còn ai. Bà nói như một chuyên gia về tâm lý tuổi mới lớn:

- Nào, đói bụng không các cô cậu, tôi sẽ làm món bánh kem thưởng thức. Hay định âm mưu bỏ nhà đi chơi phải không?

Công Chúa sà vào lòng mẹ nũng nịu hơn bao giờ hết:

- Mẹ quả là tuyệt vời. Ba đứa con định xin phép ra Hội chợ xem lễ hội. Ngày mai có những môn học dễ ợt thưa mẹ. Và tụi con sẽ về trước mười một giờ. Mẹ gật đầu đi? Con sẽ cho con Oskar nhập băng nữa. Mẹ cười rồi đó nghe, à á a...

Con Oskar vẫy đuôi rối rít khiến bà mẹ chỉ còn nước hôn thật lâu lên mái tóc vàng óng của Gaby. Bà lặng lẽ thì thầm:

- Các con đã lên tới lớp 10 và sắp lớn đến nơi. Mẹ chỉ sợ...

Máy Tính Điện Tử lên tiếng. Nó muốn xác định tính tin cậy của một vị quân sư:

- Tụi con không vào các sàn nhảy như một số bạn cùng lứa tuổi khác, đó là điều chắc chắn. Tụi con cũng không hút thuốc và uống rượu, đó là điều chắc chắn tiếp theo. Tụi con chỉ du lịch... Hội chợ.

Tarzan gật đầu:

- Cháu hứa chịu trách nhiệm về Gaby. Bạn ấy sẽ về nhà đúng giờ.

- Được rồi...

Bà mẹ kéo cửa sổ nhìn ra ngoài vườn. Trăng giữa đêm mùa hạ lộng lẫy lạ lùng, thảo nào cô công chúa ngủ trong rừng của bà hôm nay thức giấc.


BA: TARZAN TẢ XUNG HỮU ĐỘT

Tam quái bước ra khỏi nhà. Khỏi cần nói Công Chúa cũng thừa biết rằng cô có bổn phận phải đi giữa hai người... con trai. Bổn phận tiếp theo của cô là nhè nhẹ cắn môi cho xứng đáng với hai chàng cận vệ hoàn hảo: bên tay trái là chuyên gia hành động cao hơn cô tới một cái đầu, bên tay phải là chuyên viên đặc trách tham mưu bộ dạng đầy trí thức. Cô còn có bổn phận giữ sợi dây xích dính liền vào cổ con Oskar lúc nhặt lúc khoan như nữ hoàng Si Si thời yểu điệu thục nữ. Những chuyện tế nhị đó đám con trai làm sao hiểu nổi. Nhất là với một kẻ thích quậy phá và thờ ơ như... Tarzan.

Chỉ khốn khổ cho Tarzan, miệng hắn như bị dán băng keo kín mít. Hắn không có bất kỳ cơ hội nào để thổ lộ nỗi lòng cảm mến của mình, vì cứ mỗi lần nghiêng qua Công Chúa là hắn buộc phải đưa tay dụi mắt liên tục. Chứ sao, ngoài những sợi tóc vàng óng ả như dệt bằng tơ trời của cô bé hất vào mặt hắn vì gió lộng, hắn còn phải đối phó với cặp kính cận hấp háy một cách cà chớn của thằng Máy Tính Điện Tử cũng đang hướng đến một mục tiêu như mình. Có lẽ hắn sẽ phải làm thơ âm thầm để tặng cho cô, may ra chỉ có thi ca mới làm rung động được trái tim cô bé bất chấp sự can thiệp của... toán học. Về toán thì cách gì qua mặt được thằng Karl Máy Tính, nó vốn là dòng trâm anh thế phiệt, con của vị giáo sư toán lừng danh trường đại học kia mà.

Có thể mở đầu như thế này bài thơ tặng "Cửa hàng thực phẩm mang tên Công Chúa" được hay không?

Mới đầu tưởng Gaby là ổi

Xá lị mà ăn rất đã đời

Dè đâu Gaby thành xí muội

Ngọt ngào mà chua lét đôi môi...

Lần đầu tiên trong đời Tarzan cảm thấy mình "văn võ toàn tài". Tuy nhiên hắn chưa kịp vỗ đùi khoái trá thì con Oskar đã sủa lên inh ỏi. Con chó Tây Ban Nha thể hiện trình độ nịnh đầm còn cao cường hơn cả hắn.

- A, một trạm điện thoại công cộng. Hai bạn đã thấy con Oskar chứng tỏ trình độ thám tử của nó chưa? Nó muốn gọi điện thoại cho cảnh sát trước khi thực hiện chuyến điều tra. - Gaby lên tiếng.

Tarzan quyết định ghé vào trạm điện thoại, dù sao thì con Oskar cũng thông minh thật. Không thể không gọi điện báo cho Sở cảnh sát biết khi con đường trước mặt nhằm khám phá vụ án còn quá xa vời. Hắn không thể dửng dưng trước các bất trắc có thể xảy đến với Gaby và Karl.

Thằng Máy Tính lên giọng thầy đời:

- Báo cho họ vụ trộm nhưng chớ xưng danh tánh. Mày có thể bị... Rembrandt đuổi như chơi.

- Tao biết, thưa quân sư.

Tarzan bước vô trạm điện thoại. Oskar thích thú gầm gừ.

Một giọng nói vang lên hiền hậu từ đầu dây phía bên kia:

- Alô, sĩ quan trực của Sở cảnh sát đây, tôi, trung úy Scheufel...

Tarzan nuốt nước bọt vì hồi hộp:

- Em cần báo gấp với anh một vụ án. Vụ trộm tranh bí mật tại tòa biệt thự số 12 hoặc 14 gì đó ở đại lộ Cây Sồi. Em chỉ thấy bọn ăn cắp từ phía sau. Chúng gồm có hai đứa...

- Cám ơn chú bé, tôi đang ghi. Xin cho biết tên họ...

- Em... xin lỗi, thưa trung úy. Em rất bận, em... cũng không biết gì hơn.

Tarzan đặt máy xuống. Bàn tay hắn đầy mồ hôi. Hắn hiểu rằng vậy là coi như bứt dây động rừng. Tối thiểu thì cảnh sát sẽ điều một xe tuần tra đến ngay căn nhà trên đại lộ Cây Sồi, nhưng rõ ràng hiện giờ hắn không còn biện pháp nào khác.

Hắn sánh vai với nhị quái, út quái và con Oskar bước qua bên kia đường. Phía trước là một ngã tư. Ít nhất phải vượt qua bốn ngã tư nữa mới đến được khu lễ hội nằm ngay trung tâm. Lòng hắn dịu lại khi Oskar quấn quít bên chân. Nó làm như hài lòng về cú điện thoại vừa rồi. Tiên sư... loài chó.

Coi, ngay ngã tư bắt đầu con đường một chiều đột nhiên xuất hiện những chiếc xe gắn máy phân khối lớn. Không dưới bảy chiếc môtô dựng ngổn ngang phía vòng cung. Chủ nhân của những chiếc xe môtô cũng đã chường mặt. Chúng trình diện cuộc đời bằng những chia bia lủng lẳng trên tay tại một quán nhậu về đêm gần đó.

Chúng có vẻ như đã say khướt. Có tất cả tám thằng mặc áo blouson bóng mượt. Té ra là băng Black boy quy tụ các công tử quý tộc từ mười bảy tuổi đến hai mươi.


- Trời đất!

Gaby thốt lên đầu tiên. Cô bé đã phát hiện ra đám Black boy và tất nhiên cũng hiểu rõ lối chơi bất hảo của băng găngxtơ mới lớn sống ngoài vòng pháp luật. Cô bấm mạnh vào tay Tarzan:

- Kiếm một con đường khác mau lên người hùng!

Mặt Tarzan lạnh tanh:

- Lý do?

- Thằng khổng lồ đang đứng ở vỉa hè chỉ huy kia là Kaluschke...

- Thì sao?

- Trời ạ, gã là dân quyền Anh, gã xuất thân từ một lò võ chuyên đấm vào bao cát. Gã từng thành danh với cú đấm thôi sơn ngang mặt thầy giáo và bị đuổi học. Gã đã từng đợi tôi hàng giờ ở trước cổng trường...

- A, té ra là vậy. Và Gaby đồng ý?

Hàng mi mơ mộng của Công Chúa thẳng băng:

- Còn lâu. Bạn nghĩ về tôi hơi thấp đó. Nhỏ này mà kết giao với một gã sống bằng cần sa và men rượu à. Tôi xưa nay vẫn áp dụng một câu thành ngữ: Hãy lùi xa kẻ say sưa đúng một tỉ cây số.

Máu hảo hớn trong người Tarzan sôi lên sùng sục. Hắn không cần phải tự lượng giữa "ba" và "tám", giữa tuổi mười sáu và tuổi hai mươi. Hắn thản nhiên dẫn đầu tam quái, bất chấp Máy Tính Điện Tử Karl chuẩn bị lập kỷ lục cá nhân môn chạy "đào vi thượng sách" theo binh pháp ba chọi tám. Hắn ung dung băng ngang con lộ vòng cung.

Chưa tới năm phút cả nhóm đã lọt giữa vòng vây của băng Black boy. Những "đứa con trai của bóng tối" cười sặc sụa.

- Có đồ chơi tối nay rồi, cám ơn Thượng đế.

Chỉ riêng thằng khổng lồ Kaluschke không hề nhếch mép. Hắn lầm lì ngắm nghía Gaby như ngắm nghía một con búp bê.

- Chà, hoa khôi của lớp 10A. Thế nào, cô bé còn từ chối trái tim rớm máu của anh không?

Gaby choàng đôi tay nhỏ bé như muốn che chở Oskar. Cô bé thì thầm vào tai con chó, an ủi:

- Tao sẽ bảo vệ mày. Tao hứa mà Oskar.

Tự nhiên Tarzan trở nên... người lớn lạ lùng:

- Còn tôi sẽ bảo vệ Gaby và... Máy Tính Điện Tử. Nào, các sư huynh muốn gì?

Mặt Kaluschke trắng bệch:

- Thánh thần ơi, coi đám nhãi ranh mùi mẫn chưa. Đồng sinh đồng tử với nhau như hình với bóng...

Gã gỡ cặp kính đen ra nheo nheo như đang quan sát lũ sinh vật ngoài hành tinh rớt xuống:

- Con bé học trò dại dột kia đành tính sau vậy. Tao chỉ muốn tìm hiểu về mày, thằng nhóc lên gân cốt vừa nói. Tao sẽ cho mày đứt dây thiều dễ dàng. Ê, nhưng mày là thằng nhóc đánh giày ở khu vực này hay là học sinh trường nội trú. Hình như tao đã gặp mày...

Tarzan cố gắng nhẫn nhục lần cuối cùng. Nhu chế cương, luật Judo rành rành như vậy.

- Hãy để chúng tôi đi. Đừng thách thức chúng tôi bằng chai bia trong tay.

- Mẹ... mày!

Thằng xếp sòng băng Black boy nhìn trừng trừng Tarzan. Mắt gã đờ đẫn vì bị tổn thương trước đám thuộc hạ. Sau lưng gã hàng loạt chiến tích: vua đua xe tốc độ thị trấn Munich, người thu thuế hàng loạt quán đèn mờ đường số 3, con một ông chủ bia tư nhân đầy thế lực. Phía trước gã chẳng có gì hết, một chướng ngại nho nhỏ cũng không, chỉ trừ đôi tròng đỏ bị ngứa bởi một thằng nhãi ranh miệng còn hôi sữa. Thằng nhãi khá cao lớn nhưng chỉ vừa tầm một cú nốc ao gọn ghẽ. Gã hét lên như bị chọc tiết:

- Tụi mày nghe rõ rồi chứ, các chiến hữu. Tao phải làm thịt thằng này.

Đại ca Kaluschke đá thốc vào cổ con Oskar đang chồm lên giận dữ. Tội nghiệp con chó trung thành bị ràng buộc bởi sợi dây xích trong tay cô chủ, nó hộc lên bất lực và đau đớn rên ư ử. Hùm thiêng khi đã sa cơ chẳng hèn, không cần nhìn đến Công Chúa đang ôm chặt con Oskar vỗ về, Tarzan đã túm ngay cổ áo da của thằng cầm đầu băng Black boy trong vòng chưa tới vài giây. Hắn ghì cổ áo Kaluschke bằng bàn tay thép nguội.

- Mày là thằng hèn khi ăn hiếp một con chó. Tao đề nghị: tao với mày chơi tay đôi.

Thằng đàn anh cố gỡ tay Tarzan trong phản ứng của một kẻ sắp loạn trí. Gã há hốc miệng:

- Mày nhắc lại coi chú em?

- Chơi tay đôi, một chọi một. Tao đại diện hai bạn tao và một con chó. Mày thay mặt cái băng xã hội đen của mày. Nếu tao thắng thì làm ơn đừng quấy rầy. Được không?

Còn phải thắc mắc chi thêm, tròng con ngươi đỏ lòm của Kaluschke muốn nở bung ra. Gã đang có ý định nện Tarzan một bài học nhập môn về quyền Anh, luôn tiện dằn mặt mấy thằng em băng Black boy nuôi âm mưu đảo chánh. Gã đại ca hai mươi tuổi cười ha hả:

- Tao... đồng ý. Đến bãi tối đằng đống rác. Tao muốn rác rưởi phủ lên mày.

*

Mới nhìn vào chiến trường, những kẻ đứng ngoài đều cho rằng Tarzan là đứa không biết lượng sức. Hắn chỉ như con chó nhà chất phác và bộc trực hiến thân cho tám con linh cẩu quen gặm xác thú rừng. Như trứng chọi đá. Chỉ mành treo chuông.

Thực ra chỉ riêng Tarzan là hiểu được quy luật "tịnh chế động". Mười sáu tuổi thì đã sao? Chỉ cần một hòn đá khôn ngoan của David tí hon là con đười ươi Gôliat nằm thẳng cẳng như trái mít rụng. Tarzan cứ tỉnh bơ, hắn chẳng dại dột gì mất bình tĩnh trước gã thanh niên chơi quyền Anh nửa mùa. Hắn còn định chọc cho máu võ biền của thằng đại ca băng Black boy điên tiết hơn.

Đúng là con thú đã rơi vào bẫy. Kaluschke trước giờ chỉ trông cậy ở đám đông bầy đàn, đêm nay gã phải tự mình gánh vai trò diễn xuất. Gã đưa chai bia lên miệng tu ừng ực. Phải lấy uy trước mặt bảy thằng đàn em bằng cách nào đây? Đôi vai hộ pháp của gã run bần bật, gã hét lên một tiếng man rợ và dùng cạnh bàn tay chặt ngang cổ chai bia.

Tiếng thủy tinh vỡ loảng xoảng trên nền gạch. Gã lè nhè một cách hài long:

- Nếu mày không "qua đời" thì tao sẽ tha cho hai đứa bạn mày lẫn con chó bẩn thỉu, nhưng tao cũng hơi buồn, hà hà, tao thèm làm mắm con chó quá, nó béo ngậy như da thịt con bé kia...

Bàn tay gã không chảy máu, không một vết trầy trụa chứng tỏ gã không chỉ am tường một môn phái quyền Anh. Cú Atêmi chặt ngang cổ chai bia phải nhìn nhận là hảo hạng.

Tarzan lùi lại tháo đồng hồ đưa cho Máy Tính Điện Tử. Tên nhị quái quân sư hết đeo rồi lại gỡ đôi kính cận tròn vo hấp háy. Nó luôn luôn dị ứng với màn ma thuật cơ bắp. Còn Công Chúa ư? Cô bé phục Tarzan sát đất, nhưng vẫn phải lo sợ đề phòng. Chỉ một mình Tarzan...

Con Oskar vừa sủa vang thì cánh tay phải của Kaluschke vung lên. Quả đấm nhanh và mạnh như một Mike Tyson nội địa. Tarzan nghiêng vai một cách nhẹ nhàng, lúc cúi xuống đầu hắn muốn chạm vào chiếc áo blouson và thắt lưng đối phương. Đối với nhu đạo thì đó là miếng mồi sờ sờ trước mắt. Hắn nắm luôn chiếc áo da lẫn thắt lưng gã hộ pháp, một chân trụ giữa hai cẳng Kaluschke rồi... liệng gã bay chúi về phía trước.

- A...

Gã đại ca băng Black boy té úp mặt vào đống rác nhầy nhụa. Có phải gã đã từng nguyền rủa cho rác phủ lên người kẻ thù, thì đây quả báo nhãn tiền, nghe rất rõ hai đầu gối gã đập mạnh xuống mặt đường nhựa.

Một phút trôi qua. Bảy thằng công tử nhà giàu bu quanh nhìn nhau như mắc nghẹn. Một thằng mặt rỗ tự véo vào đùi mình, hỏi:

- Tao có ngủ mơ không tụi bay? Phải cái thằng đo ván kia là đại ca tụi mình không vậy?

- Trời ơi, phim khoa học giả tưởng đó!

Kaluschke đau đớn đứng dậy. Gã nghe hai màng tai lùng bùng.

- Giả tưởng cái con khỉ. Tao sắp chết đây này.

Miệng nói tay làm. Thân thủ Kaluschke nhanh như chớp. Gã lao hết đòn thù vào cơ thể Tarzan. Có lưỡng bại câu thương cũng được nhưng cần nhất là phải gỡ gạc thể diện. Tarzan hứng trọn một cú đấm vào vai, đáng tiếc là đòn nốc ao liên hoàn cần thiết lại không kết thúc như Kaluschke mong muốn. Đối phương đã chụp được cổ tay gã và quay mạnh một vòng 180 độ.

Kaluschke có cảm giác khớp xương trong cổ tay rơi ra từng đoạn. Đã đến lúc Tarzan đáp lễ. Hắn đột ngột ngồi thụp xuống như sửa soạn bài tấn xà quyền, cú đấm nối của Kaluschke vừa bay vào không khí là Tarzan áp dụng liền kỹ thuật ly tâm trong vật lý. Hắn chỉ việc ngáng ống chân thép nguội của mình ngay đà Kaluschke lao đến là gã Black boy đã tự quay mòng mòng. Hắn quay như một chiếc compa đổ ập xuống một trong bảy thằng đàn em. Có trời đất làm chứng, hai thằng công tử cứ trượt dài như một cặp múa đôi và không thể nào hãm được tốc độ trước một thân cây cổ thụ.

- Rầm... ối, đau...

Sáu thằng Black boy không hẹn cùng nhập cuộc. Chúng bất chấp quy ước một chọi một. Đối với sự phản trắc, Tarzan đã lường trước mọi việc. Mãnh hổ nan địch quần hồ, điều quan trọng là phải hạ hai thằng xông tới đầu tiên.

Tarzan đứng một chỗ bất động như tảng đá. Hắn chụp được cổ áo của thằng công tử mặt rỗ nồng nặc mùi bia và... Judo nhập nội. Cuộc thi lên đai đen Nhu đạo đầu năm có tác dụng ngay, hắn là một kẻ rất thuộc bài. Nào, quăng gã nát rượu về phía hai thằng kia cho chúng dồn cục lại rồi khẽ tung người lên chơi một loạt cước hồi mã thương.

- Má ơi, con vỡ xương hàm rồi.

- Mày làm gì đánh trúng người tao hả chiến hữu?

- Đại ca Kaluschke đâu rồi?

Tarzan khoác tay Gaby đang long lanh đôi mắt hồ thu ngơ ngác. Ba kẻ chiến thắng thong thả xuống phố. Chỉ có con Oskar là quen thói dở trò: thỉnh thoảng nó cứ ngoái đầu nhìn lại lũ chiến bại và rít lên thích thú: ẳng, ẳng.


BỐN: ĐÊM HỘI CHỢ ĐỨNG TIM

Tam quái mới đi chơi có một vòng hội chợ đã thấy sắp sửa mười một giờ đêm. Đúng ra là mười một giờ kém mười phút. Đầu đuôi cũng tại băng Black boy cản trở. Công việc giải quyết chúng mất đứt ba mươi phút. Tuy nhiên cũng không sao, với khoảng gần nửa tiếng đồng hồ còn lại Tarzan đã thu hoạch cho cô bạn gái xinh xắn của hắn một con búp bê vải nhồi bông tuyệt đẹp, và riêng con Oskar thì được nguyên vẹn một con gà quay vàng lườn. Chẳng có gì khó khăn để tường thuật ở đây cả, hắn đã cùng nhị quái thử chơi trò may rủi ở quầy bắn súng có thưởng, để rồi đến phát cuối cùng viên đạn hắn ngắm lọt đúng vào vòng tâm điểm 12. Phần thưởng đặc biệt là một con gà quay bọc trong giấy kiếng.

Đáng lẽ mọi chuyện êm xuôi, tuy nhiên lão chủ gian hàng trò chơi lại tráo trở, chỉ giao cho Tarzan một con búp bê vải nhồi bông với lý do đám nhóc chưa đủ tuổi thành niên để có thể ôm con gà quay đánh chén với whisky như người lớn. Một cuộc tranh cãi phải nói là liên tu bất tận nếu không có một sự cố xảy ra bất ngờ. Con gà quay bọc giấy kiếng đã biến mất cùng với con chó láu lỉnh.

Chưa bao giờ Tarzan thấy Gaby ôm bụng cười hả hê đến thế. Nguyên băng tam quái ung dung bước đi trong khi cô bé vẫn còn cười. Cô hôn chùn chụt vào con búp bê vải thủ thỉ:

- Ta sẽ trưng Baby ở trong tủ kính. Ta mơ ước gặp Baby từ lâu rồi. Cám ơn bạn... Tarzan!

Khi cả đám ra đến cổng Hội chợ thì Máy Tính Điện Tử là kẻ đầu tiên phát hiện Oskar đang đưa chân lên chùi mép dưới cột đèn. Mõm con chó đầy mỡ chú gà quay.

Karl Máy Tính thở dài:

- Đúng là chủ nào tớ nấy.

Mặc kệ đôi mắt tròn xoe của Công Chúa đang cố tìm ra sự ám chỉ vừa rồi, Tarzan kéo tay cô bé:

- Mười một giờ kém mười phút. Phải giữ uy tín với mẹ Gaby. Về thôi.

Công Chúa còn giả vờ ngây thơ như không biết gì hết:

- Còn chuyện theo dõi bọn trộm tranh?

- Tôi và Máy Tính Điện Tử sẽ lo. Mình còn gặp lại mà Gaby...

*

Khi Tarzan và Máy Tính Điện Tử trở lại hội chợ thì một vài quầy đã đóng cửa. Điện ở khu trò chơi trẻ em đã tắt ngấm, chỉ trừ khu vực bán rượu bia. Ánh sáng nơi đó luôn luôn mời gọi. Lão chủ quán gian lận bị mất con gà quay cũng đã đi về từ lâu. Chỉ còn Karl và Tarzan. Hiện giờ trong cái đầu robort máy tính của nhị quái quân sư chỉ tập trung một vấn đề:

- Nào, bắt đầu từ đâu đây đại ca?

- Từ thằng Otto. Gã có hẹn với một nhân vật vô hình tên là... lão. Để... bàn việc "giao hàng".

Máy Tính Điện Tử đảo mắt một vòng. Nó đột nhiên nhảy cỡn lên:

- Vậy thì bọn chúng sẽ hẹn nhau tại khu vực nhậu nhẹt. Chúng là... người lớn mà. Chúng sẽ lai rai tại đó để bàn công chuyện.

- Đồng ý, mày làm như chỉ độc quyền mày thông thái chuyện... nhậu sao?

Hai quái nhún vai xông thẳng vào cái cổng có chiếc bảng phía trên to tướng "Khu vực giải khát gồm nước ngọt, rượu bia các loại". Toàn là người với người. Người đứng, người đi, người ngồi, người nằm, người ói mửa. Nhân loại làm như tụ hết về đây, và làm như là nếu không uống được thứ nước cay kia là không ai sống nổi. Giả sử lúc này thằng ăn trộm Otto vừa đi vừa giơ cao mấy bức tranh lên đầu chắc cũng chẳng ai thèm ngó. Chúng chỉ như mấy đồ trang trí rẻ tiền, những bức tranh làm sao vô giá bằng mấy ông thần ma men được.

- Ê, Otto. Tới hồi nào vậy?

Tarzan nghe tiếng kêu the thé ngay sát nách. Hắn run bắn lên nhưng ráng trấn tĩnh để... liếc mắt. Khỉ thật, tại chiếc bàn bên phải hắn có một người đàn ông bụng phệ xô ghế bước ra. Người này mập mạp cao tới một thước tám, nước mũi nước dãi lòng thòng. Lão cười thật ngô nghê:

- Đúng, tao là Big Otto. Thằng "Otto vĩ đại" đây. Mày ngồi bàn nào hả Muller?

Tarzan quay mặt đi giấu nỗi thất vọng. Một sự trùng tên oái oăm của các bợm nhậu. Gã Otto thực sự đang ở đâu?

Con đường nhỏ phía trước giữa hai bãi cỏ bỗng chật ních. Cả chục vị thần lưu linh đang choán lối để cạn ly chan chát. Tarzan mới lách một người gầy nhom để định tiến lên thì... trời sập. Bầu trời sập thật trước mắt hắn chứ còn hỏi. Bầu trời mang hình dáng của thầy giáo Pauling, ông ác thần... Rembrandt dị dạng.

Ông ta ngồi ở đầu chiếc bàn hẹp, nghiêng nửa mặt về phía Tarzan.

Khuôn mặt mét xanh như vừa được thoa lên một lớp mồ hôi. Rembrandt thản nhiên gỡ cặp kính cận xuống để lau phần tròng bị mờ. May mắn cho Tarzan, không đeo kính, ông ta không thể nhìn xa quá một mét.


Máy Tính cũng đã nhìn thấy hung thần. Nó đưa liền một ngón tay suỵt lên môi:

- Suỵt, biến ngay. Lão... Rembrandt!

Hai quái lùi nhanh như hai con sóc và chưa đầy mười giây đã chụm đầu nhau trên bãi cỏ tối om. Tarzan thở phào:

- Thà đụng độ tụi Black boy còn đỡ hơn chạm mặt ông ta.

- Tất nhiên. Nhưng... người nào đang ngồi với ông ta vậy?

- Em của Rembrandt!

- Cái gì? Tao tưởng đã là thần chết như lão thì chẳng có ai là ruột thịt nữa chứ.

- Khâu cái miệng mày lại đi Máy Tính Điện Tử. Ông ta có một người em là chuyên viên nghiên cứu mỹ thuật ở một viện bảo tàng. Chính là thằng cha râu xồm đang ngồi cạnh ông ấy. Tao biết mối quan hệ này là nhờ có vài lần đến chơi nhà thằng Tròn Vo. Cha mẹ của Tròn Vo như hai tín đồ trước vị giáo chủ râu xồm. Ông ta nói về giá trị một tác phẩm theo kiểu trên trời dưới đất hay đến nỗi toàn hãng sôcôla của gia đình Sauerlich há hốc miệng. Lão râu xồm chính là vị khách đặc biệt của gia đình Tròn Vo Sauerlich đấy. Hình như lão tên là Paul Pauling. Lão chỉ khác ông anh gian ác của lão ở cái chữ Paul chết tiệt. Mày thấy cái tên này trên tạp chí Mỹ Thuật chưa? Lão hay viết bài nghiên cứu dưới bút hiệu P. P lắm đó.

Karl Máy Tính nhăn như... khỉ:

- Paul Pauling, em ruột RembrandtPauling, thảo nào. Cái tên đầy tính chất thần bí của lão khiến mặt lão có vẻ pháp sư quá. Nếu Rembrandt là "lưỡi hái tử thần" của học sinh thì em ông ta nên gọi là gì hả Tarzan? Gọi... "lưỡi hái mỹ thuật" được không đại ca?

- Thôi, giải tán. Tao sợ mớ "kiến thức đen" của mày rồi. Tại sao mày không áp dụng nó để đánh hơi thằng cha Otto, hợp lý hơn không?

Hai thiếu niên có máu giang hồ nhìn nhau cười ha hả và khuất dần về phía bãi đậu xe. Từ chỗ đó ra khỏi khu hội chợ chỉ khoảng hai mươi mét. Bỗng nhiên mặt Tarzan biến sắc, hắn hất tay thằng bạn sinh tử và lộn nhào người xuống một gốc cây nghe ngóng. Vành tai của hắn lúc này thính không thua gì con Oskar.

Coi, một chiếc xe Kombi loại thứ phẩm đang đủng đỉnh chạy vào. "Tiếng nổ máy kinh dị như lúc thằng Tròn Vo ho sặc vì nuốt vội thanh kẹo". Một vài chiếc xe Kombi khác cũng rên rỉ như vậy. Nhưng rõ ràng tiếng động cơ này có một không hai.

- Ê, Máy Tính... mày nghe rõ chứ hả Karl. Nó đó.

- Sao?

- Chiếc xe của bọn trộm tranh. Tao không bao giờ nghe lầm.

Máy Tính Điện Tử co rúm người. Ái chà, sợi chỉ mong manh bắt đầu từ đây. Cám ơn trời đất đã không phụ lòng của chúng.

- Nó xuống xe kìa Tarzan!

- Tao có thấy.

- Nó không vác bức tranh nào theo hết.

- Tao cũng thấy luôn.

- Nó mặc áo pull dài tay. Hai bàn tay xỏ túi quần thường xuyên.

- Thưa quân sư, trong túi quần gã là con dao găm nhọn hoắt. Tao đã thấy. Còn chiếc áo pull dài tay thì gã mới thay. Có thể gã định giấu những cái nhìn tò mò về con rồng xâm trên tay của gã.

- Mày chắc chắn vậy không? Mày chỉ kể với tao và Gaby là mày quan sát nó từ phía sau lưng mà. Ngoại trừ những con rồng xâm bằng mực Tàu thì mày xác định, còn... ê, lỡ có một sự trùng hợp về chiếc xe Kombi cổ lỗ sĩ như mình đã bị bất ngờ với ông mập bụng phệ tên Big Otto thì sao?

- Ờ, ờ nhỉ. Mình phải làm một cuộc trắc nghiệm.

- Ngay bây giờ?

- Đúng. Gã đã di chuyển đến quầy ném bóng. Không lẽ gã định tham dự trò chơi ném bóng vào chồng lon sữa bò như trẻ con tụi mình chăng?

*

Quả như thế thật. Gã đàn ông vạm vỡ đã đứng ngay quầy ném bóng. Hai lượt đầu gã thành công tương đối: ba lon sữa bò bị rơi. Gã chuẩn bị lượt ném thứ ba.

Đúng lúc đó, núp sau những chiếc xe hơi đậu thành dãy, Tarzan gọi lồng lộng:

- Otto, thằng ăn cắp. Ê, Otto, thằng ăn cắp. Mày ăn cắp cái bánh của tao trong giỏ xe. Ê, Otto...

Cũng đúng lúc đó gã đàn ông vạm vỡ khựng lại. Gã ném trật lất. Quả bóng đáng lẽ trúng vào chồng lon thì lại bay ngay giữa mặt ông chủ quầy. Ông ta giận dữ gầm lên:

- Muốn sinh sự hả chú mày. Mặt tao đâu phải là một cái lon.

Gã đàn ông sau một giây hốt hoảng đã trang bị lại khuôn mặt lạnh như tiền. Gã kéo tay áo pull lên. Trời ạ, trên hai cánh tay là những con rồng xâm quấn nhau chằng chịt. Gã liếm mép:

- Tao không cần phải xin lỗi mày, thằng chủ quán hạng bét. Nhìn rõ những con rồng chưa, mày đã biết tao là ai chứ?

Gã nhổ toẹt một bãi nước bọt lên mặt quầy và tỉnh bơ tiến về khu vực bán rượu bia, bỏ lại nỗi hốt hoảng của ông chủ quầy thiếu bản lãnh lần đầu tiên gặp một tay anh chị xâm mình.

Máy Tính Điện Tử xúc động gỡ cặp kính cận thị gật gù:

- Thằng Otto này thuộc loại thứ dữ. Nó chỉ giật mình vì bị gọi trúng tên bất ngờ, còn khi đã rõ là tiếng kêu réo của bọn trẻ con thì nó chẳng thèm ngoái lại quan sát.

Tarzan và Karl kiên nhẫn bám theo gót Otto. Điều hai thám tử lớp 10A không ngờ đến là gã lại tiến thẳng đến chiếc bàn có kẻ thù của chúng. Otto ngồi phịch xuống chiếc ghế đầu bàn bên kia đối diện với... Rembrandt. Chính giữa hai người đương nhiên là nhà nghiên cứu mỹ thuật râu xồm tên Paul Pauling, tự P. P, khả kính.

- Otto tìm ai vậy?

Tarzan tự đấm tay vào ngực thình thịch. Hắn vừa thấy phần đuôi của con rồng xâm lòi ra khỏi tay áo Otto.

Máy Tính Điện Tử ra vẻ cao kiến:

- Gã có thể vô tình ngồi cùng bàn với Rembrandt. Và chưa chắc gã đã định đến đây để giao hàng, vì gã đi có một mình không hề đem theo các bức tranh. Có thể là gã nát rượu nhưng... chúng ta có cách.

- Cách gì hả quân sư?

- Phải biết được số xe Kombi của gã. Khi biết được số xe, chúng ta sẽ phăng ra sào huyệt của băng trộm.

- Tuyệt vời. Tao cũng vừa nghĩ đến điều đó.

Đúng thời điểm đó thì gã đạo chích Otto xòe bàn tay ra. Trên lòng bàn tay chỉ thấy lờ mờ vài tờ giấy vuông vắn như những tấm ảnh. Gã định làm quen với hai anh em nhà Pauling bằng mấy tấm hình chụp phong cảnh chăng? Hai quái không thể đến gần hơn chỉ vì quá ngán... Rembrandt hung ác. Nếu Rembrandt khám phá hai đứa có mặt tại hội chợ đêm nay, ngay ngày mai Hội đồng kỷ luật trường nội trú có thể đuổi Tarzan như chơi.

Hai hiệp sĩ chưa kịp rút lui ra bãi đậu xe thì một người đàn ông trong bàn bia đã đứng dậy. Gã Otto chứ ai. Gã băng khỏi bàn nhanh như chạy và trong chớp mắt đã có mặt tại chiếc xe Kombi phía ngoài hàng rào. Đèn pha chiếc Kombi bật sáng. Tiếng động cơ tàn bạo lại rú lên. Chiếc xe quay một góc chín mươi độ và trườn qua khoảng sáng của ngọn đèn đường. Tarzan chỉ còn kịp nhìn thấy tấm bảng số lờ mờ ở đầu xe. Hắn lẩm bẩm: "AS 3415".

Thằng Máy Tính thở mạnh bên tai hắn:

- Không chỉ một thứ AS 3415, còn hàng chữ "O.K Cola. Nước giải khát hảo hạng" ngay trên thành cửa buồng lái chiếc xe Kombi.

Tarzan cảm thấy hài lòng:

- "Ô kê". Nhưng "cô" sẽ không "la" đâu. Sau này cô giáo chúng ta sẽ phục sát đất nếu biết chúng ta là những kẻ tiên phong săn lùng tụi trộm cắp quốc tế này.

- Nhưng làm sao biết trụ sở của hãng "O.K Cola" chứ? Tao chưa hề nghe quảng cáo thứ nước ngọt này bao giờ. YoukiCola thì có, CocaCola, PepsiCola... nhưng chẳng có nước giải khát nào tên O.K Cola!

Tarzan lúc này mới thấy mệt mỏi. Hắn kiệt sức đến nỗi chẳng thể nào mở miệng tranh luận, tuy nhiên hắn cũng biết chắc rằng trên đời này chẳng bao giờ có một hãng nào hoặc quán nào tên "O.K Cola". Hắn chia tay với Máy Tính Điện Tử ở ngã tư đường. Sẽ không đủ thời gian trở lại tổ đại bàng nếu hắn nấn ná chừng năm phút nữa.

Khi Máy Tính Điện Tử vừa quẹo qua một con hẻm là... Tarzan phi nước đại. Hắn lao như tên bắn dọc đường phố không một bóng người. Ngoại ô xa mút mắt.

*

Trời đất, cạnh cửa vào trường hắn thoáng gặp ba bóng đen di động. Hắn dụi mắt tưởng mình nhìn lầm. Ba cái bóng biến mất. Hình như chúng đã tàng hình dưới những bồn hoa.

Tarzan không thể làm gì hơn. Thời gian đối với hắn lúc này là trên hết. Hắn bỏ mặc niềm say mê mạo hiểm thường ngày để... chạy. Mà phải chạy trong bóng tối để tránh các rủi ro nhất định. Nhưng khi vừa đến đài phun nước là Tarzan lại dụi mắt trước ba bóng ma. Ba bóng ma không hề xa lạ với chuyến viễn du đêm nay của Tarzan. Chúng chính thị là ba thằng công tử trong băng Black boy mới nếm đòn Judo của hắn. Ba thằng cô hồn định làm gì vậy? Vẫn ba chiếc áo da blouson bóng mượt, nhưng không có ba chiếc môtô phân khối lớn kèm theo, càng không có thằng Kaluschke láu cá. Chúng chuồn như ba con rắn ra phía sau đài phun nước và ngồi thu lu ngóc đầu lên ở đó.

Trong nháy mắt, Tarzan đột ngột hiểu mọi sự: Hình như trước lúc đánh nhau thằng Kaluschke có ngờ vực lập lại hai lần "Mày là học trò trường nội trú". Đúng rồi, gã cầm đầu băng Black boy muốn truyền đạt ý tưởng đểu cáng của gã cho ba thằng đàn em thực hiện. Và nếu cuộc thanh tra của ba thằng đàn em chính xác như sự ngờ vực của gã thì... a lê hấp, chúng sẽ thông báo với Ban giám hiệu trường nội trú về vụ trốn trường đêm nay của Tarzan và... hắn sẽ bị đuổi học chứ sao.

"Bọn đê tiện", Tarzan rít lên trong cổ họng nhưng hắn nén cơn giận xuống. Phải vòng qua con đường khác. Nếu ba thằng băng Black boy phát hiện được con mồi và rượt theo thì hắn đành cho chúng bầm tím mặt để quên mất lối về. Không còn cách nào khác.

Nghĩ là làm, Tarzan vung vẩy cánh tay mạnh hơn và tăng tốc độ. Tiếng dế kêu nỉ non hai bên con đường mòn hòa âm với tiếng chó sủa từ xa. Không có một bóng ma nào sau lưng.

Hắn đã đánh lạc hướng tụi Black boy, nhưng còn hai chuyện nguy hiểm hơn có thể rình rập ở phía trước: bởi băng Black boy đã dám phái ba thằng rình mò tại đài phun nước thì chúng cũng dám cho những thằng khác tuần tiễu trên con đường mòn bằng xe gắn máy. Chưa kể Rembrandt có thể cũng trên đường trở về.
NĂM: SỢI DÂY LEO CỦA NGƯỜI RỪNG

Cuối cùng tất cả đều xuôi chèo mát mái. Có phải thằng Karl Máy Tính thường vẫn nói "Thượng đế luôn luôn phù hộ các hiệp sĩ" và Công Chúa Gaby cũng cười tán đồng "Bởi họ là những người hành hiệp cô đơn". Vậy thì Tarzan vừa là một hiệp sĩ vừa là một kẻ cô đơn nên hắn có quyền hưởng ân huệ của trời. Hắn chạy theo sự hướng dẫn của Thượng đế qua dãy nhà ở của các giáo viên, thỉnh thoảng liếc lên tầng ba nơi hung thần Rembrandt có một phòng ở đó. Hắn lạnh toát người khi thấy phòng ông ta vẫn để đèn.

LãoPauling giờ này có lẽ ngầy ngật khó ngủ trong men bia.

Nép sát vào tường, hắn rón rén đi qua những ngôi nhà khác, giật thót mình vì có tiếng dội nước trong cầu vệ sinh, vượt tòa nhà chính âm thầm nơi có "tổ đại bàng" mà hắn và Tròn Vo cư trú. Hắn lẻ ra phía bức tường sau, nơi trăng không chiếu đến được. Trong tán lá rậm rạp của giàn nho, Tarzan đưa tay mò mẫm. Chúa ơi, sợi dây chão đã biến đâu mất!

Hắn tìm hơn chục lần thì trái tim gần như hết cục cựa. Sợi dây chão nilông đã không còn ở chỗ cũ. Hắn đã bị bắt quả tang chăng? Ai?

Tarzan ngước lên cửa sổ. Cái tổ của hắn ở trên tầng hai cửa đóng then cài kín mít. Hắn nghĩ ngợi giây lát rồi lượm một viên sỏi nhỏ, cắn răng ném mạnh.

- Cạch...

Viên sỏi trúng đích. Tiếng "cạch" nửa đêm nghe rợn người. Hắn chờ cánh cửa sổ mở ra như chờ lên thiên đàng. Và ông tiên đầy phép lạ hiện ra. Ông tiên Tròn Vo với cái bụng tròn như trái đất đang đưa một ngón tay lên miệng.

Tarzan gọi hắt lên. Giọng của hắn nhỏ xíu nên nghe rất não nùng:

- Sợi dây đâu?

Kloesen vọng xuống thì thào:

- Lão Rembrandt tịch thu rồi. Hồi nãy lão ta mới ghé kiểm tra.

Cổ Tarzan như nghẹn lại. Hắn chỉ chực khóc òa:

- Giờ tính sao Tròn Vo?

- Tao đã kiếm được một sợi dây khác. Sợi dây leo của người rừng.

- Cái gì?

- Tao đã gỡ hết hai mươi hai tấm vải trải giường phơi trên sân thượng để lấy sợi dây. Hai mươi hai sợi dây phơi mày biết chứ. Tao đã cột chúng lại thành cục cho mày dễ bám. Mày chuẩn bị là vừa.

Không gian im lặng đúng ba phút. Ba phút để tam quái Tròn Vo sờ soạng tìm cho được cái móc sắt trong giàn nho. Ba phút để nó có thể buộc chặt một đầu dây vào đó. Ba phút để Tarzan phá hết mọi kỷ lục về tốc độ trèo tường đu dây của người rừng đô thị.

Câu đầu tiên của hắn lúc trèo vào cửa sổ:

- Cám ơn Tròn Vo. Tao rất... nể mày.

Thằng con quý tử của ông chủ hãng sôcôla phổng mũi hơn bao giờ hết:

- Đồng sinh đồng tử mà đại ca. Mày quên truyền thống của TKKG sao? Kiến nghĩa bất vi vô dõng giả, lâm nguy bất cứu mạc anh hùng...



Câu thứ hai của Tarzan:

- Rembrandt hỏi gì?

- Không hỏi gì cả. Tao giả vờ ngủ. Tao ngáy như sấm. Lão vào phòng mình hai lần và chiếu đèn pin vô giường mày. Lần đầu cách đây bốn mươi lăm phút, lần sau cách ba mươi lăm phút.

Tarzan cởi quần áo và bước vào phòng tắm. Người hắn đầy mồ hôi. Hai phút sau hắn đã nằm trong giường. Thái độ êm ắng của Tarzan khiến Tròn Vo chịu không nổi. Nó thắc mắc:

- Đi chơi thế nào?

- Mission impossible. Khủng khiếp. Bọn tội phạm dí dao găm sát mặt tao. Giống như phim bạo lực.

- Mày... mày không giỡn tao chứ Tarzan?

- Không tin thì thôi. Tao thề như đinh đóng cột. Hiểu chưa chú ba Kloesen? Tao đụng độ với băng Black boy chuyên "bắt địa" học sinh, đuổi theo bọn trộm tranh quý tận khu Hội chợ. Và tao ngộ chiến với anh em... Pauling.

- Trời đất!

Tarzan bắt đầu kể. Câu chuyện đang ly kỳ đến phần cuối thì có tiếng chân người. Tiếng chân ngay phía ngoài hành lang. Ngay lập tức tấm mền được phủ sát mang tai hắn. Còn Tròn Vo ư? Nó đang ngáy như sấm.

Bước chân dừng lại trước cửa "tổ đại bàng". Nắm đấm cửa xoay một vòng, hai quái cảm thấy sau lưng là một luồng gió mạnh. Ánh đèn pin từ đó rọi xuống giường Tarzan, hắn nghe tiếng Rembrandt kêu lên kinh ngạc. Ánh đèn pin tiếp tục trườn trên gáy hắn. Tấm mền bị kéo tuột, nhưng hắn vẫn thở đều đều không nhúc nhích. Lúc bị lay mạnh cả hai vai, hắn mới giả vờ mơ ngủ:

- Để tao ngủ Kloesen... tao...

- Peter Carsten. Trò Peter...

Tarzan từ từ mở mắt. Hắn tiếp tục trò chơi nằm mơ:

- Mày muốn gì hả... Kloesen?

- Đi ra hành lang ngay, trò Peter Carsten nghe chưa. Chú mày đừng hòng qua mặt tao.

- Ủa, thầy... Pauling. Em... xin lỗi, bộ trường mình bị... cháy đến nơi hả thầy?

- Chớ giở trò. Lần này tôi đã bắt quả tang chú mày. Đây là lần cảnh cáo sau cùng.

Tarzan ngồi dậy. Hắn tìm đôi dép trong dáng điệu ngái ngủ. Hắn lê những bước mệt mỏi ra hành lang.

- Em ở đâu về?

- Thưa thầy, trên giường.

- Trước lúc trên giường thì em ở đâu?

- Cũng ở trên giường, thưa thầy.

- Nói láo!

- Vậy thì em nhớ rồi. Lúc nãy em có một đợt đau bụng muốn chết. Có lẽ lúc thầy đi tuần tra là lúc em đang ở trong nhà vệ sinh và ngủ quên... Ôi, hình như cơn đau bụng đang kéo đến, thầy cho phép...

Tarzan đưa hai tay ôm bụng bất ngờ khiến thầy Pauling hoảng hốt lùi lại. Ông ta có cảm giác hắn sắp sửa lây bệnh truyền nhiễm bẩn thỉu này cho ông. Ông ta gầm gừ:

- Chú mày đã trốn khỏi phòng, mặc dù biết rằng việc đó bị cấm ngặt sau chín giờ tối. Từ cửa sổ căn phòng chú mày đã dùng sợi dây nilông tụt xuống đất.

- Em không phải là Tarzan, thưa thầy. Em không có một sợi dây leo trong người. Mời thầy khám.

Tarzan đã nói dối không ngượng miệng, nhưng sao tự nhiên hắn chẳng hề thấy hối hận chút nào. Rembrandt chẳng được ai kính trọng. Bởi ông ta bất công, vụ lợi và độc ác. Ông ta cư xử với đám học sinh như với kẻ thù. Bất cứ lúc nào có dịp ông ta cũng trút cơn giận dữ lên đầu chúng. Chính ông ta đã gây áp lực với các thầy cô trong Hội đồng kỷ luật lần lượt đuổi ba học sinh đi chơi sau chín giờ tối mới có lần thứ tư. Đa số học sinh cấp hai và cấp ba đều vui mừng vì ông ta chỉ dạy hội họa. Nếu ông ta dạy Đức văn, Anh văn hoặc toán thì chỉ có nước độn thổ.

Bây giờ thì Rembrandt đã trề môi. Cái miệng ông ta đầy mùi bia và mùi tỏi. Ông ta bóp chặt tay thành một nắm đấm:

- Sợi dây chão đang ở trong tay tôi, tôi báo cho trò Peter Carsten biết. Tiếc rằng chỉ một sợi dây vẫn chưa đủ chứng cớ để tống cổ chú mày khỏi trường. Tao sẽ theo dõi mày, đồ... du đãng mới lớn. Tao hứa là sẽ chộp quả tang chú mày trước lễ Nôen. Tao không muốn thấy bộ mặt chống đối của mày ở trường này.

Ông ta quay gót chân cái rụp. Tarzan nhìn theo vị thầy hội họa mà sửng sốt. Rembrandt đã tuyên án hắn một cách không che đậy. Tại sao ông ta lại căm thù hắn đến thế, hắn làm gì biết được, môn vẽ của hắn không được giỏi đâu phải là lý do để người thầy hướng dẫn ghét mình. Mà dường như ông ta thù hận mọi trẻ con trên đời thì phải.

Hắn lo lắng bước vào phòng. Ai ngờ Tròn Vo còn lo lắng hơn:

- Phải cẩn thận lão Rembrandt. Lão đã để ý ai thì thằng đó coi như "qua đời". Năm ngoái hai thằng ở lớp 9A và một thằng ở lớp 10B bị đuổi cũng vì bị lão đưa vô sổ bìa đen.

- Mày lại ăn kẹo à?

- Thưa đại ca, sôcôla với tao là vạn tuế. Tao ăn để tim bớt hồi hộp vì sự gian ác của lão Rembrandt.

- Mày sẽ béo như một con lợn cho coi. Thiếu chất điền kinh làm sao trở thành một thám tử trong nhóm tứ quái được. Ờ, chuyện này nữa. Nhớ lên sân thượng trả sợi dây... phơi đồ.

- Mai tao làm. Hiện tại tao chỉ chờ nghe mày kể đoạn phiêu lưu cuối cùng.

Khi Tarzan kết thúc, cái bụng tròn trĩnh của Tròn Vo nẩy lên như trái banh:

- Hai giờ chiều mai tại chuồng cá sấu Vườn Thú à? Chúa ơi, tao muốn đi quá.

- Tao sẽ cho mày tháp tùng gặp thằng Otto và Eddi. Nhưng với một điều kiện...

- Ê, đừng bày đặt làm tàng với tao. Chính mày cần thằng tam quái Kloesen này hơn ai hết.

- Sao?

- Tao biết cái quán kem và nước ngọt tên "O.K Cola. Nước giải khát hảo hạng".

- Hả?

- Mày quên rằng tao là con ông chủ hãng sôcôla và thực phẩm ngọt rồi hả Tarzan. Tao phải kế thừa tinh hoa của gia đình chứ. Cái gì ngọt và béo là khỏi lọt qua mắt tao đi. Quán "O.K Cola" mới mở nhưng rất chất lượng. Tao sẽ bao mày một chầu ở đó.

Tarzan đưa hết cả hai tay lên trời. Hắn muốn nhào tới ôm chầm thằng Kloesen Tròn Vo đáng yêu mà hôn chùn chụt, nhưng hắn chỉ sợ môi hắn lại dính đầy thứ sôcôla đáng ghét. Bây giờ thì đã có được một số manh mối rồi. Má hắn sẽ có cơ hội thoát khỏi cảnh nghèo khổ. Tuy nhiên còn ông thầy Rembrandt cứ luôn luôn rình rập để ám hại hắn. Trời ạ, nếu hắn bị đuổi học thì má hắn sẽ chết mất. Cũng may mà băng Black boy không dính dấp gì đến lão Rembrandt, chỉ cần chúng "cung cấp" cuộc choảng nhau đêm nay cho lão ta là... Tarzan sẽ chẳng còn thấy mặt Tròn Vo nữa.
SÁU: TRIẾT LÝ TỪ CHUỒNG CÁ SẤU

Sau buổi trưa, mặt trời hừng hực như lửa. Tarzan và Tròn Vo hối hả guồng xe đạp. Mồ hôi Tròn Vo đổ ra như tắm và đó là điều Tarzan chờ đợi. Hắn hy vọng qua đợt vận động bằng chân này, điểm thể thao của con trai ông chủ hãng kẹo sẽ vượt hơn con số hai.

Trên sân banh, Máy Tính Điện Tử cao lêu nghêu đã đứng đợi tự hồi nào. Nó đang nhai kẹo chewinggum nhóp nhép.

- Công Chúa tóc vàng kia rồi.

Tròn Vo la lên. Nó ngẩn ngơ nhìn Gaby đạp xe đến. Mái tóc cô bé óng ả như một dòng sông vàng cát bôhêmiêng mát rượi giữa trời nắng. Mái tóc bay hấp dẫn khiến cái đuôi phần phật của con Oskar rượt theo chủ cũng tung lên như vẫy chào ở một đầu dây.

Tarzan ngó đồng hồ. Còn mười bốn phút nữa là hai giờ chiều. Vừa gọn thời gian tới đó...

Hai giờ kém năm phút. Con Oskar nằm dài trên vỉa hè, lưỡi thè ra. Nó mới hoàn tất cuộc chạy bộ maratông đằng sau bốn chiếc xe đạp. Nó có quyền xả hơi.

Tarzan lịch sự tiến lại quầy mua hai vé vô cửa cho Công Chúa và hắn. Con Oskar thì... mãnh cẩu quá giang. Ai lại bắt một con chó... không biết tiếng người phải mua vé bao giờ. Tarzan quàng tay lên vai nhị quái lẫn tam quái. Đại ca nói như ra lệnh:

- Karl Máy Tính chịu trách nhiệm cửa trước và quản lý mấy chiếc xe đạp. Tròn Vo Kloesen lo bọc hậu cửa sau. Tao và Gaby đi trinh sát chuồng cá sấu.

Con Oskar bắt đầu thực hiện nghĩa vụ nhanh như máy. Nó thả dọc theo các bờ tường với cánh mũi phập phồng một cách đầy kinh nghiệm khiến mấy lần cô chủ Gaby phải ghì sợi dây xích can thiệp. Vườn Thú buổi trưa thưa thớt bóng người. Để tới được chuồng nuôi cá sấu Tarzan và Công Chúa phải đi qua cái sân cỏ thiết kế như một cái đồng hồ có đủ kim giờ kim phút. Sau đó qua sân chơi gôn, qua tiếp một cái cầu gỗ cổ kính rồi mới đến chuồng trăn. Sau chuồng trăn là chuồng rùa, chuồng rái cá, chuồng con nưa có chín lỗ mũi, chuồng hà mã khổng lồ, rồi mới tới địa điểm cần thiết.

Khi đi ngang chuồng hà mã, cô bé mơ mộng của hắn đưa tay bịt mũi:

- Hôi hám một cách rùng rợn.

- Nhưng không rùng rợn bằng chuồng cá sấu đằng kia...

Tarzan không dám ngó đôi mắt xanh biếc mở quá to của Công Chúa. Hắn ấp úng:

- Ở nơi đó, tụi mình sẽ chứng kiến cuộc hội đàm của băng trộm tranh.

Gaby nhún vai như một nữ điệp viên sừng sỏ:

- Sợ quái gì, con hà mã ghê hơn.

Tarzan một lần nữa giả bộ coi giờ. Còn đúng hai phút. Trước chuồng cá sấu có một băng ghế đá. Tại sao lại không nhân cơ hội trời cho này ngồi gần Công Chúa một chút chớ. Đâu phải đứa con trai nào trên trần gian này cũng được diễm phúc ngồi cạnh hoa khôi của lớp 10A.

Lúc chạm vào cánh tay mềm mại của Công Chúa, hắn mới khám phá rằng cô đang hồi hộp. Té ra nãy giờ "nàng" vờ vịt cứng cỏi để trắc nghiệm hắn chơi, chứ thử nhìn bàn tay Công Chúa kìa. Năm ngón xinh xắn cứ hết đặt lên rồi đặt xuống băng ghế đá.

- Đúng hai giờ rồi Gaby ơi!

Công Chúa của hắn gật đầu cười gượng gạo. Ngay cả lúc cười gượng, cô bé vẫn đẹp lạ lùng với chiếc răng khểnh tuyệt diệu.

Một loạt tiếng xì xồ làm hai quái ngẩng đầu lên. Coi, không thấy hai gã Eddi và Otto đâu hết mà trước mặt Tarzan là một đám người ngoại quốc.

Có thể là người Nhật Bản.


Gaby nhìn thấy ngay chiếc áo thun người phụ nữ ngoại quốc đang mặc có in hai chữ Japan to tướng. Họ dừng chân tại... chuồng cá sấu. Hai người đàn ông và hai người đàn bà. Với những chiếc máy ảnh trong tay, đám người Nhật Bản bấm lia lịa. Tarzan có cảm tưởng họ chụp hết sạch lũ cá sấu đang trồi lên hụp xuống trong vũng nước.

Và hắn bất chợt rùng mình. Trời ạ, ngay góc khuất phía ngoài chuồng cá sấu có một phụ nữ da trắng đã đứng bất động ở đó từ bao giờ. Khuôn mặt cô ta đầy son phấn với cặp lông mày xếch lên dữ dội, cặp lông mày nằm trên đôi mắt hung tợn bí ẩn của loài mèo, cô ta y hệt một con linh miêu. Và... con linh miêu lặng lẽ nháy mắt với đám người ngoại quốc da vàng như đã từng quen biết trước.

Đám người Nhật cùng quay lại một lượt sau tín hiệu kỳ lạ của người đàn bà phấn son. Họ hét lên lảnh lót và huých vai nhau chỉ tay về băng ghế đá.

Một người đàn ông thấp lùn mắt một mí làm quen với Tarzan bằng tiếng Anh:

- She is your sister ?

Tarzan cảm thấy phải giải thích liền. Hắn không nghĩ rằng đôi má của Gaby đang đỏ au:

- She is my girl-friend[ii] !

- For you[iii].

Người đàn ông hài lòng thò tay vào túi áo rút ra một cuốn anbum nhỏ. Ông ta dúi vào tay Tarzan sau khi đã mở ra cho hắn quan sát: trong anbum toàn là những con tem Nhật Bản chưa đóng dấu.

Ông khách nước ngoài liếc mắt ngó đồng hồ và trao đổi với mấy người bạn bằng một thứ ngôn ngữ khó hiểu. Họ lịch sự chào Tarzan và Công Chúa rồi bỏ đi theo người đàn bà da trắng có đôi mắt hung tợn bí ẩn như một con linh miêu. Chỉ có con Oskar thiếu lễ độ hơn hết, nó cứ chồm lên muốn bứt khỏi sợi dây, sủa gâu, gâu inh ỏi, nó làm như đám người Nhật Bản là những kẻ xấu vậy.

Gaby đã hết đỏ mặt. Cô thì thầm:

- Họ tốt thật. Khi không tặng nguyên một anbum tem.

- Đã... hai giờ mười. Otto và Eddi đâu rồi kìa?

Hắn vừa tự đặt câu hỏi vừa tự trả lời. Trong cái đầu của một võ sinh nhu đạo đai đen bỗng lóe sáng một ý nghĩ kỳ lạ ngoài phạm vi võ thuật. Hắn chụp tay Công Chúa bóp mạnh khiến cô đau nhói.

- Tôi đã... nắm được hành tung của bọn trộm rồi. Ơrêka. Đúng y như rằng...

- Đau tay tôi Tarzan. Bạn phải xin lỗi út quái ngay lập tức.

Tarzan nghiêng mình cúi xuống như sắp hôn bàn tay Gaby khiến cô bé hoảng hốt rụt lại. Hắn nói trịnh trọng:

- Xin lỗi Gaby hành động thô lỗ vừa qua. Thực ra là tôi đã đoán được. Công Chúa... hiểu không? Bọn trộm không cần thiết phải ghé chuồng cá sấu nữa vì... chúng đã gặp được người cần gặp tối qua.

- Còn đám người Nhật Bản thì sao?

- Cũng chẳng ngẫu nhiên đâu. Lúc người đàn ông thấp lùn dáo dác ngó đồng hồ thì tôi đã nghi ngờ. Có nghĩa là họ cũng có hẹn với ai đó tại chỗ này: chuồng cá sấu. Hẹn với ai ư? Ngoài bọn trộm thì còn ai vô đây. Tôi đoán rằng đám người Nhật này là những kẻ buôn tranh quý tại Đức. Chính họ sẽ phù phép cho các tài sản văn hóa vô giá của chúng ta biến ra nước ngoài. Trễ giờ hẹn họ đi ngay vì biết rằng công việc đã hoàn tất. Họ sẽ nhận hàng ăn trộm tại một chỗ bí mật mà họ đã giao ước trước với đám đạo chích nội địa.

- Thảo nào, những bức tranh đắt giá nhất của danh họa Van Gogh đều về tay người Nhật. Họ mua hết, kể cả tranh của Renoir, Gaugin... Mình có theo dõi qua tạp chí Mỹ thuật. Thế nhưng...

- Sao hở Gaby?

- Còn mụ đàn bà có cặp lông mày xếch như con mèo. Mụ ấy là ai và vì sao có mặt đúng lúc hai giờ chiều ở đây?

- Gaby nói... bá phát. Tôi cũng đang suy nghĩ về điều đó. Chắc chắn cái nheo mắt của bà ta hướng về phía bốn người ngoại quốc là một dấu hiệu ám chỉ công việc. Bằng chứng là cả năm vị đều biến một lượt...

- Trời ơi, bạn suy đoán thần sầu như thám tử Sherlock Holmes. Vậy thì cho Gaby được tò mò. Gã Otto tối qua đã gặp được "người cần gặp" nào?

- Tôi chưa thể nói rõ ràng tên họ của... đối tượng ra đây ngay được, những cũng xin bật mí cho bạn biết trước: Đúng là có cuộc hẹn nửa đêm tại khu vực bia trong hội chợ. Otto đã xuất hiện tại đó. Nhưng tụi tôi vẫn chưa khám phá được hắn định gặp ai. Chỉ tại lão Rembrandt mắc dịch đó.

Mắt Công Chúa sáng rực:

- Rembrandt? Có phải bạn định nói...

- Tôi nghĩ là ông ta chỉ vô tình. Chủ yếu là do ông ta ghiền rượu. Tuy nhiên nhân vật "chuyên viên nghiên cứu mỹ thuật" Paul Pauling tự P. P, em ruột ông ta thật đáng ngờ. Có thể gã râu xồm này bao ông anh mình nhậu để ngụy trang cho cuộc hẹn với Otto. Này, nếu tôi không lầm thì P. P có thể là nhân vật mà tụi Eddi, Otto gọi là... "lão".

- Nhưng... bạn đâu có thấy họ nói chuyện tại bàn bia?

- Cần gì phải nói chuyện ầm ĩ hả... Công Chúa. Gaby biết không? Trong phim điệp viên 007, người ta chỉ cần đàm thoại bằng cách vẽ những ngón tay đã nhúng nước lên bàn... Thôi, chết rồi... tôi vừa mới nghĩ đến...

- Sao vậy Tarzan?

- Nếu một thằng ăn trộm gặp ông chủ để giao hàng giữa đông người không thể nói chuyện, gã sẽ xuất trình cái gì?

- Ê, đừng coi thường tài điều tra của út quái chớ. Gã... buộc phải chụp hình các tác phẩm ăn cắp của gã.

- Gaby muôn năm... bá phát. Đúng là thằng Otto có đặt lên bàn bia một xấp giấy cứng giống các ảnh chụp. À á a, đó là những tấm ảnh chụp các bức tranh. Chúng nhờ lão chuyên viên P. P xác định lại. Chúng á khẩu là phải rồi.

- Ờ... há, hoan hô nhà thám tử, thật chẳng thua gì Sherlock Holmes.

Lần này thì đến phiên Tarzan đỏ mặt. Không đỏ mặt sao được hả ông trời, khi lần đầu tiên hắn được sự tin cậy của cô nàng Gaby xinh đẹp.

Hai quái cùng con Oskar hiên ngang bước ra khỏi cổng Vườn Thú. Người soát vé nhìn hai cô cậu thiếu niên lắc đầu:

- Mới vô rồi lại ra liền. Chỉ tổ tốn tiền mua vé.

*

Bên ngoài, Máy Tính Điện Tử đang dựa lưng vào một thân cây bóng lá sum sê, phe phẩy cái khăn đuổi ruồi. Nó quản lý xe đạp kiểu đó chỉ khiến Tarzan và Gaby đau lòng. Tarzan giả vờ nghiêm trọng để cho Karl phục hồi bộ máy robort:

- Nãy giờ quân sư có thấy sự kiện nào xảy ra không?

- Cái số của tao như... con rệp. Không ma nào lảng vảng đến gần thì lấy gì theo dõi. À, mà có...

- Ai?

- Có mấy người ngoại quốc da vàng và một hướng dẫn viên du lịch mới đi ngang.

- Xuất sắc, đây là quà tặng chú em. Một anbum tem mới của Nhật Bản. Những nhân vật mà nhà ngươi có công phát hiện.

Máy Tính Điện Tử sướng rên cả người. Nó vốn là người mê tem từ lúc mới sáu tuổi. Nó có kiểu chơi tem đầy kỹ thuật: tìm hiểu xuất xứ, lai lịch và nội dung để phụ trợ cho môn toán học. Mỗi con tem đều có tính... triết lý đối với Máy Tính Điện Tử. Nó chỉ hơi thắc mắc:

- Mày chôm của mấy người nước ngoài hả đại ca?

- Còn khuya. Ta là một thằng đầu đội trời chân đạp đất kia mà. Đó là quà tặng của họ cho tao và... Công Chúa.

Gaby cười khúc khích vì sự lém lỉnh của Tarzan. Cô nói nhỏ với hắn:

- Có nên thông báo cho nhị quái quân sư biết chuyện vừa rồi không?

Tarzan khoát tay ra hiệu từ từ:

- Rồi thằng Karl Máy Tính sẽ biết. Nhưng trước hết phải kêu thằng tam quái lại đã. Tội nghiệp Tròn Vo một mình chống... mafia ở cửa sau.

Mơ hồ Tarzan nhớ lại đêm qua, lúc Tròn Vo Kloesen nối từng khúc dây phơi đồ thòng xuống cho hắn trèo lên cửa sổ tầng hai.

Ba quái đã tụ tập ở cửa sau Vườn Thú cùng Tròn Vo. Cái thằng có chiếc bụng tròn trĩnh như trái đất cứ mơ màng liếm mép:

- Ôi, tao nhớ "O.K Cola. Nước giải khát hảo hạng" quá.

- Mày sẽ được như ý. Nào, thay mặt cả nhóm, tôi quyết định lên đường đến... quán "O.K Cola".
BẢY: QUÁN O.K VÀ SÀO HUYỆT MẬT

Tấm bảng hiệu nằm ngay trên hè đường. Hàng chữ được sơn và kẻ bay bướm lên một hộp đèn, phía trên là bốn chữ nhỏ O.K Cola, phía dưới là năm chữ to tổ bố Nước giải khát hảo hạng. Không hiểu sao thằng tam quái Tròn Vo biết được chỗ này, chứ đối với những kẻ sành điệu về các món kem và giải khát, đây là một cái quán không đủ sức quyến rũ. Quán xá gì mà nằm chỏng chơ tuốt miệt ngoại thành hiu quạnh, tuy mang tiếng là tọa lạc tại mặt tiền nhưng xung quanh toàn những con đường chưa rải nhựa tung bụi mù mịt.

Tứ quái TKKG đạp xe đến rất từ tốn. Bên vệ đường phía tay trái là một dãy xe tải nằm im lìm có lẽ chờ ăn hàng, cạnh cái quán là bãi cỏ xanh mượt đang bị lũ trẻ con trưng dụng để chơi đá bóng. Tiếng la của chúng ầm ĩ dọc con đường.

Tròn Vo Kloesen nhảy khỏi xe đạp la lớn:

- Kem ở đây ngon hết sảy.

Nó nói lúng búng vì nước miếng đang ứa ra.

Khung cửa quán O.K Cola được lắp bằng kính màu trà. Bốn quái nhìn vào và hiểu vì sao cái quán giải khát heo hút này lại làm thằng Tròn Vo không quên được. Coi, trong quán là những chiếc bàn nhỏ xinh xắn cùng những cái ghế tí hon giống như chiếc ghế cổ tích của bảy chú lùn. Mặt quầy hình bán nguyệt cong theo vòng cung của gian hàng, chưa kể đến hai hồ cá sang trọng nuôi hai cặp cá lừng danh được nhập từ Hồng Kông với giá từ chục ngàn mác trở lên. Cặp Kim long và Ngân long mà Gaby chỉ có thể nằm mơ mới thấy.

Cô là kẻ đẩy cánh cửa đầu tiên. Giọng cô bé đầy hớn hở:

- A, cá vàng và cá bạc. Ôi chao, râu mép của chúng y như râu rồng.

Thằng Tròn Vo không tỏ vẻ ngạc nhiên:

- Ở nhà mình chỉ nuôi loại cá bạc. Con Ngân long rẻ tiền hơn, nhưng nó mà bơi thì phải biết, đám vẩy ở lưng óng ánh trên tấm thân dài thượt hệt như một con rồng nước.

Máy Tính Karl bực bội. Nó vừa làm một phép tính sơ sơ:

- Đây là sào huyệt của bọn tỉ phú. Tao xin nói: tỉ phú mới nổi lên. Chứ sao, những người giàu có lâu đời không bao giờ chơi loại cá kiểng hợm hĩnh kiểu này cả. Xin lỗi mày nghe Tròn Vo.

Tarzan tán đồng:

- Loại cá nước mặn của Hồng Kông này sống theo luật cá lớn nuốt cá bé. Mày thấy không Tròn Vo, nó vừa đớp một con cá bảy màu đồng quê. Mỗi ngày nó đớp một con cá nhỏ con hơn nó. Luật ăn thịt lẫn nhau kiểu này chỉ thích hợp với bọn trộm cướp quốc tế thôi. Chúng thèm "ăn thịt" những báu vật văn hóa nước mình là phải.

Tứ quái trò chuyện thì thầm nhưng đôi mắt luôn ngó trước ngó sau. Còn phải hỏi, các bàn trong phòng đều có người ngồi, biết đâu các vị khách lớn tuổi lẫn nhỏ tuổi kia sẽ có người làm ăng-ten báo động cho ông chủ quán O.K mà tứ quái chưa biết mặt. Chỉ tội nghiệp cho Công Chúa và Tròn Vo, hai quái mặt ỉu xìu vì nhận định đanh thép của Máy Tính Điện Tử và Tarzan về loại cá vàng cá bạc mà hai đứa rất thích. Gaby phụng phịu thấy rõ.

Tròn Vo cảm thấy cần phải an ủi cô bé cấp kỳ. Nó gọi inh ỏi:

- Cho bốn ly kem thập cẩm!

Tarzan bịt miệng nó lại:

- Ba ly thôi. Mày thừa hiểu rằng tao không hảo ngọt bao giờ kia mà...

- Ừ... nhỉ, nhưng cứ gọi bốn ly. Tao "gánh" giùm khẩu phần của mày.

Đúng lúc đó thì Tarzan chạm trán thầy giáo hội họa Pauling. Thiên địa ạ, cứ như ông ta ở khắp mọi nơi, bất cứ chỗ nào nhóm Tarzan có mặt là ông ta cũng có mặt, từ khu vực ăn nhậu trong Hội chợ đến cái quán O.K đèo heo hút gió này.

Tarzan thấy tóc gáy dựng đứng. Có lẽ hắn sẽ không thoát nổi đòn trừng phạt của Hội đồng kỷ luật nhà trường trước lễ Nôen nếu cái bóng ma Rembrandt kia cứ đeo đẳng hắn mãi. Hắn hiểu rằng hắn và hung thần không cùng sinh tồn trên trần gian được, một ý nghĩ quả thực tàn nhẫn, dù chỉ mới thoáng qua mơ hồ.

Rembrandt chúi đầu vào một góc trong cùng, tay chống cằm. Qua cặp kính cận, ánh mắt của ông ta nhắm xuống ly rượu cao đựng một chất lỏng màu hổ phách. Ly rượu xấu xí như thuốc độc, nhưng ông ta vẫn nhấp từng ngụm khoái trá.

Karl Máy Tính là kẻ thứ nhì phát hiện sự có mặt của ông ta. Nó thúc vào sườn Tarzan:

- Chết mẹ, lão...

Tiếng la của thằng nhị quái khá lớn khiến Rembrandt giật mình nhìn sang. Không còn cách đối phó nào khác hơn là cúi đầu chào, Tarzan thi hành liền và hắn có đồng minh ngay. GiọngGaby thỏ thẻ:

- Chào thầy ạ!

Tiếng thằng Tròn Vo gần như sặc vì món kem thập cẩm vướng trong cổ:

- Chào... ào... thầy Pauling...

Xong màn thủ tục tôn sư trọng đạo, cả nhóm tứ quái lại quay về bốn ly kem cộng với chai nước suối mà Tròn Vo vừa gọi tăng cường. Như thế đã thấm tháp gì. Đáng lẽ còn phải kêu một thùng sôcôla để kế bên nó.

Rembrandt chỉ khẽ nhếch môi chứ không chào đám học trò một câu. Thái độ hằn học khinh khỉnh của ông ta khiến Tarzan nhớ đến những bài tập vẽ của mình. Hắn thuộc loại hoa tay có hạng nhưng chưa bao giờ lão Rembrandt chám vượt sáu điểm.

Tarzan cảm thấy nhức đầu. Và tiếp theo gần như đau bụng nữa. Trời ạ, tại sao cứ mỗi lần đụng độ Rembrandt là hắn muốn sinh bệnh hoạn khắp mình mẩy.

Lần trước còn nói dối lão ta rằng hắn phải vào nhà vệ sinh, lần này thì khỏi cần. Không vào nhà vệ sinh là... đi đời Tarzan.
TÁM: THỦY CHIẾN Ở HỒ ĐÁ BÙN

Thứ bảy được nghỉ học. Thật là đúng lúc cho Tròn Vo. Nó nằm thẳng cẳng trên giường ngáy lớn hơn bất cứ đứa nào cùng tuổi. Nó cần tiêu hóa những sự kiện xảy ra dồn dập suốt tuần lễ nay bằng một giấc ngủ dài thanh bình.

Tarzan khác hẳn Tròn Vo. Hắn rất thích khí trời sáng sớm. Được hít thở mùi vị thiên nhiên trong suốt lúc đứng cạnh cửa sổ mở toang là vị thuốc an thần của Tarzan. Trời xanh không một gợn mây. Bầy ong mật đã bắt đầu tán tỉnh bên giàn nho trổ bông e ấp. Hôm nay hắn đoán trời sẽ nóng nực như những hôm trước.

Tarzan đã xong nhiệm vụ đánh răng rửa mặt. Hắn xuống phòng ăn ngồi cùng một đám học sinh nội trú học lớp khác đang chuẩn bị ba lô đi du ngoạn. Tất nhiên là hắn sẽ không tham dự cùng đám bạn bè lớp 10B kế bên về cái trò du lịch thắng cảnh trừ chuyện cùng chia sẻ phần ăn sáng với chúng là bánh mỳ kẹp thịt và một ly sữa không được ngon lắm. Hắn có mục tiêu khác: xuống thành phố thăm Gaby. Một mình cô bé cũng đủ ngon hơn mười thắng cảnh du ngoạn trong ngày thứ bảy này.

Sau bữa ăn, hắn nhảy phóc lên chiếc xe đạp sườn ngang thiết kế như kiểu xe đua tiến thẳng vào nội ô thành phố. Hắn ghé sạp báo mua một tờ nhật báo quen thuộc và dừng xe tại một chiếc ghế dài trong công viên để đọc. Hãy còn sớm để thăm Công Chúa. Hắn đọc lướt qua phần tin địa phương và mở to đôi mắt vì một bài báo quan trọng sờ sờ nơi góc phải trang nhất. Bài báo dài tới ba cột tường thuật nội dung vụ án mà nhóm tứ quái TKKG đang ráo riết hành động. Hắn để ý đến hàng chữ in thật đậm:

MỘT ĐÒN MỚI CỦA BỌN TRỘM TRANH QUỐC TẾ, CÁC TÁC PHẨM SƯU TẬP ĐÃ BỊ ĐÁNH CẮP KHỎI BIỆT THỰ HOÀNG HÔN TRÊN ĐẠI LỘ CY SỒI, TƯ GIA WAGNER.

Đại khái một vị ký giả nào đó đã viết về một vụ đột nhập tư gia trắng trợn. Bọn ăn trộm không để lại một chút dấu vết, chúng đã cướp đi những bức tranh quý giá nhất của nhà sưu tầm nghệ thuật Wagner bao gồm các tác phẩm của các danh họa Hà Lan.

Điều gây cảm giác hứng thú cho Tarzan không phải là bài báo mà là hàng chữ nhắn tin của Sở cảnh sát được đóng khung hẳn hoi: "Vụ trộm tranh tại biệt thự Hoàng Hôn của ông Wagner đã được một người vô danh phát hiện và gọi điện cho cảnh sát. Có thể đây là một thiếu niên trẻ tuổi. Xin mời đến trình diện tại Sở cảnh sát, phòng... số..."

- Mình đã lỡ bứt dây động rừng rồi, mấy cha cảnh sát còn muốn mình xuất đầu lộ diện nữa ư. Còn lâu...

Hắn xé toạc tờ báo. Tờ báo thì chui vào sọt rác, còn bài báo thì chui vào túi quần Tarzan.

*

Tarzan dựng xe đạp vào bức tường cạnh cửa hàng thực phẩm "Công Chúa" và bước vào trước dãy tủ kiếng bày các thức ăn khô lạ mắt. Bà mẹ của Gaby đã có mặt. Bà rất tự hào về cô con gái xinh đẹp của mình nên đã đồng ý với chồng lấy biệt danh cô bé để đặt làm bảng hiệu. Công Chúa. Nhưng... hiện giờ chẳng thấy Công Chúa đâu cả, Tarzan ngó dáo dác như ăn trộm và chào mẹ Gaby vô cùng lịch sự.

- Chào bác, cháu cần gặp...

- Cháu đó à, Peter. Gaby đi ra bưu điện, có lẽ nó sắp về. Cháu có thể lựa trong các giỏ trái cây mỗi giỏ một trái để ăn và đợi nó.

Còn gì hơn, Tarzan lấy ngay một trái táo vàng lườm. Hắn ngồi trên chiếc ghế nhựa ngoài cửa tiệm và mới "xực" được một phần ba trái táo thì Công Chúa về. Hôm nay cô bé mặc một chiếc váy mùa hè máu trắng lấm chấm những nụ hoa xanh da trời càng tôn thêm vẻ đài các cho sự duyên dáng sẵn có. Gaby nháy mắt với hắn và dắt xe qua đường. Cô bé định ngồi bệt xuống thềm cạnh Tarzan nhưng bỗng đỏ mặt vì sực nhớ cô đang mặc váy chứ không phải một chiếc quần Jeans.

Cô ranh mãnh ngắm khuôn mặt đần độn của hắn:

- Chà, vừa ăn trái cây vừa làm thơ phải không?

- Sao, sao... Gaby biết tôi... có... làm thơ?

Công Chúa cong môi:

- Có gì mà bí mật. Bài thơ bốn câu đề tặng Cửa hàng thực phẩm của bạn đã bị lộ. Tròn Vo đã coi lén nhật ký của bạn và thông báo lập tức cho tôi. Nè, muốn... mình đọc giùm không?

Trời hỡi, cái thằng Kloesen láu cá. Té ra những lần nó nhắm mắt ngáy như sấm chỉ là giả vờ hết. Tarzan tự nhiên bối rối lạ lùng. Hắn ấp úng:

- Thôi, dẹp chuyện... thơ thẩn đi! Tôi muốn Gaby đọc cái này.

Hắn rút từ túi quần ra bài báo đã được xếp làm tư đưa cho cô bé. Công Chúa phát biểu sau khi duyệt qua nội dung:

- Tại sao không thấy ông ký giả đề cập đến món tiền thưởng?

- Tôi không để ý điều đó.

- Phải có tiền thưởng chứ...

Cô bé nhìn Tarzan mỉm cười:

- Bạn đã quá cực khổ trong những cuộc truy đuổi.

Tarzan thấy mình yếu ớt hẳn đi. Cô bé đã đoán trúng phóc những suy nghĩ trong tim hắn. Cô thật là một tri âm dịu dàng. Hắn nói:

- Nếu Gaby cũng muốn đi chơi hồ Đá Bùn thì nên khởi hành liền. Mình phải về nhà trước năm giờ chiều. Chậm chạp là không còn đủ thời gian nữa.

- Đúng, sẽ tổ chức buổi ăn trưa picnic.

- Còn phải đi kêu Karl Máy Tính nữa.

- Và... tắm nữa. Nghe nói những người gác rừng ở đó dữ lắm. Họ không cho trẻ con xuống hồ tắm. Nhưng mình đâu phải là trẻ con phải không Tarzan? Mình ở khoảng giữa của trẻ con và người lớn mà. Mình phải có quyền tắm. Bạn biết không...

- Sao?

- Tôi thích tắm ở những nơi có bảng cấm. Nếu ở hồ Đá Bùn có bảng cấm là tôi sẽ "ùm" liền.

Trên đời này ăn vụng, nói thầm, nghe lén, tắm trộm... đều hồi hộp cả. Không hồi hộp đâu phải là... TKKG?


- Không có gã gác rừng nào rượt kịp Gaby trên mặt nước đâu. Tôi biết...

- Vậy thì... a lê hấp, đợi mình mười lăm phút chuẩn bị đồ bơi và bữa ăn trưa ba người. À quên, còn con Oskar nữa...

- Làm sao con chó chạy bộ nổi từ đây đến hồ Đá Bùn?

- Khờ quá Tarzan ơi, chàng thám tử Sherlock Holmes ở trong bạn đâu rồi. Bỏ con Oskar vào ba lô cho ló cái đầu ra là xong hết.

*

Lúc này thì Công Chúa đã mặc quần soóc và áo sơ mi. Máy Tính Điện Tử trang bị trên đầu một chiếc nón rộng vành ra vẻ lãng tử Mễ Tây Cơ. Chỉ có Tarzan túi bụi mặt mày vì con chó Oskar. Hắn khoác chiếc ba lô khổng lồ trên lưng khá vất vả, vì dù cho Công Chúa đã cố vỗ về, con Oskar vẫn cứ thò cái mõm tuyệt vời của nó khỏi ba lô để... liếm vào gáy hắn.

- Tụi mình đi đường tắt. - Tarzan tuyên bố - Tụi mình sẽ đạp ngang khu nhà bỏ hoang, lò mổ của Otto. Ở đó chúng ta sẽ qua phố Bruggermann rồi đến hồ. Coi chừng đụng độ gã Otto.

Mới mười giờ sáng. Mặt trời chói chang như thúc giục chúng đạp xe nhanh hơn. Gaby không thể không bịt mũi trước một mùi khó ngửi bốc ra từ căn nhà hoang u ám. Phải tính thêm sự phản đối của Oskar nữa. Nó quát tháo rầm trời:

- Gấu, gấu...

Tarzan nhăn nhó"

- Mày thương cái lưng tao đây này Oskar? Mày ngột ngạt bằng tao chưa... đồ... chó!

Mái tóc vàng óng ả của Gaby bay tung lên vì một loạt chiếc xe hơi chạy ngang, cô có cảm tưởng ai đó đang theo dõi mình. Cô liếc qua Karl Máy Tính lẫn Tarzan. Hai quái đều có vẻ nhất trí với cô. Riêng Tarzan còn có cảm giác căng thẳng hơn. Hình như có chuyện không ổn, chắc chắn có kẻ nào đó rình rập hắn.

- Tarzan, Máy Tính, Công Chúa Gaby!

Tiếng la hét inh ỏi ngay ngã tư đường khiến ba quái dừng lại. Trời ạ, hết chỗ nói. Tròn Vo chứ ai. Một tay nó vịn ghi-đông xe đạp, một tay quơ cao như bắt chuồn chuồn. Nó gào thảm thiết đến nỗi toàn bộ người đi đường đều ái ngại.

- Đợi Kloesen với các huynh đệ ơi!

Ba chiếc xe đạp vây chặt nó. Tarzan hỏi trước, hắn muốn rớt nước mắt vì bộ dạng xanh mét của thằng mập, hắn quên mất chính nó là hung thần đã tiết lộ bốn câu thơ hắn làm trong nhật ký cho cô bé Gaby. Giữa ngã tư bụi trần này, hắn chỉ thấy Kloesen lẻ loi hơn bao giờ hết.

- Sao mày biết tụi tao đi ngang đây?

Tròn Vo thều thào:

- Biết. Tao là... một thám tử cơ mà. Tao... đoán thế nào mày cũng chạy lại nhà Gaby. Mà... Gaby thì mày biết rồi, có thứ bảy nào cô ấy không đi du lịch đâu. Chính... "nàng" đã trả ơn tao vụ báo cáo bài thơ bằng cách tiết lộ cho tao vụ đi chơi hồ Đá Bùn. Tao...

- Vậy là rõ. Mày ngủ đẫy giấc nên không kịp dậy chứ gì. Và chọn phương pháp tối ưu là... phục kích tụi tao trên đường đi, tại giao lộ này là chắc ăn nhất. Đúng không?

- Dạ... đúng, thưa... đại ca!

Cả băng tứ quái cười như chưa bao giờ được cười. Nhưng Tarzan nín ngay, hắn ngờ ngợ rằng kẻ phục kích hắn không phải là thằng mập dễ thương Kloesen, mà là nhân vật bí ẩn khác. Hắn chưa lần nào sốt ruột như lần này, rõ ràng theo luật thần giao cách cảm, đã có một nhân vật ẩn danh theo dõi hắn suốt dọc đường.

*

Hồ Đá Bùn nằm hơi xa thành phố, phong cảnh phải nói là chốn bồng lai đối với đô thị chen chúc mùi khói xăng ô nhiễm. Hồ rộng mênh mông, ngoài những cụm rừng thông và dẻ gai bao bọc chung quanh, người ta có thể thấy một con đường rừng hẹp chạy dọc bờ đất.

Nước hồ gần như phủ một màu đen tuyền, nhưng thực ra đó chỉ là do lớp bùn dưới đáy, chứ nước hồ hoàn toàn vô hại với sức khỏe người tắm. Đi vòng quanh hồ người ta có thể dừng chân tối thiểu vài lần vì chu vi không dưới tám cây số với lau sậy mọc cao hơn đầu người.

Gaby trải các tấm vải nhựa ra. Tròn Vo ngâm những chai nước ngọt xuống nước, nó hy vọng nước hồ sẽ làm lạnh món giải khát nó ưa thích. Máy Tính Điện Tử thì bày biện đồ ăn. Cả đám đều chuẩn bị một bữa picnic độc đáo.

Riêng Tarzan thì chống nạnh đứng trước một trái banh nhựa. Hắn co chân như Pêlê và sút một cú như búa bổ. Trái banh bay theo đường cầu vồng và rơi tõm xuống mặt hồ. Con Oskar đã ra khỏi ba lô từ lúc nào. Nó đang lim dim mắt nhìn Tròn Vo ngồm ngoàm khúc bánh mỳ nung núc thịt bằng thái độ của một... hiền sĩ. Trái banh nhựa do Tarzan đá đã đánh thức bản năng con dòng cháu giống Tây Ban Nha của nó dậy. Oskar hộc lên một tiếng và lao xuống mặt hồ.

Nó là vận động viên bơi lội đầu tiên tại hồ Đá Bùn chiều nay.

Tứ quái lập tức nhốn nháo. Trái banh nhựa bồng bềnh trên sóng nước xanh biếc quả tình lôi cuốn. Nhất là Gaby, đương kim vô địch bơi ngửa của trường cấp hai và ba. Cô không cho phép con Oskar ngoạm được trái banh trước cô. Cô là... bà chủ quyền uy của nó mà. Cô thay bộ đồ bơi chớp nhoáng, và, trong dáng vẻ của một nàng Công Chúa mười lăm tuổi rực rỡ, Gaby "ùm", rượt theo con Oskar đang bơi một cách dũng mãnh.

Coi, hai thằng quái Karl Máy Tính và Tròn Vo Kloesen lúc này chịu hết nổi. Không lẽ âm thịnh dương suy. Karl hành động như một cái máy, nó bỏ cặp kính cận xuống tấm vải nhựa và trình diện thân hình lêu nghêu đầy xương sườn số tám của mình. Nó thoáng thấy thằng Tròn Vo đang hài hước khoe khoang cái bụng mập phệ. Không thể chậm chân trước cái bụng tròn vo của nó được, Máy Tính Điện Tử nhảy xuống nước. Nó chỉ nhanh hơn Tròn Vo đúng ba giây.

Những "con quái" dễ thương đã bắt đầu một cuộc bơi đua. Mục tiêu là trái banh nhựa trôi càng lúc càng xa. Có tới bốn con quái: một Công Chúa, một Robort máy tính, một viên thịt băm Tròn Vo và một con chó có bốn chân thực sự. Còn "con quái" thứ năm thì sao?

Tarzan đúng là một... con quái đờ-mi. Có phải trong xi-nê, trẻ con gọi hắn là... người Khỉ hẳn hoi. Nước là mặt đất của hắn. Hắn từng vô địch bơi trườn sấp liên lớp, tấm huy chương có thể nói là ngang ngửa với Công Chúa, cớ gì hắn đứng yên bất động vậy kìa?

Hắn đang nhìn về phía bờ hồ đoạn tối tăm nhất. Có cái gì di động dưới rặng cây. Nước làm hắn chói mắt. Hắn đưa tay lên che để nhìn cho rõ. Trời ạ, một sinh vật gì đó giống như một con quỷ. Khoảng cách từ chỗ Tarzan đến con quỷ ít nhất năm trăm mét. Con quỷ đen sì từ đầu xuống chân.

- Một quái vật tiền sử sống dưới hồ Đá Bùn chăng?

Tarzan gấp gọn tấm vải nhựa để bụi không thốc vào đồ ăn của bốn đứa rồi lẳng lặng chuồn ra phía mô đất. Hắn nhất định khám phá lý lịch con quỷ dưới đáy hồ. Khi hắn vừa thu gọn khoảng cách còn lại khoảng một trăm mét thì con quỷ chui xuống nước. Nó chui lạch bạch với đôi chân dạng ra và hai thùng dưỡng khí vàng khè trên lưng.

Thì ra là một người thợ lặn. Cái đầu quỷ của anh ta là chiếc mặt nạ lặn, thân thể đen sì là do bộ đồ cao su màu dầu hắc và dáng đi lạch bạch là bởi cặp chân vịt. Anh ta đã chìm xuống hồ ở ngay chỗ sâu nhất.

Tarzan bỗng muốn bơi trườn ra xa một chút. Bơi quanh quả bóng chỉ là trò trẻ nít - hắn nghĩ.

Không thể có xoáy ngầm dưới chân Tarzan, nhưng nước tự nhiên xao động. Bụng và ngực hắn bỗng có luồng nước mát ào qua. Trong tích tắc bàn chân trái hắn bị quấn chặt. Tarzan định hét lên cầu cứu. Người hắn cứng lại vì sợ hãi: một con bạch tuộc hoang đường sống sót ư?

Rõ ràng hắn chẳng còn đủ thời gian để giãy giụa. Bàn chân phải của hắn cũng đã bị tóm gọn bởi thứ móng vuốt vô hình trơn lạnh như da loài cá. Hắn dồn toàn lực ngoi lên, nhưng bị kéo chìm lỉm. Chỉ có cách nín thở.

Nào, miệng ngậm, không hít thở bằng mũi nữa. Tim hắn đập dữ dội như sắp nổ tung khỏi lồng ngực, nhưng hắn vẫn cố gắng mở mắt trừng trừng.

Hình như hắn đã bị lôi tuột xuống đáy hồ. Độ sâu bao nhiêu mét vậy hở Thượng đế? Hai màng tang lùng bùng, hắn tương kế tựu kế lộn ngược xuống để nhìn bên dưới. Một cái gì đen sì to lớn đang động đậy. Ánh sáng bị khúc xạ dưới nước làm cho cái vật to lớn nhòa đi. Đúng vào giây phút chỉ mành treo chuông ấy, Tarzan thấy một cái bóng vàng khè.

Gã thợ lặn. Trời ơi, chính cái bóng vàng khè đó là hai thùng dưỡng khí mà Tarzan nhìn thấy trên bờ hồ. Không còn gì để bàn, gã đã rắp tâm diệt hắn. Gã đang dùng đến đòn quyết định: hai bàn chân vịt đạp mạnh nhằm lôi đối thủ xuống đáy sâu.

Bây giờ thì mới thấy Tarzan cao cường. Khi đã nhận diện được kẻ thù thì ý thức sinh tồn trong con người hắn trỗi dậy mãnh liệt. Hắn thò tay xuống quờ quạng tìm bàn tay đang giữ chặt mắt cá chân trái của hắn. A, tay gã đút trong găng cao su.

Nhanh như điện xẹt, Tarzan chơi liền đòn nhu thuật Jiu-Jitsu. Hắn chụp lấy ngón tay út gã thợ lặn và dùng sức lực còn lại bẻ ngược nó ra sau.

Gã gian ác buông tay tức thì, buông tất cả hai tay và cuống cuồng quẫy đạp như một con bạch tuộc bị cụt hết vòi giác tu. Gã nhả Tarzan ra và con đại bàng lớp 10A lao vụt lên khỏi mặt nước. Hắn há hốc miệng ngáp ngáp khí trời để khỏi bị chết ngạt.

Nhưng Tarzan đã không hạnh phúc được lâu. Con quỷ sau cú sốc bất ngờ đã âm thầm trồi lên cạnh Tarzan. Gã xòe mười ngón tay như mười cái nanh bấu lấy tóc Tarzan và một lần nữa lôi hắn xuống nước. Lần này thì Tarzan thản nhiên không thèm kháng cự. Hắn đã hít vô hai buồng phổi đủ số lượng oxy cần thiết. Hắn chờ kẻ thù lơi lỏng.

Chuyện đó đã đến. Khi gã thợ lặn chắc mẩm Tarzan chỉ còn là một xác chết thì hắn phản công. Một tay hắn lột chiếc mặt nạ của gã, một tay hắn giật chiếc ống thở của gã ra khỏi bình dưỡng khí. Trong nháy mắt trước mặt Tarzan là một vòi bong bóng, gã thợ lặn chới với chụp chiếc ống thở và chìm sâu xuống đáy.

Tarzan biết rằng mình đã vượt qua cơn thập tử nhất sinh. Hắn đạp mạnh chân để trồi lên mặt hồ...

*

- Tao mới vừa thoát chết!

Tarzan thở hổn hển ngồi bệt xuống bãi cỏ. Ba bằng hữu của hắn mình mẩy ướt sũng ngớ ra.

- Không hiểu gì hết sao, một thằng thợ lặn hai lần lôi tao xuống đáy sâu.

Máy Tính Điện Tử và Tròn Vo cười sặc sụa, nhưng Công Chúa thì khác. Cô bé biết có chuyện nghiêm trọng. Chẳng phải là dọc đường đi đến hồ Đá Bùn, cô đã từng nghi ngờ là có người rình rập đó sao?

Gaby lấy khăn lau tóc hắn:

- Kể đi Tarzan?

- Nó đã biến mất sau một trận thủy chiến. Nhưng tôi tin nó chưa chết.

- Vậy thì... điều tra ngay chú đợi gì nữa các bạn.

Lệnh của Công Chúa hiệu lực hơn mọi thứ luật pháp thông thường. Nguyên bằng tứ quái thu xếp lại y phục và băng về phía những bụi cây um tùm cuối bờ hồ. Tarzan lao đi trước. Hắn bỏ lại ba quái ở một khoảng khá xa. Hắn đã đánh hơi được mùi xăng.

- Đây rồi!

Một chiếc xe máy loại mini dành cho phụ nữ được ngụy trang sau một lùm cây. Quần áo đàn ông vắt trên yên, trên tay lái đung đưa cái ba lô rỗng tuếch. Tarzan thở phào:

- Nếu tôi không lầm thì cái ba lô này dành đựng bộ đồ thợ lặn.

Tiếng nói của hắn rơi vào khoảng không vì... ba quái và con Oskar chưa thấy đâu cả. Có lẽ chúng còn đủng đỉnh bán tín bán nghi phía sau. Không chút chần chờ, Tarzan ẩn mình vào một gốc cây lớn. Hắn tin rằng gã thợ lặn sẽ lại chỗ để chiếc xe gắn máy.

Và hắn đã đoán đúng. Con quỷ ngoi lên từ phía sau mô đất với chiếc mặt nạ độc ác. Gã quan sát tứ phía và lần lượt tháo các phụ tùng lặn vắt lên xe.

Khi cái thùng dưỡng khí vừa nằm yên vị thì Tarzan bước ra. Hắn nói quá cụt ngủn:

- Kaluschke!

Thằng thợ lặn nhảy lên như bị rắn cắn.

Gã nhào đến Tarzan với hai nắm đấm quyền Anh đã từng nếm mùi chua chát. Nhưng... gã còn cách nào tự vệ khác hơn.

- Hự!

Tarzan chỉ cần ngồi thụp xuống và kê đầu gối lên. Đòn tiếp theo mới thê thảm. Cái thân thể khổng lồ của Kaluschke bị nhấc bổng lên và... a lê hấp, Tarzan bỏ qua môn Nhu đạo của mình để áp dụng một thế đánh Wushu. Phần vai lẫn lưng của gã thợ lặn đập mạnh vào thân cây cổ thụ nghe một cái rầm. Gã Black boy gần... bất tỉnh.

Tarzan xốc cổ áo thằng xếp sòng băng "Con trai của bóng tối" dậy:

- Tại sao mày định giết tao?

Kaluschke lắp bắp. Mặt gã không còn một hột máu. Toàn thân gã tan nát vì đau đớn:

- Tao nhận rằng tao... có theo dõi băng tứ quái của mày. Nhưng... tao không hề có ý tưởng giết người. Tao theo... tụi mày từ lúc mày khởi hành... tao chỉ muốn dằn mặt mày để... trả thù bữa trước...

Tarzan cười gằn:

- Dễ vậy sao, đồ bị thịt!

Công Chúa, Máy Tính Điện Tử, Tròn Vo cũng đã đứng sau lưng Tarzan tự hồi nào.

Hắn đi xuyên qua quầy kem, ra đằng sau, qua luôn cái bàn mà Rembrandt đang gật gù trầm tư mặc tưởng bên ly rượu mạnh. Cánh cửa có hàng chữ W.C dẫn vào một hành lang hẹp. Tarzan đã tìm thấy vị trí thoải mái của mình.

Hắn nghe tiếng giật nước xối xả bên cạnh. Hình như có ai đó vừa bước ra. Nghe rõ mồn một tiếng chân bước trên sàn thình thịch.

Tarzan rửa tay, hắn chỉ ngẩng đầu lên khi người đàn ông đi qua sau lưng hắn ra cửa.

- Người lớn như gã thật bẩn thỉu...

Hắn lầm bầm trong miệng. Ở nhà vệ sinh ra mà việc tối thiểu là rửa tay, gã đàn ông cũng chẳng quan tâm. Chắc là gã...

Không hiểu trời đất dàn xếp thế nào mà tấm kính treo trên bồn rửa hắt khuôn mặt của gã đàn ông không bao giờ quên được đó vô ánh mắt Tarzan. Gã tỉnh bơ kéo vạt tay áo xuống che lớp da thịt rắn rỏi đầy hình xâm những con rồng và đi tiếp.

Otto! Trời đất. Tarzan đưa bàn tay lên chặn lồng ngực trái. Trái tim hắn chỉ muốn nhảy ra ngoài. Lúc đối diện gần gũi như thế này, hắn mới thấy gã Otto đáng sợ. Hai mắt gã như sắp lồi đến nơi, cái cằm bạnh chứa một đống râu ria không cạo nằm trên một bộ mặt thô kệch. Gã đúng là một tên sát thủ chuyên nghiệp. Cũng còn may...

Cánh cửa đóng sập lại. Tarzan phóng theo Otto. Ơ, gã đang bước vào phòng bán kem, nơi mấy người bạn của Tarzan đang hồn nhiên thưởng thức từng thìa kem béo ngậy. Giờ đây Tarzan chỉ còn chờ xác định được vị trí của Otto tại quán O.K này, gã là một thành viên bình thường trong băng trộm tranh hay đích thực là ông chủ quán?

Otto đã đi đến quầy. Gã hỏi người đàn bà mặt đầy phấn son xuất hiện như từ trên trời rớt xuống vừa đặt mông xuống chiếc ghế cao:

- Bao nhiêu tất cả hả Linh Miêu?

Người đàn bà tỏ vẻ ngạc nhiên. Bà ta quay mặt sang một hướng khác, phía một căn phòng nhỏ có cửa hé sau quầy như dò hỏi, sau đó mới có ý kiến quyết định:

- Chuyện chiến hữu giúp đỡ nhau là thường tình. Ông Otto yên tâm, khỏi tính tiền.

- Vậy thì "boa" em một trăm. Miễn trả lại.

Tarzan đã trở về bàn. Công Chúa và Tròn Vo hoàn toàn không biết gì cả. Chỉ trừ... Máy Tính Điện Tử. Khuôn mặt thông minh của vị quân sư chợt đần độn hẳn đi. Nó thì thầm với Tarzan:

- Nó đó, Tarzan. Thằng cha Otto.

- Tao biết từ lúc ngồi trong nhà vệ sinh.

- Bây giờ tính sao?

- Tao phải theo nó bén gót. Nhưng...

- Sao?

- Trời ơi, bộ mày bị mất hết trí nhớ rồi sao, liếc lên coi, thấy chưa, người đàn bà mắt mèo ở Vườn Thú lúc nãy...

- Ờ, đúng là mụ hướng dẫn viên du lịch cho bốn người Nhật. Mụ có mặt ở đây làm gì? Để tao... bóp trán một chút.

Lúc đó Gaby cũng vừa phát giác ra cặp lông mày xếch đầy đe dọa của người đàn bà đang chiếu tướng xuống bàn kem của tứ quái. Cô bé thở hổn hển:

- Tất cả bọn chúng đều liên quan với nhau...

Karl Máy Tính cắt ngang ý nghĩ của Công Chúa. Nó suy đoán như thần:

- Vậy là Tarzan tiên tri trúng phóc. Thằng Otto đã đưa những tấm ảnh chụp các bức tranh ăn cắp cho lão chuyên viên P. P thẩm định, chỉ có điều chúng ta chưa biết lão em ruột Rembrandt này có phải là chủ tướng của băng trộm hay không? Dẹp qua một bên chuyện đó, chuyện cụ thể nhất hôm nay là thằng Otto không xuất hiện ở chuồng cá sấu Vườn Thú, vì đã có mụ đàn bà mắt mèo đại diện. Mụ đã hoàn thành xuất sắc vai diễn hướng dẫn viên du lịch và bây giờ đang được Otto trả công. Cũng có nghĩa vị trí mụ ta trong băng chỉ thuộc hàng nô tì, chuyên làm nhiệm vụ đánh lạc hướng cảnh sát. Hay, tao rất cần biết tên mụ ta...

Tarzan kéo cổ Karl sát mặt bàn. Khi mụ đàn bà son phấn lòe loẹt quay đi, hắn mới nói:

- Linh Miêu, nghe chưa quân sư. Mụ tên Linh Miêu, mụ đang hào hứng cầm thù lao của thằng Otto trả kìa, ê...

Hắn vừa mới tiết lộ với Máy Tính Điện Tử đến đó thì gã Otto đã băng ra khỏi quán. Nhanh như chớp Tarzan bật dậy đá mạnh vào ống chân Tròn Vo.

- Chiếc xe đạp mày dựng ngoài cửa đâu rồi?

Câu nói chưa dứt là hắn đã biến mất sau cánh cửa kiếng màu trà bỏ lại Tròn Vo xuýt xoa vì cú đá bất tử. Karl Máy Tính ngó nét mặt thảm hại của Tròn Vo Kloesen muốn cười thật to mà không dám cười. Nó nói nhỏ vào tai tam quái:

- Câu nói và cú đá của Tarzan trút xuống chân mày chỉ là cái cớ đó thôi.

- Hả?

Tiếng "hả" của Tròn Vo khá nặng nề khiến Karl chột dạ. Nó len lén liếc về phía lão Rembrandt: ông thầy của lớp 10A chỉ hơi thoáng ngạc nhiên, tuy vậy lão lại tiếp tục chúi đầu vào ly rượu đầy mới rót.

Tarzan xốc lại chiếc quần Jeans không có thắt lưng. Bữa nay hắn mặc chiếc áo hơi mỏng nên cái quần cứ lăm le tuột xuống. Tuy nhiên mặc kệ cái... quần, hắn chạy băng qua đường lộ để rẽ vô con hẻm nhỏ. Bóng Otto vừa mới thấp thoáng ở đó.

Hắn bỗng giật nảy mình. Otto vừa quay đầu lại lần thứ hai. Và gã đã nhún vai vì chỉ phát hiện một con rắn hổ đất khổng lồ.

Gã yên trí chui vào một dãy nhà hoang vắng và biến mất thực sự. Lúc Tarzan khám phá được dãy nhà có vẻ gần như sụp đổ đến nơi kia thì hắn chỉ còn thở dài trước vài con dơi xấu xí bay trong tiếng rít thê lương.

*

Trong những cuộc phiêu lưu của Tarzan, chưa bao giờ hắn đặt chân đến khu vực này. Phố chợ Bruggermann còn xa mờ mịt. Đêm ở đây chắc rùng rợn cực kỳ.

Tarzan rón rén đi men bức tường lở lói, thỉnh thoảng dừng lại ngó quanh quất đề phòng mai phục, rồi thận trọng lách qua góc tường. Trước mặt hắn là một cái sân dơ dáy. Một đống gỗ mục che tầm nhìn của hắn.

Có phải đây là một cái bẫy giăng sẵn của Otto không? Tarzan thấy trong bụng cồn cào. Hai bàn tay hắn đầm đìa mồ hôi. Hắn cương quyết không bỏ cuộc. Hắn đi vào sân trong tư thế nghênh chiến.

Sân trơn như bôi mỡ, lớp gạch tiền chế cũ kỹ phủ đầy rêu. Phía sau là những bức tường nhà xám xịt nhô lên, không cửa sổ. Cuối bức tường xám xịt là dãy nhà kho. Giữa nhà kho và đống gỗ mục là một chiếc xe quen thuộc.

Tarzan nhận ra chiếc xe tức thì. Chiếc Kombi với tiếng động cơ kinh hoàng từng ám ảnh hắn liên tục. Hắn nheo nheo mắt đếm hàng chữ trên cửa xe O.K Cola. Nước giải khát hảo hạng. Đúng bảy chữ nguyên vẹn có chạy đi đằng trời không thoát. Hắn thở phào sung sướng rồi bước vào chỗ hành lang tối tăm. Theo một hành lang hình ống hắn dừng lại trước một căn nhà có tấm bảng ghi danh tánh hình chữ nhật Otto, chủ lò mổ.

Chủ lò mổ, quỷ thần ơi, thảo nào gã Otto sử dụng con dao găm trong túi vô cùng điệu nghệ. Có lẽ gã đã từng sát sinh vô số gia súc, gã đã quen với mùi máu tanh tưởi. Gã đâu có run tay khi "làm thịt" con người, vì xét cho cùng con người lúc cùng đường đâu có hơn gì con vật...

Mới nghĩ đến đó mà Tarzan đã cảm thấy líu lưỡi. Nhưng hắn cố trấn tĩnh. Phóng lao phải theo lao, nhất nhìn nhì bù. Chỉ còn một chi tiết làm cho hắn khó chịu: tung tích của Eddi biến đi đâu?

Tarzan quay gót định bỏ đi, nhưng khi bước ngang qua chiếc Kombi hắn đột ngột sững sờ vì hàng chữ O.K Cola. Nước giải khát hảo hạng hình như sắp bị tróc đi một mẫu tự. Một chữ trong bảy chữ trên sắp sửa sút ra do không được dính chặt với cánh cửa. Thì ra cả bảy chữ dùng để quảng cáo kia đều được dán bằng keo nguyên tử, và theo thời gian, chúng buộc phải tróc đi vì mưa nắng.

Hắn lột phăng mẫu tự sắp tróc và... reo lên thỏa mãn vì lạy trời, dưới mẫu tự trên có hàng chữ nhỏ mờ mờ. Hắn ráng sức lột tiếp vài chũ nữa để cuối cùng thì "đáp số" cũng hiện ra. Đáp số mờ mờ nhưng vẫn còn có thể đọc được dù bị lớp keo dán chồng lên: Eddi, chủ gara.

Giờ thì tất cả đều rõ ràng đối với cuộc điều tra của Tarzan và nhóm tứ quái. Bởi Eddi chính là chủ nhân của chiếc xe Kombi tội phạm. Và nếu Tarzan suy đoán không lầm thì cái quán O.K trước đây là một gara xe hơi. Gã Eddi đã sửa sang và tân trang lại thành một cái quán giải khát cao cấp. Cũng chính gã là chủ nhân giấu mặt của cái quán và biến nó thành một sào huyệt thứ hai ngoài khu nhà bỏ hoang này.

Tarzan có một linh tính về một sự đổi khác trên chiếc xe cùng lúc phát giác được chủ nhân thật sự của nó. Hắn vòng ra trước đầu chiếc xe Kombi và há hốc miệng:

- ET 2454!

Bọn ăn cắp tranh quả là cao thủ. Đêm qua chính hắn và thằng Máy Tính Điện Tử thuộc lòng một bảng số khác. Bảng số AS 3415. Với bọn trộm nhiều ma thuật này có lẽ chúng còn hàng trăm bảng số giả khác.

Đáng lẽ Tarzan còn ngần ngừ với chiếc xe tang chứng một lúc nữa nếu không có tiếng chân thình thịch của ai đó đang bước xuống cầu thang. Chắc chắn là Otto. Chỉ riêng tên đồ tể lò mổ đó mới có gót chân nện hớp hồn người như thế.

Hắn chạy một mạch khỏi cần quay đầu lại.

Lúc về gần tới quán O.K Cola hắn giật mình sửng sốt. Chiếc ôtô của Rembrandt đã không cánh mà bay. Hắn huýt sáo ung dung bước vào quán O.K đang nườm nượp khách.

Câu mở đầu của Tarzan trong hơi thở dồn dập:

- Rembrandt đâu?

- Lão "gô hom"[iv] rồi. Còn chuyện của mày?

Tarzan kể từng chi tiết khám phá tại ngôi nhà bỏ hoang cho ba quái. Qua cặp kính cận thấy đôi mắt Karl Máy Tính sáng rực:

- Tuyệt vời. Hoàn hảo. Bá phát.

Sau giây phút hứng chí, tứ quái chụm đầu hội ý trước tình hình khá bất ngờ:

- Bây giờ tính sao?

- Mình đang ăn kem và uống nước ngọt giữa sào huyệt tụi nó!

- Phải có hướng giải quyết gấp vì thằng cha Otto có thể phát hiện hàng chữ trên cánh cửa xe Kombi đã bị Tarzan lột đi! Nếu gã trở lại quán và báo cho gã Eddi biết thì...

Tarzan kết luận một câu làm bá tánh đều hài lòng:

- Rút. Càng sớm càng tốt.

Đúng vào lúc thằng Tròn Vo đứng dậy tính tiền nhằm bảo vệ uy tín... nhà giàu, thì... cánh cửa căn phòng nhỏ sau quầy bật mở. Một người đàn ông bước ra với tứ chi vụng về. Mái tóc gã dựng đứng, hai má phính không thua sút Tròn Vo về độ bầu bĩnh nhưng... trời ạ, cả một vết sẹo khủng khiếp lồi thịt chạy dài từ mắt xuống tận cằm làm cho người nào trông thấy gã là có liền ấn tượng đối nghịch.

- Anh Eddi ơi, mình phải lấy thêm kem sôcôla nữa...

Người đàn bà ngồi quầy lên tiếng:

- Cả kem dâu nữa anh. Kem dâu cũng sắp hết rồi.

Eddi gật đầu. Gã mò lại chỗ ngăn đựng tiền. Mắt hắn sáng lên khi thấy tờ một trăm đô cáu cạnh. Gã đưa mắt nhìn người đàn bà:

- Thằng Otto lì xì hả. Nó làm anh phát ghen lên.

Gã cười run rẩy thớ sẹo lồi lõm:

- Nhưng không ai ngu xuẩn chia sẻ tình nhân của mình với gái một trăm "đô", đúng không Linh Miêu?

Gã bẹo má người đàn bà.

Máy Tính Điện Tử khều Tarzan ra vẻ chán chường:

- Phải nó không?

- Đúng một trăm phần trăm. Dù là tao chỉ thấy thấp thoáng Eddi trên sân thượng.

Máy điện thoại ở quầy bất chợt reo vang. Eddi ấn vào tay người đàn bà:

- Em nghe thử coi, Linh Miêu?

Linh Miêu xưng tên họ, nhưng cô ả đưa ngay ống nghe cho gã.

- Chiến hữu gọi anh!

Eddi kép ống nghe giữa tai và vành tai:

- Tôi nghe đây, ủa... mày hả Otto... Mày đã đến đó rồi... Hả? Cái gì?...

Gã cúp máy, riêng đôi mắt đầy gân máu thì xoáy sâu vào nhóm tứ quái. Gã vo tròn tờ một trăm đô vào túi quần và trở vào căn phòng nhỏ sau quầy. Trước khi trở vào Eddi còn chiếu tướng riêng Tarzan lần nữa. Gã có vẻ nghi ngờ nguyên nhân tìm chiếc xe đạp của Tarzan lúc nãy.

Con Oskar lo lắng kêu lên ăng ẳng. Dấu hiệu quyết định lên đường của loài chó. Tròn Vo không chần chừ lấy một giây đứng dậy. Thằng tam quái Kloesen vừa trả tiền vừa run...
CHÍN: BIẾN CỐ Ở NHÀ TRÒN VO

Cuộc du ngoạn hồ Đá Bùn coi như chấm dứt. Bóng tối sụp xuống quá nhanh. Cách giải quyết thằng Kaluschke cũng thật sòng phẳng. Tứ quái bắt gã phải để hết tang chứng là chiếc ba lô chưa trang bị lặn và bộ đồ để mặc đi đường lại rồi mới cho phép gã mặc quần bơi trần trụi phóng xe gắn máy về nhà. Kaluschke tiu nghỉu như một con gà mắc mưa. Về đến đô thị trong tình trạng mất vệ sinh kiểu này gã hết còn hy vọng nhìn mặt đàn em nữa.

Tan buổi picnic, Tròn Vo hoan hỉ báo tin:

- Tao, Tròn Vo thay mặt gia đình "Sôcôla và thức ăn ngọt" Sauerlich xin mời cả nhóm đến dự bữa tiệc tư gia ăn mừng ông bà già tao vừa khai trương một phân xưởng sôcôla mới.

Nó rút túi áo ra ba tấm thiệp bỏ trong bao thư trịnh trọng:

- Đây là thiệp mời. Cha mẹ tôi nhờ tôi chuyển đến các bạn. À, quên một chuyện này nữa, chú Georg tài xế sẽ đón các bạn bằng xe hơi. Nhớ đó!

Cả nhóm tứ quái chia tay. Như thường lệ, Tarzan đưa Gaby về nhà. Khi đi ngang qua một ngôi biệt thự kín cổng cao tường sang trọng, Công Chúa bỗng dừng xe lại. Cô bé nói:

- Đây là nhà Kaluschke!

Cô bấm chuông. Cái chuông nằm kế bên một tấm bảng vẽ hình con chó bẹc-giê nhe nanh để dọa "coi chừng chó dữ". Vài giây sau một người đàn bà hầm hầm bước ra, theo sau bà ta là hai con bẹc-giê cao bằng Công Chúa. Bà ta hé mắt qua ô cửa sắt:

- Mấy đứa nhãi ranh chúng mày muốn gì?

- Muốn trả lại bà cái giỏ đựng đồ lặn của con trai bà...

Công Chúa Gaby mềm mỏng đến đáng sợ:

- Gã đã bị băng giang hồ... TKKG đánh chạy thục mạng quên cả quần áo. Chúng tôi có lượm được cái ba lô.

Cánh cửa sắt hé vừa đủ. Người đàn bà giật phắt chiếc ba lô cửa thằng con trai trời đánh và đóng sầm cửa lại không một lời cảm ơn. Qua ô quan sát nho nhỏ, Công Chúa thấy người đàn bà có cái mũi khoằm như một mụ phù thủy. Cô xoa tay thở dài với Tarzan:

- Không hề giống mẹ mình. Không giống má bạn nữa. Chỉ giống... thằng Kaluschke thôi.

Tarzan cười buồn bã:

- Hậu quả của vai trò giáo dục gia đình. Thượng bất chính hạ tắc loạn. Tôi còn nghe đồn cha thằng Kaluschke làm chủ một khách sạn lớn cho ngoại quốc mướn. Cả gia đình gã chỉ sống vì tiền. Thằng Kaluschke hư hỏng là phải, làm sao mà giống mẹ tụi mình được.

*

Đúng sáu giờ chiều ngày chủ nhật, Tròn Vo và Tarzan đã có mặt tại băng ghế đá ngoài khuôn viên trường nội trú. Hai đứa ăn mặc như người lớn. Tarzan đẹp trai không thua tài tử đóng phim chút nào. Chúng chờ chiếc Jaguar màu nhũ bạc mà chú tài xế riêng gia đình Sauerlich sẽ lái đến.

Và chiếc Jaguar đậu lại không chậm trễ một giây. Chiếc xe hơi mà cha của Tròn Vo, Willi Sauerlich tự Kloesen, cưng như vàng vì không dễ dàng gì sắm nó nếu không sản xuất được... sôcôla đặc quyền. Nó đậu sát hai thiếu niên không một tiếng động. Chú Georg kéo cửa kính xuống cười ha hả:

- Đây là Tarzan mà mày thường nói với chú phải không Kloesen?

Chiếc Jaguar tiếp tục lướt đi trút cái bóng trắng bạc lộng lẫy của nó trên đường vào thành phố. Họ ghé lại nhà Máy Tính Điện Tử trước rồi đón Công Chúa sau cùng. Lần này Công Chúa mặc chiếc váy toàn bông hoa đủ loại, còn đẹp hơn cả chiếc váy trắng pha lẫn nụ xanh mà Tarzan thấy kỳ trước. Chú Georg trầm trồ thay cho hắn:

- Trời ạ, cháu xinh xắn như búp bê. Cháu còn quyến rũ hơn mấy thiếu nữ trong các bức tranh mà ông chủ mới mua ở nhà nữa.

Tarzan tự nhiên giật mình. Hắn có một linh tính bất chợt. Hắn tò mò:

- Chú Georg ơi, bộ gia đình ông chủ chú mê tranh lắm sao?

Vị tài xế khả kính phì phèo điếu thuốc. Còn phải hỏi, ông ta rất thương trẻ con:

- Đúng vậy Tarzan à. Nhưng mới đây thôi. Cũng do cái phân xưởng mới khánh thành và cũng là mừng việc làm ăn phát đạt. Ông chủ Sauerlich của chú vừa mua tới mấy bức tranh... Ôi, đắt kinh khủng.

- Sao chú Georg biết là đắt?

- Cái thằng lắm chuyện. Không đắt mà có chuyên viên nghiên cứu mỹ thuật của Viện bảo tàng... đến à? Ông chủ mời cái thằng cha mặt mũi râu xồm như ăn cướp đến để thẩm định giá trị. Ê, Tarzan, cháu biết lão Paul Pauling nghiên cứu... bậy bạ đó không? Lão có mặt ở buổi tiệc chiều nay đấy.

- Biết, lão chính là P. P.



Tứ quái đồng loạt gầm lên một hợp âm để đời khiến điếu thuốc trên môi vị tài xế vui tính suýt rớt xuống. Mặc kệ cái gã P. P nguy hiểm. "Happy birthday to you". Công Chúa châm ngòi bằng một bài ca sinh nhật làm cả đám hào hứng hát theo. Lão chuyên viên P. P là cái quái gì. "Happy birthday to you" là trên hết. Thà ngó bộ râu xồm bẩn thỉu của lão còn hơn đối đầu với cặp mắt cú vọ của Rembrandt. May mà cha mẹ Tròn Vo không phục tài hội họa của RembrandtPauling...

Chiếc Jaguar chui vào gara. Nó đậu như ông hoàng cạnh bốn chiếc xe hơi khác. Ngôi biệt thự của gia đình Tròn Vo Sauerlich phải nói là bá phát. Căn nhà biệt lập như một lâu đài cổ tích được bao bọc bởi những cây cổ thụ.

*

Tròn Vo Kloesen giới thiệu tam quái với mẹ mình. Nó hãnh diện có một người mẹ phúc hậu:

- Các bạn con, thưa mẹ. Đây là tiểu thư Gaby, còn đây là Karl và bạn... Tarzan, à quên, bạn Peter Carsten của con.

Bà mẹ của Kloesen phúc hậu thật. Bà ôm hôn lần lượt từng người. Bà có vẻ giản dị với bộ đồ trang nhã đang mặc. Chiếc áo dài may kiểu Thượng Hải càng làm cho bà mang dáng dấp Á Đông hơn là một bà chủ hãng sôcôla bề thế.

- Con hãy hướng dẫn các bạn thăm căn nhà, lần đầu tiên mẹ được gặp các bạn con xinh đẹp thế này. Nhớ đi đứng cẩn thận nghe Kloesen!

Tròn Vo sướng phập phồng cánh mũi. Nó dạ một tiếng thật vĩ đại và lôi tam quái lên tầng trên. Coi, phòng riêng của nó không thiếu một thứ gì.

Tarzan ngạc nhiên thực sự:

- Tại sao mày cứ thích rúc trong tổ đại bàng của trường nội trú, trong khi...

Tròn Vo lẳng lặng nhún vai:

- Có hai lý do để tao đi giang hồ. Thứ nhất: tao phải bảo vệ tình mẫu tử với mẹ tao bằng cách trốn khỏi hãng sôcôla để bà ấy nghĩ rằng tao cương quyết đoạn tuyệt với kẹo ngọt, bởi vậy bà ấy mới... nể tao như lúc nãy chứ. Thứ hai: làm sao tao giã từ cái máu thám tử được, ở nhà kẻ đưa người đón không cách gì phiêu lưu với mày được, phải không?

Karl Máy Tính tập trung nghe được chừng ba bài nhạc Beatles thì có tiếng chuông reo. Nó rầu rĩ gắp cặp kính cận của người hùng John Lennon lên mắt:

- Y hệt ở trường học. Giờ ăn đến rồi.

Bữa ăn đã sẵn sàng. Từ trần thòng xuống một bộ đèn chùm bằng pha lê nhưng không thắp sáng, thay vào đó là những ngọn nến kỳ diệu như nghi thức quý tộc cổ điển. Chiếc bàn đủ chỗ mười hai thực khách, nhưng chỉ có bảy người. Tất cả đồ sứ đều tuyệt trần, riêng muỗng dĩa đều bằng bạc thật. Tarzan chưa bao giờ thấy một người đàn ông nào giống Tròn Vo đến như thế. Ông ta và Kloesen như hai đứa trẻ song sinh, chỉ trừ bộ râu mép. Nhờ bộ râu mép mà ông chủ hãng sôcôla được phân biệt là cha của Tròn Vo.

Ông ngồi giữa, cạnh cậu quý tử và chuyên viên nghệ thuật Paul Pauling, ông nói thật cởi mở:

- Dùng bữa đi các cháu. Tôi rất vinh hạnh được các cháu tham dự. Kìa, Kloesen, mời các bạn đi con.

Rồi ông lịch sự quay sang vị khách quý có bộ râu xồm:

- Tôi và vợ tôi luôn luôn nghĩ ông là một... thiên tài. Khả năng hiểu biết về mỹ thuật của ông là vô tận. Nhưng bây giờ thì phải ăn đã chứ. Chúng ta sẽ xem tranh sau.

Nhà nghiên cứu mỹ thuật, đối thủ đáng nghi ngờ nhất của tứ quái gật đầu. Lão suýt nhúng cả bộ râu xồm vào chén súp bong bóng cua nóng hổi. Tarzan nghĩ thầm, lão không linh hoạt bằng ông anh Rembrandt, trái lại là đằng khác, lão P. P này chậm chập như một con cù lần. Nhưng biết đâu được, Tarzan đã tích lũy cho mình vài kinh nghiệm sinh tử, biết đâu đằng sau cái dáng vẻ ngô nghê kia là một tay buôn lậu tranh quốc tế. Hắn hoảng hồn với ý nghĩ đó. Đúng rồi, trong đầu hắn thấp thoáng hình ảnh bốn người Nhật Bản và... con mẹ Linh Miêu bên chuồng cá sấu. Chỉ có lão P. P râu xồm mới biết cách giao thiệp và ngã giá các tác phẩm hội họa Hà Lan với họ. Đúng rồi, lão đang làm tại một Viện bảo tàng và biết tới mấy thứ tiếng ngoại quốc, trời ạ.

Tự nhiên Tarzan thấy tay hắn đầy mồ hôi.

Bữa tiệc đã đi đến phần sau cùng. Sau khi đã khoái trá làm một hơi sạch bách bốn ly rượu whisky chuyên viên nghiên cứu mỹ thuật Paul Pauling bắt đầu phát biểu:

- Tôi vô cùng áy náy vì đã lẻo mép trong đám bạn bè của tôi về việc gia chủ đã mua một số bức tranh quý. Tôi rất sợ lời đồn đại, thưa ông Sauerlich. Những lời truyền khẩu sẽ kích thích sự hiếu kỳ của bọn tội phạm. Chuyện mất cắp tranh tại biệt thự số 12 Cây Sồi mới đây là một ví dụ. Nhưng... mặt khác, tôi cũng muốn danh tiếng ông phải vượt ra ngoài phạm vi hãng sôcôla và thực phẩm ngọt này, cần phải cho dư luận biết có những người say mê nghệ thuật như ông Sauerlich không tiếc tiền để vĩnh cửu có các bức tranh vô giá...

Lão ngừng lại để đón ly rượu whisky thứ năm từ bàn tay săn sóc của ba Tròn Vo rồi thở ra một hơi thật mạnh:

- Ông chủ là người biết bảo vệ các giá trị văn hóa. À, à... gọi thế nào hợp lý bây giờ. Một nhà sưu tập tranh ngoại hạng chăng? Hay là nói kiểu Tàu là một Mạnh Thường Quân của các họa sĩ?

Khỏi phải nói, khuôn mặt của vị chủ hãng sôcôla đầy xúc động. Họ chạm ly trong ánh mắt hoan hỷ của bà Sauerlich. Ông chủ gia đình nói với vẻ khiêm tốn:

- Thực tình thì tôi chỉ muốn đầu tư qua địa hạt mỹ thuật. Vì như ông Paul Pauling thừa biết, giá tranh ở thị trường quốc tế đang lên vùn vụt. Tôi muốn biết ý kiến của ông về các bức tranh mới mua...

Lão chuyên viên P. P không trả lời mà quay nhìn về phía những thiếu niên đang nghe ngóng. Mắt lão dừng lại ở Tarzan. Cha Tròn Vo hiểu ý "thiên tài" ngay lập tức. Ông ôn tồn:

- Đến đây là chuyện của người lớn rồi. Các cháu ăn uống no chưa, rồi hả, Kloesen ơi, con mời các bạn ra vườn ngoạn cảnh đi con.

Tarzan đành bước theo Tròn Vo. Hắn liếc qua Máy Tính Điện Tử và Công Chúa đều bắt gặp một thái độ tương tự: chưa đứa nào muốn rời khỏi bàn. Nhưng biết phản ứng cách nào bây giờ, bởi chính gia chủ đã kết luận "đến đây là chuyện của người lớn".

Tứ quái trút mọi nỗi bực dọc vào trò chơi ca rô. Cứ mỗi cặp đánh có một xấp giấy tập. Trong trò chơi đánh ca rô có lẽ Máy Tính Điện Tử là thông minh nhất. Nó thắng tất cả học sinh lớp mười một, mười hai trong trường.

Mười giờ tối. Trăng huyền hoặc giữa trời. Con tắc kè núp trên nhánh cổ thụ rúc lên não ruột. Giờ này mẹ Gaby, mẹ Karl chắc đã hắt hơi. Chưa kể các thầy giám thị của trường nội trú đang đứng chờ Tarzan và Tròn Vo trở về.

Bà Sauerlich gọi người giúp việc kêu tài xế:

- Kêu giùm tôi chú Georg. Tôi cần đưa gấp đám trẻ về nhà.

Khoảng năm phút sau chị người ở trở lại mặt tái mét. Chị chỉ có thể ra dấu ú ớ bằng tay:

- Chú Georg... chú...

Ông Sauerlich đã bước xuống cầu thang. Ông cũng đã tiễn "thiên tài" râu xồm P. P về từ hồi nào. Ông hốt hoảng chạy lại phía người giúp việc:

- Sao? Có chuyện gì? Nói...

Dãy nhà để xe nằm sau rặng cây không một bóng đèn. Không bao giờ người tài xế Georg trung thành lại vô ý để tình trạng thiếu ánh sáng ở gara như vậy. Nhất là từ khi có những hoạt động phi pháp ban đêm mỗi ngày mỗi tăng thêm tại khu vực toàn biệt thự này, đi liền với các vụ trộm cắp tranh không tìm ra thủ phạm. Vị gia chủ bật công tắc hệ thống điện dự phòng để chiếu sáng nhà xe. Ông và bà Sauerlich cùng Tarzan theo gót chân người giúp việc lao tới đó.

Một cảnh tượng diễn ra khủng khiếp. Bà Sauerlich đưa hai tay bụm mặt:

- Chúa ơi!

Trong khi ông Sauerlich đỡ lấy người vợ phúc hậu sắp ngất xỉu thì Tarzan đã nhanh chóng cầm cổ tay người tài xế đáng thương bắt mạch. Coi, chú Georg nằm sấp trên mặt đất trước gara, đầu úp giữa hai cánh tay dang rộng. Cái nón lưỡi trai chú thường đội rơi cách đó vài mét. Không hề thấy tăm hơi chiếc Jaguar bóng lộn nước sơn màu nhũ bạc...

Tarzan reo lên mừng rỡ:

- Mạch vẫn đập. Chú Georg sẽ tỉnh lại bây giờ...

Quả nhiên chú Georg động đậy. Người tài xế rên rỉ và cố ngước đầu lên.

- Chú Georg ơi, cháu đây mà, Tarzan đây.

- Tôi... tôi... bị đánh...

Karl Máy Tính và Tròn Vo dìu chú Georg đứng dậy. Công Chúa Gaby cũng xốc nách bà Sauerlich với sự trợ giúp của chị người ở để đưa bà vào nhà. Chỉ còn ông Sauerlich ưỡn cái bụng tròn vo đang há hốc miệng kinh ngạc.

Chú Georg đưa tay sờ đầu đau đớn:

- Tôi nhớ rồi. Nó tấn công tôi từ phía sau...

Ông Sauerlich hỏi dồn dập:

- Ai tấn công chú? Tấn công bằng gì?

- Có lẽ là một đoạn cây ba phân vuông, thưa ông chủ. Tôi định ngồi vào chiếc xe Jaguar thì... mười ngôi sao hiện ra. Nó đã rình từ sau lưng tôi và ra tay liền. Tôi... không biết gì nữa cả.

Tarzan khẳng định như đinh đóng cột. Lúc này, ở đây, hắn đáng mặt... người lớn hơn ai hết:

- Chiếc Jaguar đã bị lấy cắp. Đó là mục tiêu tối nay của kẻ cướp. Nó còn lấy luôn chùm chìa khóa của chú Georg nữa. Nó định âm mưu gì tiếp theo đây?

Câu hỏi khong ai dám trả lời. Vị gia chủ gọi điện báo cảnh sát. Trước khi xe tuần tra đến, vị bác sĩ láng giềng đã được mời lại. Khác với sự lo lắng của chú Georg, vị bác sĩ kết luận: thủ phạm tuy đã sử dụng cây gậy ba phân vuông nhưng đã được bọc vải cẩn thận ở một đầu. Vì thế chú Georg sẽ không ngại chuyện chấn thương sọ não nữa.

Mặt người tài xế trông thật não nùng:

- Từ ngày về gia đình ông chủ Sauerlich lái xe, tôi đã mài gươm ở ẩn. Vậy mà cũng chẳng yên, có lẽ tôi phải tập đấm bốc trở lại để truy tìm tên cướp.

Cũng không ai nỡ cười, dù là cười gượng gạo để hưởng ứng câu pha trò chân thật của người tài xế. Chiếc xe tuần tra lúc đó cũng đã đậu trong sân ngôi biệt thự. Tứ quái bất đắc dĩ phải lên xe cảnh sát. Bốn thiếu niên dễ thương được những người thừa hành pháp luật đưa về nhà cho đúng cách một công hai việc. Chắc chắn chẳng đứa nào có thể ngủ được, riêng Tarzan cứ trằn trọc vì một câu hỏi:

- Nó định âm mưu gì tiếp theo đây?

Hắn lẩm bẩm một mình khi mí mắt bắt đầu nặng như chì:

- Cây gậy ba phân vuông vải bọc, chỉ nhằm mục đích làm ngất đối phương thôi sao?...
MƯỜI: THỦ PHẠM MẤT PHÉP TÀNG HÌNH

Suốt buổi sáng mưa ào ào như trút cơn thịnh nộ của trời đất. Tarzan và Tròn Vo không thèm chui ra khỏi mền. Gần buổi trưa Tarzan bật dậy. Mưa đã tạnh cùng với những ý tưởng mới mẻ đang thúc giục hắn. Hắn tức tốc xốc cố Kloesen:

- Vào thành phố. Tao đang có linh tính kỳ lạ lắm.

Hai quái đạp xe qua những cánh đồng cỏ đang bốc hơi sau cơn mưa. Tarzan tuyên bố:

- Tụi mình ghé qua nhà mày thăm chú Georg chút nha!

Khi rẽ vào cổng căn biệt thự thơm mùi sôcôla, cả hai quái đều thắng xe đạp lại. Chúng dụi mắt nhiều lần ngó vô gara. Trời đất, chiếc Jaguar mười hai trục đang hiên ngang nằm đó bằng tất cả vẻ lộng lẫy của mình. Đích thân cha Tròn Vo mở cửa. Kloesen khoái chí hét to:

- Hoan hô cảnh sát!

Thằng nhãi bu ngay lên cổ cha nó. Ông ta loạng choạng vì sức nặng của thằng quý tử có trọng lượng tương đương mình.

- Cảnh sát đã tìm thấy chiếc Jaguar, vậy họ có tóm được băng cướp không ba?

Ông chủ Sauerlich chỉ cười cười:

- Vào nhà ba sẽ kể...

Trong phòng khách ấm cúng, ông Sauerlich bắt đầu câu chuyện bằng hai bàn tay xòe ra đặt trước cái bụng tròn:

- Đầu đuôi như một vở kịch. Sáng nay khi ba ngó ra cửa sổ thì đã thấy chiếc xe hơi ngay cổng. Chiếc Jaguar nằm bất động ngay cổng chứ không phải trong gara. Tao đã cho gọi cảnh sát và dĩ nhiên họ cho rằng gia đình họ Sauerlich của ta đang diễn một trò đùa...

Giọng ông sôi nổi hơn:

- Mày cũng có thể là một trò đùa. Con hiểu không Kloesen? Trên ghế tài xế có một chiếc phong bì, trong phong bì có một bức thư đánh máy do hai sinh viên giấu tên viết ra. Họ xin lỗi vì hành động khiếm nhã đối với chú Georg, họ từng nằm mơ được ngồi trên tay lái chiếc Jaguar một lần rồi chết cũng được. Họ chỉ định ăn trộm để đi chơi trong một đêm rồi trả lại khổ chủ, nhưng tiếc rằng chú Georg xuất hiện không đúng lúc...

Tarzan nhún vai. Hắn có vẻ không tin lòng thành thật của hai gã sinh viên chút nào.

Ông chủ hãng sôcôla cười như trẻ con:

- Chưa hết chuyện đâu. Kèm theo bức thư là ba cái vé cuộc thi chung kết hoa hậu thời trang châu u tại Nhà hát thành phố. Con biết chứ Kloesen? Quà tạ lỗi này có sức hấp dẫn với ba mẹ ghê gớm. Ba cái vé danh dự thượng hạng hàng ghế đầu. Mẹ mày từ lâu đã mê ba cái vụ thời trang và hoa hậu này qua truyền hình, cơ hội này ba sẽ dẫn mẹ con đi xem tận mắt. Cả chú Georg đáng thương nữa. Ba vé cơ mà. Cũng là để an ủi chú sau tai nạn bất đắc dĩ vừa qua.

Nghe đến đây Tròn Vo Kloesen giãy nảy lên:

- Còn phần con nữa chứ. Con muốn...

Nó suýt nhảy dựng lên vì ngón tay Tarzan đã cấu chặt vào đùi, nhưng ba nó lại nghĩ khác. Ông Sauerlich rút từ trong hộc tủ ra một hộp thiếc sôcôla vĩ đại. Hai cha con nhìn nhau hiểu ý như hai bạn tâm giao.

*

Hai quái rời tổ ấm sôcôla đạp xe tiếp tục vào thành phố. Dọc đường Tròn Vo thắc mắc liền:

- Này, cái vụ cấu đùi tao là sao vậy Tarzan? Đau thấu trời...

- Mày đúng là ngu như bò. Mới thấy một hộp sôcôla đã ngu muội dễ dàng. Mày hiểu gì chưa? Tụi mình sẽ bắt quả tang bọn trộm tranh đêm nay.

Mắt Kloesen trợn ngược. Nó quýnh quáng suýt đâm vào một gốc cây ở vỉa hè:

- Cái gì?

- Còn... cái gì nữa. Đây là kế điệu hổ ly sơn của bọn trộm cướp. Chúng nhử đối thủ của mình ra khỏi nhà...

- Nhử ai?

- Thì ông bà chủ hãng sôcôla có thằng con đần độn chứ ai. Trời ạ, mày nên nhớ rằng bây giờ không cần phải theo dõi hai thằng Otto, Eddi nữa. Chúng sẽ tới nhà mày đêm nay lúc ông bà già mày và chú Georg đang rung đùi xem kịch ở nhà hát thành phố. Vấn đề là chúng sẽ đi với ai? Những kẻ đi với chúng sẽ là sếp của chúng. Những thủ phạm tàng hình trong một loạt các phi vụ trộm tranh bí ẩn.

- Sao... sao mày biết?

- Mày phải động đậy cái đầu một chút chứ! Mới đầu chúng ngụy tạo bằng một cuộc trộm xe hơi để đánh lừa cảnh sát. Sau đó trả lại xe để đánh lừa gia chủ. Tiếp đó là dùng kế điệu hổ ly sơn cũ rích để lừa gia đình mày đi xem cuộc thi hoa hậu thời trang châu u. Mục tiêu của chúng chính là những bức tranh đắt tiền mà ông già mày vừa mới mua về.

- Tao hiểu rồi. Giờ thì đi tìm Công Chúa và Máy Tính Điện Tử gấp.

Hai quái đưa hai bàn tay đập mạnh vào nhau. Dấu hiệu của quyết tâm chiến thắng. Chúng đến ngay nhà Gaby và cả ba cùng phóng tới Karl. Bộ tứ TKKG đã họp mặt đầy đủ tại phòng riêng của quân sư.

Tarzan chắp tay sau lưng đi qua đi lại trong phòng. Trên cái bàn rộng, sơ đồ khoảng sân mênh mông của nhà Kloesen vừa được trí nhớ tuyệt hảo của Karl Máy Tính thiết lập lại bằng một... sa bàn. Tarzan vạch một ngón trỏ trên cái sa bàn được tái tạo ấy. Hắn nói như một vị tướng:

- Gaby bắt buộc phải ở trong hậu trường không được lộ diện. Đây là chuyện tử thần đối với con gái. Riêng ba đứa mày râu chúng ta sẽ núp trong khu vườn. Khoảng tám giờ tối cha mẹ Tròn Vo và chú Georg sẽ đi coi cuộc thi hoa hậu. Sau tám giờ tối trở đi chúng ta sẽ đương nhiên đụng độ hai thằng giả dạng... sinh viên Otto và Eddi. Bọn trộm không hề nghi ngờ gì. Lúc đó chúng ta có quyền gọi điện báo cho toán hành động tuần tra của cảnh sát.

Không khí trong phòng im lặng đến nỗi nghe rõ cả tiếng thở mạnh của Tròn Vo. Chẳng đứa nào nghĩ đến chuyện ăn trưa. Tứ quái không thấy đói bụng chút nào, chúng chỉ sợ trời sẽ mưa và điều đó sẽ gây phiền phức cho chuyến đặc vụ đêm nay.

Gần tối, hai quái Tarzan và Tròn Vo Kloesen lộn ngược về trường nội trú để tăng cường hai chiếc áo gió. May sao chúng không chạm trán ông thầy dạy họa.

Hôm nay phiên trực tối thuộc về thầy giáo dạy Đức văn hiền lành của chúng: thầy Gerstner.


Kloesen áp dụng ngay chiến thuật năn nỉ:

- Thưa thầy, đêm nay cha mẹ em có ý mời trò Peter Carsten tham dự bữa ăn tối. Mong thầy cho phép...

Thầy Gerstner cười như ông Phật. Ông hoàn toàn khác với RembrandtPauling. Ông rất thương những học sinh vừa lễ phép vừa ranh mãnh của mình. Ông nói thật nhỏ nhẹ:

- Nhưng đúng mười giờ tối các em phải có mặt. Được không?

Một tiếng dạ long trời lở đất đáp lại. Hai quái không chần chờ kéo nhau ra công viên mới xây dựng trên cửa ngõ vào thành phố. Công Chúa Gaby và quân sư Karl đã đúng hẹn ngồi trên băng ghế đá đợi chúng từ hồi nào. Phía trước mặt chúng là một trạm điện thoại. Tarzan quay số tổng đài và hỏi điện thoại của đội tuần tra lưu động. Hắn ghi số điện thoại trên bàn tay bốn đứa.

*

Buổi tối đến nhanh khó tưởng tượng nổi. Mới đó mà khu vườn đầy cổ thụ của gia đình Sauerlich đã chìm trong bóng đêm. Máy Tính Điện Tử lấy từ chiếc túi gắn nơi xe đạp hai chiếc máy bộ đàm, chiếc nào cũng có cần ăng-ten dài chừng nửa cánh tay. Karl đã ra sức chế tạo nó chỉ từ những phụ tùng vất bỏ của máy móc. Hai chiếc máy chỉ đàm thoại trong phạm vi ba trăm mét, nhưng như vậy cũng quá đủ. Cái đầu bác học của Karl đã được phát huy đúng chỗ đúng nơi. Nó chuyền cho Tarzan một máy:

- Tao với mày mỗi đứa một cái.

Và Máy Tính Điện Tử lủi nhanh như sóc vào một bụi rậm. Nó còn phải di chuyển qua nhiều bóng tối nữa trước khi tới đúng vị trí cần thiết đã vạch sẵn từ sa bàn: chỗ rẽ một thân cây cổ thụ khổng lồ trồi lên phía ngoài cổng ngôi biệt thự gia đình Sauerlich. Máy Tính Điện Tử giữ nhiệm vụ trinh sát.

Còn lại Tròn Vo Kloesen và Công Chúa Gaby. Nhiệm vụ của Tròn Vo cũng thật dễ chịu. Nó phục kích tại gara khi chiếc Jaguar lăn bánh, nếu có nguy hiểm, từ đó nó sẽ kéo cầu dao điện khiến kẻ thù đưa bàn tay lên cũng không thấy ngón mình. Khó xử nhất là Công Chúa. Cô bé dọa sẽ làm cho cả ba quái bể kế hoạch nếu không chịu phân công tác cho cô. Vậy thì...

Tarzan nắm tay cô bé lôi vào một bụi cây có ưu thế quan sát nhất. Hắn thì thầm:

- Vậy thì... bạn sát cánh bên tôi, chịu chưa?

Công Chúa chẳng hề đỏ mặt. Cô đập mạnh lòng bàn tay mình lên lòng bàn tay hắn:

- Tất nhiên. Đồng sanh đồng tử!

Tarzan bối rối đến mức hắn nghĩ rằng hắn phải thử chiếc máy bộ đàm, dù hắn rất tin vào khả năng khoa học kỹ thuật bẩm sinh của nhà toán học Máy Tính Điện Tử.

- Alô, alô. Vị trí mỗi người đã được sắp xếp. Đề nghị quân sư Karl trả lời...

Hắn bật nút nhận. Và trời ạ, giọng nhị quái Karl đầy ma lực:

- Đã nhận được âm thanh. Rất tốt. Có điều ngoài đường vắng tanh không một bóng người. Ớn quá...

- Tao sẽ gọi lần nữa. Cúp.

Chữ "cúp" của Tarzan vừa dứt là chiếc Jaguar từ nhà xe lăn bánh. Hơn tám giờ tối vài phút. Chà, trên băng sau thấy hai ông bà Sauerlich âu yếm nhau như lúc mới cưới, còn chú tài xế Georg mồm ngậm thuốc phì phèo. Không hiểu thằng bụng phệ Tròn Vo chứng kiến cảnh này có mủi lòng không?

Bóng đêm lúc này mỗi lúc một dày đặc. Công Chúa lạnh run vì gió, Tarzan phải trùm cho cô bé chiếc áo khoác của mình. Hắn nhắm thật chặt hai mắt một lúc lâu rồi mở ra. Như vậy sẽ dễ dàng làm quen với bóng tối hơn.

Chiếc máy bộ đàm của hắn bỗng kêu cái cạch. Tiếng của trinh sát Karl đầy lo lắng:

- Ê, chiếc Jaguar vừa khuất sau góc phố là một chiếc xe khác nhô ra... Trời ơi, chiếc Kombi. Mày hiểu không Tarzan, chiếc xe Kombi đang tiến dần về ngôi biệt thự... nó sắp đến chỗ tao đang núp... lạy Chúa, bảng số của nó lại là... AS 3415... bảng số đầu tiên mà mình đã ghi nhận ở Hội chợ... Sao hả Tarzan? Tao có nên gọi đội cảnh sát tuần tra lưu động không đây?

- Khoan đã...

Tarzan ra lệnh:

- Mày coi thằng nào ở trong chiếc Kombi:

- Hai bóng người lờ mờ. Làm sao tao dám rời cái rễ cây này hả? Nhưng... tao chắc đó là Eddi và Otto.

- Tụi ăn trộm này coi trời bằng vung. Nó tưởng rằng nó bách chiến bách thắng. À này Karl...

- Ơ, nó sắp chạy qua cổng để vào nhà Tròn Vo. Ồ không, nó đã dừng lại. Không thằng nào bước xuống. Đèn pha cũng tắt luôn.

- Mày nhớ canh chừng lúc tụi nó xuống xe. Nó có đủ chìa khóa để mở các cổng. Lúc nó mở cổng thì phôn ngay cho cảnh sát...

Đúng lúc đó Gaby kéo đầu Tarzan về bên tay phải. Coi, hai bóng đen từ trong vườn bước ra luồn lách như hai con chuột cống. Hai bóng đen từ hai phía ráp lại nhau gần đài phun nước bên hông nhà. Một thằng nói không lớn lắm, nhưng Tarzan ở dưới gió nên nghe khá rõ:

- Mẹ, cái thằng chủ hãng sôcôla. Nó tiêu đến nơi rồi nên mới ôm về cả đống tranh đắt giá.

Một giọng khác nghe đùng đục như có đờm trong cổ họng:

- Cũng may là chúng ta có cố vấn mỹ thuật P. P. Lão đã kê tên sẵn những bức tranh quan trọng trong danh sách.

- Thế lỡ lão P. P không kê tên tranh thì sao?

- Dễ ợt. Kẹt quá thì tao chụp hình lại các bức đã lấy như lần trước cho lão kiểm tra là xong.

Cái tên P. P là Tarzan giật thót người. LãoPaul Pauling ghê gớm thật. Tarzan rón rén trườn lên gạt cành cây đang lòa xòa trước mặt để nhìn kỹ càng hơn hai thằng đạo chích: hai thằng trộm chuyên nghiệp không ai khác hơn là Eddi và Otto.

Như vậy thì hai người ngồi trên xe Kombi là ai? Không hiểu sao thằng Máy Tính Điện Tử có thể lú lẫn cỡ đó được. Hay thằng quân sư bị rơi kính cận? Tarzan ngao ngán lắc đầu. Bây giờ thì hắn hoàn toàn yên tâm theo dõi bọn trộm đã bị lộ tung tích. Hãy nghe chúng nôn nóng:

- Nhanh lên, tao phải trèo thật nhanh để phá tung cửa sổ. Vì năm phút nữa cố vấn mỹ thuật sẽ đích thân vô đây kiểm tra tranh...

- Còn ông trùm?

Tiếng của Otto đầy bực tức:

- Ông trùm luôn tọa sơn quan hổ đấu, ngồi một chỗ ngó những con cọp vờn nhau. Ông ấy có phép tàng hình mà. Có động là... a lê, biến.

- Lão mà nghe lọt thì mày coi như qua đời. Thôi, tao hành động đây.

Hai bóng đen lẻn ra phía sau nhà.

Công Chúa khều Tarzan báo động khẩn cấp:

- Đổi vị trí đi ông... hiệp sĩ. Ở đây không thể gọi cho Máy Tính Điện Tử được. Tụi nó nghe ngay.

- Đồng ý!

Hắn và cô bé cùng nhảy về phía bụi cây trước mặt. Cũng từ bụi rậm này mà quân sư Karl đã lọt dần ra ngoài cổng để nằm dài xuống hàng rễ cây khổng lồ trinh sát. Nhưng Tarzan không tiến xa hơn. Hắn dừng lại tại bờ rào. Chỗ đó có thể thấy lờ mờ bóng chiếc Kombi đậu ngang ngược.

Hắn điện khẩn cấp:

- Quân sư Karl, a lô...

- Tao, nhị quái đây.

- Mày còn nhớ số điện thoại đội xe tuần tra không? Xòe bàn tay ra mà ngó. Ờ, ờ được. Gọi cho cảnh sát ngay lập tức. Dặn họ đừng hú còi xe kẻo bọn trộm tranh tẩu thoát. Hai thằng Eddi, Otto đã lọt vô nhà rồi.

- Vậy hả? Còn hai nhân vật trong xe Kombi?

- Một đứa là lão râu xồm P. P, còn đứa kia tao không biết. Chúng xuống xe ngay bây giờ đó. Hành động gấp đi.

Giờ thì chỉ còn bổn phận duy nhất là chờ đợi.

Tarzan nheo nheo mắt. Cánh cửa chiếc xe Kombi đã mở ra. Người đàn ông vạm vỡ bước xuống không hề xa lạ với chúng chút nào. Mới đêm hôm qua gã đã ngồi dự tiệc cùng bọng chúng. Đây là chuyến khứ hồi cuối cùng của đời gã tại địa điểm dự tiệc.

- Lão Paul Pauling!

Gaby kêu khe khẽ. Cô càng tôn trọng người bạn trai của mình hơn bao giờ hết. Tarzan đã lên kế hoạch và tiên đoán trước mọi việc diễn ra đêm nay như là hắn đã đi guốc vào bụng bọn tội phạm, từ khi còn ngồi trong phòng riêng của Máy Tính Điện Tử.

Chỉ có điều lão P. P chưa kịp băng qua chiếc cổng sắt sau khi mở khóa bằng chùm chìa khóa đã lấy mẫu của chú tài xế Georg thì... toàn bộ khu vực đã bị những người đại diện pháp luật bao vây. Máy Tính Điện Tử đã hoàn thành xuất sắc nhiệm vụ của mình. Chiếc máy bộ đàm của nó lúc này có thể bán đấu giá.

Hai chiếc xe bít bùng của cảnh sát đã chặn hai đầu đường, chưa kể một chiếc xe chỉ huy mui trần đang tiến tới. Công lý bao giờ lại chẳng hùng hậu ở phần cuối.

Ông trùm băng trộm tranh ngồi trong chiếc Kombi phát hiện được tình hình đột biến thì đã quá trễ.

Tuy nhiên hắn vẫn hy vọng ở một nước cờ chót: đào vi thượng sách. Hắn phóng khỏi chiếc xe.

- Đứng lại, không sẽ bị bắn gục!

- Đưa tay lên khỏi đầu! Đây là lực lượng cảnh sát!

Ông trùm riu ríu đưa hai tay lên trời. Không một phút chậm chạp, Tarzan và Gaby lao về phía cổng. Giữa cảnh tranh tối tranh sáng của trời đất, hai quái không thể nhìn rõ mặt ông trùm.

Và... chúng gần như không tin vào thị giác của mình nữa.

Coi, tên đầu đảng băng trộm, kẻ gieo tai họa cho nền văn hóa dân tộc, ông trùm buôn tranh quốc tế không ai khác hơn là vị thầy dạy học của chúng. Ông thầy hội họa luôn nuôi mối căm thù với học sinh mang tên Pauling tự Rembrandt, cũng là tên chỉ huy lúc ẩn lúc hiện chưa một lần bị bắt. Ông ta từng được báo chí đề cập đến bằng bốn chữ Thủ phạm tàng hình. Kẻ tàng hình đã lộ mặt. Bộ mặt mô phạm quân tử rớt xuống. Lão Rembrandt trở thành "ngụy...quân tử" giữa hàng loạt ánh đèn pha.

- Đừng xiết cò súng! Tôi xin khai hết.

Hùm thiêng mạt lộ cũng hèn. Lão Rembrandt trông thật thảm thương. Lão không xứng đáng với bản lãnh của một ông trùm. Lão còn kém cả thằng Kaluschke, xếp băng Black boy từng bị Tarzan cho đo ván. Lão khép nép trông mất vệ sinh làm sao trước sự mai phục của công lý.

Bây giờ thì cả Karl Máy Tính cũng có mặt tại hiện trường. Công Chúa kết luận:

- Cũng may trường trung học của chúng ta chỉ có mỗi mình ông thầy Pauling cá biệt. Cũng may là kẻ đầu sỏ đã bị bắt, môn hội họa của chúng ta sẽ không bị mai một đi.

Tarzan buồn bã nghĩ thầm: Đâu phải riêng gì Rembrandt, còn tới tám công tử ăn chơi băng Black boy đấy chớ. Cứ nhìn cách sinh hoạt trong gia đình Kaluschke thì rõ như ban ngày. Đồng tiền đâu có mua được sự kính trọng của đạo lý con người.

Hắn ngao ngán liếc qua lão râu xồm chuyên viên nghiên cứu mỹ thuật P. P đã bị còng tay dẫn đi ra chiếc xe bít bùng. Lúc đi ngang qua ông anh ruột, lão bất chợt nhổ một bãi nước bọt. Lão khinh thằng anh mất phẩm chất của một vị sếp lớn.

Gã Eddi định chống cự đã lãnh ngay một đá vào cằm. Cú đá có nghề của một viên cảnh sát cao hơn một thước tám. Còn Otto ư? Gã quăng phập chiếc dao găm xuống đất. Gã hiểu thân phận của một thằng sát thử hành nghề ăn trộm về chiều.

Người đội trưởng cảnh sát vỗ vai Tarzan, nhưng anh hướng cái nhìn về Karl nhị quái:

- Tôi là trung úy Scheufel. Người từng nghe điện thoại của một thiếu niên dũng cảm vô danh báo tin về vụ trộm lần trước. Tôi tin rằng đó là một thiếu niên giống hệt các em. Các em rất đáng được tuyên dương trước mọi người lớn. Tôi xác định rằng các em đều được thưởng. Mỗi quý vị sẽ có một khoản tiền lớn xứng đáng với chiến công của mình. Chỉ tiếc rằng tôi không biết được thiếu niên vô danh gọi điện kia là ai!

Tròn Vo chưa bao giờ hãnh diện như vậy. Cánh mũi nó phập phồng. Nó tự hào rằng lòng can đảm của nó không kém ai trong tứ quái. Nhưng nó nghẹn lời trước Tarzan. "Một thiếu niên dũng cảm vô danh". Đúng rồi, con người của Tarzan vốn khinh tài trọng nghĩa. Đừng hòng hắn xưng họ tên ra để lấy lòng trung úy Scheufel, dù chính hắn, kẻ báo tin, đang đứng trước mặt viên sĩ quan trực ban Sở cảnh sát hôm nào.

Mãi tới bây giờ mưa mới chịu rơi lâm râm.

Kloesen bấm chuông như điên trước nhà cha mẹ mình. Một lúc khá lâu người đầu bếp và chị giúp việc mới ra mở cửa. Họ ngất xỉu ngay lập tức khi nghe cậu chủ nhỏ báo tin sự việc xảy ra. Họ đã ngủ trước đó một giấc mộng thiên thần trong không gian không tiếng động. Hai người cảnh sát có công việc làm liền, các nhân viên công lực rất rành y học. Họ chỉ giựt tóc mai là đủ tỉnh.

Mười một giờ đêm gia đình Sauerlich trở về. Họ sững sờ khi nghe quý tử Kloesen tuyên bố:

- Tarzan đã khám phá ra mưu kế của bọn trộm tranh lúc ba khoe ba cái vé thượng hạng của Nhà hát thành phố. Từ đó tụi con tương kế tựu kế giăng bẫy đúng phong cách của TKKG.

*

Tarzan và Tròn Vo về trường lúc nửa đêm. Chắc chắn Ban giám hiệu sẽ chờ đón vì trung úy Scheufel đã báo chiến công của chúng bằng điện thoại hồi mười giờ cho thầy Gerstner. Hai quái chỉ thấy lòng mình ngậm ngùi. Chúng không muốn đối thủ của mình là một kẻ giả mạo trong nghề dạy học. Tròn Vo Kloesen cố gắng giải thích:

- Không phải tao cố ý lộ hành tung của TKKG. Tao đã trình bày cho ba tao về nội dung này. Đó là tên viết tắt của bốn hiệp sĩ Tarzan Peter Carsten, Karl, Kloesen, Gaby Công Chúa. Mày... chịu chưa?

Tarzan bất cần nỗi khốn khổ của nó. Hắn đang mơ màng vì trái tim... khốn khổ của mình. Trái tim đã cùng "đồng sinh đồng tử" với cô bé Gaby lúc núp trong bụi rậm. Phải làm tiếp tục bài thơ dang dở cho Công Chúa thế nào bây giờ, chẳng lẽ:

Em khoe cả một vườn cây trái

Răng khểnh về đêm thấy bắt thèm

Trái nho nũng nịu trên đầu lưỡi

Có xuýt xoa bằng tôi nhớ em...

Chẳng lẽ một Công Chúa mười lăm tuổi lại nỡ nhăn mặt vì tình bạn của Tarzan hay sao?
 
Hiệu chỉnh:

nguyenhonganhsone4ever

Em muốn anh đến phát điên rồi..
Thành viên thân thiết
Tham gia
4/6/2013
Bài viết
5.087
Tứ Quái - tập 2

MỘT: DÒNG HỌ KRAUSE THẦN BÍ

Cúi rạp người trên tay lái chiếc xe đạp đua, Tarzan lao như một mũi tên xé gió trên đường quốc lộ. Đừng ai hỏi hắn nghĩ gì trong đầu khi hắn đang thả hết guồng chân của một động viên hảo hạng. Chữ tín. Đúng vậy, chỉ có chữ tín mới làm hắn quên mất cánh đồng thui thủi của mùa thu muộn màng bàng bạc hương vị thi ca đang ríu rít hai bên đường.

Tarzan không thể đạp chậm hơn vì hắn có hẹn với Volker Krause. Đối với một thằng bạn lạ lùng về tính cách như thằng Volker, hắn càng phải tôn trọng chữ tín gấp đôi. Thằng Volker đã nói với hắn một tuần trước đó trong lớp rằng nó vừa "tậu" được một chiếc xe đạp mới, và nếu không có những cơn mưa liên tục ngăn cản thì nó đã trình diện trước mặt Tarzan một trò chơi kiểu... Volker Krause trên yên xe đạp từ khuya rồi.

Ái chà, không hiểu thằng nhãi ranh tự sáng chế ra phát minh gì trước phương tiện di chuyển phổ thông đó nhỉ, mà lại đòi thực hiện phát minh đó tận ngoại thành kia, vậy thì... Tarzan này sẽ chứng kiến, thưa... ông trời con Volker. Bằng chứng là hắn đã đến nơi đây đúng giờ hẹn.

Trước mặt Tarzan là một chiếc cầu cao đúng ba mươi mét để thích ứng với địa thế. Đây là chiếc cầu xe lửa bắc ngang trên một thung lũng sâu hun hút có những tuyến đường sắt song song chạy qua như một dấu gạch nối trong bài chính tả. Đơn giản một cách chết người, đơn giản như những thành cầu rung lên cầm cập mỗi khi đoàn xe lửa xình xịch chạy dưới gầm.

Thành cầu mỏng manh bề ngang chưa tới một gang tay, và Tarzan sẽ không dại dột làm trò ảo thuật đi trên... thung lũng trong khoảng diện tích tiếp xúc với bàn chân thiếu bảo đảm đó. Hắn không dám làm, nhưng... có một người lại dám làm. Ai vậy?

Trời ạ, thằng Volker chứ ai. "Ông trời con lạ lùng" của Tarzan đang tỉnh bơ đi thăng bằng trên thành cầu. Chỉ có một mình nó nhỏ xíu giữa bầu trời xanh thăm thẳm.

Volker dang hai tay như một nghệ sĩ biểu diễn xiếc trên dây. Nó đi tới đi lui trên... "khoảng diện tích thiếu... bảo đảm" đó bất chấp những cơn gió cứ lồng lộng thổi tới như muốn hất tung nó xuống vực. Có hai hệ quả khi Volker rớt xuống, nếu nó té sang bên trái thì tệ lắm là gãy xương vai do chạm vào mặt cầu, nhưng thí dụ nó lộn cổ về bên phải...

Còn khoảng ba trăm mét. Trái tim Tarzan muốn tòn teng, tuy nhiên đôi chân vẫn không ngừng đạp. Mắt hắn nhìn Volker đờ đẫn như bị thôi miên.

Còn cách hai trăm mét. Chúa ơi, tiếng còi xe lửa hụ lên khẩn cấp. Coi, cả một đoàn tàu tốc hành đang lao hết tốc độ tới. Chúng có thể lao qua gầm cầu bất cứ lúc nào. Thành cầu sẽ rung lên và...

Còn một trăm mét. Còi xe lửa hụ lần thứ hai. Tarzan có lẽ đã đạp xe vượt mọi kỷ lục trong lòng chảo đường đua Olempich, hắn gào thất thanh:

- Volker, xuống đi!

Gió thốc vào cái miệng đang há hốc của Tarzan và... Volker quay đầu lại. Nhưng... trời đất, nó chỉ lặng lẽ mỉm cười. Một nụ cười lạnh lẽo như mang về từ thế giới bên kia.

Mặt đất rung chuyển dưới vòng quay bánh xe đạp. Chỉ còn vài mét nữa là đến "địa điểm biểu diễn" của Volker. Một chân đạp xuống pê-đan làm điểm tựa, hai tay bóp hết thắng, Tarzan bay khỏi chiếc xe đua của hắn, chụp dính chiếc áo khoác của Volker và cả hai đổ ập xuống đường cùng với chiếc xe đạp nằm chỏng gọng.

Đối với Tarzan thì chuyện té ngã chẳng hề gì, hắn vốn là một võ sĩ Nhu đạo có đẳng cấp.

Nhưng còn thằng Volker từ xưa vẫn thờ ơ với võ thuật? Coi, nó cũng thản nhiên chẳng kém gì Tarzan, trong khi đôi bàn tay xoa vết trầy trụa ở đầu gối trái, đầu nó tiếp tục gục xuống không một chút cảm xúc như trên trần gian này chưa có biến cố nào xảy ra cả.

Phải nói rằng Volker đẹp trai như... con gái. Hàng lông mi dài, đôi mắt màu nâu ướt rượt, bình thường nó đã "yếu đuối" sẵn, chiều nay coi bộ lại càng tuyệt vọng hơn. Nó chán chường nhìn sang Tarzan, cái nhìn không một chút mang ơn và cũng không một chút lo lắng trước cơn phẫn nộ của vị cứu tinh đầy giận dữ.

- Mày muốn gì hả Volker? Mày đâu có say rượu, phải không? Vậy thì mày là thằng điên khùng, chán đời, hư thân mất nết, này... Tao không thể hiểu nổi, hay là mày muốn bay xuống thung lũng bằng đôi cánh tưởng tượng của một phi hành gia vũ trụ...?

Đến bây giờ Volker mới chịu nhún vai:

- Bớt ồn ào đi Tarzan, tao...

Nó chớp chớp mi và gật gù như kẻ hiền triết:

- Tao thử lòng can đảm chơi mà, có gì...

- Sao? Trắc nghiệm lòng can đảm bằng sinh mạng mình à? Tao muốn mày nói lại...

Volker uể oải đứng dậy:

- Tao không còn sức lực tranh biện với mày. Tao chỉ có một ý kiến: Đã bao giờ mày thử nghiên cứu về mình chưa Tarzan? Tao có quyền khám phá hết khả năng chịu đựng của chính tao lúc đứng cô độc một mình trên thành cầu. Chứ sao?

Tarzan sửng sốt:

- Mày "bịnh" đến nơi rồi Volker. Muốn tránh bịnh... thần kinh hãy nghe lời triết gia Vonte. Mày còn nhớ Vonte nói gì không? Lao động. Ừ, mày phải lao động để tránh cho mình ba mối họa lớn: buồn nản, hư hỏng và đói nghèo. Ông Vonte...

- Thôi đi Tarzan, cho tao xin lỗi ngài triết gia Vonte.

Nếu mày thương tao thực tình thì làm ơn đừng kể cho ai nghe chuyện tao vừa làm trên thành cầu. Đừng cho Kloesen, Gaby và Karl biết. Tao sợ nhất là "ông bà già" tao hay được. Đồng ý không Tarzan?


- Đồng... ý!

Hai bàn tay chúng đập mạnh vào nhau dù Tarzan có phần hơi gượng gạo. Volker đủng đỉnh móc từ trong túi áo ra một tờ biên lai chụp ảnh. Mặt mũi vẫn không hớn hở thêm chút nào:

- Đây là tờ biên lai của tiệm chụp hình Trang Điểm. Đáng lẽ mai tao lấy nhưng bây giờ tao muốn nhờ mày. Mày biết tiệm Trang Điểm chứ Tarzan? Ở gần nhà Gaby Công Chúa đó. Chỉ là mấy tấm ảnh chụp bữa liên hoan lớp 10A tụi mình. Tuy nhiên...

- Sao?

- À, à... Khi mày xem ảnh mày sẽ hiểu...

Tarzan nhét tờ hóa đơn vào túi quần và dựng chiếc xe đạp thần tốc của hắn lên. Hắn đã quá mệt mỏi trước lối phát ngôn không đâu vào đâu của thằng bạn Volker thuộc dòng họ Krause quái gở. Té ra phát minh của thằng nhãi Volker trong cuộc hẹn hò chiều nay chỉ có vậy: sáng chế kiểu... chết trên thành cầu khi xe lửa đang chạy. Trời đất!

*

"Dòng họ Krause quái gở", Tarzan vẫn tiếp tục lẩm nhẩm điệp khúc trên trong khi ra sức lục lại những bộ Bách khoa toàn thư trong căn phòng toàn bụi và bụi. Thực ra thì thư viện trường nội trú lúc nào cũng được quét dọn bởi những người phục vụ có thừa tinh thần trách nhiệm, chỉ khốn khổ cho hắn là giá sách để các bộ Bách khoa toàn thư nằm ở vị trí quá cao, nơi những nhát chổi lông gà và những miếng giẻ lau may ra mới hờ hững lướt đến, cho nên hắn hoàn toàn lãnh đủ... mùi vị lâu năm của giá sách.

Khi Tarzan vừa hít đủ bụi của cuốn thứ năm thì thầy dạy Sử Meinert bước vào. Ông có vẻ ngạc nhiên như không tin nổi: Nét mặt đăm chiêu, kẻ hiếu động cỡ Tarzan lại cúi đầu say sưa trước những trang sách lạ hoắc. Ông cảm thấy cần phải hắng giọng:

- Thế nào, Peter Carsten? Em định từ giã phòng tập thể thao để chuyển qua nghề thủ thư ư? A, còn nghiên cứu cả Bách khoa toàn thư nữa à, khá đấy.

Tarzan cười ngượng nghịu:

- Chỉ vì một "dòng họ thần bí", thưa thầy Meinert. Em... em không thể giải thích chuyện này ra đây được. Nhưng em rất cần biết tiểu sử của bà Editha Eleonora Phôn Brabant. Đáng tiếc là đọc đến cuốn thứ năm em vẫn chưa tìm thấy cái mà mình muốn tìm.

- Editha Eleonora Phôn Brabant... Sao? Tôi chưa từng nghe cái tên này lần nào...

- Em thì... đã biết sơ về bà ta, nhưng em tin ở kiến thức Sử học của thầy. Bà Editha gì đó sống cách đây năm trăm năm và là một... nữ công tước.

Meinert sửng sốt. Gần hai mươi năm trong nghề dạy Sử, ông nghĩ rằng mình đã thuộc lòng cả những nhân vật kỳ cục và dễ bị quên lãng nhất của lịch sử nước Đức. Vậy thì người đàn bà mệnh danh là nữ công tước mà Tarzan vừa xác định với ông là có thật hay không? Bà là ai hỡi Phôn Brabant danh giá? Lần đầu tiên Meinert phải lúng túng:

- Peter Carsten, em...

- Em... chào thầy, và rất cảm ơn thầy. Dù sao đi nữa, em cũng phải tìm thêm tư liệu về bà Editha Eleonora Phôn Brabant ngoài thư viện.

Tarzan biến ra hành lang nhanh như một con sóc. Hắn có vẻ hài lòng về trò chơi hiểm hóc vừa rồi. Chắc chắn thầy Meinert sẽ điên đầu và hắt hơi liên tục vì... một đống Bách khoa toàn thư trên cái giá sách đáng ghét kia. Ông có sặc bụi từ trưa cho đến tối cũng đừng hòng bắt "mụ" nữ công tước lộ diện. Bà ta chỉ là một sản phẩm tưởng tượng của tà thuật thì làm sao có mặt được trong tiểu sử các danh nhân. Tarzan hiểu được "chân lý" trên thì đã quá muộn, nhưng vẫn còn sớm hơn thầy... Meinert.

Hắn thở phào lẩm bẩm:

- Cũng tại cái dòng họ Krause quái gở...

Đúng là tại "cái dòng họ Krause quái gở" chứ còn gì nữa, hết Volker Krause biểu diễn thần kinh thép trên thành cầu xe lửa bây giờ đến mẹ của nó: bà Edith Krause. Ai đời đang là phu nhân có tiếng tăm của ông chủ thầu xây dựng Krause giàu nứt đố đổ vách, bà Edith lại cho rằng mình chính là hóa thân từ nữ công tước Editha Eleonora Phôn Brabant. Có nghĩa tiền kiếp của bà còn "quý tộc" hơn vị trí hiện nay nhiều. Mà cũng tại hắn không dưng nổi máu tò mò đi tìm tung tích bà công tước. Giờ thì thảm bại rồi Tarzan ơi!

*

Tarzan vừa rút lui về "Tổ đại bàng" là tháo ngay đôi giày thể thao ra và ngồi chồm hỗm trên giường. Hắn lặng lẽ liếc nhìn sang nhân vật có kích thước tới "một người rưỡi". Còn phải hỏi, thằng Tròn Vo khổng lồ cái bụng mang tên Kloesen chứ ai. Nó đang ngắm ngía Tarzan đầy thán phục, có điều đừng xâm phạm đến thanh sôcôla mà nó đang nhai nhóp nhép. Nó với Tarzan vốn đặt tình bạn trên cơ sở "tôn trọng và hiểu biết lẫn nhau" cơ mà.

Kloesen phát biểu liền:

- Lý lịch nữ công tước Phôn Brabant ra sao?

- Mày nhả thanh kẹo đi rồi tao nói... Ê, làm gì có "mụ" Editha trong biên niên gia tộc của nước Đức cổ đại. Mẹ thằng Volker đã... chế tạo ra hoàn toàn. Tao đã "nghiên cứu" cả năm cuốn Bách khoa toàn thư và cả... trí nhớ siêu đẳng của thầy Meinert. Vô ích... Ờ... có vấn đề này...

Tarzan đột nhiên khựng lại. Trong một giây chớp nhoáng hắn định tiết lộ cho Kloesen Tròn Vo về "trò chơi tử thần" của thằng điển trai Volker chiều hôm qua trên thành cầu xe lửa nhưng hắn kiềm chế kịp. Chỉ chút nữa là hắn đã mang tội "bội tín" vì không giữ lời hứa với Volker.

Kloesen tròn xoe mắt:

- Mày đang có cái gì giấu tao phải không đại ca? Chắc là mẹ thằng Volker còn...

- Không phải bà Edith mà là thằng bạn học của chúng ta: Volker Krause. Cái máu TKKG của mày đâu Tròn Vo? Mày không để ý thời gian gần đây Volker thế nào à? Nó là thằng thông minh cỡ một chín một mười với thằng Karl Máy Tính Điện Tử mà niên học này phải "đúp" lại lớp 10. Vầng trán bác học của nó cũng chẳng thèm nhăn nhó trước những điểm hai và bốn thường xuyên ở hầu hết các môn học. Tại sao nó có thể thay đổi tính tình nhanh chóng như vậy chứ?

- Có lẽ nó xấu hổ vì bà mẹ nó!

Tarzan vỗ đùi khoái trá:

- Mày có quyền nhai thêm một thanh sôcôla nữa vì ý kiến sáng suốt đó. Tao cũng nghĩ giống vậy. Mày coi, cha của Volker là một ông chủ thầu xây dựng lớn nhất thành phố, mê chuyện làm ăn hơn sinh hoạt với gia đình, ông ta không bao giờ có mặt trong nhà. Còn bà mẹ Volker thì là... một chuyên gia bói bài năm mươi hai lá, tin vào ma quỷ hơn tin vào con người, lúc nào cũng mơ mộng rằng mình đang mang linh hồn của một người khác từ kiếp trước. Thằng Volker của chúng ta biết làm gì trong cái tổ ấm đó bây giờ? Nó dửng dưng bất chấp cuộc đời là... hợp lý chứ sao! Bữa nay, nó lại trốn giờ Toán nữa rồi.

- Đó là chuyện tất không lạ, thưa đại ca. Mày có thể đạt mười điểm trong môn Toán, chứ tao và thằng Volker chỉ có nước... chịu chết. Tao... rộng lượng về vấn đề "cúp cua" của nó. Nó làm sao dám can đảm chịu "cặp trứng vịt" to tướng như tao được.

- Thôi, dẹp qua một bên "dòng họ quái đản Krause" đi. Cuộc hẹn với Công Chúa Gaby và Karl Máy Tính chiều nay tại hồ bơi, tại sao tao có thể quên nhỉ, mày chuẩn bị "xiêm y" đi. Việc của tụi mình bây giờ là... lên đường.

- All right!

Thằng Kloesen hào hứng ca lên một câu tiếng Anh "tán đồng".

*

Khi chúng đạp xe vào đến thành phố thì mây đen đã che kín mặt trời. Như thường lệ, nhà Gaby Glockner vẫn là "sào huyệt' đầu tiên của TKKG Tứ quái. Tarzan bấm chuông và cũng như thường lệ, con Oskar của Gaby luôn luôn đóng vai trò gia chủ đầu tiên. Nó thò cái đầu ngộ nghĩnh chỉ còn một mắt mở thao láo và sủa vang trời đất ngay cánh cửa sổ.

- Gâu, gâu!

Oskar sủa cụt ngủn đúng hai tiếng. Đó là mật hiệu ám chỉ người quen. Ba tiếng là ám chỉ khách mới đến chơi một vài lần. Còn "gâu, gâu, gâu, gâu" bốn tiếng ư? Là... khách lạ hoặc kẻ thù chứ còn phải hỏi.

Cô chủ Gaby cứ theo mật hiệu của Oskar mà sửa soạn thái độ. Coi, đến giờ này Công Chúa mới chịu gỡ sợi xích buộc cổ con chó.

- Đợi chút nghe, mình xuống cầu thang ngay.

Mới liếc vào phòng Công Chúa, Tarzan và Tròn Vo đã cảm thấy nóng mặt. Cái thằng Karl quân sư đã... tồn tại ở đó từ bao giờ. Nó đang thao dợt các trò chơi điện tử trong cái đầu Máy Tính.

Tiếng Kloesen cay cú:

- Tại sao bao giờ mày cũng qua mặt tao và Tarzan hết vậy... quân sư?

Máy Tính Điện Tử cười ha hả:

- Tao chỉ cần đến trước giờ hẹn năm phút là... uy tín. Ở đời muôn sự của chung, hơn nhau một tiếng anh hùng... lẹ chân. Phải không... Gaby?

Gaby giảng hòa một cách rất... con gái:

- Nè, đừng mất đoàn kết TKKG nghe. Phần thưởng cho Karl đã có rồi, hay các bạn cũng muốn tham dự trò chơi điều tra bằng điện tử như cái đầu Máy Tính của nhị quái? Chắc là không chứ Kloesen, mình hiểu bạn mà, trong tủ lạnh tôi đã để dành cho bạn một thỏi sôcôla vĩ đại. Chịu chưa?

Cô bé quay sang Tarzan:

- Phần... người hùng, tôi đoán là có chuyện gì mới xảy ra khiến bạn chậm trễ cuộc hẹn tới... mười phút. Có thể là một "đặc vụ thứ 2" hở Tarzan, kể cho Gaby nghe đi?

Không có gì xấu hổ khi khuất phục bởi... một cách làm lành dễ thương, Tarzan tự hiểu như vậy. Hắn trở nên quá sức hiền lành:

- Gaby đoán đúng. Có chuyện về gia đình Volker.

Đúng vào lúc đó thì cánh cửa mở. Người cha cao lớn và bí ẩn như điệp viên 007 của Công Chúa ngó vô bất ngờ. Gaby reo:

- Ba mới về!

Tarzan, Máy Tính Điện Tử, Tròn Vo gần như lên tiếng cùng một lượt:

- Tụi con chào chú!

Emil Glockner cao hơn một mét tám, thân thể cân đối trong lứa tuổi bốn mươi. Đôi mắt không xanh biếc như con gái nhưng hấp dẫn như có ma lực. Khi ông cởi áo măng-tô ra thì cả đám thiếu niên thấy Emil Glockner giống một tài tử xi-nê hơn là một viên thanh tra kiểu mẫu của ngành cảnh sát. Ông gần gũi đám nhóc còn ở giọng nói. Giọng ông ấm áp và thân mật lạ lùng:

- May quá, các con còn đủ mặt ở đây. Tôi có chuyện cần đến các con đó!

Ông thở dài thật lâu sau đó nói tiếp:

- Cậu bạn học sinh của các con là Volker Krause hôm nay không đến lớp, đúng không?

Kloesen nhìn ông miệng há hốc. Nó có linh tính chẳng lành. Tarzan hồi hộp hơn nhiều, hắn thăm dò ngay lập tức:

- Có lẽ Volker bị bịnh, thần kinh của nó dạo này khá sa sút, hoặc... con nghĩ rằng nó muốn tránh né môn Toán như đã từng tránh. Nó vẫn thường cáo bịnh khi có bài kiểm tra.

Emil Glockner gật đầu. Ông nhìn ra cửa sổ một cách khó hiểu. Mặt trời đã ló ra khỏi đám mây, còn ông, ánh mắt chỉ chạm toàn sương mù. Giọng ông chợt trở nên nghiêm trọng:



- Trước hết tôi yêu cầu các con giữ im lặng tuyệt đối. Đây là "chuyện công việc".

Bốn quái TKKG cảm thấy trái tim đập nhanh hơn lúc bình thường. Chúng kiên nhẫn chờ đợi.

- Volker Krause không bị bịnh. Thằng bé đã... mất tích.

Gaby vội hỏi:

- Mất tích hả ba?

Viên thanh tra gật đầu:

- Từ đêm hôm qua, Gaby ạ. Lúc đó cha mẹ Volker không có nhà. Ông Krause đi dự một cuộc họp của hội bắn súng thể thao. Bà Krause cùng người quen đi coi bói. Có lẽ các con đã biết ông bà Krause là người thế nào... Họ thích sống cho sở thích của mình hơn cho người thân... Khoảng nửa đêm, họ gặp và cãi cọ nhau trong một quán rượu. Khi về tới nhà, họ không ngó vào phòng Volker nữa. Theo lời Suzanne Hivers, cô gái người Paris sống cùng gia đình Krause ở phòng trên gác thì... cô đã lên giường từ lúc chín giờ và không hề hay biết gì cả. Như vậy có nghĩa rằng Volker đã bị bắt cóc từ đêm hôm qua.

Tròn Vo hoảng hồn. Nó có cảm tưởng như mình cũng sắp bị mất tích.

- Bắt cóc! Con chưa hiểu, thưa chú Glockner.

- Đáng tiếc là sự thực đúng như vậy. Vì sáng nay cha Volker đã nhận được một bức thư tống tiền. Chúng đòi tới 100.000 mark tiền chuộc. Đích thân ông Krause phải chuẩn bị sẵn số tiền. Tên bắt cóc sẽ thông báo thời gian và địa điểm trao đổi sau.

Tarzan yên lặng ngồi nghe. Trong một giây hắn cảm thấy choáng váng.

HAI: NHỮNG KẺ KHẢ NGHI

Không khí trong phòng thật nặng nề. Đến nỗi con Oskar chỉ dám thè lưỡi ra mà không dám thở hổn hển. Tròn Vo thấy cái miệng đắng nghét dù nó vừa mới "xực" sôcôla trước khi đến đây. Máy Tính Điện Tử giả bộ ung dung lau cặp kính cận nhưng trong lòng thì nóng như lửa đốt. Tiếng than thở kiểu nhi nữ thường tình của Công Chúa càng đổ dầu vào cái bụng sôi sùng sục của Tarzan:

- Lạy Chúa, không thể như vậy được, không thể...

Thanh tra Glockner ôn tồn:

- Một lần nữa, tôi yêu cầu các con không được tiết lộ chuyện này cho bất cứ ai. Thư tống tiền được gửi đến theo đường bưu điện và được bỏ vào thùng thư ở thành phố chúng ta. Đương nhiên là tên bắt cóc đã lường trước mọi chuyện: lá thư không viết tay, không đánh máy mà được cắt từ một tờ nhật báo dán thành những hàng chữ. Chỉ có dấu vân tay trên phong bì. Hình như là vân tay của người đưa thư. Anh ta...

Tarzan cố nuôi hy vọng cuối cùng:

- Còn địa chỉ người nhận thì sao, thưa chú Glockner. Chắc cũng là chữ in báo cắt dán...

- Tiếc rằng đúng như vậy con ạ. Ghép từng âm một. Hơi kỳ dị chứ sao. Nhưng vẫn bảo đảm theo quy ước bưu tín, và bưu điện buộc phải chuyển nó. Tên tống tiền, có thể gọi một cách khác là băng... bắt cóc đe dọa nếu cảnh sát can thiệp, chúng sẽ thủ tiêu Volker. Vấn đề này khiến ông bà Krause phải điên đầu, nhưng rồi họ đã có quyết định đúng đắn. Họ đồng ý trả số tiền 100.000 mark bọn tội phạm đòi, và họ đã báo cho chúng tôi biết quyết định đó.

Thanh tra Glockner trầm ngâm:



- Tôi được cử vào ban chuyên án này. Tất cả mọi thông tin liên quan đến Volker đều cần thiết. Chú bé thường la cà ở đâu và giao du với ai, những ai là bạn hoặc... chiến hữu của chú bé? Chúng tôi nghĩ rằng các con có thể cung cấp được... các con hãy kể những gì các con nhớ được về Volker, không cần phải theo thứ tự thời gian. Các con làm được chuyện này chứ?

- Thưa... được.

Tròn Vo Kloesen reo to. Tuy nhiên nó chẳng làm được gì nên hồn ngoài chuyện bập bẹ các chi tiết lặt vặt quanh việc học tập. Gaby Công Chúa cũng thế, cô bé nghiêng về phía phân tích tình cảm yếu đuối của thằng bạn học Volker hơn là bàn đến chuyện rong chơi của nó. Chỉ giận cho Máy Tính Điện Tử, bình thường quân sư Karl vốn trí tuệ là thế mà nay bị đụng chuyện đâm ra ú ớ chẳng nên lời. Nó chỉ góp phần bằng những điều vô thưởng vô phạt về Volker.

Trong tình thế Glockner chỉ còn nước gấp cuốn sổ ghi chép lại thì... Tarzan bỗng thốt lên:

- Thầy bói Raimondo!

Thanh tra Glockner hỏi dồn dập:

- Raimondo là ai? Gã có liên hệ gì đến Volker?

Tarzan trả lời thận trọng:

- Con chưa gặp lão, thưa chú Glockner, nhưng con có nói chuyện với Suzanne, cô gái Paris mà chú nói hồi nãy. Chuyện xảy ra mới đây thôi, Suzanne khá am hiểu về tiếng Đức và tụi con làm quen nhau theo kiểu... trao đổi sinh ngữ. Suzanne không ưa gì lão Raimondo và cô rất dị ứng với những trò phù thủy của lão. Lão Raimondo - do tự xưng là một nhà tiên tri, một thầy bói lão luyện, một kẻ có khả năng đối thoại với...

thế giới bên kia theo lời Suzanne kể. Bởi lẽ mẹ Volker là một tín đồ trung thành của Raimondo. Quái đản hơn hết là bà sẵn sàng nhận vai "lên đồng" trong những lúc lão Raimondo lâm râm khấn vái. Qua những người chết, bà Krause đã có trong tay các thông điệp. Một trong những thông điệp đó là linh hồn của... nữ công tước Editha Eleonora Phôn Brabant lìa đời cách đây năm trăm năm đã tái sinh trong thể xác bà. Nhưng thưa chú, riêng "vấn đề nữ công tước" tụi con đã "điều tra", hoàn toàn không có trong các tàng thư Bách khoa. Một trăm phần trăm bịa đặt.


- Giỏi lắm, Peter Carsten, con cứ nói tiếp...

- Volker không chịu thay đổi tiếng gọi "mẹ" bằng "Thưa bà Editha..." theo lời hướng dẫn của lão thầy bói Raimondo, nên thường xuyên bị bà Krause chửi rủa. Tất nhiên Raimondo chẳng dại dột gì mà không lợi dụng sự thiếu hiểu biết của mẹ Volker. Biết đâu vụ bắt cóc Volker lại là một cách... tống tiền mới phát minh của lão?

- Chúng tôi sẽ thẩm tra lão thầy bói này. - Thanh tra Glockner nói.

Tarzan hớn hở ra mặt:

- À, còn điều này nữa, thưa chú. Vì không có cảm tình với lão thầy bói nên Suzanne có lần đã bí mật lục túi áo măng-tô của lão treo trên tường. Thưa chú, trong đó có một công ăn của Sở tài chính gửi đến Otto Biersack. Phải chăng Otto Biersack là...

Thanh tra Glockner không giấu vẻ hài lòng:

- Này nhé, sau khi tốt nghiệp Trung học nếu con không biết lựa chọn nghề nào thì... đi theo chú. Chú tin rằng Peter Carsten biệt hiệu Tarzan sẽ là một thanh tra ngoại hạng...

Coi, trong lúc gương mặt Tarzan đỏ rần vì sung sướng thì... Gaby Công Chúa cong hết đôi môi. Còn lâu ái nữ của thanh tra Glockner mới đồng quan điểm với cha về vụ làm thám tử của cậu bạn cùng với cô gái Paris Suzanne kia.

Đôi mắt vốn mơ mộng của Công Chúa chợt buồn... thăm thẳm. Tarzan thì chẳng chú ý đến điều đó. Hắn còn đang mải... làm thám tử:

- Con vừa mới nhớ ra, thưa chú Glockner. Thêm một nhân vật nữa coi bộ còn nguy hiểm hơn Raimondo nhiều...

Cuốn sổ ghi chép của thanh tra Glockner lại mở ra.

- Lần này là... Mario Frasketti.

- Sao?

- Mario Frasketti, chủ quán ăn Italia ở phố Sedan. Quán mang tên TRATTORIA. Ăn ở đây giá tương đối bình dân. Mỗi cái bánh mặn Pizza đủ hương liệu Italia giá chỉ có ba mark. Chính Volker đã rủ tụi con đến đó. Nó chính là khách thường xuyên của quán mà. Thằng Volker hình như nghiền rượu vang ở đó. Có lần con bắt gặp nó say mèm, con phải dìu nó về.

- Thật... tệ hại. Volker chưa tới mười sáu tuổi. Nếu các con còn tin có Thượng đế thì hãy tránh xa rượu bia.

- Chú Glockner có đồng ý với tụi con không? Chỉ có nỗi buồn và sự tuyệt vọng không ai chia sẻ mới làm thằng Volker mau sa sút như vậy. Trước kia nó rất yêu đời...

- Chú đang cần thông tin về gã Mario Frasketti!

- Bắt đầu từ một cuộc đối thoại nghe lén. Cách đây hai tuần Suzanne đã rủ Volker và con đến quán Mario để... ăn kem. Suzanne thèm ăn kem ở đó và cô ta biết cậu chủ Volker trong túi rất sẵn tiền... Tụi con ngồi ở chiếc bàn kế bên cửa vô quán. Phía bên phải là quầy hàng và Mario đứng sau quầy. Gã chủ quán lúng túng đến thảm hại trước một người lạ mặt. Đó cũng là một người Italia đồng hương của gã nhưng có khuôn mặt rất... cô hồn. Con nghe Mario lắp bắp "Tôi sẽ lo cho tổ chức đủ số tiền cần thiết. Xin các đại ca yên tâm, chỉ mọt thời gian ngắn nữa thôi". Sau câu nói, gã nhìn về bàn tụi con, có lẽ là nhìn Volker để lượng giá...

Thanh tra Glockner thở phào:

- Con là một "kho báu" của ngành cảnh sát. Một cộng tác viên tuyệt vời. Con hiểu được giá trị những chi tiết quan trọng mà con cung cấp chứ Peter Carsten? Chú xin biểu dương con.

- Con không phải là một "cộng tác viên", thưa chú Glockner. Tụi con sẽ có phương pháp điều tra riêng của mình. Nếu Gaby, Karl và Kloesen biết những chuyện vừa kể, các bạn ấy sẽ giao cho chú một hồ sơ về hai nhân vật tình nghi còn hoàn hảo hơn những điều con nói nhiều.

Thanh tra Glockner cáo lui sau khi nhắc lại với bọn trẻ một lần nữa yêu cầu chúng giữ bí mật.

Gaby chọc Tarzan liền:

- Có lẽ chúng ta nên nhờ Tarzan mời "tiểu thư nước Pháp" vào "Ngũ quái... STKKG" cho rồi!? "Chị" Suzanne này là thứ gì mà tụi mình phải cậy nhờ chứ!

Tarzan có vẻ hơi khó chịu:

- Đừng nói sau lưng người khác như vậy Gaby. Dù sao Suzanne cũng lớn hơn tụi mình. Chị ấy đã... mười bảy tuổi.

Hắn nhìn sang Karl:

- Sao quân sư, cái Máy Tính Điện Tử trong đầu mày đang hoạt động ở công suất nào rồi? Tao muốn mày cho ý kiến?

Máy Tính Điện Tử nhún vai:

- Còn ý kiến gì nữa hả đại ca. Chúng ta biểu quyết ở đây là vừa.

Thằng mập Kloesen xen vào. Cái bụng Tròn Vo của nó nhấp nhô thấy... ghét.

- Biểu quyết? Có phải hai huynh đệ định biểu quyết về chuyện chúng ta sẽ tham gia hành động trong vụ mất tích của Volker, tham gia kiểu... TKKG?

- Đúng!

Tarzan cố gắng tạo ra sự ly kỳ để cho Gaby bớt... phụng phệu:

- Đây là đặc vụ thứ hai của TKKG, và chúng ta ai cũng đều có nghĩa vụ với nó. Thứ nhất, Volker là bạn học cùng lớp của chúng ta. Thứ hai, tuy rằng Volker là con nhà giàu nhưng nó không phải là một thằng hết xài và hư hỏng. Thứ ba, rõ ràng chúng ta đang có lợi thế hơn cảnh sát. Cảnh sát không thể hoạt động công khai vì bị bọn tội phạm theo dõi trong khi chúng ta thuận lợi hơn nhiều. Không thằng hung thủ nào nghĩ ra chúng sẽ bị phát giác bởi những đứa trẻ chưa tới tuổi người lớn. Dĩ nhiên là bên cạnh đó, chúng ta sẽ cung cấp cho ba của Gaby những điều khả nghi...

Gaby lúc này mới nhoẻn miệng cười. Cô nói:

- Nào, khởi hành bây giờ đúng không... Tarzan?

- Chưa được, tôi...

- Cái gì nữa vậy?

- Các bạn không để ý đến chuyện này sao? Về "lá thư cắt từ chữ in của một tờ báo" gửi cho gia đình Krause theo đường bưu điện để tống tiền. Thanh tra Glockner có vẻ không quan tâm đến điều đó vì "chữ trên lá thư đã được che chắn mọi sơ hở" rất kỹ. Tuy nhiên tôi thấy vẫn còn... sơ hở. Gaby, Karl, Kloesen không nhớ sao, đây là trò chơi cắt chữ tạp chí của tụi mình mà thằng Volker lúc chưa bị bắt cóc rất thích. Không lẽ bọn tội phạm cũng ưa chuộng trò chơi này ư? Còn nữa, tôi cũng quên hỏi ba của Gaby là "chữ viết trên lá thư và bì thư được cắt từ nhật báo nào", nếu đúng là nhật báo Tươi Sáng mà thằng Volker thường đọc thì...

Ba cái miệng của Công Chúa, Máy Tính Điện Tử, Tròn Vo gần như há hốc cùng một lúc:

- Thì... sao?

- Thì rõ ràng là bọn tội phạm đã tạo mọi điều kiện để Volker trong chốn giam cầm được sinh hoạt tự do tùy sở thích. Đặc biệt hơn nữa là chúng nắm rõ Volker như đặt trong lòng bàn tay. Và thậm chí chúng còn chiều ý Volker bằng những trò chơi trẻ thơ của nó.

- Trời ơi, mày như... Sherlock Holmes.

Hai thằng quái Tròn Vo và Máy Tính Điện Tử la lên nhưng Công Chúa thì... im lặng. Cô chỉ âm thầm siết nhẹ tay Tarzan rất là... con gái.

BA: BÍ MẬT CỦA NHÀ HÀNG TRATTORIA

Phố Sedan nằm cạnh một khu công nghiệp. Không gian lúc nào cũng nặng nề. Toàn mùi khói. Những ngôi nhà cũ kỹ và xám xịt, mái ngói đã ngả màu cáu bẩn. Có lẽ không ai dám mặc áo sơ mi trắng ở đây. Chiếc áo màu trắng khó mà thích hợp với thứ khí hậu bị ô nhiễm này.

Nhà hàng TRATTORIA chiếm vị trí thuận lợi trong một tòa nhà chạy dài. Kế cửa chính, xuyên qua một lối đi hẹp, khoảng sân phía sau hiện ra với những két bia và những thùng vỏ chai rượu vang nằm chồng chất lên nhau.

Sau nửa giờ đạp xe, Tứ quái đã đến địa điểm. Chúng sử dụng khóa vòng nối hai xe đạp thành một cho chắc ăn. Tiếng nồi niêu xoong chảo chạm nhau vang từ sân ra làm con Oskar vểnh hết vành tai và thè lưỡi liếm mõm. Làm sao mà thiếu con chó gốc Tây Ban Nha trong chuyến viễn du này được, nó vốn là thành viên của TKKG, đại diện cho vương quốc loài chó, từ ngay đặc vụ đầu tiên của cả nhóm.

Nhà bếp và các kho đều tọa lạc ở trong sân, Tarzan thừa trí nhớ để hiểu điều này, có một lần hắn đã đột nhập vào sân để lùng sục con Oskar háu đói và... phát hiện ra một lối đi xuống... hầm. Đó là cái "chìa khóa" cho mọi hy vọng về số phận thằng Volker mất tích.

Tuy nhiên chuyện đột nhập hãy hạ hồi phân giải, trước hết Tarzan phải đối phó với Kloesen đã. Thấy chưa, thằng Tròn Vo chưa chi đã liếm mép chỉ sau con Oskar có vài giây:

- Tao tin rằng thực đơn của Italia là... bá phát!

- Ờ... ờ, nhưng riêng mày khẩu phần chỉ có rau tươi trộn giấm thôi. Này Tròn Vo, mày không thương cái thân thể mỗi ngày một phình to ra của mày sao?

Tarzan đi tiên phong kéo cả đám vào nhà hàng, tất nhiên là kèm theo khuôn mặt bí xị của Tròn Vo.

Quán giờ này vắng người. Vài con ruồi còn sót lại từ mùa hè bò lên bò xuống trên kính cửa sổ. Ở tận góc cuối phòng có một cặp nam nữ đang xem chung một tờ báo ảnh. Người khách thứ ba là một ông già cỡ tuổi về hưu mặc một chiếc măng-tô kiểu cũ, đầu đội mũ dạ. Ông già uống rất chậm chạp một ly rượu vang đỏ.

Tarzan hướng cái nhìn về gã Mario. Hình như vị chủ quán đã thấy sự hiện diện của chúng, nhưng gã không quan tâm lắm. Chẳng qua chỉ là đám nhãi ranh còn cắp sách đi học, đâu phải là những thực khách quan trọng hầu bao rủng rỉnh. Mario tiếp tục ở trong bếp, gã chưa vội ra ngay.

Tứ quái chọn một cái bàn hơi xa quầy, chỗ này trò chuyện không sợ ai nghe hóng.

Công Chúa "phán" trước:

- Chủ quán Mario ngó thấy mà ghê. Mắt soi mói như diều hâu. Da sần sùi như cóc. Lại còn bày đặt kén khách.

Tròn Vo không nhất trí lắm:

- Nhưng nếu các món ăn của gã ngon thì có thể tha thứ được hết. Tốt gỗ hơn tốt nước sơn. Tôi chỉ thèm xực món "bánh ngọt Rôma", cái bánh thì chẳng bao giờ biết soi mói, sần sùi.

Karl Máy Tính Điện Tử "bấm nút" liền để cản thằng mập:

- Còn lâu mày mới được kêu món bánh ngọt Rôma. Hồi nãy Tarzan đã xác định mày chỉ được dùng xà lách trộn giấm cho nhẹ cân xuống. Quên nhanh vậy Kloesen?

Nhìn bản mặt Tròn Vo đang rực rỡ bỗng ỉu xìu ai mà không tội nghiệp. Tarzan là thằng dễ chạnh lòng sớm hơn ai hết. Cách chi thì Tròn Vo cũng chính là cái thằng đã tự nguyện sát cánh với hắn trong những đặc vụ nhất sinh thập tử, dám bỏ nhà vô "Tổ đại bàng" trường nội trú, dám thòng dây cho... chiến hữu tuột xuống mở đầu cuộc phiêu lưu, dám thành lập quỹ tài vụ cho cả nhóm bằng túi tiền không đáy của một cậu quý tử con ông chủ hãng sôcôla. Nó chỉ có một khuyết điểm duy nhất: mê ăn uống. Trời ạ, nếu không vì bảo vệ cái bụng... Tròn Vo của nó thì Tarzan đâu nỡ lòng nào.

Tarzan đành phải ngậm ngùi kêu lên:

- Cho ba ly côla và một cái bánh ngọt Rôma!

Cặp lông mày của gã chủ quán Mario Frasketti khẽ nhướng lên ngạc nhiên vì thấy một thằng nhãi ôm cái bụng tổ bố đang nhảy cỡn. Gã lầm bầm như có cục đờm trong cuống họng:

- Tao... nghe... rồi.

Trong khi Mario loay hoay ở dưới bếp, bốn quái tiến hành cuộc thảo luận trên mặt bàn:

- Gã lầm lỳ như dân anh chị đảo Xixin. Tao nghi thế nào lão cũng có bà con với Lucianô, trùm thế giới tội ác ở Mỹ.

Tròn Vo trở nên hồi hộp sau câu nhận định của Máy Tính Điện Tử. Nó cảnh giác:

- Cẩn thận là hơn hết. Tao thấy gã ngắm nghía tụi mình như sắp sửa... đánh chén đến nơi.

Công Chúa lè lưỡi:

- Sao lại gọi là "đánh chén". Gã sẽ bắt cóc chúng ta, hiểu chưa. Ôi, mặt gã như là một tên bắt cóc chính cống.

Gaby bỗng cứng người. Kia kìa, chủ quán Mario đã bưng côla và bánh ngọt ra: mục tiêu của cả nhóm đang di động.

Lúc gã đến sát bên, Tarzan mới thấy đáng sợ. Coi, toàn thân Mario toàn xương xẩu, tóc đen, trán thấp. Dù gã đã cố làm đỏm bằng chiếc quần Jeans kiểu Italia và một chiếc sơ mi lụa màu hồng, nhưng sợi dây xích vàng đeo tòn teng ở cổ tay phải của gã đã làm mất hết chất quý tộc. Sợi dây xích to bằng sợi dây thừng chứng tỏ gã là một tay gian hồ tứ chiếng từng phiêu bạt nhiều nơi.

Tarzan nhận xét khi gã trở vào trong bếp:

- Thế là mọi thứ đều ăn khớp. Mario biết rất rành về thằng Volker. Gã dư sức hiểu rằng ông bà Krause là một tỷ phú mới. "Ông già" thằng Volker đã xây dựng ít nhất là phân nửa số lượng nhà trong thành phố này vài năm gần đây. Muốn có liền một số tiền lớn trong tay mà không phải đổ máu, gã đã chọn Volker làm vật tế thần...

Vấn đề bây giờ là tìm ra chỗ giấu Volker. Bắt được con tin rồi thì phải có sào huyệt để giam giữ chứ? Tôi đang nghĩ đến những chỗ bí mật của nhà hàng TRATTORIA...


Tròn Vo có vẻ nôn nóng:

- Ở chỗ nào hả... đại ca?

- Suỵt, có thể là hai nhà kho và căn hầm đằng sau sân, chỗ đó tao đã từng mò đến lúc tìm con Oskar.

Quân sư Karl nghiêm nghị:

- Đúng. Chỉ có ở đó chúng mới có thể nhốt Volker hàng tuần lễ sau khi nhét giẻ vào mồm và bịt mắt nó.

Tarzan tuyên bố:

- Vậy thì sẽ đi trinh sát. Quý vị làm ơn đánh lạc hướng gã Mario bằng cách yên vị ở chỗ để xe đạp. Tôi chỉ cần dẫn con Oskar theo. Một con chó mà mò vào chỗ cơm thừa canh cặn của nhà bếp thì ai dám nghi ngờ chứ, đúng không?

*

Mặt trời đã lặn, ngày trở nên ngắn hơn và gió lạnh đang thổi đến. Tứ quái đã bước ra khỏi nhà hàng TRATTORIA. Chúng tiến về nơi mấy chiếc xe đạp khóa chùm dựa vào tường. Trong lúc Gaby rùng mình vì cơn gió đầu mùa thu thì Tarzan cúi xuống cởi sợi dây buộc cổ con Oskar.

- Chạy đi Oskar, mục tiêu ở phía trước, chạy đi!

Hắn lượm một cái que nhỏ xíu ném mạnh vào sân và Oskar xuất phát. Con chó thông thái của Gaby không dại gì mà chụp cái que vô tích sự, nó đã đánh hơi thấy một mùi hấp dẫn lạ thường, và ngay lập tức nó rẽ sang bên trái chạy khuất sau bức tường, mất dạng.

Khoảng sân của nhà hàng được tạo ra bởi những bức tường hông của các ngôi nhà đầy tối tăm. Quán ăn trút ra đây mọi thứ đồ phế phẩm dư thừa của mình. Mùi hôi thối xông lên ngang với một bãi rác.

Tarzan mím môi nháy mắt với ba quái bằng một ký hiệu riêng và hắn cũng biến mất một cách chớp nhoáng. Nào, bây giờ thì hắn hoàn toàn đơn thương độc mã, màn bí mật ở phía trước dày đặc như sương mù. Hắn phải làm gì trước tiên ư? Chưa biết nữa. "Chiến hữu" sinh tử cùng hắn lúc này chỉ mang hình dạng một con vật bốn chân.

Hắn di chuyển thập thò như một con rắn mối và không hiểu sao cuối cùng cũng bước được vào phạm vi nhà bếp. Ngay tại đây hắn giật nảy người lùi lại trong bóng tối vì... trời ạ, một bóng đàn bà to béo đang lao ra với một bộ dạng hung hãn có dư. Mụ mặc áo choàng trắng, tóc đen nhánh, hai cánh tay mập ú. Tiếng rống the thé của người đàn bà Italia hộ pháp giữa khung cảnh nửa tối nửa sáng nghe càng rùng rợn:

- Đồ chó đẻ. Cút ngay. À, mày vẫn còn lỳ... được...

Mụ gần như đè hết thân thể kềnh cành lên một cái bóng thấp lùn nhỏ xíu. Tarzan chỉ nghe "ẳng" một tiếng thảm thiết. m thanh quen thuộc đến nhói tim. Trời đất, con Oskar đó, nó mê mẩn đám xí quách gần cái thớt trơn bóng đến nỗi gần cụp xương sống vì mụ đàn bà to béo đè lên, mà răng vẫn cắn chặt cục xương không chịu nhả ra. Nó đưa mắt trừng trừng về phía đối thủ nhằm ước lượng một cuộc tử chiến sống mái.

Mụ Italia lại gầm lên như sắp cháy nhà:

- Đồ súc vật. Bà... giết mày.

Tarzan chưa kịp can thiệp thì cánh cửa hậu nhà bếp bật mở. Mario Frasketti chường khuôn mặt đầy xương xẩu ra với cái miệng méo xệch:

- Đi vào Maria, ai cho phép mụ ra đây?

- Thưa ông chủ Mario, cái con chó... chết...

Ông chủ Frasketti gằn giọng giận dữ:

- Mụ là người làm công hay bà chủ hả? Con chó một mắt này để tôi giải quyết. Công chuyện tôi giao mụ làm đến đâu rồi? Hả? Món hàng đặc biệt đã được cất đúng chỗ chưa? Tôi...

- Dạ thưa ông Mario, đâu đã vào đó hết. Tôi thề không bao giờ rời món hàng.

- Tốt! Không đi vô, còn chần chờ gì nữa.

Tarzan từ trong chỗ nấp muốn bật cười khi thấy mụ đàn bà run cầm cập, nhưng hắn bịt miệng kịp, vì... Chúa ơi, hãy nghe những lời mụ đang lắp bắp:

- Thưa ông chủ, người khách... hai tuần trước đã tới. Ông ấy... chờ ông chủ ở phòng khách...

- Sao?

Mụ Maria chuồn một mạch. Tiếng "Sao?" của Mario Frasketti mụ đã quá rành. Gã luôn luôn sử dụng tiếng đó đi kèm với hành động bạo lực.

Kẻ thù của Mario lúc này chỉ còn con Oskar đang vẫy đuôi rối rít vì... vô số xí quách. Mặt gã chủ quán xám lại, gã xông đến con chó tung một cú đá như trời giáng thay cho mụ làm công vừa trốn mất tiêu. Tội nghiệp con Oskar đang gặm xương hí hửng không kịp đề phòng. Nó văng tới bên chân Tarzan trong bóng tối với cái mõm tức tưởi.

Không thể kiên nhẫn được, Tarzan nhào tới trước mặt gã. Hắn chụp cổ áo sơ mi lụa của Mario ngay tức thì:

- Ông chỉ là thứ người lớn bẩn thỉu!

Gã chủ quán trợn mắt. Hắn dùng hết sức lực cố gỡ cánh tay thép của Tarzan:

- Mày, mày... nói gì, thằng nhãi...

- Tôi xin lặp lại: "Ông chỉ là thứ người lớn bẩn thỉu", khi ăn hiếp một con chó.

Mặt gã Mario từ xám xịt trở nên tái nhợt:

- À, mày... cái bọn nhãi uống côla hồi nãy... chúng mày theo dõi tao à? Con chó một mắt này liên can gì đến mày hở thằng nhãi?

Tarzan lạnh như tiền. Hắn nói từng tiếng một:

- Chúng tôi là chủ của con chó, ông hiểu không? Thật đáng tiếc bởi ông là "người lớn" thưa ông Mario. Chỉ cần ông bằng tuổi tôi là ông sẽ đo ván ngay lập tức.

- Mày định... hành hung tao ư? Đồ... chó chết, đồ lang thang đầu đường xó chợ, đồ... thả chó chạy rông trộm xương xẩu kẻ khác, đồ...

Tarzan buông cổ áo lão chủ quán. Một bóng người đội mũ dạ khoác măng-tô vừa xuất hiện ngay trước cửa hậu.

Tarzan thoáng rùng mình. Coi, bóng người cao lớn đội mũ dạ chẳng phải ai xa lạ mà chính là "gã Italia đồng hương" hắn đã từng gặp. Sau hai tuần tái ngộ, gã lạ mặt vẫn không giảm bớt nét... cô hồn chút nào. Gã nói lớn như ra lệnh:

- Mario Frasketti, công chuyện đến đâu rồi. "Ông chủ lớn" cần gặp trưa mai.

Mario liếc nhìn Tarzan hậm hực và quay phắt 180 độ. Gã cố gắng nói với vị khách lạ có cung cách bề trên thật nhỏ nhẹ:

- Thưa đại ca, đã xong.

Hai bóng người mất hút sau cánh cửa để lại Tarzan đứng sững sờ. Trời ơi, có lẽ chúng lên phòng khách để đàm đạo sau khi đã quan sát "món hàng đặc biệt" do mụ Maria cai quản. "Món hàng đặc biệt" là gì vậy? Thằng bạn học Volker đang bị trói gô chăng?

Tarzan đổ mồ hôi hột khi nhớ đến lời năn nỉ của Mario cách đây hai tuần trước gã đội mũ dạ.

Hắn thở ra thật nặng nề. Con Oskar cũng thở mạnh không kém vì vết thương từ cú đá bất ngờ ở mõm. Buổi trinh sát tối nay như vậy là quá đủ cho thầy trò hắn rồi, dẫu gì thì Tarzan cũng đã bị lộ tung tích. Mọi thứ đều hướng về trưa mai, chắc chắn là rối rắm đến nghẹt thở.

*

Trưa hôm sau, cả đám đồng loạt lên đường đến phố Sedan, lưng áo chúng đẫm mồ hôi vì trời buổi trưa nắng như đổ lửa nhưng không hiệp sĩ nào mở miệng than thở.

Trước lối vào sân của nhà hàng đậu chình ình một chiếc xe mang nhãn hiệu Italia nhưng đeo bảng số thành phố. Hai bánh trái của chiếc xe ngang ngược nằm trên khu vực cấm đậu, hai bánh phải an tọa trên lề đường dành cho khách bộ hành. Chủ nhân của chiếc xe quả coi trời bằng vung, y hiểu rằng cảnh sát hiếm khi lai vãng tới nơi an ninh không được bảo đảm này, và nếu họ có tới thì y cũng thừa máu anh chị để xử lý biên lại nộp phạt.

Bốn hiệp sĩ đi vô cổng, nơi chiếc xe hơi sang trọng nằm thách thức. Loáng thoáng vài người lớn qua lại đăm chiêu. Gió tung bụi mù mịt, thổi dựng một tờ báo vất trong sọt rác bay lên cột đèn. Bên kia đường, hai kẻ lưu linh rượu vào lời ra đang ngồi bệt xuống đất, làm như chỉ có mình họ tồn tại giữa trần gian khốn khổ này.

Tarzan đưa tay lên ngó đồng hồ. Đã mười hai giờ mười lăm phút. Nhà hàng TRATTORIA còn lâu mới đóng cửa. Giờ này là giờ ăn trưa, chắc chắn số lượng thực khách trong quán sẽ đông đảo.

Bốn quái đã tiến vào nhà hàng. Coi, khác với dự kiến của Tarzan, trong quán không có lấy một bóng người. Chỉ có một nhân sự độc nhất: Mụ quản gia người Italia. Mụ khệnh khạng đi về phía bàn của chúng. Giọng mụ the thé. Rõ ràng Maria không hề biết chúng là ai.

- Trưa nay nghỉ. Không bán.

Tiếng Gaby cự nự:

- Sao chúng tôi không thấy bảng treo?

- Nghỉ bất tử, nghe chưa đám nhãi ranh. Ai vô đây cũng phải về như vậy hết.

Tròn Vo chợt nghĩ ra một kế. Nó đưa hai tay bưng lấy cái bụng nặng nề rên rỉ:

- Ôi, đau bụng quá. Chắc tôi chết mất, bao tử tôi đang cào cấu tung lên... ôi!

Mụ làm công chưa có một phản ứng gì thì... Máy Tính Điện Tử đã kịp nhận ngay tín hiệu của Tròn Vo. Nó bật dậy kéo tay Tarzan nhanh như chớp:

- Chết mẹ, thằng Kloesen sắp ngất xỉu rồi. Tao với mày đi mua thuốc uống cho nó mau lên.

Thằng Tròn Vo lúc này có vẻ như sắp... sùi bọt mép trên ghế thật. Mụ Maria chỉ biết kêu "Trời đất!" và thở dài ngao ngán. Hai thằng mặt mày láo liên vừa bật dậy đã phóng mất. Cho đến lúc nhắm mắt, cái đầu trì độn của mụ cũng không làm sao biết được cơn bệnh... khổ nhục kế của Tròn Vo. Mụ chỉ biết xách một cái ghế cao đặt gần chỗ hai đứa nhãi ranh còn lại và ngồi xuống theo dõi động tĩnh của chúng.

Tarzan lôi quân sư Karl núp vào một góc hẹp giữa hai bức tường giao nhau, ở đây đã có sẵn một khe nứt do ai đó đập phá, từ khe nứt này có thể quan sát mồn một cánh cửa hậu nhà bếp. Hắn khẳng định với Máy Tính Điện Tử:

- Tụi tội phạm sẽ từ cánh cửa hậu này chui ra, rồi mày coi. Chúng ta không cần thiết phải đột nhập vào nhà kho và tầng hầm để sa vào bẫy chúng.

- Ờ, ờ... tao chỉ thấy mọi thứ có vẻ như "đưa người cửa trước, rước người cửa sau" quá. Đầy mờ ám...

Và ngay lúc vừa dứt câu nói, Máy Tính Điện Tử đã... nổi da gà.

Kia kìa, cánh cửa hậu nhà bếp bật tung như tính toán của Tarzan. Ba người đàn ông đồng loạt đi ra. Gã Mario Frasketti mặc áo lụa màu hồng như thường lệ, gã đội mũ dạ có nét mặt cô hồn vừa nhét vào áo măng-tô khẩu súng ngắn đen ngòm, một lão già khác mà hai đứa chưa từng gặp thì đầy vẻ oai vệ. Lão khoác áo da thú màu sáng hai tay chắp sau lưng như một... ông chủ lớn.

Tarzan thì thầm:

- Lão là "ông chủ lớn" đó Karl. Ông trùm băng bắt cóc. Bố già Mafia.

Thái độ Mario Frasketti hình như hơi khó hiểu. Gã tiễn "ông chủ lớn" và gã đội mũ dạ ra xe hơi mà không hề vui vẻ chút nào. Cũng có thể gã vừa bị thằng đội mũ gí vào trán một họng súng. Cũng có thể gã chưa được hài lòng về món tiền thưởng do "ông chủ lớn" ban phát. Cũng có thể "món hàng đặc biệt" của gã chưa vừa ý lão ta.

Đích thân Mario mở cửa chiếc xe sang trọng cho "ông chủ lớn" ngồi vào. Gã đội mũ dạ mặt lầm lì có lẽ là cận vệ trưởng, ngồi ngay tay lái. Gã đại ca đóng cửa cái rầm khiến Mario chưng hửng. Chiếc xe hơi phóng vụt đi.

Khi gã chủ quán Mario thất thểu biến dạng trong căn nhà bếp đóng kín cửa thì quân sư Karl mới bắt đầu thắc mắc:

- Đây là tụi "xã hội đen". Điều ấy hiển nhiên rồi. Nhưng còn thằng... Volker đâu? Nó là "món hàng đặc biệt" của Mario mà?

- Tao cũng đang nhức đầu về chuyện đó. Tại sao gã không giao thằng Volker cho các ông trùm? Như vậy là nó vẫn bị giam giữ đâu đó trong nhà này. Tao nghĩ rằng có thể "ông bà già" thằng Volker chưa giao cho bọn mafia đủ số tiền nộp mạng, nên gã Mario đã bị "ông chủ lớn" khiển trách và bị gã cận vệ trưởng gí súng. Hồi nãy tao thấy mặt gã Mario nhăn như khỉ...

Bộ óc robort đầy sáng tạo của Máy Tính Điện Tử bắt đầu hoạt động. Nó chỉ dùng răng cắn ngón tay cái chừng ba mươi giây là Tarzan đã hết hồn. Và nó "phán" một câu khiến hắn hết hồn thật:

- Tao không tin "món hàng đặc biệt" đó là thằng... Volker. Nhưng khi màn sương mù chưa vén lên thì mọi bí mật đều ở phía trước. Nào, bây giờ thì chần chờ gì nữa. Mày sẽ dẫn đường cho chúng tao đến hầm ngầm chứ?

Sau giây phút bối rối, Tarzan lại trở về sự sáng suốt bản năng. Hắn cản nhị quái Karl tức thì:

- Không được. Chúng ta phải trở lại nhà hàng TRATTORIA. Công Chúa và Tròn Vo đang bị mụ Maria quản thúc ở đó. Mụ mà nghi ngờ thì cô bé và thằng mập chỉ có nước... nhẹp ruột. Tụi nó cũng đang cần thông tin mới của chúng ta.

- Còn vụ thanh tra nhà kho và hầm ngầm?

Đôi lông mày Tarzan nhíu lại:

- Nghe tao đi Máy Tính Điện Tử. Chuyện đó để một mình tao làm. Vậy nhanh gọn hơn. Ngay đêm nay thôi. Tao sẽ trèo tường trốn khỏi trường nội trú. Mày tin tao chứ, hả quân sư?

Máy Tính Điện Tử miễn cưỡng đưa bàn tay ra. Tarzan đập mạnh bàn tay phải hắn vào lòng bàn tay nó. Coi như đã xong giao ước giữa hai người hùng.

BỐN: CÁI CHẾT TRẮNG

Tám giờ tối là giờ đi ngủ đối với học sinh từ mười bốn đến mười sáu tuổi. Dó là nội quy của ký túc xá. Hôm nay đến phiên thầy dạy Sử Meinert làm giám thị, ông thân mật lại từng phòng để bắt tay những đứa trẻ và chúc chúng ngủ ngon. Lúc chạm mặt Tarzan tại "Tổ đại bàng", ông có vẻ hơi khựng lại:

- Thế nào Peter Carsten? Bà công tước Editha Eleonora Phôn Brabant trốn đâu rồi, tôi đã cố tìm mà vẫn không gặp...

Tarzan chỉ biết cười ngượng nghịu:

- Thưa thầy, em đã giải thích rồi. Hình như có người nó với em rằng năm trăm năm trước...

Thầy Meinert khẽ lắc đầu. Tiếng chân ông ngoài hành lang xa dần.

Ngôi nhà to rộng trở nên lặng lẽ. Tiếng rì rầm trò chuyện từ các phòng bên cạnh vọng qua tường mơ hồ. Một chiếc xe hơi nổ rồi lại nghèn nghẹn tắt máy mấy lần dưới sân. Mưa đổ xuống thật nhanh, quất sàn sạt vào cửa sổ.

- Mưa!

Tròn Vo vừa than thở vừa luồn tay xuống chiếc gối. Nó tin rằng thanh kẹo sôcôla nó giấu Tarzan vẫn còn nguyên ở đó. Nhưng đáng tiếc, Tarzan đang vung vẩy thanh kẹo "chiến lợi phẩm" và giả vờ nằm khểnh trên giường. Tròn Vo buộc phải xuống nước:

- Mày có cần tao cầu nguyện giúp mày không Tarzan? Lát nữa mày sẽ chẳng dễ chịu lắm đâu giữa cơn mưa đầy kẻ thù rình rập này, chỉ cần...

- Tao biết rằng sẽ chẳng dễ chịu, thưa công tử Kloesen. Nhưng giờ này có lẽ thằng Volker đang lạnh run trong tầng hầm, chân tay bị trói và cái miệng tất nhiên thèm... kẹo.

- Chúa ơi, tao thề sẽ cho nó một núi sôcôla nếu mày cứu được nó ra. Còn bây giờ... hãy trả lại tao thanh kẹo. Tao... tao còn khổ hơn cả thằng Volker nữa. Ê, Tarzan, tao sẽ cầu bình an cho mày mà.

Để chặn đứng sự thề thốt đến mỏi miệng của Tròn Vo, Tarzan đành trả lại "chiến lợi phẩm" và rời khỏi giường. Mưa cũng dần dần tạnh. Hắn bẹo cái má phính đầy mỡ của thằng mập rồi thay quần áo. Hắn chọn đôi giầy thể thao cũ nhất, chiếc quần Jeans bạc phếch quen thuộc, khoác thêm cái áo đi mưa và nhẹ nhàng mở cửa phòng. Phải cẩn thận tuyệt đối chứ sao, chỉ cần một thầy giáo phát hiện, hắn có thể ra Hội đồng kỷ luật nhà trường như chơi.

Tiếng Tròn Vo vang lên khó khăn như muốn sặc vì thanh kẹo:

- Chúc mày đầu xuôi... đuôi lọt. Tao khởi sự đọc... kinh đây...

Tarzan cười thầm và rón rén đi ra hành lang. Một phút sau hắn đã ở trên phòng chứa đồ. Trên một cái giá treo ở cuối phòng là cuộn dây có nhiều mấu thắt nút. Hắn buộc chắc sợi dây vào móc sắt trên cùng. Bây giờ thì trèo ngay ra gờ tường bên ngoài, đóng cửa sổ lại, giật mạnh sợi dây lần nữa để thử độ bền, rồi... bám dây tuột xuống. Hắn đã "vượt ngục" hàng chục lần như thế này và sẽ còn một ngàn lẻ một lần nữa.

Dưới sân chẳng có ma nào. Như lộ trình đã định sẵn, hắn rón rén sát tường nhà tối tăm, chạy sang công viên, rồi theo những con đường mòn và trong chớp nhoáng đã biến sau bụi cây trơ trụi. Đến khúc sau của ngôi trường, hắn trèo tường ra ngoài. Xe đạp của hắn được giấu trong một bụi cây, dính cứng bằng khóa vòng vào một thân cây. Hắn chẳng dại dột cất xe trong tầng hầm gara, vì tối nào ông gác-dan Mandl cũng khóa chặt hầm lại.

Tarzan đạp xe đi, sau lưng hắn là những cánh đồng, phía trước là thành phố. Mưa lại đổ xuống tuy không lớn nhưng vì gió ngược nên đủ làm Tarzan rát mặt. Quần hắn ướt sũng, hai bàn tay lạnh tê dại, hắn cúi rạp người thả hết guồng chân lên pê-đan. Coi, toàn những điềm không lành, lũ quạ nhao nhác bay lên từ thửa ruộng xơ xác. Ban đêm ngó chúng lớn gấp đôi lúc bình thường. Chúng vốn là sứ giả của những tin xấu. Vậy mà đâu đã hết, lúc vào đến phố Sedan thêm một con mèo đen chạy ngang xe đạp Tarzan. Loại mèo đen này đối với những kẻ mê tín là con vật gieo tin dữ số một. A, Tarzan có phải là thằng ưa dị đoan không? Chắc chắn là không, tuy vậy hắn cũng hơi nổi da gà, dù hắn biết chắc một trăm phần trăm rằng trên giường ngủ thằng Tròn Vo giờ này đang vừa nhai sôcôla vừa cầu nguyện cho hắn.

Đã đến nhà hàng TRATTORIA. Quán mở cửa và có vẻ liêu trai dưới ánh đèn. Hắn liếc mắt nhìn vô quan sát.

Khoảng hai mươi thực khách có thể đếm được, đa số là người Italia. Một kẻ lãng du nào đó đang vặn bài hát Palloma. Tarzan nghe lòng mình dịu lại.


Hắn dừng xe đạp ở ngay khoảng sân sau, chỗ dẫn vào cánh cửa hậu nhà bếp đầy bí mật.

- Suỵt!

Tarzan ngó dáo dác. Chân trái hắn vẫn đặt trên bàn đạp để có thể phóng xe đi bất cứ lúc nào.

- Suỵt!

Một lần nữa tiếng "suỵt" cất lên và tiếp theo là một tràng cười khoái trá. Cái màn cười biểu diễn này chỉ có ở thằng Máy Tính Điện Tử, chẳng lẽ...

Tarzan quát khẽ:

- Mày... hả Karl?

Quả y như rằng, thằng quân sư nhô ra khỏi bóng tối. Nó đội cái mũ trượt tuyết màu trắng pha đỏ và khoác áo mưa giống hệt Tarzan. Nó run rẩy có lẽ vì lạnh và vì... phục kích thằng bạn học quá lâu. Nó nói liền một mạch:

- Tao đợi mày đúng nửa tiếng. Tao đã suy nghĩ kỹ về chuyện này, mày không thể liều lĩnh một mình được.

- Gia đình mày có biết mày...

- Yên tâm đi Tarzan. "Ông bà già" tao đến nhà người quen và sẽ không trở về nhà trước nửa đêm. Họ nghĩ rằng tao đã lên giường ngủ.

- Thôi cũng... được, lỡ rồi. Trong vòng nửa tiếng đợi tao, chắc mày cũng...

- Vâng, thưa đại ca. Bộ nhớ của tao hoạt động rất tỉ mỉ: một số khách ra khỏi quán TRATTORIA đã sử dụng lối vào sân như nhà vệ sinh ngoài trời. Toàn... đàn ông.

Hai quái băng qua đường. Tarzan dựa xe vào tường và khóa lại. Từ đó chúng đi sâu vô khoảng sân tối om đưa bàn tay sát mặt cũng không thấy ngón. Tiếng mưa gõ xuống các xô thiếc và nắp thùng rác nghe buồn thúi ruột.

Tarzan quyết định:

- Mày núp dưới mái hiên này làm như đang chờ bạn bè. Nếu có người làm ơn ho thật lớn, được chớ hả Máy Tính Điện Tử?

- Cẩn thận tối đa nghe đại ca!

- Tin tao đi quân sư.

Ngay lập tức, bóng tối đã nuốt gọn Tarzan.

*

Tarzan di chuyển như con mèo trên nền lát đá. Nhờ chút ánh sáng lờ mờ từ khung kính cửa sổ bếp hắn định hướng trở lại.

Nhà bếp đã nghỉ. Giờ này những món ăn nóng không còn được phục vụ. Trong phòng tắt đèn không có lấy một bóng người. Chút nguồn sáng lẻ loi từ cửa bếp ra phòng ăn khiến Tarzan có thể quan sát một phần quán. Mario Frasketti đang đứng sau quầy, đối diện gã là... thằng cha đội mũ dạ. Trời hỡi, sao vẫn cứ là gã cận vệ cô hồn ấy, không lẽ hắn đang ngã giá với Mario về thằng Volker bằng ly rượu mạnh trên tay sao?

Lúc chồm lên, chân Tarzan đá phải một cái xô thiếc. Tiếng động khô khan vang lên nhưng Frasketti vẫn chẳng nghe thấy gì. Khi máy quay đĩa bắt đầu chơi bài "Bên bờ sông thành Babylon" là Tarzan đã lẻn ra chỗ tám bậc cầu thang dẫn xuống cửa tầng hầm.

Hắn đi xuống rất dè dặt. Các bậc thang bằng đá trơn tuột bốc lên toàn một mùi ẩm mốc. Coi, cửa tầng hầm bọc thiếc và được khóa kỹ lưỡng, cách gì xâm nhập được hở trời?

Trong cơn tuyệt vọng Tarzan sực nhớ đến.. cửa sổ. Đúng rồi, chiều nay hắn đã thấy tới hai khung cửa sổ tầng hầm. Chúng nằm trong hai chỗ trũng hơn mặt sân, được che chắn bởi song sắt. Tarzan chạy ngược lên cầu thang. Hắn kiên nhẫn nhấc khung sắt đầu tiên lên, không thể thiếu dưỡng khí cho tầng hầm nếu gã Mario dự trữ thực phẩm trong đó.

Hắn cúi xuống cái hang sâu chừng một mét thử dùng tay sờ soạng tìm ô cửa sổ, nhưng không tài nào mở ra được. Vẫn còn cái cửa sổ thứ hai, lần này thì hắn gặp may mắn. Cả hai cánh cửa mở toang.

Hắn tuột xuống hang như con thằn lằn. Để tránh bị người lạ phát giác, hắn kéo khung sắt lại như cũ. Tiếng khung sắt rít nghe rờn rợn lúc hắn đóng sập miệng hang.

Nào, bây giờ thì hít thở thật bình tĩnh vài giây cho đầu óc bớt căng thẳng. Bóng tối vây quanh mịt mùng. Tarzan rút từ trong áo mưa ra một cái hộp quẹt khô queo. Que diêm đầu tiên hắn bật lên tắt ngóm vì gió luồn vào nhưng chỉ cần chút xíu ánh lửa cũng đủ để hắn ước lượng địa điểm. Đúng như hắn dự đoán, đây quả là kho chứa thực phẩm chất ngổn ngang những thùng rượu vang và những két bia. Phía trong cùng là một... cánh cửa. Chìa khóa tìm ra chỗ giam giữ Volker hy vọng từ ở cánh cửa này. Tarzan leo vào cửa sổ và nhảy xuống đất. Hán tiếp tục quẹt một que diêm và nhìn thấy ô cửa sổ đầu tiên. Thảo nào hồi nãy hắn không thể mở được ô cửa, bởi nó đã bị choán đầy những hộp hoa quả lớn chồng chất tận trần hầm.

Hắn cười khẩy rồi xoay nắm đấm cánh cửa trước mặt. Một luồng không khí lạnh thổi vào da thịt hắn, cánh cửa mở ra nồng nặc mùi ẩm mốc. Hắn kêu thật khẽ:

- Volker ơi!

Không một tiếng hồi âm. Tarzan đành "phóng lao theo lao" bước hắn vào căn phòng giống hệt một nhà tù. Hắn đóng sập cửa và tìm công tắc đèn. Bàn tay hắn cứ sờ soạng cho đến khi ánh đèn điện lóe lên.

Ánh sáng đục hắt xuống hai chiếc tủ lạnh to tướng. Tarzan cố tìm cho được một tấm nệm để chứng minh có người bị giam giữ ở đây nhưng vô ích. Chỉ có một con nhện đen mập ú thấy ghét bám trên tường như cười cợt với hắn thay cho tung tích của Volker.

- Hay là thằng Karl Máy Tính đoán đúng: thằng cha chủ quán Frasketti không dính dáng đến vụ này? Hay là gã giấu Volker ở một chỗ nào khác, nhà đồng bọn chẳng hạn?

Một loạt câu hỏi tấn công Tarzan. Hắn chán nản quay ra phòng ngoài sau khi tắt đèn. Lúc đóng sập cánh cửa, hắn cảm thấy... chết điếng.

Trời đất, ánh sáng đã hắt vào cửa sổ mở cửa tầng hầm. Có tiếng chân thình thịch của ai đó đang bước xuống cầu thang. Tarzan nghe rõ mồn một âm thanh của chìa khóa tra vào ổ.

Không thể nào chuồn qua cửa sổ, hắn biết như thế, chạy sang phòng bên cũng không kịp, trong tích tắc của giây phút ngàn cân treo sợi tóc, hắn lao vào một cái thùng cao ngang hông người nằm trong góc phòng. Chỗ đó quá hẹp nhưng cũng đủ cho Tarzan co người lại trong tư thế Yoga của thầy phù thủy Ấn Độ.

Bước chân của kẻ thứ hai trong tầng hầm đã gần như ở ngay sát nút. Đúng là chủ quán Frasketti. Gã đứng cách Tarzan ba mét và hát một bài dân ca Italia lè nhè. Bóng gã in trên tường trong động tác lấy từng chai rượu trên giá xuống. Tiếng động của chai va chạm nhau nghe sốt ruột. Nhưng gã Mario thì không sốt ruột chút nào, gã đặt từng chai rượu vào trong giỏ và... ợ lên một cái phát khiếp. Tarzan bịt mũi. Khứu giác của hắn ngứa ngáy bởi một loại bụi khác không thể nào đoán ra. Hắn sắp hắt hơi đến nơi.

Đúng lúc Tarzan sắp "ách...xì" thì Mario Frasketti bỏ đi. Gã tắt đèn cùng lúc với ngưng hát. Tiếng chân của gã trên cầu thang mỗi lúc một xa dần và... tất cả lại rơi vào im lặng vĩnh cửu.

Tarzan hắt hơi sung sướng chưa từng thấy. Hắn cần phải bật công tắc ngay để tìm hiểu "loại bụi" gì kinh dị và sặc sụa đến như thế. Ánh sáng tuy đục nhưng cũng đủ nhìn. Chúa ơi, chất bột gì thế này, phái dưới của cái giá chứa những két rượu vang vương vãi một thứ bột toàn màu... trắng. Mắt Tarzan muốn lồi ra trước một khe hở chạy dài theo cái giá chất rượu. Gã Mario có lẽ đã say khướt nên quên cả việc đóng tấm nẹp gỗ vào, vả lại có lẽ gã tin tưởng tuyệt đối vào sự an toàn của tầng hầm.

Tarzan lôi từ trong khe hở ra một loại gói nhựa nilông đựng thứ bột trắng. Lúc nãy có thể vì vội vã gã chủ quán đã làm một gói bị rách toang và từ đó bột trắng tung tóe như một "loại bụi" suýt làm lộ tẩy Tarzan. Giống hệt một điệp viên 007 nhà nghề, Tarzan gí ngón tay xuống mớ bột có hạt li ti như bột giặt và... đưa lên lưỡi. Hắn nhăn mặt phun phè phè và cảm thấy lợm giọng:

- Ma túy!

Không còn nghi ngờ gì nữa, mọi chuyện đã trở nên thật đơn giản. Bằng một thí nghiệm giống như phim, Tarzan đã xác định chất bột trắng trong những gói nhựa chính là... bạch phiến trăm phần trăm.

Tarzan dựng hết tóc gáy. Tội ác của gã Mario trong hầm bí mật này đáng sợ hơn là gã chỉ bắt cóc Volker. Có nghĩa là thằng Volker không phải mục tiêu của gã. "Số tiền cần thiết" không có gì khác hơn là một khẩu ngữ mật mã. Nội dung nó là "đủ số lượng ma túy cần thiết để giao".

Tarzan lau chùi hết đám bột trắng vương vãi trên giá và khép tấm nẹp dài thượt lại. Gã Mario suốt đời sẽ chẳng biết việc gì xảy ra cho đến lúc gã đã ngồi trong xà lim.

Tarzan nhét vào túi áo mưa hai gói bạch phiến. Hắn chỉ cần hai gói làm tang chứng để nói chuyện với cha Gaby. Bộ mặt nung núc thịt của "ông chủ lớn" hiện ra bên chiếc xe hơi Italia cùng gã cận vệ đội mũ dạ nham nhở đối với hắn như một ám ảnh.

Tarzan lẩm bẩm:

- Tụi mày sẽ tù rục xương!

Hắn trèo lên những bậc thang, đẩy khung sắt ra và vọt nhanh như chớp. Tiếng "ken két" của khung cửa khá ầm ĩ làm một bóng người đang lúi húi ở gian bếp giật mình quay lại.

- Chết... mẹ, Frasketti!

Tarzan đã đậy xong cái hang. Hắn như một luồng điện xẹt đến mái hiên trước khi cánh cửa hậu nhà bếp bật mở.

- Karl!

- Tao đây, Tarzan!

- Chạy, thằng chủ quán...

Hai đứa mở ngay cuộc đua tốc độ một trăm mét. Chúng tới chỗ để xe đạp có lẽ trong vòng... kỷ lục Ôlempich. Làm gì có ma nào tên là Frasketti rượt theo.

Máy Tính Điện Tử thở hổn hển:

- Thằng Volker... có dưới hầm không?

- Không. Nhưng mà có...

- Sao?

- Ma túy, thưa quân sư. Trong túi áo tao có hai gói... bột trắng.

- Chúa ơi, vậy hả...

- Đến ngay nhà Gaby. Chúng ta phải gặp thanh tra Glockner cấp kỳ. Tao cũng không ngờ "một công mà được đến hai việc", mày đồng ý không Karl?

- Tại sao không, Tarzan, tao ủng hộ mày hoàn toàn.

Đường đến nhà Gaby lúc này gần xịch. Hai quái kết luận rằng: đây là một việc thiện có lợi cho toàn... thế giới.

NĂM: SUZANNE

Tarzan chưa bao giờ dám mơ mộng một chiến công hiển hách đến thế. Hắn trở thành nhân vật chính phá vỡ đường dây buôn bán ma túy có tầm cỡ vượt ra ngoài biên giới quốc gia và được thưởng một món tiền khá lớn. Dĩ nhiên tên tuổi hắn được giấu nhẹm. Hắn gửi một nửa số tiền cho má. Phần còn lại đưa vô quỹ TKKG do Tròn Vo quản lý. Thằng mập Tròn Vo nói một cách hài hước:

- Những lời cầu nguyện của tao cho chuyến "vượt ngục" của mày ngon lành quá ta! Đêm nay chắc đại ca lại tái diễn trò đu dây kiếm tiền thưởng nữa chứ Tarzan? Nói trước để... tao còn đọc kinh sẵn.

- Đừng xúc phạm Thượng đế dù chỉ là vô tình hiểu không Tròn Vo. Tung tích thằng Volker giờ này còn mịt mù, tao không thể cùng ngáy như sấm với mày trên giường đêm nay. Chuẩn bị dây cho tao xong chưa? Hãy nhớ rằng TKKG sinh ra để làm những hiệp sĩ của công lý. Có điều do chúng ta còn quá nghèo, mày hiểu hoàn cảnh khốn cùng của má tao rồi, đáng lẽ tao sẽ không cầm số tiền thưởng đó dù thanh tra hình sự Glockner và những người chỉ huy sở cảnh sát có năn nỉ, nếu như...

Khuôn mặt Tròn Vo đầy vẻ hối hận:

- Tao xin lỗi đã làm mày hiểu lầm. Thực ra tao rất tự hào về mày, Tarzan à. Tất cả bọn gian ác đều bị bắt. Trong khi mày vẫn vô danh không báo chí nào biết đến. Hãy tha thứu cho sự lỡ lời của tao.

Mắt Tròn Vo muốn rưng rưng. Tarzan cố ghìm cơn xúc động khi nghe nó thổn thức:

- Mọi thứ tao đã sửa soạn cho mày rồi. Sợi dây nilông cực kỳ chắc chắn. Ráng... lên đường trinh sát thành công. Tao thề sẽ không sờ đến kẹo sôcôla đêm nay cho tâm hồn... trong sạch.

Tarzan suýt rơi nước mắt vì... buồn cười. Nhưng phía trước mặt đang là tiếng kêu cứu vô vọng của Volker. Hắn dứt khoát tiến ra hành lang. Tự nhiên hắn cảm thấy thương thằng Kloesen đứt ruột. Phải chi nó đừng có cái bụng bự.

*

Coi như kẻ khả nghi đầu tiên trong danh sách bị xóa sổ.

Kẻ đáng nghi ngờ thứ hai trong hồ sơ của Tarzan hiện ra. Chính thị lão thầy bói Raimondo chứ còn ma nào khác.

Hắn đạp xe về khu vực biệt thự khổng lồ trong thành phố, nơi ngôi nhà lộng lẫy nhất thuộc về gia đình nhà Volker. Khu vực này không có cửa hàng cửa hiệu phức tạp, chỉ có những nghệ nhân và người làm vườn ra sức trổ tài cho các ông chủ hài lòng. Đáng tiếc là những bồn hoa vào mùa thu đang rụng lá.

Ngay từ xa hắn đã khám phá rằng đêm nay biệt thự của ông bà Krause có biến cố. Mọi ngọn đèn trong nhà đều sáng, kể cả hai ngọn đèn vườn ở hai bên đường dẫn ra nhà xe. Trên vỉa hè, một chiếc Limousine đang đậu. Cửa trong nhà cũng vừa mở toang. Tarzan đã đến gần đủ để nhìn rõ đại sảnh, nơi hắn thường ngồi chơi với Volker. Bà Krause đứng thẫn thờ, có lẽ giờ này bà cũng bất cần đến tiền kiếp của mình là nữ công tước Phôn Brabant lừng danh cách đây... năm trăm năm trước.

A, bà đang từ giã khách. Khách gồm một người đàn ông và một người đàn bà có nhân dạng của những vị phù thủy trong cổ tích. Họ đủng đỉnh rời khỏi tòa nhà như vừa dự một lễ cầu hồn.

- Raimondo!

Tarzan đoán ngay lập tức. Hắn đảo xe đạp sang bên kia đường và dừng lại theo dõi trong bóng tối. Hắn tin rằng người đàn ông phải là lão Raimondo.

Chỉ có lão mới làm bà Krause nhọc sức đưa đón nhưng một đấng cứu thế. Vậy thì người đàn bà bên cạnh lão là ai? Tại soa mụ ta lại cầm cánh tay lão mà dắt đi như dắt một đứa trẻ?


Khi lão thầy bói sắp bước vào chiếc xe hơi hiệu Limousine, cửa ngôi biệt thự mới yên tâm khép lại.

Ngược lại với sự hình dung của Tarzan, lão Raimondo không hề giống một gã phù thủy với cặp mắt thôi miên tà thuật và nước da trắng bệch xác chết. Lão dữ tợn như một tên... hải tặc.

Coi, tướng lão cao lớn và hùng vĩ như một thân cây không có lá. Còn phải hỏi, đầu lão cạo trọc lóc. Trên cái đầu trọc có cục thịt dư giống cái lưỡi liềm. Hai hàng lông mày lão rậm rịt như muốn đồng qui lại. Và đôi mắt, Chúa ơi, Tarzan không thể ngờ, dưới ánh sáng ngọn đèn vườn, hai tròng con ngươi của lão như hai hố nước đóng băng: rất sáng, một màu bạch lạp. Đâu đã hết, lão có bộ ria mép Mông Cổ giống một vệt đen hình chữ U lộn ngược bao quanh mồm. Còn nữa, dưới dái tai phải của lão là một chiếc vòng kim khí lấp lánh.

Raimondo mặc chiếc áo đen lụng thụng bỏ ngoài chiếc quần cũng màu đen bó sát. Lão như là đại diện của... đêm tối.

Giờ thì người đàn bà có mái tóc vàng cắt ngắn như một thiếu nữ thời trang đã dìu lão lên xe. Mụ cầm tay lái và nhiệm vụ của Tarzan lúc này là ghi nhận ngay bảng số xe.

Chiếc Limousine chuyển bánh. Đúng lúc đó, cửa biệt thự lại mở.

Cô gái Paris bước ra trong dáng vẻ thể thao áo pull quần Jeans đầy sức sống. Cô không có vẻ gì giống một kẻ giúp việc nhà Volker cả. Cô như một người mẫu thể thao với điếu thuốc phà khói trên môi.

- Ê, Suzanne!

Cô gái Paris lập tức ngẩng đầu lên và nhìn về phía bóng tối bên kia đường. Khi phát hiện Tarzan đang dắt xe qua cổng vườn mắt cô sáng lên. Suzanne lại gần hắn, khoanh tay trước ngực, miệng vẫn ngậm thuốc lá.

- Can đảm đấy Tarzan, giờ này những "đứa bé" mười sáu tuổi đều lên giường ngủ cả rồi.

Tarzan làm sao chịu lép vế. Hắn "phản pháo" liền:

- Mới mười bảy tuổi mà đã lén hút thuốc như thế quả là một cô gái đáng đánh đòn. Này Suzanne...

Suzanne nặng không quá 50 kí lô và cao chừng 1 mét 60, thua Tarzan tới một... cái đầu. Cha Suzanne là một luật sư có tiếng tăm ở Paris, mẹ cô là một chủ vườn nho ở Champagne nơi trồng những loại nho hảo hạng chưng cất rượu. Suzanne sang đây để học hỏi thêm tiếng Đức. Chỉ hơi tiếc là cô giúp việc bất đắc dĩ ở nhà Volker này lại thích rượt đuổi những mốt mới nhất, bằng không, cứ hồn nhiên để mái tóc đen rủ xuống vai và bớt chớp mắt liên tục làm dáng thì... Suzanne cũng đã đủ quyến rũ người đối diện.

Suzanne búng mạnh tàn thuốc xuống đất đầy điệu nghệ:

- Buồn quá hả Tarzan?

- Ờ, ờ... thằng Volker...

- Mình cũng buồn theo nỗi buồn của căn nhà này. Có lẽ bà Krause sẽ phải dùng đến thuốc ngủ.

- Cái gì? Thuốc an thần à?

- Chứ gì nữa. Bà chủ gục hoàn toàn.

- Nhưng... trước khi "gục", bà ấy vẫn tiếp khách. Đúng không Suzanne? Tôi thấy hai bóng người mới lên chiếc xe Limousine.

- Raimondo đó!

- Còn... người đàn bà tóc vàng cắt ngắn như con trai?

- Ờ, ờ... Amanda. Mụ là "bà đồng" của lão.

- Bà đồng. Kẻ trung gian giữa người sống và người chết?

- Đúng vậy. Ngoài ra Amanda còn là "con mắt" của lão Raimondo.

- Sao?

- Chậm chạp quá "cậu bé" ơi. Không thấy bà ta ngồi ở tay lái chiếc Limousine ư? Lão Raimondo là một ông thầy bói mù. Thiếu Amanda làm sao lão "nhìn" các thần linh như... chúng ta được.

- Thảo nào...

- Này Tarzan, mình... thích mái tóc của bạn đấy. Nó hung hung và xoăn tít trông thật nghệ sĩ, chẳng bù với cái đầu trọc lóc của lão Raimondo. Cứ lại gần lão là thấy... ớn xương sống. Tôi nói tiếng Đức thế nào hở Tarzan, đủ giao thiệp với bạn chứ? Ôi, một lão mù mà bày đặt tiên tri...

- Suzanne này, tôi muốn biết về mụ Amanda?

- Kẻ thôi miên người khác và bị người khác thôi miên. Vậy đó. Mụ ta là "bà đồng thiếp" mà. Mụ chính là "ân nhân" của nữ công tước Phôn Brabant đấy. Bà chủ Krause của tôi vẫn một mực cho rằng nhị vị thầy bói này sẽ biết được "cậu bé" Volker đang ở đâu?

- Bằng tà thuật?

- Phải đó! Tối mai là "buổi lên đồng quyết định" về số phận của Volker. Hiện giờ thì các thế lực độc ác đã phủ một màn sương lên "cặp mắt bên trong" của Raimondo. Lão vừa nói với bà Krause như thế.

- Tối mai à? Bạn thật... tuyệt vời.

- Tuyệt vời? Tôi... cũng có ích lợi cho bạn phải không "cậu bé"? Coi vậy mà tốn tiền đấy. Chỉ cần một câu hứa hẹn vào tối mai của lão Raimondo là bà Krause đã tốn cả nghìn mark. Bà ta mới dúi vào túi lão.

- Này Suzanne, tôi không ưa bạn gọi tôi là "cậu bé" đâu nhé. Nhưng tôi sẽ cho phép bạn gọi tôi như vậy từ giờ đến tối mai nếu bạn tạo điều kiện cho tôi có mặt tại "buổi lên đồng quyết định".

- Được chứ sao. Tôi cũng có mặt kia mà. Tôi sẽ nói với bà Krause rằng "cậu bé" là bạn của Volker, rằng "cậu bé" còn là một tín đồ của thông linh học.

- Cảm ơn Suzanne. Chúc bạn... ngủ ngon.

Tarzan chờ cho đến lúc cô gái Paris khuất sau cánh cửa biệt thự mới dám... ngáp một cái thật dài. Hắn đã quá mệt mỏi và buồn ngủ.

*

Sáng hôm sau, Tứ quái TKKG mở ngay phiên họp bất thường vào giữa giờ giải lao. Gốc cây là điểm tụ tập của chúng.

Quân sư Karl lên tiếng trước:

- Thuyết... thông linh là thuyết minh chứng có mối liên hệ giữa linh hồn những người đã chết và những người đang sống. Thuyết... huyền bí là thuyết nói đến sức mạnh kỳ lạ của những người sống có... khả năng đặc biệt. Bà đồng Amanda thuộc lãnh vực này nếu bà ta có tà thuật thực sự.

Như mọi lần, Tròn Vo Kloesen luôn luôn là kẻ thắc mắc đầu tiên:

- Mày nói rõ hơn một chút đi Máy Tính Điện Tử?

- Ừ, từ từ mà Tròn Vo. Rõ ràng là khoa học hiện nay vẫn chưa giải thích nổi một số hiện tượng ma quái của thiên nhiên dù loài người đã cố gắng rất nhiều trong chuyện bài trừ dị đoan mê tín. Điều tao muốn trình bày ở đây là vấn đề... khoa học huyền bí. Nó giống như pháp thuật. Này nhé, hãy xem thái độ một người đồng thiếp trong một buổi lên đồng: Từ một con người hít thở bình thường bà đồng bỗng lân vào trạng thái mê muội. Rồi đột nhiên bà ta nói bằng mọt giọng hoàn toàn của người khác từ thế giới bên kia. Linh hồn người chết nào nhập vào bà ta sẽ kể ra những chuyện mà chúng ta không thể ngờ tới...

Kloesen nổi hết da gà:

- Mày làm tao dựng tóc gáy...

- Phải dựng... chứ gì nữa. Người ta gọi sự... uyên bác của bà đồng là "Trường sinh học".

Công Chúa chỉ... so vai:

- Chính vì còn có người tin vào ma quỷ mà những kẻ như mụ Amanda còn tiếp tục lừa bịp được.

Tarzan thấy thằng Máy Tính Điện Tử cau mặt. Hắn cảm thấy cần phải giảng hòa:

- Gaby có quyền không tin mụ Amanda nhưng phải tin ở kiến thức của... quân sư chứ. Những lời nó nói đều là những điều mà khoa học hiện nay chưa giải thích được. Nếu đùng một cái bà đồng Amanda xưng mình là Gaby Glockner, nữ vận động viên bơi ngửa nổi tiếng thành phố, rồi lại nói năng dịu dàng y hệt bạn vậy, rồi lại kể vanh vách những thực phẩm đang bày bán ở cửa hàng thực phẩm "Công Chúa" thì...

Cả đám phá lên cười vui vẻ. Nhưng riêng Gaby sau tiếng cười là một lời than "xanh rờn":

- Chao, mình cũng muốn có mặt tại buổi lên đồng tối nay quá đi!

Karl Máy Tính liếc qua Tarzan nháy mắt. Coi, đại ca của lớp 10A đành chịu im lặng trước ước muốn oái oăm của cô bạn.

SÁU: HUNG THẦN BOSSELT

Tiết học sắp tới của lớp 10A cực kỳ khó chịu. Môn Giáo Dục Công Dân là một môn tối cần thiết nhưng với cách hướng dẫn của cô giáo Klamm, môn học trên hoàn toàn mang tích cách phục thù. Còn phải hỏi, cô Klamm khi sinh ra đời vốn đã có "nhan sắc của một người đàn ông không đẹp trai" nên khi bước vào sự nghiệp "gõ đầu trẻ", đối tượng mà cô để ý "chăm sóc" hơn ai hết là... các nữ sinh xinh xắn. Mà trong các nữ sinh của lớp 10A thì không có "người đẹp" nào sánh nổi "hoa khôi" Gaby.

Bao nhiêu lần cô chất vấn Gaby, khó mà nhớ hết. Chỉ biết rằng mỗi lúc Claudia Klamm bước vào lớp, ba quái đều hồi hộp nhìn Gaby với cùng một ý nghĩ "Chuyện gì nữa đây?". Gaby càng thông minh thì càng là cái gai nhọn trong con mắt ghen tức của cô giáo Klamm trên bục giảng. Những câu hỏi hắc búa nhất ngoài bài học đều được nhà nữ sư phạm ngoài ba mươi tuổi còn cô đơn trút hết lên Gaby. Và... Gaby vẫn khểnh răng trả lời xuất sắc khiến cô giáo Klamm tê tái.

Tiết Công Dân hôm nay không ngờ lại là một ngoại lệ. Gần một tiếng đồng hồ trôi qua khá êm ả có lẽ nhờ chiếc áo sơ mi mới của cô Klamm. Thông thường thì Claudia Klamm ăn mặc như một con rối với nhân dạng giống "đàn ông" qua gò má nhô lên xương xẩu.

Tứ quái chưa kịp hưởng trọn vẹn niềm vui thì... có chuyện. Heinz Bosselt biệt danh "hung thần", kẻ mà cả lớp 10A đều không ưa đã bày tỏ sự ái mộ của nó với Công Chúa bằng một... mũi kim khâu. Coi, không biết thằng cô hồn trên đã thủ sẵn cái kim khâu trong túi từ lúc nào, chỉ biết rằng Bosselt thản nhiên cúi xuống ghế sử dụng vật nhọn kia đâm thủng quần Jeans của Gaby ngập ít nhất là nửa centimét.

Trong lớp này ai lại không biết thằng Heinz Bosselt thời gian gần đây thường chọc ghẹo Gaby, nhưng cách tán tỉnh con gái kiểu trên thì quả tình lố bịch. Nó đã lợi dụng vị trí chiếc bàn phía sau Công Chúa để giở trò đểu cáng, nó nghĩ rằng không đời nào "người đẹp" dám tri hô vì một lẽ giản dị: Kẻ thù của Gaby là cô Klamm đang chờ đợi với đầy đủ nanh vuốt.

Như bị nhện độc cắn, Gaby kêu thét lên:

- Á, đau...

Và... tiết Công Dân đã mất tiêu ngoại lệ. Nhà nữ sư phạm Claudia Klamm đùng đùng nổi giận như đã từng lồng lộn ngay từ lúc sinh ra.

- Glockner, chuyện gì đó?

- Thưa cô, em...

- Tôi không muốn nghe cái giọng ỏn ẻn của em nữa! Em đã dám rống lên trong giờ học... Đồ phá rối trật tự...

Đôi môi xinh xắn của Gaby run rẩy:

- Thưa cô, rõ ràng em bị một vật nhọn đâm từ phía sau...

- Thôi đừng vô liêm sỉ, từ lâu tôi đã quá rành sự xảo quyệt của em. Em lợi dụng mọi cơ hội để phá rối giờ học của tôi. Lần này tôi cảnh cáo em và chắc chắn tôi sẽ đưa sự việc này lên Ban giám hiệu.

Em đúng là một ả phù thủy có khuôn mặt thiên thần.


Chưa bao giờ Gaby tức nghẹn ngào như hôm nay. Cô bé không cần quay đầu lại nhìn xuống bàn dưới, nơi cô biết chắc thằng hung thần Bosselt đang khoanh tay ngoan ngoãn trên bàn với bộ dạng tỉnh bơ và thằng Werner Kaufmann ngồi kế bên nó thì đầy... nhu nhược. Nước mắt cô ướt đẫm hàng mi tuyệt vọng.

Cả lớp xì xầm. Ai mà không yêu mến Gaby. Đã đến lúc Tarzan bày tỏ phản ứng. Chỗ Công Chúa ngồi gần cuối lớp và sau dãy bàn đó chỉ còn mỗi bàn của Werner Kaufmann và Heinz Bosselt. Hắn "chiếu tướng" dữ dội vào Warner khiến thằng nhãi ranh nhát như thỏ này phải liếc qua hung thần Bosselt trách móc. Chỉ cần một chi tiết đó là Tarzan hiểu hết. Thủ phạm chính là thằng Bosselt mặt lưỡi cày. Vậy mà hung thần không tỏ vẻ ngán chút nào. Nó nhe răng cười thách thức khoe bộ mặt lổ đổ tàn nhang và trứng cá. Bảng thành tích của nó chứng tỏ nó đâu phải là đứa dễ bị ăn hiếp: mười bảy tuổi còn học đúp lớp 10, chưa kể chuyện dám hút thuốc lá lén lút trong giờ học và là ẩm khách thường xuyên của quán bia đêm. Nó sớm có dáng dấp "anh chị" ngay cả những lúc đốt tiền vào các máy chơi tự động mà người lớn thường gọi là "tên cướp một tay".

Nhà nữ sư phạm bất đắc dĩ Claudia Klamm đã phát hiện lối "chiếu tướng" của Tarzan:

- Peter Carsten, tôi muốn em quay mặt lên bảng!

- Thưa cô, em sẽ không quay lên nếu cô không đồng ý một điều này. Đó là sự bất công mà bạn Gaby Glockner phải gánh chịu. Em sẽ chứng minh rằng Gaby bị một kẻ xấu đâm vào chân thực sự, nếu em không làm được chuyện này thì em sẽ chịu kỷ luật. Miễn là cô khoan lên Ban giám hiệu báo cáo...

Cô giáo Klamm lặng người. Phải, cậu học sinh cao lớn mà cô có ý nể nang đã nói như đinh đóng cột như vậy. Claudia Klamm chỉ biết nhìn hắn đầy hậm hực. Bởi cô ta thừa hiểu vai trò thủ lãnh của Tarzan trong lớp này...

*

Không một học sinh nào thèm nhìn mặt cô Klamm trong giờ giải lao. Chỉ có Tứ quái quan sát cô như quan sát một người chọn lầm nghề dạy học. Lớp học vắng hoe. Đôi mắt Công Chúa hướng về Tarzan, Máy Tính Điện Tử, Tròn Vo long lanh ngấn nước. Tarzan níu tay thằng Werner Kaufmann vừa đi ngang qua:

- Ê, Werner, tao có chuyện cần bàn.

Werner Kaufmann đứng lại. Hung thần Bosselt cũng ép sát bên nó. Thì hung thần luôn luôn là chúa sơn lâm trước con thỏ đế Werner mà.

Tarzan đi... guốc vô tim đen Bosselt:

- Tao không định gặp mày.

Thằng anh chị mặt lưỡi cày cười ha hả:

- Nhưng tao có quyền đứng đây. Mày muốn gì?

Tarzan vẫn điềm nhiên:

- Tao muốn mày nghe tao hỏi Werner. Này Werner, có phải mày đâm lén Gaby không? Hả?

Thằng Werner hết nhìn Tarzan lại quay sang Bosselt. Trời ạ, hoàn cảnh nó thật bi kịch giữa hai "ông sếp" trong lớp. Trả lời như thế nào đều tiến thoái lưỡng nan. Nó bặm môi:

- Tao xin thề trước Chúa không bao giờ làm chuyện tệ hại đó.

- Vậy thì ai?

Bosselt cũng gầm gừ:

- Ai?

Tarzan cười khẩy:

- Không sợ hãi bất cứ kẻ nào, nghe chưa Werner, kể cả thằng Bosselt mà mày coi như hung thần. Tao biết mày là thằng yếu đuối nhưng trung thực. Mày có đành lòng để Gaby bị tội oan không? Nói đi Werner, tao đủ sức bảo vệ mày khi nào tao chựa bị đuổi khỏi trường này...

Lần đầu tiên trong đời, thằng Werner can đảm như một anh hùng. Nó hít một hơi thật dài:

- Thằng Bosselt là thủ phạm. Nó đâm Gaby bằng mũi kim khâu. Tao thấy hết. Nó đe dọa nếu tao nói...



Bosselt ra tay liền. Nó hạ thủ chớp nhoáng và tàn bạo. Cú đấm bay vào mặt Werner khiến thằng nhân chứng "can đảm" đổ máu mũi.

Sau đó thì đến phiên Bosselt. Hung thần không còn biết chuyện gì xảy ra với mình nữa. Một cơn bão bạt tai lốp bốp hất đầu nó sang phải rồi sang trái. Hai má nó đỏ rực như cà chua chín nẫu. Nước mắt nó trào ra đau đớn và căm hận. Hung thần lùi hai bước và gào lên:

- Mày dám "chơi" tao. Được...

Bosselt lao vào Tarzan như một thằng điên. Nhưng nó thất bại thê thảm. Nhanh tới mức không ai kịp thấy, Tarzan bẻ quặt tay đối thủ ra sau lưng chỉ bằng một thế Nhu đạo căn bản.

Hung thần Bosselt rên rỉ. Khớp xương vai của nó muốn nhảy ra ngoài. Nó từ từ quỵ xuống.

Cũng còn may cho hung thần, cô giáo Klamm đã rời khỏi bàn giáo viên như một vị cứu tinh:

- Có chuyện gì vậy? Trời ơi, đánh nhau ư? Bỏ Bosselt ra ngay lập tức...

Tarzan nói rất nhẹ nhàng:

- Thưa cô, thằng Bosselt đã thú nhận tội lỗi. Chính nó đâm Gaby. Nào, khai đi... hung thần. Hay muốn tao nặng tay hơn?

Bosselt quỳ dưới sàn. Mặt nó sưng phồng như trái bong bóng bay bơm quá căng, tuy nhiên nó vẫn làm mặt lì nghiến răng ken két. Nó nhất định không hé miệng dù Tarzan đã buông cánh tay nó ra.

Werner Kaufmann lúc bấy giờ mới lên tiếng:

- Tarzan ơi! Cái kim khâu giấu sau vạt áo khoác của nó, phía bên trái kìa.

Cô Claudia Klamm sượng sùng nhìn Tarzan lôi chiếc kim khâu nhọn lểu ra trước ánh sáng.

- Gaby đã bị đâm bằng vật nhọn này đây, thưa cô Klamm. Rõ ràng thằng Bosselt quá tồi khi phủ nhận hành vi đốn mạt của mình. Suýt nữa Gaby đã bị cảnh cáo oan uổng, cô...

Hắn đặt cây kim tang chứng vào lòng bàn tay xương xẩu của nhà nữ sư phạm. Coi, cô giáo Klamm chỉ xấu hổ khoảng một giây. Rồi hết. Đừng hòng cô ta giảng hòa với Gaby xinh đẹp.

- Ờ, ờ... được rồi. Thủ phạm là Bosselt. Nhưng... tôi thấy em quả thật buồn cười. Thời này hết hiệp sĩ rồi Peter Carsten...

Claudia Klamm nói xong quay gót. Tuy nhiên còn lâu Tarzan mới quay gót. Hắn cúi xuống Bosselt:

- Nếu mày đụng đến một sợi tóc của Werner là... nhừ đòn với tao. Tao nói là giữ lời. Tin đi "hung thần".

Bosselt không nhúc nhích. Tròn Vo Kloesen khều quân sư Karl một cách tươi rói và Tứ quái bước ra sân. Werner Kaufmann lặng lẽ bước theo sau, nó hả hê quá chứ còn gì nữa.

Gaby không nói cám ơn mà chỉ hướng về Tarzan cái nhìn... xanh biếc. Cô bé nhoẻn miệng cười. Tarzan thậm chí tỏ vẻ không nhận thấy gì, nhưng trong lòng như có cánh. Hắn cố tình ngó lơ đi chỗ khác, chỉ sợ tụi bạn cũng nhận ra vẻ biết ơn chan chứa trong đôi mắt Gaby.




BẢY: THẾ LỰC CỦA BÓNG TỐI

Cuối cùng thì cũng đến giờ tan trường. Sắp đến hai giờ chiều, Tarzan đã nhanh chóng có mặt tại phòng điện thoại trong tòa nhà chính. Hắn quay số "phôn" gia đình Krause mặc kệ thằng Tròn Vo đứng ở ngoài nhấp nhổm như đứng trên đống lửa.

Đầu dây kia có người nhấc máy. Tiếng cô giúp việc Suzanne nghe như tiếng guitar thánh thót:

- Gia đình Krause đây.

- Chào Suzanne. "Cậu bé" Tarzan đang đợi tin tức.

- À, "người khỉ" đã thoát khỏi rừng rậm Phi Châu rồi ư...

- Sao? Vụ "lên đồng" tối nay ra sao? Thất bại à?

- Ngược lại là đằng khác, bà Krause nhiệt liệt chào đón "cậu bé". Tôi có kể với bà ta rằng Peter Carsten rất quan tâm đến thuyết... thông linh. Nhưng bạn phải đến sớm hơn dự kiến, đến từ bảy rưỡi thì tốt. Ê, ông chủ Krause lần này cũng tham dự, dù ông ta trước giờ vẫn tẩy chay chuyện phù phép ma quỷ. Biết sao bây giờ, ông ấy bám vào mỗi cọng rơm...

- Cám ơn Suzanne!

Tarzan gác máy điện thoại và quàng tay lên vai Kloesen. Hắn thương thằng Tròn Vo vô cùng, cứ nhìn ánh mắt của thằng mập thì rõ, nó dám đánh đổi nửa kho dự trữ sôcôla chỉ để được tham gia buổi... lên đồng. Tarzan cố gắng đánh trống lảng:

- Mày thông cảm cho tao. Mục đích của chúng ta là tìm tung tích thằng Volker qua lão Raimondo.

Tròn Vo vẫn nuốt nước miếng háo hức:

- Tao thì chỉ muốn coi cách bà đồng Amanda liên lạc với người chết thử một lần. Nghe thằng Karl Máy Tính giảng suông thêm sốt ruột.

Tarzan trở nên nghiêm nghị:

- Đừng... tủi thân thám tử nữa Kloesen. Tao phải đơn thương độc mã tới đó cũng là bắt buộc thôi. Công việc mà. Giả sử lão Raimondo là hung thủ bắt cóc Volker thì sao, thì rõ rằng lão đã phạm tội đến hai lần. Đồng ý chớ, trong khi lão vẫn giao du với những người ruột thịt của nạn nhân và móc túi tiền họ bằng những buổi lên đồng, thì lão còn có lợi thế là nghe được hết kế hoạch mà cảnh sát đối phó với lão qua lời tâm sự của ông bà Krause. Thật hết biết.

- Coi, lão không chỉ phạm tội đến hai lần mà thu hoạch cũng đến... hai lần. Đại ca thử nghĩ xem, nếu gặp may mắn lão còn nhận được một số tiền chuộc khổng lồ nữa.

- Mày... xứng đáng là một thành viên có hạng của TKKG đó Tròn Vo. Cũng may là lão Raimondo và gã chủ quán Mario Frasketti không dính dáng gì với nhau. Nếu mafia và bọn phù thủy cùng hợp tác trong vụ bắt cóc Volker thì... khủng khiếp.

- Ừ nhỉ, khủng khiếp thật.

- Tao hy vọng thầy dạy sử Meinert trực đêm nay sẽ cho phép tao rời trường thăm... bạn bị ốm. Ông ấy là một thầy giáo tốt hơn cô Klamm nhiều, phải không Kloesen?

*

Đúng Meinert là một thầy giáo tốt thật. Ông hoàn toàn tin ở lý do Tarzan xin phép và chỉ yêu cầu hắn một điều: phải trở về trường nội trú lúc mười giờ đúng.

Mới bảy giờ mười lăm phút mà Tarzan đã bồn chồn. Hắn cảm thấy trời sắp đổ mưa đến nơi. Y như rằng, những giọt mưa đầu tiên đã rơi lộp độp. Tarzan rời khỏi "Tổ đại bàng" sau khi dặn dò Tròn Vo phòng hờ sẵn "sợi dây leo" trên cửa sổ để đề phòng sự cố chậm trễ. Khi ra đến ngoài trời, hắn mới chới với vì gió. Chiếc áo mưa của hắn phồng lên như y phục phi hành gia, hai ống quần quật vào nhau như hai miếng giẻ con rối. Hắn lắc đầu ngao ngán và xuống hầm lấy xe đạp.

Nhưng thực tế dễ chịu hơn hắn tưởng, vì gió đã đổi chiều thổi từ phía sau lưng. Tarzan co hai chân gác lên thành xe phóng như một môtô không cần đạp, hắn chỉ dự trữ hai cánh tay nơi cần thắng. Đồng ruộng và bãi cỏ vùn vụt lùi lại. Thành phố bị bao phủ toàn hơi nước. Hắn đạp tới đích lúc bảy giờ hai mươi.

Bên lề đường trước biệt thự Krause đã có vài chiếc xe hơi đậu. Không thấy chiếc Limousine màu sẫm của Raimondo. Tarzan thong thả nhấn chuông. Suzanne ra mở cửa với nụ cười... Paris chánh hiệu:

- Vô nhanh đi Tarzan!

Cô gái Paris hôm nay khá kín đáo trong áo sơ mi màu vàng kem và quần nhung đen. Đôi khuyên vàng to tướng đu đưa nơi vành tai trắng nõn khiến Suzanne thêm trẻ trung. Cô giành chiếc áo mưa của Tarzan treo lên mắc và đưa hắn vào nhà.

Nào, bây giờ thì làm ơn sử dụng óc quan sát. Bà Krause đúng cạnh lò sưởi. Mắt bà có quầng thâm, mí mắt trái luôn luôn giật như có người ở xa đang nhắc, chưa lúc nào Tarzan thấy bà xanh xao đến như thế. Cung cách ngoại giao giả tạo và kiêu kỳ của bà biến mất, thay vào đó là những nếp nhăn trên vầng trán hẹp của người mẹ đang tuyệt vọng.

Kế bên bà là ông chồng chủ thầu xây dựng. Đó là một người đàn ông hộ pháp với đôi tay to bè quá khổ không có vẻ gì giống một tỉ phú. Ông hệt như một đốc công mới từ các công trường xây dựng trở về, vậy thôi. Bà Krause thân hành ra đón Tarzan:

- Chào cháu Peter Carsten. Cháu là bạn học của Volker...

Nói đến đây bà nghẹn lời. Bà đưa hắn đến chào ông Krause và một đôi vợ chồng già tên là Berger có nhân dạng khá cổ quái. Còn một cặp vợ chồng lạ lùng nữa có tên là Kleinschmidt thì bà ôn tồn giới thiệu:

- Peter Carsten có biết chuyện...

mất tích của Volker.


Bà Kleinschmidt nắm lấy tay Tarzan với cái nhìn thăm dò đầy vẻ sợ sệt. Trời ơi, một người đàn bà tim đập mạnh như thế mà dám phiêu lưu với... người chết. Tarzan không thể hiểu nổi, hắn càng không hiểu khi nhìn qua người chồng: ông Kleinschmidt có khuôn mặt được ráp bằng những góc nhọn, từ lông mày cho tới tóc tai. Thậm chí nếp nhăn quanh miệng cũng có hình tam giác.

Sau đó, bà Krause kéo Tarzan đến gần một người đàn ông tầm thước đang quay lưng lại phía hắn.

Giọng bà rành rẽ:

- Đây là Peter Carsten, thưa ông... Kramer!

Tarzan vừa định chìa tay ra đã... nín thở. Trời ạ, "ông Kramer" xa lạ nào đó không ai khác hơn là... cha của Gaby. Hắn còn chưa biết nói sao thì "ông Kramer" đã nở nụ cười:

- Thấy quen phải không Peter. Người giống người đó thôi cháu.

Trong chớp mắt Tarzan hiểu rằng thanh tra Glockner đang tiến hành... nghiệp vụ. Có nghĩa là ông cũng đã kể chuyện về sự giúp đỡ của băng Tứ quái trong công việc của ông. Hèn chi bà Krause ân cần với Tarzan đến thế.

Tuy nhiên không riêng gì Tarzan bị bất ngờ, cả thanh tra Glockner cũng sửng sốt không kém. Sau chiến công phá vỡ bọn mafia quán TRATTORIA, ông mới hiểu đám thiếu niên mà Tarzan là đại diện lợi hại đến chừng nào. Vậy thì tại sao "cậu bé" Peter lại có mặt ở đây. Hắn đã "ngửi" ra một cái gì khác lạ chăng? Và hắn tiến hành... đặc vụ? Tất nhiên là chưa có kết quả vì "hắn" chưa thông báo cho ông biết.

Glockner chỉ có thể nói lẫy:

- Có hy vọng ở thuyết... thông linh chứ Peter?

- Cực kỳ "hy vọng", thưa chú... Kramer. Danh sách hung thủ đang khép dần.

Câu "Danh sách hung thủ..." Tarzan cố ý nói thật nhỏ nhưng thanh tra Glockner vẫn lôi hắn ra chỗ bàn cao đã bày biện sẵn một số thức uống. Ông khui nắp một lon bia và thì thầm:

- Tôi rất tin tưởng ở con, Peter ạ. Nhưng hãy kiên nhẫn đừng để lộ chân tướng chúng ta ở đây. Nhớ kỹ điều đó.

- Lão Raimondo vẫn chưa đến sao chú?

Vừa lúc đó thì chuông reo. Đúng là quỷ tha ma bắt, vừa mới nhắc đã lộ mặt người. Suzanne và bà Krause chạy đôn đáo ra đón khiến không khí căn phòng căng thẳng theo. Raimondo và bà đồng của lão đã dừng ở tiền sảnh cởi bỏ áo khoác.

*

Lão thầy bói vận trang phục y hệt tối qua. Được Amanda dìu vào phòng, lão ngẩng cao đầu và cứng đơ, tựa như cái gáy lão bằng thép. Vẫn là khuôn mặt đáng sợ Tarzan đã biết, nhưng đáng sợ nhất là cặp mắt. Cặp mắt không còn con ngươi, chỉ toàn một màu trắng đục thủy tinh thể.

Tarzan dồn sự chú ý vào người đàn bà. Amanda đẹp và lạnh lẽo như một nàng công chúa tuyết. Với mái tóc bạch kim, cái nhìn xanh rợn của loài mèo, nước da trắng như sáp, bà ta giống hệt một người mẫu biết di động. Amanda lơ đãng nhìn mọi người, ra vẻ như một nữ phù thủy thông thiên đạt địa, một ả bôhêmiêng sống bằng hơi thở của thế giới bên kia.

Giọng bà chủ nhà Krause run run vì xúc động:

- Giáo chủ Raimondo đã giữ lời hứa đến cùng chúng ta. Thầy và bà đồng Amanda lừng lẫy đã có mặt. Tối nay chúng ta không dùng thuyết thông linh để liên lạc với những người đã chết, mà...

Nước mắt giàn giụa quanh mắt bà. Bà khẽ nấc lên rồi tiếp tục:

- Mà... dùng thuyết "thần giao cách cảm" huyền bí để liên lạc với cháu Volker, con trai độc nhất của gia đình tôi. Bọn độc ác đã bắt cóc cháu. Chúng tôi rồi sẽ phải trả tiền chuộc theo yêu cầu của chúng. Nhưng trước hết chỉ có thầy Raimondo là biết cháu ở đâu. Tối nay...

Raimondo nói mà miệng vẫn không mấp máy:

- Có người lạ ở đây!

Bà Edith Krause giật nảy người:

- Dạ, thưa thầy, thầy quả thật có "con mắt bên trong". Hôm nay có mặt chồng tôi, ông ấy rất kính trọng thầy. Ngoài ra còn có ông Kramer, người đang nghiên cứu thông linh học, và... Peter Carsten, bạn học của cháu Volker.

Tarzan không ngờ bà Krause đối phó nhanh đến thế. Có lẽ lần đầu tiên bà "nói dối"... giáo chủ. Kìa, coi mặt bà dường như tái hẳn đi.

Khỏi phải bàn đến ông bà Berger và ông bà Kleinschmidt. Hai cặp tín đồ này đang há hốc miệng ngắm... "con mắt bên trong" của giáo chủ. Họ khâm phục gần như định quỳ mọp xuống. Ôi trời đất ạ, ông thầy mù lòa "thấy" được "người lạ" hẳn hoi.

Chỉ riêng Tarzan và thanh tra Glockner là bình tĩnh. Họ cùng có một ý nghĩ khôi hài là có thể mụ Amanda đã véo tay lão thầy bói mù lúc không ai để ý.

*

Không gian lạnh ngắt. Cuộc hành lễ tại thư viện biệt thự Krause đã chuẩn bị đâu vào đấy. Tarzan hầu như chẳng nhận ra thư viện dù hắn đã đến đây với thằng Volker vài lần. Coi, trước các giá sách đều kéo ruy-đô màu tối, những tấm rèm dày che kín cửa sổ. Mưa đang quất xối xả vào các khung kính nhưng nghe như ở xa lắc xa lơ, một thứ âm thanh mơ hồ. Các bức tường đều được cách âm.

Giữa phòng là một chiếc bàn gỗ u ám, ghế xếp chung quanh. Trên bàn là một ngọn đèn dầu cổ lỗ sĩ hắt ra quầng ánh sáng duy nhất. Trong bóng tối kinh dị, mọi người di chuyển như những bóng ma.

Bà Krause xếp Tarzan ngồi giữa thanh tra Glonkner và... giáo chủ Raimondo. Hắn liếc thấy bà đồng Amanda tách ra khỏi mọi người. Mụ yên vị trên một chiếc ghế kê riêng trước một ô cửa sổ. Khi mụ đặt người xuống, một con cú ngoài vườn đột nhiên cất tiếng kêu ai oán làm mọi người rùng mình. Phải chăng tiếng cú đêm nay là một điềm gở báo trước?

Raimondo giơ tay như giáo chủ ban phép lành. Lão từ từ quay cái đầu trọc lóc về phía Amanda. Mụ này đang nhắm mắt khít rịt, tay đặt trên đùi, đầu cúi, gối chụm, hai bàn chân dính liền nhau.

Raimondo nhếch mép hài lòng:

- Bây giờ thì mời các "tín đồ" nắm tay nhau. Chúng ta nối một vòng tròn ma thuật.

Cái giọng khàn khàn của lão như một mệnh lệnh của thầy mo trong một bộ lạc. Ai nấy đều đưa tay cho người bên cạnh. Thanh tra Glockner đặt bàn tay che chở và ấm áp lên tay Tarzan, trong khi hắn nổi da gà vì bàn tay của lão Raimondo. Nó lạnh và ươn ướt giống một con cá chết mới ướp đá cục.

Giọng Raimondo lại rè rè:

- Các ý nghĩ hãy hướng về Volker Krause. Các tín đồ hãy tập trung vào cậu bé. Bằng "nhân điện" trong đầu mình.

Amanda đã rơi vào trạng thái xuất thần. Khuôn mặt mụ bất động, nhưng thân trên thì lắc lư một cách vô thức, cặp môi mụ run run. HÌnh như mụ chờ Raimondo chất vấn.

Và Raimondo nói rền rĩ:

- Volker. Cháu có nghe chúng tôi gọi không? Hãy bắt liên lạc với chúng tôi, chúng tôi là bạn bè của cháu. Hãy lên tiếng hỡi Volker!

Amanda đột ngột ngẩng đầu dậy. Hai mắt vẫn nhắm nghiền, nhưng âm thanh phát ra làm mọi người sững sờ. Đúng là giọng nói đặc biệt của Volker không còn nghi ngờ gì nữa:

- Mẹ, mẹ ơi. Con... con không thể... chịu đựng. Mẹ ơi... cứu... con, cứu con... với!

Sau đó là tiếng rít của cái lưỡi mụ nghe như ngôn ngữ của loài dơi rồi im bặt. Đầu Amanda lại gục xuống ngực như cũ. Sau đó là tiếng nức nử của bà chủ nhà Krause. Sau đó là... Raimondo thì thào:

- Màn sương mù dày đặc. Nó vẫn còn đó mang theo thế lực của bóng tối. Tuy nhiên tôi đã linh cảm được phương hướng, con đường sinh lộ dẫn về hướng tây. Ô kìa, sương mù đang loãng dần. Volker. Đúng thế, Volker đây rồi. Cậu bé vẫn còn sống, nhưng... cậu đang tê liệt vì sợ hãi. Nhân điện trong người cậu đã bị tắt lịm, vậy là thông điệp của Volker không phát được đến chúng ta. Có điều Volker vẫn... sống.

Raimondo vừa nói vừa bấu chặt bàn tay Tarzan khiến hắn phải áp dụng phương pháp thả lỏng theo luật nhu chế cương trong võ thuật. Trán lão thầy bói đầm đìa mồ hôi, đôi mắt trong suốt vẫn trừng trừng.

- Tôi không thấy gì nữa. Màn sương mù đã... trở lại.

Vậy là coi như tàn cuộc... lên đồng. Thanh tra Glockner ho húng hắng. Tarzan lén chùi bàn tay vừa bị Raimondo nắm vào ống quần. Hắn có cảm giác mới rút tay khỏi đống sình.

"Các thế lực của bóng tối vẫn mạnh hơn chúng ta". Lão Raimondo kết luận. Mọi người cùng thở phào. Ông Berger loay hoay hỉ mũi. Bà Krause lau nước mắt sụt sùi. Bà nói rất khẽ:

- Tôi xin cảm ơn thầy. Và bà nữa, thưa bà Amanda.

Hai vị "phù thủy" gật đầu rất kiểu cách. Khi trở lại phòng khách, Tarzan nghe mọi người trò chuyện loáng thoáng:

- Đội ơn... Chúa, ít ra thì thằng cháu Volker vẫn còn sống.

Tarzan không hiểu tại sao người ta có thể dốt nát cỡ đó.

Bàn tay thanh tra Glockner đã đặt lên vai hắn:

- Về chứ Peter!

Tarzan gật đầu. Lúc đi ngang qua lò sưởi, hắn thấy lão Raimondo và mụ Amanda đang nâng ly rượu lên môi. Phải chăng cặp phù thủy kia sắp ăn mừng một món tiền lớn? Ra đến cửa hắn lại đụng đầu cô gái Paris. Suzanne nháy mắt với hắn cực kỳ ranh mãnh. Điều đó càng củng cố trong hắn một ý nghĩ xuyên suốt: Nào, chứng kiến xong trò lừa đảo những "tín đồ" nhẹ dạ thì... phải có biện pháp gì chứ?

*

Khi thanh tra Glockner và Tarzan rời khỏi biệt thự Krause thì trời đổ mưa tầm tã. Tarzan không còn cách nào khác là quăng xe đạp vào cốp chiếc Kombi rộng rãi của viên thanh tra.

Glockner cầm lái. Ánh đèn lướt ngoài cửa xe. Gió đang giành giật sự sống của các hàng cây trong những khu vườn.

- Nào, Tarzan, chú muốn biết cảm tưởng của con về buổi... lên đồng?

- Lão Raimondo và mụ Amanda diễn xuất cực giỏi!

- Một trò bịp bợm, đúng chớ?

- Hơn cả bịp bợm, thưa chú Glockner. Bịp bợm chỉ đánh lừa người ta một lần, còn lừa đảo đánh lừa người ta tới một ngàn lần. Cháu khẳng định đây là trò lừa đảo. Câu chuyện "bức màn sương và các thế lực bóng tối" là sản phẩm của tưởng tượng. Lão Raimondo moi tiền bà Krause đều đều chỉ vì bà ta mê tín và đã trở thành một "đồ đệ" của lão. Lão làm đủ mọi trò buông rèm đêm, đốt đèn dầu để bà Krause mỗi ngày mỗi bị ám ảnh bởi màu sắc u ám của cái chết đến nỗi trở thành tín đồ của lão lúc nào không hay. Thử hỏi đêm nào vị giáo chủ cũng rỉ tai bà Krause rằng bà ta là nữ công tước Editha Eleonora Phôn Brabant thì bà ta không mềm lòng sao được.

- Phải, tất cả những trò đó chỉ là lừa đảo thôi, kể cả nghệ thuật "nhái" giọng tài tình của Amanda.

- Có đúng ông thầy bói tên là Biersack không thưa chú?

- Đúng, Peter ạ. Ông ta và bà Klara Bichler, tức Amanda huyền bí, trước kia cùng sinh sống ở Viên nhưng cả hai đều không phải dân Áo. Ở đó họ chưa hề phạm pháp khiến cảnh sát phải sờ tới gáy. Hiện nay họ đang cư trú tại một nông trại đổ nát tới phân nửa ở Stockhausen.

- Nghĩa là trong thành phố của chúng ta?

- Ừ, ở ngoại ô thì đúng hơn. Stockhausen chưa được sát nhập vào thành phố, nhưng từ đó vào trung tâm chỉ tốn nửa giờ.

Tarzan đã biết Stockhausen. Đó là một cái làng. Mùa hè, lũ bò cái dạo bước trên đường phố và trên mỗi đống phân thải ra có ngay một chú gà trống gáy te te. Trong những năm sau này, làng Stockhausen dần dần đô thị hóa. Tarzan đã đôi lần cùng bạn bè đạp xe đến đó để tìm không khí vùng quê trong lành.

Hắn thận trọng hỏi thanh tra Glockner một câu cuối cùng, tất nhiên là tối quan trọng:

- Chú có nghĩ rằng cặp phù thủy Raimondo và Amanda là hung thủ bắt cóc Volker không?

Thanh tra hình sự Glockner nhìn Tarzan do dự:

- Chú chưa thể nói gì lúc này. Cảm giác và phỏng đoán không ích gì. Chú không ưa hai người đó và những trò phù thủy của họ, đó là một chuyện. Nhưng họ có phạm tội hình sự không thì lại là chuyện khác. Tuy nhiên, vẫn phải theo dõi họ. Biết đâu đó...

Vừa lúc chiếc Kombi dừng trước cổng trường. Thanh tra Glockner giúp Tarzan lấy xe đạp rồi vẫy tay:

- Chúc con ngủ ngon, Tarzan!

TÁM: LÀNG QUÊ HUYỀN BÍ

Tarzan về đến "Tổ đại bàng". Tròn Vo vẫn đang kiên nhẫn bó gối chờ đợi hắn với thú giải trí duy nhất là nhai kẹo sôcôla. Hắn cảm thấy như mình có lỗi với Tròn Vo trong chuyến trinh sát không có nó tham gia này. Để vuốt ve nỗi cô đơn của thằng mập, Tarzan hào hứng kể kết các chi tiết trong buổi lên đồng ma quái tại nhà Krause cùng các suy đoán của hắn về lão Raimondo cho bạn nghe.

Khi thay đồ, Tarzan cẩn thận dốc túi. Ngoài chìa khóa xe, bóp, khăn tay, một con dao bấm, còn một vật rớt xuống...

Thằng Tròn Vo thấy ngay lập tức:

- Ê, cái gì rớt ra kìa Tarzan?

Tarzan cúi xuống. Chúa ơi, đó là một mảnh giấy gấp nhỏ có chữ in và những hàng chữ viết tay xiên xẹo. Một tờ biên lai đích thị!

Hắn tự đấm vào đầu mình:

- Trời đất, biên lại lấy hình của thằng Volker. Tại sao tao có thể lú lẫn đến thế kia chớ!

Tròn Vo Kloesen xáp lại. Nó sực nhớ rằng thằng Volker có chụp hình cả nó đứng cùng đám đông trong buổi liên hoan lớp. Nó reo lên:

- Tờ hóa đơn lấy hình phải không? Đưa cho tao. Trí nhớ của tao không đến nỗi tồi như mày. Mai tao sẽ lấy hình về. Tao thèm thấy hình tao càng sớm càng tốt.

- Được thôi. Tao với mày sẽ cùng đi lấy. Những tấm ảnh trong cửa hiệu còn đó chứ mất đâu mà sợ. Chỉ có điều tao ân hận là đã thất hứa với thằng Volker trong khi nó thì mất tích...

Tròn Vo thở dài:

- Đừng lãng trí lần nữa nghe đại ca. Tao sợ mày mải phiêu lưu đến làng Stockhausen rồi lại... quên thì khốn.

- Stockhausen. Phải rồi, mày lanh trí đó Tròn Vo. Làm sao mà tao lại không nghĩ ra nhỉ. Tụi mình phải đến đó. Trong cái nông trại tồi tàn của lão Raimondo phù thủy đầy những tầng hầm. Mày có thể gào đến rách phổi mà bên ngoài cũng chẳng ai nghe thấy. Thằng Volker bị hắn giấu trong đó...

Tròn Vo chồm hết thân hình phốp pháp lên:

- Vậy thì bao giờ đi hả đại ca? Chẳng lẽ lần này tao cũng...

- Lần này mày không ở nhà đâu Kloesen. Chuẩn bị tư tưởng đi, mày sẽ là một thám tử rất quan trọng của Tứ quái.

- Trời ơi, cả đám cùng lên đường?

- Chứ sao. Nhưng tao hơi ngại cho Công Chúa. Gaby là con gái trong khi làng Stockhausen lại xa lạ và nguy hiểm...

Tròn Vo tỉnh queo:

- Chuyện đó thì tùy mày thu xếp với Gaby. Nhưng theo dự đoán của tao, không có Gaby là không ổn đâu. Cô ấy đâu có ngán mày như... tao ngán.

- Đừng nhảm nhí nữa Willi. Ngủ đi. Thứ bảy còn phải đối phó với mụ Amanda. Lão Raimondo bị mù không đáng sợ. Chỉ ớn Amanda...

Kloesen chưa chịu ngưng:

- Bộ mày quên "con mắt bên trong" của lão à. Bằng tà thuật Raimondo cũng sẽ thấy hết.

Tarzan nhún vai và đưa tay tắt đèn. Hai hiệp sĩ vừa nằm xuống đã ngủ lăn như chết.

*

Chưa tới tám giờ sáng, Tarzan và Tròn Vo đã vào tới thành phố.

Cửa hàng thực phẩm mang tên "Công Chúa" hiện ra trước mặt. Bà Glockner đích thân ra mở cửa đón bọn chúng:

- Chà, thứ bảy nghỉ học mà hai đứa đến sớm nhỉ. Gaby cũng dậy rồi đó các cháu. Lại hẹn nhau đi đâu chớ gì?

Tarzan gãi đầu ngọng nghịu:

- Dạ, hôm nay tụi con đến đón Gaby đi du ngoạn Stockhausen. Có lẽ Gaby chưa báo với thím.

Đúng lúc đó thì Gaby xuất hiện cùng với con Oskar. Con chó nhảy tâng tâng như một trái bóng cao su quanh chân Tarzan.

Tarzan thuật lại cho Gaby nghe những gì hắn chứng kiến tối qua cùng dự định của hắn hôm nay. Cô bé lúc thì tái mặt, lúc lại đỏ mặt theo diễn biến của câu chuyện. Sau cùng, mặt cô càng đỏ hơn khi Tarzan dè dặt đề xuất rằng có lẽ cô nên ở nhà vì công việc của nhóm hôm nay sẽ không ít nguy hiểm. Cô nói bằng giọng khỏi cho ai cãi:

- Không chỉ có mình, mà cả con Oskar cũng sẽ đi Stockhausen hôm nay. Bọn tôi là thành viên chính thức của TKKG mà, xin mọi người đừng quên điều đó chớ.

Tròn Vo cười khoái trá. Coi, đôi mắt của Tarzan phải cụp xuống kìa. Chẳng bù với lúc hắn vênh mặt... ăn hiếp Tròn Vo.

Ba quái lên đường dẫn theo con Oskar đi đón... quân sư. Với thằng Máy Tính Điện Tử thì chuyện đi đứng quá dễ dàng. Chưa tới ba mươi giây nó đã xong xuôi mọi yên cương trên chiếc xe đạp để gia nhập phái đoàn cho đủ bộ... Tứ quái.

Chúng băng ngang qua bề mặt thành phố trên một con đường dài hun hút. Do không có đường dành riêng cho xe đạp, Tứ quái phải cố gắng né các luồng xe hơi bất tận cứ vùn vụt lướt qua. Cũng vì vướng con Oskar chạy theo trên vỉa hè mà Tarzan mấy lần suýt lao vào xe hơi bất tử.

Cuối cùng thì cuộc trắc nghiệm thần kinh cũng kết thúc. Chín giờ rưỡi sáng, làng Stockhausen đã chường những ống khói từ đằng xa.

Mặt trời càng lên cao càng ấm áp. Một tấm bảng màu vàng chào đón chúng với dòng chữ "STOCKHAUSEN". Tarzan đạp xe thong thả dẫn đầu Tứ quái tiến vào đường làng. Hắn dừng xe tại một nhà trọ mang tên "GẤU ĐỒNG". Ở đó có sẵn một thằng nhóc mặt đầy tàn nhang, tóc bù xù đứng chống nạnh ngay ngưỡng cửa.

Tarzan ngoại giao liền:

- Hello! Chào bạn. Tôi muốn hỏi thăm một chuyện...

Thằng nhãi đang trố mắt ngắm Gaby như ngắm một trong bảy kỳ quan thế giới bỗng... giật mình:

- Hả? Có chuyện gì cứ nói...

- Trong làng có một thầy bói, đúng không?

- Ông mù chứ gì. Lão đang sống ở đây. Sao? Muốn coi bói à, tôi sẽ dẫn đi...

Cái nhìn của thằng nhãi vẫn không rời khỏi Gaby. Cô bé xinh xẻo nổi bật giữa đường làng.

- Tụi này không coi bói. Chỉ cần bạn chỉ đường...

- Hả? Chỉ đường à... Ờ... Đi con lộ kia kìa, cứ đi thẳng đừng rẽ phải. Cuối làng có một đầm nước dành cho súc vật uống. Rồi tới một cánh rừng nhỏ xíu, các bạn sẽ gặp một con đường chạy qua. Ông thầy bói mù sống ngay sau rừng cùng bà vợ tóc vàng lai bạch kim. Họ có một nông trại, này...

- Xin cảm ơn ông bạn có lòng tốt.

Bốn chiếc xe đạp đồng loạt khởi hành cùng với tiếng sủa vang thỏa mãn của con Oskar.

*

Lúc đạp xe tới cánh rừng nhỏ, chúng mới cảm thấy lạnh. Những cây sồi đã trút lá, trải lên rừng một tấm thảm màu vàng nâu. Chim chóc và những con thú bé bỏng sột soạt xung quanh chúng. Tarzan đi tiên phong trinh sát. Hắn đã thấy nông trại lão Raimondo và đưa tay ra dấu. Nông trại quạnh hiu nằm trong một thung lũng chan hòa ánh mặt trời.

Hắn dừng xe và nấp sau một gốc cổ thụ. Ngôi nhà vẫn còn tươm tất với những tấm rèm màu phía sau những ô cửa sổ. Trước cửa nhà là một cái thớt chẻ củi đang hứng một lưỡi rìu dính chặt với cái cán dựng đứng.

Nhà chứa cỏ thật là tồi tàn. Vách gỗ cái có cái không. Cánh cửa biến đâu mất. Có lẽ nó được Raimondo trưng dụng làm gara vì chiếc Limousine đã nằm lù lù trong đó. Đằng sau nhà là một dãy chuồng gia súc dài cũng đang trong tình trạng đổ nát.

Công Chúa, Tròn Vo và Máy Tính Điện Tử đã đứng sau lưng Tarzan. Quân sư Karl mở miệng:

- Giống như một cái sào huyệt được ngụy trang bằng hai chữ "nông trại".

Bí mật tuyệt đối.


Gaby than:

- Khung cảnh thơ mộng thế này mà không có bóng dáng một con vật. Thật đáng buồn!

Tròn Vo Kloesen chế giễu:

- Đám phù thủy chỉ có nuôi... âm binh thôi. Tôi đoán là nhà đầy... ma xó.

- Cúi xuống!

Tarzan kêu lên. Hắn vừa phát hiện một người đàn bà bước ra khỏi nhà.

- Bà đồng Amanda!

Hắn thì thào giải thích vì ba quái kia chỉ biết Amanda qua lời kể của hắn. Sáng nay bà đồng Amanda, tức Klara Bichler, mặc một chiếc áo măng-tô, chân đi giầy ống cao cổ. Cái giỏ trên tay mụ lúc lắc tiến về phía nhà chứa cỏ. Mụ đã leo lên chiếc Limousine.

- Biến! Mụ ta tới đây liền đó!

Tứ quái hành động như máy. Bốn chiếc xe đạp đã được che giấu sau những thân cây. Công Chúa bịt mõm con Oskar và cả đám chớp nhoáng rúc vào bụi thông non. Cũng vừa kịp chiếc Limousine trờ tới.

Chiếc xe hơi khuất sau những khúc quanh. Bây giờ Tarzan mới sung sướng thở phào:

- Có thể mụ đi chợ. Đêm qua mụ đã thu hoạch cả ngàn mark tạ ơn của bà Krause. Đây là dịp để cặp vợ chồng phù thủy rủng rỉnh ăn xài. Chỉ còn một mình lão mù ở nhà, "con mắt bên ngoài" của lão đã biến mất. Không thể có cơ hội nào tốt hơn để đột nhâp.

Máy Tính Điện Tử vỗ trán chừng vài giây:

- Phải cẩn thận đó Tarzan. Những người mù đều "nhìn thấy" bằng tai. Đó là "con mắt bên trong" của họ.

- Được rồi, tao hiểu thưa quân sư. Nhiệm vụ của mày và thằng Tròn Vo lúc này là làm cận vệ cho Gaby. Tụi bay có thể tiếp viện cho tao từ phía sau nếu Raimondo có đông thủ hạ. Nhớ nghe Karl, ám hiệu như cũ nghe.

- Thế nếu mày không quay lại thì sao?

- Thì tìm cách báo ngay cho ba Gaby chớ sao!

Gaby thở dài:

- Ba sẽ cho cả bọn một trận, nếu ba biết chúng mình mò tới đây.

Tarzan dứt khoát:

- Vậy thôi. Giờ tao đi xem thằng Volker nằm đâu!

Hắn đứng lên, nhằm phía đường, dỏng tai nghe ngóng rồi chạy men dưới cây ra tới bìa rừng, núp vài giây sau một bụi rậm.

Trong nông trại không thấy động tĩnh gì. Đến bọn chim sẻ cũng chẳng thấy nhảy lách chách trên mặt đất. Hình như đến chim muông cũng lánh xa ngôi nhà này.

*

Từ bìa rừng vào tới nhà cách chừng một trăm năm mươi mét, nối bởi một con đường cát, hai bên trồng liễu. Chẳng có một bụi cây nhỏ nào khả dĩ nấp được. Nhưng đành vậy, làm sao thay đổi được.

Tarzan quyết định chạy thật nhanh, nhưng cố gắng để càng êm càng tốt. Đôi giày đế kếp dày của hắn làm giảm tiếng chân chạy. Hắn đã tới nhà chứa cỏ.

Nhìn gần trông nó còn hoang tàn hơn. Chỉ một trận bão nữa khéo nó sụp hẳn. Đem một chiếc xe mới và đắt tiền như chiếc Limousine mà cất vào đây thì thật nhẹ dạ.

Tarzan đi vào, ngó quanh quất. Có mùi rơm ải, bụi và đất. Không có chỗ ẩn náu. Không một dấu vết của Volker.

Khom người, Tarzan lẻn đến ngôi nhà.

Tim hắn đập loạn xạ vì hồi hộp. Nhưng hắn biết ngoài kia bạn bè đang quan sát hắn. Tới đầu hồi, hắn thở phào. Ở đây chỉ có hai cửa sổ. Nhưng không thể lọt vào được. Những bức rèm bằng một thứ vải tồi được kéo kín. Hắn đứng lại nghe ngóng.

Không một tiếng động. Chỉ đâu đó phía trong rừng có tiếng cành cây gẫy kêu "rắc!" xa xôi.

Tarzan lập tức nhận thấy ngôi nhà này có tầng hầm. Một cái máng nghiêng, kiểu băng chuyền chuyển than chạy xuống một cửa sổ tầng hầm. Nhưng cửa sổ đóng, kính cửa dầy kịt bụi. Góc chăng đầy mạng nhện.

Tarzan vẫy tay về phía rừng, mặc dù không trông thấy các bạn. Rồi hắn lẻn ra sau nhà.

Vừa quành qua góc nhà, hắn suýt nhảy lùi lại.

Hắn nín thở mất vài giây, người cứng đờ, cảm thấy lạnh toát sống lưng. Bởi chỉ có một tích tắc nữa là hắn đâm sầm vào Raimondo...

Cách chỗ hắn chưa đầy ba bước, có một chiếc ghế dựa ngả ra sau đặt bên cạnh cái bàn mây nhỏ.

Lão thầy bói Raimondo ngồi đó, chân quấn mền, mặt ngửa lên hứng ánh mặt trời.

Lão ngồi nhắm mắt. Nhưng không ngủ. Nếu ngủ lão không thể thở êm như thế.

Trên mặt bàn mây có chai bia và cái cốc. Cạnh đó là một tờ báo, một miếng bánh mỳ bơ cắn dở và... Tarzan không tin vào mắt mình: một chùm gồm bốn chìa khóa khác nhau. Liệu có chiếc chìa mở nơi cất giấu Volker trong chùm chìa khóa đó không?

Raimondo động đậy mi mắt.

Tarzan định lẩn ra sau góc nhà theo bản năng. Nhưng rồi hắn thấy chẳng cần thiết, lão mù không thể trông thấy hắn. Mà lão cũng chỉ hơi hé mắt một chút, rồi lại hạ mi mắt xuống, và gãi đầu bằng móng tay cái.

Nhanh như chớp Tarzan hiểu rằng may mắn đang mỉm cười với hắn. Lúc này trong nhà không có ai. Vậy thì...!

Nhẹ nhàng, cực kỳ nhẹ nhàng, hắn lui lại sau góc nhà. Hắn chạy ra phía trước tới cửa nhà. Cánh cửa dày, tay nắm xấu xí, ổ khóa lỗi thời. Tarzan thận trọng vặn tay nắm. Hắn thất vọng buông tay ra. Cửa khóa trái!

Rủi quá! Vợ chồng Raimondo thật quá đa nghi!

Đúng lúc đó Tarzan nảy ra một ý táo tợn. Hắn không do dự một giây. Không có cách nào bí mật lẻn vào nhà được, hắn quyết định lấy cho được chùm chìa khóa.

Hắn thở êm ái, không tiếng động, cốt chế ngự cơn hồi hộp bất lợi của mình. Raimondo không thay đổi tư thế ngồi. Tuồng như lão bắt đầu ngủ gật. Rõ ràng lão không thể đọc được tờ báo nằm trên bàn kia. Có lẽ Amanda đã đọc cho lão nghe.

Tarzan mon men đến gần, không một tiếng động, rón rén từng bước một. Cầu cho áo quần hắn đừng sột soạt!

Raimondo lại hé mắt.

Lúc này Tarzan gần đến sát bàn.

Hắn phải khom người xuống để bóng hắn khỏi trùm lên lão mù. Vì mặt trời ở đây đứng đằng sau lưng hắn, chưa lên cao lắm.

Bây giờ hắn đã có thể với tới chiếc bàn mây. Nhưng lấy chùm chìa khóa cách chi để nó khỏi kêu lanh canh đây?

Hắn sẽ giơ cả hai tay ra. Hắn sẽ phải nắm cả bốn cái chìa khóa và giữ thật chặt để chúng khỏi động vào nhau. Thế là mọi việc sẽ ổn!

Lão thầy bói động đậy. Tarzan nhìn vào mặt lão. Hai người cách nhau không đến một mét. Mi mắt lão lại rung rung, cứ như là lão sắp sửa... mở mắt vậy. Đừng cuống chớ! - Tarzan tự ra lệnh cho mình. Cứ bình tĩnh! Lão sức mấy mà nhìn thấy hắn được.

Nhưng cuống họng Tarzan khô nghét và đầu gối hắn nhũn ra, thiệt kỳ lạ.

Lão thầy bói lại mở he hé mắt, hướng vào Tarzan.

"Lão không thể trông thấy mình! Lão bị mù! Mình sẽ lấy chùm chìa khóa ngay đây này!" - Tarzan một lần nữa trấn an mình.

Các đầu ngón tay hắn đã chạm vào đám chìa kim loại. Đúng vào giây phút đó, chợt có một cái gì như linh tính khiến hắn vội nhìn lên.

Raimondo đã mở mắt. Cặp mắt từ rất gần ngó chằm chặp vào mặt Tarzan: Một cặp mắt trong veo, soi mói, màu lơ nhạt - không còn trắng đục và xám xỉn như tối qua. Chúng có con ngươi hẳn hoi. Chúa ơi!

Thật là một cú trời giáng!

Mấy giây trôi qua, Tarzan cảm giác như bị tê liệt.

Raimondo đã phóng tay ra tóm lấy cánh tay Tarzan. Đồng thời lão bật dậy khỏi ghế.

Lão... hoàn toàn không mù! Tarzan sực hiểu.

Hắn xoay mạnh người vùng ra. Hắn lảo đảo, loạng choạng mất đà, cảm thấy Raimondo ở phía sau mình.

Cú ngã tưởng không thể tránh khỏi. Nhưng Tarzan phản xạ nhanh như chớp: vung cao một cánh tay, xoay một vòng theo thế Nhu đạo và... hắn đứng vững. Nhưng động tác đó cũng làm trễ 1/10 giây của Tarzan. Hắn bị tóm từ phía sau, một cánh tay rắn như thép thít chặt cổ. Tarzan bị lôi xềnh xệch. Nhưng rồi hắn đã trụ được hai chân, lấy đà, dùng hết sức thúc khuỷu tay ra phía sau.

Lão thầy bói lãnh đòn "tử" đúng phần dưới xương sườn, chỗ lá gan. Lão rú lên một tiếng như thể hụt hơi, lập tức buông Tarzan ra, gập người xuống đau đớn.

Tarzan nhảy lùi một bước, xoa cổ, và nhìn thằng cha giả mù.

Lão đã thấm đòn. Mặt lão không còn là màu đồng hun, mà vàng ệch. Lão há miệng hớp không khí và gắng không ngã quỵ xuống.

Raimondo thở hổn hển:

- Thằng nhãi con khốn kiếp. Mày sẽ qua đời, tao...

- Chấm dứt trò hề đi ông Biersack. Ông sẽ chẳng làm gì được đâu. Tôi sẽ báo cho bà Krause biết hết sự thực về chuyện ông giả bộ đui mù. Té ra "cặp mắt bên trong" của ông chính là sự lừa đảo. Ông đã dùng loại mắt kính trắng đục đeo sát tròng để đánh lừa thị giác mọi người. Ai mà ngờ ông lại đồi bại đến mức sử dụng thành tựu của y khoa để lừa bịp mọi người. Và...

Từ bìa rừng bỗng cất lên tiếng huýt sáo lảnh lót. Tín hiệu của Máy Tính Điện Tử báo tin Amanda đã trở về.

Tarzan lẳng lặng đẩy Raimondo vào chiếc ghế dựa của lão như đang dồn vào chân tường một con tin và bảo:

- Bà đồng của ông đã về đó. Để xem mụ và ông ai quỷ quyệt hơn.

Lão thầy bói lúc này đã tương đối hoàn hồn. Lão giận dữ:

- Tao... tao... Mày muốn gì? Chẳng lẽ mày đến đây chỉ để lấy xâu chìa khóa...

Chiếc Limousine đã chạy vào gara... chứa cỏ. Tarzan nghe tiếng động cơ tắt và tiếng chân Amanda. Mụ đang lại gần.

- Ông mới nói gì vậy ông thầy bói? Xâu chìa khóa à. Đúng vậy. Tôi cần nó.

- Mày định...

- Khám xét ngôi nhà. Ông giấu thằng bạn tôi ở đâu, thằng Volker Krause? Này, ngồi yên cấm nhúc nhích, kẻo tôi ra đòn nặng hơn thì ông sẽ "chẳng thấy đường" thực sự. Thằng Volker đâu?

Tarzan biết rất rõ Klara Bichler đang tiến vào góc quành cùng với mớ chai lọ kêu lanh canh trong giỏ. Hắn bình tĩnh đợi bà đồng tiến vào, đợi mụ ngạc nhiên khi thấy lão Raimondo lộ tẩy vì không gắn cặp kính đục sát tròng vào mắt, hắn còn đợi cho mụ nghe hết câu chất vấn của hắn trước lão thầy bói đang bị uy hiếp.

Không hổ danh một kẻ lừa đảo bẩm sinh, mụ Amanda đã phản ứng cực kỳ linh hoạt:

- Ồ, anh bạn trẻ dự buổi lên đồng tối qua ở nhà Krause đây mà. Cậu lầm rồi cậu bé. Không hề có Volker ở đây. Chúng tôi còn muốn tìm ra bạn cậu để được nhận tiền thưởng của bà Krause nữa kìa.

Tarzan thoáng một chút bối rối:

- Vậy thì bây giờ... bà hãy dẫn tôi đi kiểm tra các ngóc ngách của căn nhà. Đơn giản quá thưa bà Klara Bichler...

Klara Bichler, ngoại hiệu Amanda, biến sắc mặt. Mụ nhìn qua Raimondo nửa cười nửa mếu:

- Tính sao hả ông... Otto? Chúng ta nào biết tung tích của cậu Volker...

Lão thầy bói đột nhiên cười lên ha hả. Lão cười hả hê như chưa bao giờ được cười. Sau đó thì lão ôm lấy cạnh sườn bị thương và chảy nước mắt giàn giụa. Sự hóa thân của lão tuyệt vời như đang nhập hai vai trong một vở kịch. Lão vừa ho sù sụ vừa nói:

- Sinh nghề tử nghiệp rồi Klara. Có điều ai mà ngờ chúng ta lại bị lộ bởi một thằng nhãi chưa ráo máu đầu. Đưa nó đi "tham quan" cùng trời cuối đất rồi bảo nó cút xéo khỏi đây. Nó cũng... sắp điên đến nơi rồi.

Mụ Amanda nhún vai đặt cái giỏ xuống bàn. Trong giỏ chỉ có mấy chai vang đỏ, một ổ bánh mỳ, một đòn xúc xích dài bằng cánh tay. Mụ thở dài:

- Tôi sẽ chiều ý cậu, cậu... Peter ạ. Có phải tên cậu như vậy không, đêm qua bà Krause giới thiệu với chúng tôi mà. Nhưng cậu sẽ thất vọng...

- Tôi biết rằng ở đây có những tầng hầm!

Lão Raimondo rít qua kẽ răng. Lúc này mới thấy mắt lão chiếu ra những tia ác độc:

- Tao chưa từng thấy thằng nhãi nào táo tợn như mày. Ôi chà...

Sự cố gắng quá sức nhằm nguyền rủa đối thủ lại làm cạnh sườn lão đau nhói. Lão hất hàm về phía Amanda. Người đàn bà "lên đồng" hiểu ý mở toang tất cả mọi cánh cửa kể cả các ô cửa sổ mà Tarzan nghi ngờ là có thể dẫn xuống tầng hầm.

- Xin mời cậu... lục soát.

Tarzan bỗng trở nên nghiêm nghị hơn bao giờ hết:

- Tôi không rơi vào cái bẫy của bà đâu, bà Klara. Bà định lừa tôi vào một căn phòng bí mật rồi khóa chặt bên ngoài chứ gì. Xin lỗi hai ông bà, tôi không đến đây một mình.

Hắn bước ra trước cửa nhà, hy vọng các chiến hữu có thể nhìn thấy mình rồi chụm tay gào lớn:

- Karl ơi! Một mình Karl Máy Tính. Còn ai nấy ở nguyên vị trí.

Amanda tái mặt. Mụ đã thấy một cái bóng vừa lao ra khỏi rừng cây và chạy lại, mỗi lúc một gần.

- Chúa ơi, cậu... có tất cả bao nhiêu người?

Quân sư Karl đã đứng cạnh Tarzan. Nó ngó hai kẻ bị tình nghi mà sửng sốt. Tarzan giải thích liền:

- Ngài Raimondo đây không hề bị mù. Ông ta xài kính sát tròng màu trắng đục, về mặt khoa học kỹ thuật mày biết loại kính đó chớ. Hiện giờ hai vợ chồng họ đồng ý giải tỏa mối nghi ngờ của chúng ta bằng cách cho chúng ta khám xét. Tao muốn mày trở lại bìa rừng, còn Gaby và Tròn Vo phải túc trực ở một phòng điện thoại trong làng. Sau mười lăm phút tao không trở ra thì có quyền thông báo cho cảnh sát hình sự.

Máy Tính Điện Tử gật đầu cái rụp:

- Yên trí đi Tarzan!

Nó quay gót và biến mất nhanh như sóc. Tarzan cảm thấy cần "uy hiếp" thêm mụ Amanda đang nghệt mặt ra vì ngạc nhiên:

- Bà chưa biết hết đâu, thưa bà Klara. Trong nhóm chúng tôi đến đây có cả Gaby, con gái của thanh tra hình sự Glockner nổi tiếng. Bà nghĩ sao?

Ngược lại với sự chờ đợi của Tarzan, bà đồng Amanda rất... thoải mái:

- Ông Glockner sẽ hoan hô cậu, cậu Peter ạ. Cậu bố trí nhân sự sành sỏi như một tay tổ cảnh sát nhà nghề. Chỉ có điều cậu sẽ khiến ông ấy cười một trận nôn ruột.

Ngôi nhà tiều tụy bên ngoài té ra lại đầy đủ tiện nghi của một tổ ấm đằng sau mấy bức tường. Mụ Amanda đi trước hướng dẫn Tarzan. Phòng khách có lò sưởi, phòng ăn, phòng tắm xinh xắn, phòng làm việc chất đầy sách về thuyết thông linh, các trò yêu thuật và một phòng ngủ ấm cúng. Chiếc giường đôi được phủ carô xanh đỏ như sở thích thường thấy của một địa chủ.

Tarzan nghĩ thầm: "Mọi tiện nghi này của nông trại Raimondo được sắm bằng sự lừa đảo người khác".

Hắn chú ý nhất đến tầng hầm. Săm soi từng góc phòng, liếc phía sau những thùng dầu, gõ tay vào các bức tường... tất cả các động tác của một trinh sát đặc vụ đều trở nên thừa. Hòn toàn không dấu vết Volker.

Bất ngờ Tarzan hướng ánh mắt lên đầu tủ. Ở đó có một máy cassette lòng thòng sợi dây cắm. Hắn không một giây chần chờ chụp ngay lấy ổ cắm và ấn nút "play". Đủ loại thanh âm phát ra làm mụ Klara chới với. Tiếng nói của hàng chục người lần lượt mỗi người vài giây, từ ông Krause, bà Krause, cặp vợ chồng Kleinschmidt, cặp vợ chồng Berger, cô gái Paris Suzanne... cho đến giọng nói buồn tẻ của Volker. Trong một tích tắc, Tarzan hiểu hết. Hắn nhìn mụ Amanda khinh bỉ:

- Thì ra bà tập luyện giọng cho giống thiên hạ bằng cuộn băng cassette này à. Thảo nào mà những kẻ mê tín cứ tin rằng hồn bà được người khác nhập vào.

Mụ Amanda đầy sượng sùng:

- Đừng trách trò phù thủy của chúng tôi, Peter Carsten. Nếu không có bọn nhà giàu tin dị đoan thì chúng tôi đã... giải nghệ. Tôi và Raimondo đủ sức kiếm nghề khác chứ, nhưng nghề... này thì mau hái ra tiền, vì họ cần chúng tôi. Đáng lẽ phải trách những kẻ ăn no rửng mỡ... Mà cậu thấy đó, tụi tôi đâu can hệ gì đến chuyện cậu Volker mất tích.

Tarzan cố lấy giọng nghiêm nghị:

- Hiện thời thì tôi tin ở sự thành thật của bà, đúng là Volker không có ở đây. Có thể ông bà giấu nó ở một chỗ khác hoặc có thể chúng tôi có lỗi vì sự hàm hồ của mình. Nhưng... xin bà từ bỏ chiếc máy cassette này càng sớm càng tốt. Trước sau gì các... môn đồ của ông bà cũng biết Raimondo rất... sáng mắt và bà thì... nhái giọng rất nhà nghề. Tôi tôn trọng ông bà bằng cách không mang theo cuộn băng ghi âm luyện giọng trong máy. Xin chào...

Hắn cúi đầu lịch sự và phóng một mạch ra bìa rừng. Thằng Máy Tính Điện Tử vẫn ở đó. Hai hiệp sĩ đạp xe vô làng tìm Tròn Vo và Gaby tại phòng điện thoại. Bốn quái nhìn nhau im lặng sau câu chuyện tường thuật khá ly kỳ của Tarzan.

Tròn Vo cuối cùng phải phá tan không khí nặng nề:

- Dù sao thì lão thầy bói cũng bị một vố nhớ đời đáng với tội lừa đảo. Giờ này cạnh sườn lão chắc đang được mụ Amanda bóp muối.

Công Chúa chỉ thở dài:

- Tội nghiệp Volker. Có lẽ bạn ấy giờ này đói lắm.

- Thôi chuyện đó hạ hồi phân giải. Bây giờ tụi mình còn phải đưa Gaby về nhà. Và Gaby có thể nói chuyện này cho "ba" Glockner cũng được.

Trên đường trở về thành phố, Tứ quái siết chặt tay nhau trong một cuộc hẹn hò mới: Tại nhà Gaby lúc năm giờ chiều nay.

CHÍN: KẺ KHẢ NGHI THỨ BA

Lúc đi ngang qua trung tâm thành phố để về trường nội trú, Tarzan cố tình đạp xe qua biệt thự gia đình Krause để thăm dò, không hiểu vì đâu đôi chân của hắn lại lướt qua mục tiêu mà suốt hai tuần nay hắn hoàn toàn quên bẵng. Hắn giật mình bởi Tròn Vo Kloesen đạp kế bên vỗ vai:

- Cửa hàng chụp hình kìa đại ca. Họ đã chờ đợi chúng ta mất mười bốn ngày.

- Ừ nhỉ, tao có lỗi với thằng Volker quá!

Hai quái dừng bước trên một khu phố nhỏ. Trong quầy kính của cửa hiệu chỉ thấy toàn máy ảnh rẻ tiền, các máy quay phim cỡ nhỏ và máy chụp dương bản. Tarzan rút tờ hóa đơn của Volker ra khỏi bóp:

- Chị cho tôi lấy những tấm ảnh rửa.

Người đàn bà phụ trách quầy vui vẻ so sánh hóa đơn và lấy từ hộc tủ ra một chiếc phong bì. Vậy là quỹ tài chính của TKKG thâm hụt 12 mark.

Hai quái chụm đầu nhau xem các tấm hình lúc rời khỏi cửa tiệm. Coi, thằng Volker quả có tay nghề nghệ thuật không thua gì bố cục ảnh của các nhà nhiếp ảnh chuyên môn. Nó đã không từ khước một cử chỉ hài hước nào của các nhân vật tham gia buổi liên hoan lớp 10A bằng các kiểu bấm thật sống động. Này nhé, thầy dạy sử Meinert trở thành nhà ảo thuật khi tập thăng bằng với một ly rượu nho trên trán. Còn thằng mập Kloesen ư? Nó đang "nhát ma" Công Chúa bằng hai bàn tay nhòe nhoẹt sôcôla...

- Ủa!

Tarzan giơ lên cao một tấm ảnh kế tiếp. Không dính dáng gì đến buổi liên hoan lớp. Tấm ảnh có lẽ được chụp từ một khoảng cách khá xa người cầm máy. Đến ánh sáng cũng không chuẩn khiến mọi thứ thật u ám.

Rõ ràng Volker chụp một bãi đậu xe. Trên cái nền thập thò hơn chục chiếc xe hơi đang đậu, có một chiếc Mercedes màu kem đậu lùi lại phía sau. Và hai thằng trẻ tuổi đang mon men đến gần. Một thằng xây lưng lại ống kính, tay nắm chặt hòn đá. Thằng kia đứng đợi bên cạnh, vai so lên, mắt dáo dác. Tròn Vo phán đoán tức thì:

- Hình như hai thằng trong hình sắp đập bể kính xe. Thằng Volker phục kích ảnh này thật xuất thần.

Tarzan chỉ quan tâm đến gã "so vai":

- Mày biết thằng này không?

- Không!

- Tính sau vậy. Còn thằng mặc quần Jeans tay nắm chặt hòn đá? Tao thấy quen lắm. Cái dáng to bè của nó...

- Khoan đã, còn một tấm hình cuối cùng. Mày coi...

Tròn Vo xòe ra trước mặt Tarzan. Ôi trời, cửa chiếc Mercedes lần này mở toang. Thằng lúc nãy đứng so vai canh chừng đã đổi vị trí. Nó thò đầu vào trong xe và thân trên khuất hẳn. Bây giờ thì gã lúc nãy xây lưng lại ống kính đã nhìn nghiêng về hướng người chụp. Cái mặt của nó thấy ghét đến mức Tarzan lẫn Tròn Vo đều không tin vào thị giác của mình. Cả hai quái la lên một lượt:

- Heinz Bosselt!

Hèn gì cái dáng... to bè ngó quen quen. Tarzan khẽ chép miệng:

- Có nghĩa là Bosselt và chiến hữu của nó bị bắt quả tang đang ăn trộm bằng... ảnh. Tao không ngờ thằng Volker cũng liều lĩnh dàn trời. Chắc nó núp từ một cái xe khác để chụp. Nếu thằng Bosselt biết được...

Tròn Vo gục gặc đầu. Làm như từ cái bụng căng phồng của nó vừa lóe ra một tia sáng trí tuệ:

- Nguyên lớp 10A chúng ta không ai ưa thằng Bosselt cũng như không ai ưa cô giáo Klamm, trong đó tất nhiên thằng Volker nhà giàu là khó chịu và dị ứng nhất. Nó luôn luôn bị hung thần "bắt địa". Vậy thì cách hay nhất là theo dõi thằng Bosselt sát nút rồi lén lút chụp hình trong lúc hung thần đang phạm pháp.

Tao... suy đoán vậy đúng không Tarzan? Một kẻ "yếu" như Volker chỉ có thể trở nên "mạnh" nếu có được áp lực từ những tấm hình tang chứng đưa ra trước mặt Bosselt...


- Như thế... thì thằng hung thần kia bắt buộc phải đoạt lại các tang chứng. Thôi đúng rồi, trời ơi...

- Cái gì hả Tarzan?

- Còn cái gì nữa. Thằng Bosselt và đám chiến hữu của nó chỉ còn nước... bắt cóc Volker để bịt đầu mối. Dễ ợt vậy mà tụi mình không nghĩ ra.

Tròn Vo lúc này mới bật ngửa, tuy nhiên nó vẫn cố phân tích:

- Chúa ơi, Bosselt là kẻ thứ ba trong danh sách nghi ngờ sau Mario Frasketti và Raimondo ư? Tao thật lú lẫn, nhưng này đại ca, thằng hung thần... chỉ mới ở diện "nghi ngờ". Chứ sao, nó có thể dám bắt cóc Volker nhưng vấn đề gửi thư tống tiền thì không giống hành động của nó chút nào. Tao nghĩ...

- Mày ngây thơ quá vậy, Tròn Vo. Thằng Bosselt đã cả gan đập cửa kính xe để ăn trộm thì chắc chắn nó chẳng chùn tay trước một thủ đoạn nào. Tại sao nó lại không gửi lá thư tống tiền để... đánh lạc hướng nhỉ. May ra thì thu hoạch thêm tới... 100.000 mark. Tại sao băng đảng của nó không dám làm kìa? Tụi nó sẽ chuồn ngay khỏi thành phố này nếu có trong tay một số tiền lớn...

- Còn số phận của thằng Volker?

- Cái thằng. Nghe tao nói đây Kloesen: đám Bosselt sẽ thả Volker với hai điều kiện, lấy được cuộn phim chụp lén chúng đang phạm pháp và... lấy được tiền. Có điều, chúng sẽ nện Volker một cách thật tàn bạo để dằn mặt những kẻ nào định theo dõi chúng. Không tin thì mày ơi, vài ngày nữa thế nào cũng có lá thư thứ hai yêu cầu giao cho bọn bắt cóc tờ hóa đơn ảnh của Volker. Chúng sẽ bắt bà Krause giữ tuyệt đối bí mật.

Tròn Vo như người từ trên trời rớt xuống. Nó có vẻ chưa được hài lòng:

- Vẫn còn một cái gì trục trặc. Thí dụ "lá thư thứ hai" mà mày nói. Không thằng bắt cóc nào "lạy ông con ở bụi này" chỉ vì một biên lai ảnh. Bà Krause sẽ nghi ngờ hơn và... khám phá ra hung thủ lúc rửa ảnh như chúng ta đang khám phá. Thằng Bosselt có thể trả thù Volker bằng cách làm cho nó mất tích nhưng hung thần sẽ chẳng bao giờ thèm... gửi thư.

Tarzan đuối lý. Lần đầu tiên hắn phải nể thằng bạn ục ịch mà cái đầu minh mẫn không kém quân sư Karl Máy Tính chút nào. Cứ thêm một cuộc phiêu lưu là cái bụng nó thóp được một ít và trí tuệ phát triển hơn. Thám tử TKKG là phải ngon lành vậy chứ sao.

Hắn cười có vẻ... kính nể:

- Mày "bảnh" đó Tròn Vo. Tuy nhiên tụi mình đồng ý với nhau rằng thằng Bosselt là kẻ đáng nghi ngờ thứ ba. Vậy cũng ổn. Nè, giao cho "ông địa" những tấm ảnh. Quản lý kỹ nghe Kloesen?

Khỏi phải nói, Kloesen sướng rơn vì... hãnh diện.

*

Đúng năm giờ chiều, hai quái đã có mặt tại nhà Gaby. Gaby mặt mũi nghiêm trang ra mở cửa:

- Ba Glockner đợi nãy giờ. Chắc có chuyện quan trọng.

Máy Tính Điện Tử vẫn chưa đến. Thanh tra Glockner ngồi trong phòng làm việc chật hẹp của ông. Trong phòng chỉ đủ kê thêm một cái đi-văng ngoài bàn viết và tủ sách. Công Chúa kéo Tròn Vo và Tarzan ngồi xuống đó nhìn ông đầy lo lắng.

Thanh tra Glockner nói chắc nịch:

- Tôi đã được nghe mọi chi tiết về vụ đột nhập làng Stockhausen huyền bí qua lời kể của Gaby. Ái chà, các con đã hành động còn hơn những nhân viên điều tra của ngành cảnh sát. Các con đều xứng đáng nhận một cái nhéo tai đích đáng vì: thứ nhất, nếu hai vợ chồng Raimondo là thủ phạm bắt cóc Volker thì vô tình các con đã "đánh động" cho họ biết trước để đối phó. Thứ hai, công việc của cảnh sát đang bị chính các con cản trở vì nơi nào họ định điều tra thì các con đã xuất hiện trước... trên từng cây số. Hiểu chưa hả các người hùng? Các con có hứa với tôi là chấm dứt cuộc phiêu lưu kể từ hôm nay không?

Tròn Vo và Gaby hơi cúi đầu bối rối. Nhưng Tarzan tỉnh bơ. Hắn đã thủ sẵn một "bửu bối" cuối cùng. Hắn thò tay vào túi áo Tròn Vo lôi những tấm ảnh ra đặt lên bàn Glockner:

- Có thể đây là hung thủ, thưa chú!

Và hắn vừa kể vừa phân tích về hung thần Bosselt cho viên thanh tra nghe. "Bố già" của Gaby thay đổi ngay thái độ. Mắt ông sáng rực khi quan sát tấm ảnh thằng Bosselt đang nghiêng mặt. Ông gật gù:

- Lại thêm một thành tích "bắn một ná chết hai con chim" của các con. Cậu học trò hư Bosselt này đang nằm trong hồ sơ thanh thiếu niên phạm pháp của Sở Cảnh sát nhưng chưa có tang chứng. Chính gã chủ quán Mario Frasketti đã khai báo trong tù rằng từng sử dụng một học sinh của trường nội trú tên là Bosselt trong đường dây ma túy của gã. Bosselt thuộc loại sai vặt giống mụ quản gia Maria. Nhưng... lỗ nhỏ cũng có thể đắm thuyền. Tuy nhiên quan điểm của cá nhân tôi cũng như đội chống ma túy của Sở Cảnh sát là vẫn có thể giáo dục Bosselt, không thể vì lý do trên mà hủy bỏ sự nghiệp học tập của một cậu bé. Bây giờ với những bức ảnh này thì khó lòng...

Glockner nhìn vào cây viết:

- Bosselt sẽ phải ra Hội đồng kỷ luật nhà trường. Sau đó chúng tôi sẽ... để ý đến cậu bé.

Glockner lại rời khỏi ghế đi qua đi lại. Căn phòng quá hẹp khiến ông suýt vướng chân Tarzan. Thành tích liên tiếp của đám trẻ đã giúp ông bớt nỗi phập phồng về chúng. Ông quyết định nói cho chúng biết:

- Sáng nay ông bà Krause nhận được bức thư tống tiền thứ hai qua đường bưu điện. Và cũng ghép bằng chữ in như bức đầu tiên. Chúng hẹn đúng 12 giờ trưa mai ông Krause phải nộp đủ số tiền.

Trái tim của ba quái muốn nhảy khỏi lồng ngực:

- Ở đâu ạ?

- Tại bãi dừng xe mang tên "Chim Ó". Bãi nằm bên đường quốc lộ sau Núi Đen. Chắc chắn các con không biết địa điểm này. Trên bãi có một thùng rác lớn. Đích thân ông Krause phải bỏ cái cặp da đựng tiền vào đấy.

Mặt Gaby đầy căng thẳng:

- Còn... thái độ của cảnh sát sao hở ba?

- Rất phức tạp, con gái ạ. Để tránh nguy hiểm cho Volker, cảnh sát không được phép đến gần đối phương. Nghĩa là chúng tôi không được phép trông thấy tên bắt cóc khi gã đến lấy tiền, nhưng chúng tôi sẽ bao vây khu vực đó chặt chẽ và ghi lại các số xe chạy vào khu vực. Chung quanh khu vực có bãi Chim Ó toàn là rừng. Tên bắt cóc có thể sẽ không bị phát hiện nếu gã chịu khó đi bộ. Hy vọng chúng sẽ thả Volker ra sau cuộc trao đổi kiểu "tiền trao cháo múc" này. Bây giờ thì các con đoán đi: thủ phạm là vợ chồng Raimondo hay Bosselt hay là ai khác nữa?

Đến đây Glockner phải ra đi vì có điện thoại từ Sở Cảnh sát gọi. Ông vừa bước ra khỏi nhà thì thằng Máy Tính Điện Tử đến. Quân sư đến muộn mà lại được việc. Sau khi nghe ba quái tường thuật nội tình, bộ óc robort của nó bắt đầu phát sóng... điện tử. Nó nói hăm hở:

- Tao biết bãi đậu xe Chim Ó. Núi Đen nằm phía sau làng Stockhausen. Năm ngoái thằng Volker có rủ tao đến đó để bàn chuyện siêu hình và khoa học giả tưởng. Tụi tao đến khá thường xuyên. Bởi vì ở đó tao và thằng Volker đã lập được một kỳ công là đào... được một cái hầm ngầm ở dưới đất. Có công mài đất có ngày nên... hầm cơ mà. Không ai có thể thấy chúng ta nếu mình chui vào trong. Cái hầm như bị mặt đất nuốt chửng, tao và thằng Volker đã trồng cỏ phía trên ngụy trang rất kỹ. Nằm trong đó mà ngắm sao làm... chiêm tinh gia thì vừa rờn rợn vừa tuyệt vời.

Càng nói Karl Máy Tính càng cao hứng hơn bao giờ hết:

- Lối xuống hầm chúng tao đậy bằng nắp thùng rác, nắp thùng cũng được đắp đất và trồng đầy cỏ. Để quan sát bên ngoài tao đã chừa mấy khe nhỏ nằm ngang giữa các thanh gỗ, so với mặt đất chỉ cách gang tay. Từ các khe nhỏ này, tụi mình không chỉ nhìn được khoảng đất trống trong rừng mà còn thấy toàn bộ bãi đậu xe Chim Ó.

- Mày đúng là... quân sư TKKG.

Tarzan đập mạnh lòng bàn tay hắn lên tay Karl. Hắn quyết định:

- Bảy giờ mai khởi hành. Tám giờ rưỡi có mặt ở bãi đậu xe và giấu xe đạp trong rừng. Chúng ta sẽ theo quân sư xuống hầm và theo dõi thủ phạm.

- Đồng ý!

Bốn quái đập mạnh bàn tay lên nhau.

MƯỜI: THỦ PHẠM



Bọn trẻ đến bãi đậu xe Chim Ó vào lúc 8 giờ 27 phút, nghĩa là sớm hơn được ba phút so với dự kiến. Gaby không thể tham gia vì ông Glockner đã đề phòng trước chuyến phiêu lưu của cô con gái... rượu. Lần đầu tiên Công Chúa bị cấm cung. Cô bé mếu máo thò mái tóc vàng rực ra khỏi cửa sổ căn gác vẫy chào ba hiệp sĩ. Con chó Oskar hưởng ứng cuộc "biểu tình" bằng cách sủa "gâu, gâu" ầm ĩ khắp cửa hàng thực phẩm khiến mẹ Gaby phải chạy lên ngó chừng.

Ba người hùng của chúng ta đành thất thểu lên đường trong cảm giác thiếu vắng. Còn phải hỏi, Gaby là làn gió mát giữa trưa hè của bọn chúng kia mà. Tròn Vo than thở:

- Tội nghiệp Gaby. Bữa nay thì đúng là Công Chúa rồi đó.

Máy Tính Điện Tử cũng áy náy không kém:

- Có lẽ thanh tra Glockner trực tiếp phá vụ án này nên ông ấy không muốn có mặt con gái tại hiện trường. Phải không? Ông ấy đâu có nhà lúc chúng ta huýt sáo.

Tarzan chẳng nói gì. Khuôn mặt hắn lầm lỳ dễ sợ. Không thể chậm chân hơn ba của Gaby trong đặc vụ này được. Hắn nhất định sẽ đem chiến công này về làm quà cho Gaby một khi cô đã bị ba cô nhốt như vậy.

Và cả nhóm đạp như bay đến bãi đậu xe Chim Ó.

*

Bãi để xe phủ đầy sương mù. Karl quân sư hướng dẫn Tarzan và Tròn Vo giấu xe đạp vào một bức tường thiên nhiên được đan kết bằng cây dâu rừng. Chiếc hầm được ngụy trang hoàn hảo đến nỗi thoạt đầu chúng không tìm ra. Cuối cùng chính người xây dựng nó là Karl vấp phải nắp thùng rác té chúi nhủi. Vậy là đâu vào đó, mọi thứ vẫn y như năm ngoái, trừ cỏ dại mọc cao che lấp hết những khe quan sát. Ba quái cẩn thận nhổ bớt cỏ. Chúng còn thừa thời gian.

Tarzan liệng bọc đồ của hắn xuống hầm và tụt xuống trước tiên. Mùi rêu ẩm mốc bốc lên ngai ngái, tuy nhiên những thanh xà bằng gỗ vẫn còn chắc chắn. Đến phiên Tròn Vo tụt xuống, thằng này thở phì phì. Cửa hầm có vẻ chật chội đối với thân hình đồ sộ của nó. Nó bị kẹt cứng. Tarzan phải lôi chân kéo trợ lực. Máy Tính Điện Tử thì chui dễ dàng hơn. Thân thể nó lều khều và mỏng như con cá lẹp.

Ba quái ăn sáng và sau đó nằm khểnh ra bày đủ 1001 trò chơi bằng... miệng. Tất nhiên thỉnh thoảng chúng vẫn dòm ra canh chừng. Bãi đậu xe nằm cách đó năm chục mét vẫn không một chút động tĩnh. Lúc này đám sương mù đã được thượng đế kéo lên cao, lòi ra... sáu con hoẵng đang hồn nhiên gặm cỏ.

Mười một giờ trưa...



- Không lẽ chúng ta bị thanh tra Glockner lừa. Dám lắm! Ông ấy sợ tụi mình làm vướng chân cảnh sát nên bịa ra một điểm hẹn lý tưởng. Đưa tao cái ống nhòm quân sư Karl.

Tarzan vừa lẩm bẩm vừa nheo mắt ngó đăm đăm về hướng Núi Đen.

- Có gì mới lạ chưa?

- Tao chưa thấy. Ờ, ờ mà hình như sắp thấy. Trời ơi, trong cánh rừng có gì mới lóe sáng. Một cái gì đó đang chuyển động.

Hắn chộp vội vàng cái ống nhòm của thằng Máy Tính Điện Tử.

- Đúng là một... con người tụi bay ơi! Bóng của gã lúc ẩn lúc hiện trong các lùm cây. Nghe rõ chớ Máy Tính Điện Tử, cái vật lóe sáng mà tao nhìn thấy hồi nãy là một cái... ống nhòm bị chói nắng mặt trời. Chúa ơi, gã cũng trang bị ống nhòm như mình.

Tarzan tiếp tục tường thuật làm hai quái không ngừng nhấp nhổm:

- Gã đi xuống. Băng qua rừng. Đầy hấp tấp. Chỉ có tên bắt cóc mới có thái độ như vậy. Gã khôn ngoan dàn trời. Đi bộ trong rừng để thoát sự mai phục của cảnh sát như lời tiên đoán của thanh tra Glockner. Gã đang hướng về bãi đậu xe...

Tròn Vo lắp bắp:

- Đại ca dòm kỹ coi gã có mang theo vũ khí không?

Tarzan ghì chặt cái ống nhòm:

- Chưa biết được. A, mà gã kia rồi. Này quân sư Karl, khoảng cách trong ống nhòm không quá một cánh tay thì trên thực tế tương đương bao nhiêu? Tám chục mét hả? Cám ơn mày, coi... trời ạ, không phải thằng bắt cóc Volker, đây chính là Volker bằng xương bằng thịt!

- Là ai? Hả?

Tarzan thả ống nhòm xuống như một kẻ kiệt sức:

- Volker. Tụi mày quan sát đi. Nó đang chạy về phía chúng ta kìa.

Cả ba hiệp sĩ cùng nhìn qua khe cửa. Coi, thằng Volker chứ ai. Nó đã vượt qua bãi đậu xe. Tay trái cầm ống nhòm, tay phải chùi nước mắt. Nó chạy như một người mù hết té lên rồi té xuống nhưng vẫn tiến thẳng đến... căn hầm.

Tròn Vo rú lên:

- Nó cầu cứu chúng ta. Nó vừa thoát khỏi tay bọn bắt cóc. Trời ơi, Volker...

Volker bây giờ đã ở trên miệng hầm. Nó mở nắp thùng rác lên và... đặt chân lên ngay bờ vai Tarzan để tụt xuống.

Tarzan chụp lấy mắt cá chân Volker:

- Ở đây hết chỗ rồi... cậu bé.

Volker Krause hoảng hồn co cẳng lại và... khóc òa. Ba quái lần lượt chui lên như ba ông thần vừa thi triển xong phép độn thổ. Tarzan lên trước liền quăng người chụp ngang bụng Volker lúc nó định bỏ chạy.

- Tụi tao đây Volker: Tarzan, Tròn Vo và Máy Tính Điện Tử.

Mắt Volker sưng vù. Có lẽ do nó khóc nhiều trong những ngày bị giam cầm. Tròn Vo nghĩ như thế. Toàn thân thằng Volker mỏng dính và run rẩy. Hãy nhìn nét mặt nó xanh lét thất thần. Kloesen an ủi:

- Gặp tụi tao là... yên rồi. Mà sao mày trốn thoát được, hả Volker? Mày thật... bá phát.

Máy Tính Điện Tử cũng vỗ về:

- Đừng khóc nấc lên nữa. Tao biết thần kinh mày đang suy sụp.

Đúng lúc đó Volker ngẩng đầu lên. Mắt nó long lanh ngấn lệ:

- Trời ơi, chúng mày vẫn không hiểu gì sao? Chẳng có ai tra tấn và chẳng có ai bắt cóc tao hết. Tao đã tự đi trốn chui trốn nhủi suốt hai tuần qua trong ngôi nhà nghỉ ở Bắc Hải, cái nhà chỉ có tao với mày biết đó Karl! Tao tính...

Volker bỗng ôm mặt khóc rống lên. Karl và Kloesen chỉ còn biết nhìn nhau ngỡ ngàng. Riêng Tarzan chợt hiểu ra ngay mọi chuyện. Từ trò chơi thí mạng trên thành cầu xe lửa của Volker, tới bức thư tống tiền "viết" bằng cách cắt dán các chữ in báo vốn là sở thích của Volker...

Tarzan chụp vai nó bóp mạnh:

- Hả Volker? Mày làm khổ mình và khổ những người thân thuộc để làm gì?

"Thủ phạm vụ bắt cóc" mếu máo:

- Làm sao tụi bay hiểu được nỗi lòng tao. Gia đình các bạn còn là một tổ ấm, chứ gia đình tao thì... Tarzan à, mày nghĩ coi... ba tao gần như không có một giây rảnh để trò chuyện với tao. Lúc nào ông ấy cũng vùi đầu vào chuyện xây nhà, xây nhà và... xây nhà. Còn "bà già" tao? Bà ấy không cho phép tao gọi "mẹ", bà trở thành... nữ công tước Editha Leonora Phôn Brabant lạ hoắc mất rồi. Chúa ơi, tao làm gì bây giờ? Sự cô độc khiến tao chỉ muốn trừng phạt "người lớn" hoặc tự sát và tao đã nghĩ ra trò "bắt cóc tống tiền" này. Để xem ông bà già tao có còn cần đến tao nữa không chớ.

Ba quái để mặc cho Volker khóc cho vợi nỗi buồn của nó. Đúng 12 giờ trưa, chúng trông thấy một chiếc Mercedes lăn bánh đậu lại bãi Chim Ó. Tarzan kề sát vành tai Volker nói một cách ngậm ngùi:

- Mày biết mẹ Editha của mày ra sao không? Bà ấy đã khóc tối ngày và phải dùng thuốc ngủ mỗi tối, bà còn bị vợ chồng lão phù thủy Raimondo lợi dụng. Chuyện lừa bịp trên đã bị tụi tao phát giác và cảnh sát cũng đã biết. Mày có ích cho mọi người đó Volker. Nhờ những tấm hình của mày mà thằng hung thần Bosselt bị vạch mặt trước pháp luật. Còn ba mày thì đó, ông ấy đã bước xuống xe rồi kìa. Ông ấy đang tiến đến thùng rác và sắp quăng cái cặp da chứa 100.000 mark chỉ để... nhìn thấy mặt mày đó thôi. Mày thấy rõ chưa Volker?!

Volker nhảy dựng lên. Không còn gì giữ nổi nó. Nó chạy mỗi lúc một nhanh, băng qua các mô đất nhấp nhô, ra bãi đậu xe.

- Ba ơi!

Tiếng gào thất thanh của thằng Volker cách xa hơn năm mươi mét mà như ở kế cận. Ông Krause há hốc miệng đánh rớt chiếc cặp da và chỉ còn biết... dang hai tay đón nó.

Tarzan thở dài:

- Rồi ông Krause sẽ được con trai mình cho biết chính nó là thủ phạm.

Tròn Vo tiếp lời:

- Và ông sẽ thương yêu cùng có trách nhiệm với Volker hơn.

Máy Tính Karl xúc động:

- Bà Krause chắc sẽ chẳng bao giờ dám nghĩ rằng mình là một "nữ công tước" nữa.

Tarzan thừ người. Hắn đang nghĩ tới người mẹ tần tảo của mình ở nơi xa.
 
Top